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Actividad Electrica Cerebral

Actividad Electrica Cerebral

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actividad electrica cerebral
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Actividad eléctrica cerebral: ¿Un lenguajepor descifrar?
per Antonia Chornet y José Ángel Oteo, Servicio de NeurofisiologíaClínica, Casa de Salud, Valencia y Departamento de Física Teórica,Universitat de València
 
 Is the Electrical Activity in the Brain a Coded Language? 
The routine interpretation of electroencephalograms (EEG) is a clinical task carried out by specialists that no longer stirs uppublic surprise. The electric impulses in the brain, which generate EEG signals, are theconsequence of the synchronised activity of millions of neurones. In the article the authors wonder whether further information could be hidden in EEG, a vestige of the single neurone non-linear behaviour and the collective synchronisation of neurones. They outline some ideas abouthow information and complexity may be measured from complex signals providing quantitativeindexes associated to underlying physiological processes. The tools they use are borrowed fromnon-conventional statistics and fractal geometry.Una de las formas con que el cerebro expresa su función es mediante la actividad eléctrica quepuede detectarse con un electroencefalograma (EEG). Esta técnica sencilla, barata y no invasiva seha desarrollado durante el último siglo y ha alcanzado grandes cuotas de utilización tanto en lainvestigación como en el diagnóstico médico rutinario. Junto a los potenciales evocados, esactualmente la única técnica de laboratorio realmente accesible para el estudio de la fisiologíacerebral. La cuestión que planteamos es: ¿en qué medida es posible desencriptar la informacióncontenida en el EEG y desvelar así lo que sucede en niveles más profundos del cerebro?En 1870, durante una guerra, los médicos prusianos Hitzig y Fritsch observaron que, al estimularmediante corriente galvánica determinadas áreas del cerebro descubiertas, se producíanmovimientos en el lado opuesto del cuerpo. Cinco años después, Richard Caton descubrió señaleseléctricas procedentes directamente de la superficie de cerebros expuestos de animales. Con todoesto, a finales del siglo XIX se tenían bastantes pruebas de que el cerebro poseía actividadeléctrica. Pero no fue hasta 1929 cuando Hans Berger anunció al mundo que era posible registrarlas débiles corrientes eléctricas que se generan en su interior (un millón de veces menos intensasque la pila de un mando a distancia de TV) sin abrir el cráneo. Berger llamó a esta nueva forma deregistro
electroencefalograma
y estableció las bases de una técnica de gran importancia en elestudio funcional del cerebro. Tardó en ser reconocida como válida por sus colegas hasta bienentrados los años treinta, fundamentalmente por las dudas acerca del origen cerebral de la señal y por las dificultades para reproducir los registros.La imagen de una cabeza conectada a un gran número de cables (figura 1) ya no nos sorprendehoy. Sin embargo, resulta un ejercicio divertido imaginar a Berger buscando voluntarios,
 
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realizando las primeras experiencias y, con el tiempo, intentando convencer a la comunidadcientífica de que unos trazados como los de lafigura 2aportaban alguna información valiosa. Elcaso fue que consiguieron describir cambios en el nivel funcional del cerebro, como por ejemplo elsueño, la anestesia, la hipoxia (falta de oxígeno en la sangre) y en enfermedades nerviosas como laepilepsia. También llevaron a término la primera descripción de las ondas que contiene el EEG,que llamaron alfa y beta. Lafigura 2corresponde a uno de los primeros registros históricos de unEEG. El trazado superior es un ejemplo de ondas cerebrales alfa. Hoy en día los registros EEG sonmucho más completos. Se utiliza un gran número de electrodos colocados sobre la superficie delcráneo para explorar la actividad funcional de las distintas áreas cerebrales (figura 1). La señalobtenida no es igual en todas ellas, hay patrones de normalidad en diferentes situacionesfisiológicas, en los sucesivos estadios madurativos del cerebro o incluso en el envejecimiento,además de los diversos contextos patológicos. Sirva todo eso para significar que, a veces, se puedellegar a extraer información a partir de datos en los que aparentemente no hay más que desorden.Un electrodo aplicado sobre el cráneo registra la suma de potenciales eléctricos procedentes demillones de neuronas de las zonas próximas, que principalmente pertenecen al neocórtex y estánmodeladas en su actividad por conexiones; algunas de esas neuronas cada cierto tiempo, liberansu carga eléctrica de manera casi instantánea. Así pues, cada punto en el trazado EEG es elresultado de la cooperación de una multitud de neuronas. La amplitud del trazado nos habla deltamaño de la población de neuronas que liberó su carga en este tiempo.Las neuronas no se cargan y descargan por el puro placer de hacerlo. Estas corrientes eléctricasson el vestigio de un flujo intenso de información fisiológica y sensorial: estímulos que llegan a losreceptores sensoriales y se encaminan a ser procesados en el cerebro, órdenes motrices, procesosasociativos infracorticales (probablemente los más numerosos) y cognitivos, e incluso deactividades vegetativas necesarias para el mantenimiento corporal. La perspectiva desde unelectrodo del tránsito neuronal debe ser parecida a la que se puede tener desde el punto más altode un rascacielos sobre el tránsito urbano mediante la escucha del ruido que llega de la ciudad. Enmedio del caos de sonidos, ocasionalmente se distingue una sirena o un claxon particularmentemolesto. Estos sonidos son portadores de una información precisa y útil allá abajo. Incluso con lapráctica seríamos capaces de identificar más sonidos. Es lo que un director de orquesta lleva acabo (con dotes naturales) durante un ensayo, localizando, por ejemplo, el violín que suena adestiempo o que está desafinado. Podemos admitir que estos sistemas se comunican con elexterior mediante un lenguaje propio que, aunque en general no a todo el mundo le es dadoentender, podemos apreciar en alguna medida.Un mensaje no puede ser codificado mediante una sucesión aleatoria de signos, símbolos osonidos porque tiene que contener información. Hace falta un conjunto de reglas muy definidas.Si los EEG son el vestigio de la información que cruza por la red de neuronas vecinas al electrodo,no es extraño, por tanto, que puedan ser identificados determinados trazados.
 
