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Son Las Mentes más Brillantes

Son Las Mentes más Brillantes

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Vida y obra de los físicos más destacados del último cuarto del siglo XX
Vida y obra de los físicos más destacados del último cuarto del siglo XX

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12/04/2012

 
Son las mentes más brillantes del planeta y la ciencia hablará de ellos en los próximos siglos.¿Quiénes son los hombres que se ufanan hoy por entender el funcionamiento del Universo? En1905 nadie imaginaba cuán profundo sería el impacto de las teorías que un joven físico alemán,por entonces empleado de una oficina de patentes, publien el transcurso de ese año.Cien años después, tal vez no sea tan descabellado asegurar que Albert Einstein logró ser máspopular que la Física misma. Sus teorías sentaron las bases de diferentes campos de estudio y sufigura, seguramente, seguirá siendo materia de estudio para las generaciones venideras.¿Pero quiénes son los Einstein de hoy? ¿Qué científicos se destacan por sobre el resto? ¿Cuáles sonlas mentes más brillantes del planeta? ¿Qué de todas sus elucubraciones teóricas permanecerávigente dentro de cien años? LA NACION consultó a diferentes fuentes locales e internacionales delámbito académico a fin de determinar quiénes son los principales referentes de las teorías másconsistentes del momento.Dentro de ese grupo selecto de mentes brillantes, un físico se destaca sobre el resto: se trata deEdward Witten, considerado como un genio por sus propios colegas, entre ellos, Juan Maldacena, elcientífico argentino más destacado en la actualidad.Hace unos meses, la revista Life realizó una encuesta acerca de los cincuenta norteamericanosmás influyentes de la generación del baby boom. Witten ocupó el sexto lugar. Le seguía Bill Gates.El sitio web Spires -de la Universidad de Stanford- es un buen indicador del reconocimiento que unfísico ha obtenido de sus pares. Spires mide la cantidad de veces que el trabajo de un físico escitado en los papers de sus colegas. Mientras la media oscila entre las 7000 y las 10.000 citas, lostrabajos de Witten han sido citados más de 70.000 veces.Este físico y matemático de 54 años es uno de los impulsores de la teoría de supercuerdas, quepretende ser la síntesis superadora de las teorías de la relatividad y de la mecánica cuántica, lasdos grandes teorías del siglo XX, aunque contradictorias entre sí. Por supuesto, Witten no es elúnico que trata de resolver el principal dilema de la física: encontrar un marco conceptual capaz deconectar a las demás teorías y, además, capaz de lograr que la fuerza de gravedad, comprobableen el marco de la teoría de la relatividad, sea también posible dentro de la mecánica cuántica (algoque, hasta ahora, no ha podido lograrse).De todas maneras, sus ideas son seguidas con atención por la comunidad científica mundial. "Haypersonas que son más inteligentes que el resto. Ese es el caso de Edward Witten. Es increíble larapidez con que se le ocurren las ideas", dijo recientemente el físico argentino Juan Maldacena.En el ámbito académico local, Fidel Schaposnik, profesor de la Universidad de La Plata, coincidecon este consenso internacional acerca de la figura de Witten: "Es probable que sus teoríascontinúen estudiándose dentro de doscientos años."Este norteamericano trata de dar con la teoría madre de todas las teorías, algo con lo que soñó elpropio Einstein, pero que no pudo concretar. Witten, que como matemático ha sido distinguido conla medalla Fields en 1990 (algo así como el Premio Nobel de esa disciplina), desarrolló la teoría M,curiosamente, en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton, en el que Einstein trabajó hastasu muerte, luego de que en 1933 debiera escapar del régimen nazi radicándose en los EstadosUnidos.La teoría de supercuerdas intenta explicar todas las partículas subatómicas y, a la vez, unificartodas las fuerzas de la naturaleza. Para ello, postula que el universo está constituido por unamultitud de cuerdas vibrantes supersimétricas y que está conformado por once dimensiones.La teoría de supercuerdas surgió en los años sesenta como teoría de cuerdas. Hace diez años,Witten presentó la teoría M: una suerte de marco teórico capaz de conciliar las diferentes teoríasque daban vueltas sobre el tema, presentándolas como casos límite de la suya. Probablemente, laimposibilidad de verificación experimental sea la mayor objeción que encuentra la teoría M dentrodel mundo de la Física.Witten espera superar el desafío cuando en Suiza finalice la construcción de un nuevo aceleradorde partículas, capaz de producir energía en los niveles necesarios. En tanto, cuando el tiempo librese lo permite, se dedica a sus tres hijos y a otro desao que lo apasiona: el tenis.Hace unos años, la comunidad científica internacional se había visto revolucionada cuando Wittenhabía creído encontrar valiosos aliados para su teoría en los "twistors", unos operadoresmatemáticos creados por Roger Penrose, un matemático británico de 74 años. Tiempo después, sinembargo, Witten dejó de mostrarse muy convencido acerca del hallazgo, aunque todos reconocenel valor de los "twistors" de Penrose.
 
