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Uso de Ceramicas

Uso de Ceramicas

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Uso de ceramicas modernas
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05/27/2014

 
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CERÁMICAS AVANZADAS
Mª Belén Jurado López
Las cerámicas son materiales sólidos que no sonni metales ni polímeros aunque pueden tener elementosmetálicos y orgánicos como constituyentes o aditivos.Las cerámicas se pueden presentar en forma amorfa,vítrea, monocristalina, policristalina o combinacionesde algunas de ellas. Estos materiales tienen dos carac-terísticas importantes: por un lado, su capacidad deresistir al calor y por otro, su resistencia al ataquequímico, que son debidas sustancialmente a la fortalezadel enlace entre sus átomos.
“Estos materiales no metálicos ni poliméricosson duros, resisten el calor y el ataque químico y ad-quieren propiedades eléctricas especiales. La investi-gación busca ahora la solución de su principal defecto:la tendencia que muestran a romperse.”
H. Kent BowenEn todas sus aplicaciones, los materiales cerámi-cos se valoran principalmente por su capacidad de re-sistir el calor y el ataque químico. Estas virtudes sedeben a los fuertes enlaces que mantienen a los átomosconstituyentes en sus posiciones de equilibrio. La natu-raleza de esos enlaces añade también un inconvenientecrítico: la fragilidad. Un material frágil no se deformabajo carga y, sin embargo, como puede atestiguar cual-quiera que haya dejado caer una pieza de loza, la cerá-mica propende a romperse en añicos. Esta desafortuna-da propiedad hace que la cerámica sea particularmentesensible a mínimas imperfecciones en su microestruc-tura, las cuales sirven de puntos de iniciación de grie-tas. Por consiguiente, se han dedicado muchos esfuer-zos de la investigación cerámica a desarrollar nuevosprocesos que minimicen estos defectos microscópicos;y se ha insistido en el diseño de nuevas composicionesy microestructuras que eviten el crecimiento de grietas.Los recientes avances en el dominio de las cerá-micas no sólo han permitido mitigar el problema de lafragilidad, sino que han proporcionado también unmayor control sobre aspectos de la composición y lamicroestructura que gobiernan otras propiedades físi-cas. Tal control facilita el diseño de materiales cerámi-cos que satisfagan exigencias químicas, térmicas, me-cánicas y eléctricas específicas, de las que ningún otromaterial pueden dar cuenta. De hecho, los nuevos ma-teriales cerámicos han desempeñado un papel decisivoen el desarrollo de nuevas tecnologías, tales como losordenadores y las telecomunicaciones, y continuaránprotagonizando las tecnologías del futuro.Las propiedades características de una cerámicaderivan de su estructura, tanto en un nivel atómico comoa una escala cuyo rango está comprendido desde unospocos micrómetros hasta unos cuantos milímetros. En elnivel atómico hallamos, por lo que a las cerámicas serefiere, dos tipos de enlace: iónico y covalente.En el enlace iónico, los electrones se transfierende un átomo a otro vecino. El átomo que cede loselectrones adquiere carga positiva, mientras que el áto-mo que los recibe se carga negativamente. Las cargasiónicas opuestas así creadas mantienen unidos los áto-mos del material.En el enlace covalente, los átomos vecinos com-parten electrones de manera más o menos igual. Aun-que la fuerza electrostática de atracción entre átomosadyacentes es menor que en el enlace iónico, los enla-ces covalentes tienden a mostrar una fuerte componentedireccional, lo que significa que resisten el movimientode los átomos.La fuerza de los enlaces en los materiales cerá-micos les confiere también un alto punto de fusión,dureza y rigidez.Ahora bien, la fuerza de los enlaces en las cerá-micas impide, al propio tiempo, el fácil desplazamientode planos atómicos entre sí; el material no puede defor-marse para aliviar las tensiones impuestas por una car-ga. En razón de ello, los materiales cerámicos mantie-nen admirablemente su forma bajo una tensión, hastaque ésta excede cierto límite (límite de fractura); enton-ces, los enlaces ceden de repente y el material se rompecatastróficamente.La composición química y la microestructura deuna cerámica determinan, en última instancia, todas suspropiedades macroscópicas. Y están, a su vez, determi-nadas por los métodos de procesamiento. Las especiesquímicas que forman los materiales cerámicos estánentre las más abundantes de la Tierra. Por consiguiente,las materias primas para la cerámica serán probable-mente durante mucho tiempo más baratas que las ma-terias primas para los materiales sustitutivos más próxi-mos, que son generalmente aleaciones metálicas espe-ciales que contienen elementos caros y relativamenteraros tales como cobalto, niobio, wolframio y cromo.
 