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El estudio de señales complejas como la de lafigura 3no es privativo de la neurofisiología, sinoque es común a muchas disciplinas de la ciencia. Un geólogo trata de interpretar los trazados desu sismógrafo. El meteorólogo estudia las curvas de temperatura y presión atmosféricas. Uneconomista interpreta la evolución de los vaivenes bursátiles. Y un especialista en genética buscasecuencias codificadas en las cadenas de ADN, por citar sólo unos pocos ejemplos. Los objetivospueden ser muy variados. A veces se pretende prevenir un fenómeno, como el terremoto. Peroquizá caracterizarlo ya sea un gran progreso. Todo depende de cuánto se conozca sobre elmecanismo que lo origina. En el caso que nos ocupa, es bien sabido el comportamiento de unaneurona de forma individual, pero no está tan claro cuando las neuronas actúan de maneracolectiva.El descubrimiento de las leyes empíricas es el paso previo cuando no se tienen primerosprincipios. Generalmente parecen como leyes de escala en forma de una ley de potencias. Estasleyes capturan la esencia de un conjunto de fenómenos en el dominio de la geometría fractal. Ladimensión fractal de una curva es igual a 1. Y la de una curva compleja, como en lafigura 3,formada por segmentos de orientación arbitraria, puede llegar a ser 1,5. ¿Qué dimensión fractaltienen los trazados EEG? ¿Tiene alguna utilidad la dimensión fractal para clasificar la complejidadde un EEG? O, después de todo, ¿tiene alguna utilidad determinar la complejidad de un EEG?No sólo la complejidad de una señal se puede cuantificar. Mediante la entropía de Shannon sepuede estimar también la cantidad de información transportada. La idea de base es que un hechoimprobable o inesperado contiene más información, y por tanto reduce más la incertidumbre, queun hecho esperado. En compensación, un hecho sorprendente es procesado con mayor dificultad. Así, la cuestión es: ¿cuánta información contiene un EEG? Y, en definitiva, ¿estimar lainformación y la complejidad de un EEG nos ayuda a comprender mejor la función cerebral?En este contexto, durante la última década han surgido colaboraciones entre neurofisiólogos einvestigadores de sistemas complejos, caos y dinámica no lineal con la intención de aplicar nuevostipos de análisis de EEG. Algunos resultados comienzan a aparecer en el campo de la epilepsia, elsueño, la anestesia y enfermedades como el Parkinson y la demencia, como señalamos acontinuación.---TERREMOTOS NEURONALESLa epilepsia es una enfermedad más extendida de lo que pueda parecer. Se da cuando un conjuntode neuronas de una zona del cerebro inicia una actividad colectiva sincronizada que, si es bastanteintensa, puede desencadenar una verdadera tormenta eléctrica, una crisis. Un ejemploespectacular y real: puede desencadenarse por una simple lectura, si las neuronas del focoepiléptico corresponden a esta función. ¿Se pueden prevenir las crisis? Para aquellos sujetosafectados sería una ayuda valiosa, porque les permitiría tomar precauciones. La respuesta espositiva, según diferentes grupos de investigadores. Mediante técnicas de análisis no lineal se
 
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