En 1994, la reina Isabel II le otorgó a Penrose el título de caballero por sus servicios a la ciencia.Durante los años setenta, formó una poderosa dupla con Stephen Hawking. Ambos realizaronimportantes descubrimientos en materia de agujeros negros. Por ejemplo, Penrose inventó unsistema para cartografiar los alrededores de estos fenómenos astrofísicos, conocido comoDiagrama Penrose.
Inteligencia artificial
Sir Roger Penrose es profesor emérito de Matemáticas en la Universidad de Oxford y profesor deGeometría en el Gresham College de Londres. Sus variados focos de interés comprenden desde lainteligencia artificial (es autor de los libros La nueva mente del emperador, Las sombras de lamente y Lo grande, lo pequeño y la mente humana) hasta la creación de ingeniosos puzzles,conocidos como "Penrose tiles".En tanto, su ex compañero, Stephen Hawking, tal vez el físico más popular del momento (nacido el8 de enero de 1942, exactamente 300 años después del día de la muerte de Galileo) continúa enla actualidad realizando investigaciones sobre física teórica y cosmología, tarea que combina consu abultada agenda de viajes y conferencias.En el tramo final de 2004, durante una conferencia en Dublín, Hawking debió admitir frente a unauditorio de 800 científicos que algunos aspectos de su teoría de los agujeros negros no erancorrectos. Durante tres décadas, este físico inglés había afirmado que los agujeros negrosdestruían las huellas moleculares de su contenido. En esa conferencia, Hawking presentó nuevoscálculos que sugieren que los agujeros negros son capaces de devolver su contenido, aunque conotra forma. Ahora, además, desestimó la posibilidad de que los agujeros negros sean un camino aun universo paralelo, o que sean la vía para viajar en el tiempo, dos posibilidades que sedesprendían de sus anteriores hipótesis.Hawking supo sobreponerse a la adversidad cuando a los 21 años le diagnosticaron esclerosislateral amiotrófica con un pronóstico de vida muy desalentador: los cálculos no superaban los 3años. En la actualidad, a pesar de su cuadriplejia y su imposibilidad para expresarse (desde que enla década última le realizaron una traqueotomía), se esfuerza porque su hiperactiva vidaprofesional no condicione su relación con sus tres hijos y su nieto.
¿Cuerdas o lazos?
 Aunque la teoría de supercuerdas ha obtenido un respetable nivel de aceptación, existe un grupode físicos que trabaja para confirmar empíricamente su teoría de gravedad cuántica de lazosporque, sostienen, es la respuesta al que continúa siendo el principal dilema de la física actual.Esta teoría -apoyada por el italiano Carlo Rovelli, el norteamericano Lee Smolin, el indio AbhayAstekar y los argentinos Jorge Pullin y Alejandro Pérez, entre otros- sostiene que la materia, elespacio y el tiempo están constituidos por lazos muy pequeños que se interconectan y a la vez secierran en sí mismos. De acuerdo con esta teoría, el espacio tiene una estructura granular ocuántica, y aunque no puede ser dividido en pequeñas partes indefinidamente, Rovelli y su grupoaseguran haber logrado calcular la medida y las propiedades de cada átomo de espacio.
Fuerzas de la naturaleza
El año último, el premio Nobel de Física recayó en los estadounidenses Frank Wilczek, David Grossy David Politzer. Cuentan que durante la ceremonia organizada en honor de Frank Wilczek en elInstituto Tecnológico de Massachussets (el célebre MIT), donde es profesor, para celebrar supremio, éste bromeó al asegurar que se trataba del primero de los Nobel que esperaba recibir.Seguramente, su sentido del humor se hace eco de los rumores que corren sobre su laborprofesional. Wilczek está trabajando en proyectos de materia condensada, que estudia losdiferentes estados de la materia, como el lido o el quido. En algunos os, estasinvestigaciones podrían reportarle un nivel de reconocimiento académico igual o mayor al quemotivara el premio de 2004.El físico compartió la distinción con quien fuera su profesor en 1973, David Gross, y con DavidPolitzer. La dupla Wilczek-Gross por un lado, y el propio Politzer por el otro, publicaron ese añosendos artículos que describían la manera en que se desarrollan las interacciones fuertes (uno delos cuatro tipos de fuerzas de la naturaleza, el que mantiene unidas a las partículas dentro delnúcleo) dentro de las partículas elementales que conforman la materia.En la actualidad el profesor Gross enseña en el Instituto Kavli para la Física Teórica en laUniversidad de California. Su ex alumno se desempeña como profesor del Departamento de Físicadel MIT, mientras que Politzer es profesor de Física Teórica en el Instituto Tecnológico de California.

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