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Aunque la susceptibilidad de la cerámica a pe-queñas imperfecciones durante el procesado significaque no es fácil hacer y conformar cerámicas de calidadsuficientemente elevada a bajo coste, el valor potencialde los materiales cerámicos crece con cada aumento depureza y homogeneidad, lo que hace que merezca lapena continuar explorando nuevas vías para lograr vir-tualmente la perfección en el procesado. Sin embargo,no basta alcanzar la perfección en el laboratorio. Losprocesos de laboratorio óptimos deben trasladarse des-pués a procesos a escala industrial sin abandonar elcontrol exquisito de la composición y la microestructu-ra. La investigación de técnicas de procesamiento deli-cadas que puedan aumentarse hasta proporciones co-merciales hace del procesado de la cerámica avanzadauno de los grandes desafíos de la ingeniería para elresto del siglo.Si bien las cerámicas tradicionales representanla mayor parte de la producción de materiales cerámi-cos, ocurre que se han desarrollado nuevos materialescerámicos, denominados “ cerámicas avanzadas”, quehan encontrado un lugar prominente en nuestra tecno-logía avanzada. En particular, las propiedades eléctri-cas, magnéticas y ópticas, así como la combinación deestas propiedades únicas de las cerámicas han sidoexplotadas en muchas aplicaciones; pueden ser utiliza-das en motores de combustión interna y en turbinas,como placas para blindajes, en el em-paquetamiento electrónico, como he-rramientas de corte, así como en laconversión, almacenamiento y gene-ración de energía.
Aplicaciones Tecnológicas
:Son las nacientes aplicaciones poten-ciales de la cerámica avanzada lasque los científicos e ingenieros bus-can en muchos campos, mirando ha-cia el futuro. En esta línea, las cerá-micas se están incorporando ahora alos motores de combustión interna.Los principales beneficios que pue-den derivarse de su incorporación sonaltas temperaturas de funcionamien-to y un menor peso total del motor, locual se traduce en un mayor rendi-miento. Además, y debido a su exce-lente resistencia al desgaste, los com-ponentes cerámicos no requieren unalubricación exhaustiva.La empresa Nissan de moto-res, industria japonesa del sector auto-movilístico, ha introducido ya un ve-hículo con un rotor turbo de nitrurode silicio en su motor. La empresa Cummins ha estadoprobando un motor diesel para camiones con cabezasde pistón, cojinetes y camisas de cilindros cerámicosque permiten el funcionamiento sin un sistema de refri-geración. Varias firmas estadounidense están desarro-llando motores con turbina de gas cerámica para auto-móviles, y la Rolls Royce está experimentando conmotores similares para helicópteros.Los avances en la ciencia e ingeniería de ma-teriales estimulan el crecimiento de muchos sectores dela economía. Los nuevos materiales y procesos, aménde satisfacer las necesidades de las industrias existen-tes, crean nuevas tecnologías.En aviones y cohetes, la reducción de peso en laestructura significa poder aumentar la carga útil (yasean pasajeros, instrumentos científicos u ojivas nu-cleares), así como ahorro de combustible. A fin deconseguir las velocidades previstas para el Orient Ex-press, un avión de Mach 8 que volará de Nueva York aTokyo en tres horas, habrá de crearse materiales queresistan temperaturas de hasta 1800 grados centígrados.Puesto que los motores aprovechan mejor el combusti-ble cuanto más alta es su temperatura de trabajo, laobtención de paletas de turbina y otros componentesque resistan esas condiciones exigirá el desarrollo demateriales híbridos y de nuevas aleaciones.
 
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La temperatura de trabajo de un motor de reac-ción constituye un factor decisivo en su eficacia. Esatemperatura se ha aumentado drásticamente en las tresúltimas décadas, sobre todo gracias al desarrollo de losmateriales adecuados. Las paletas de turbina eran antesde forja. Hoy se obtienen por fundición, y en muchoscasos con una estructura “solidificada direccionalmen-te”, lo que prolonga la vida de la paleta y le confiereuna mayor resistencia a altas temperaturas.sustitución de materiales escasos o estratégicos. Losinvestigadores empeñados en este campo se afanan porsuperar dos graves defectos de las cerámicas: la fragi-lidad de las mismas y los altos costes de su tratamiento.Importantes ventajas técnicas y económicas jus-tifican ese esfuerzo. De lograrse la aplicación satisfac-toria de las cerámicas en los motores de reacción, latemperatura máxima de trabajo pasaría de 1000 a 1500grados Celcius; supondría ello un ahorro notable deGracias a desarrollos como éste, las temperatu-ras de trabajo se han elevado a razón de unos sietegrados Celcius por año, una cifra considerable si setiene en cuenta que por cada 80 grados de incrementode temperatura se logra un aumento del 20 por ciento enel empuje del motor y un importante ahorro de combus-tible.
Aspectos Económicos
: Los incentivos econó-micos y la necesidad de progreso tecnológico obligan aconcentrarnos en tres áreas: las cerámicas, los materia-les híbridos y los semiconductores.Las nuevas cerámicas estructurales son livianasy capaces de resistir el uso prolongado y el calor, cua-lidades que permiten su utilización en componentes quesaquen un mayor rendimiento al combustible, incre-menten la productividad de los procesos y faciliten laenergía, pudiéndose utilizar incluso combustibles demenor calidad.Tales expectativas crearán, entre los cinco y 20próximos años, un marco propicio para el rápido creci-miento del mercado de las cerámicas, rentabilizando lasinversiones.Se prevén aplicaciones generalizadas en herra-mientas de corte, rotores de turbocompresores, juntasmecánicas y guías de válvulas de automóviles.La producción mundial de polvo de nitruro desilicio se cifra hoy en torno a los 115.000 kg.Alcanzar el crecimiento previsto exigirá en lasaplicaciones citadas una reducción de los costes. Y así por ejemplo, exigiendo a los usuarios de herramientasde corte un importe ligeramente superior por la cuchillade nitruro de silicio (de hasta 6 dólares por pieza frente

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