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Cómo fue la Tierra primitiva

Cómo fue la Tierra primitiva

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¿Cómo fue la Tierra primitiva?Desde sus orígenes hasta el surgimientode la vida unicelular en nuestro planeta
F. Guillermo Mosqueira P. S.
NASA Goddard Space Flight Center
Introducción
En un número anterior de
Correo del Maestro
hablé sobre el origen de nuestro Sistema Solar Planetario.
1
Describí cómo se fueron formando simultáneamente los planetas y el Sol, proceso que seinició hace 4570 millones de años. En este artículo deseo continuar el relato y descripción de lasetapas principales que hicieron posible el surgimiento de la vida en la Tierra. Retomaré la formaciónde la Tierra (que ya describí en el artículo aludido, pero repetiré lo más importante) hasta la época enque se tiene evidencia de los primeros microfósiles unicelulares, que son restos de organismosunicelulares que habitaron la Tierra hace 3500 millones de años. A grandes rasgos, hablaré entoncesde una historia de los primeros 1070 millones de años de la Tierra, tiempo que equivale al 23% de suedad.
Formación de la Tierra por acreción
Recordemos que la fuerza de gravedad es una fuerza de atracción directamente proporcional a lamagnitud de las masas, pero inversamente proporcional a la distancia entre ellas. Es el origen denuestra experiencia de
 pesantez 
y de que las cosas caigan al suelo, entre tantos otros efectos de estafuerza de la naturaleza. También recordemos que
acreción
es el crecimiento de un cuerpo por adiciónde partículas desde el exterior. Así, por acción de la fuerza de gravedad la Tierra se fue formando eincrementando su masa, al tiempo que atraía hacia sí la masa (materia) que la circundaba. La Tierrase formó entonces por 
acreción
o
agregación
de la materia circundante cuando se estaba formando elSistema Solar Planetario.La violencia de estos impactos que fueron formando a los planetas -y a la Tierra- apenas lapodemos imaginar. Se precipitaban sobre la superficie de la naciente Tierra objetos de todos tamaños;desde pequeños como rocas hasta decenas de kilómetros de diámetro y mucho más (a veces varioscientos de kilómetros). A los objetos de un kilómetro y más de diámetro se les suele llama'planetesimales'.
 
La cantidad de energía depositada en la Tierra a causa de estos impactos fue enorme. La energíade un objeto en movimiento se llama energía cinética (EC) y depende de su masa (
m
) y su velocidad(
) (la ecuación que la cuantifica tiene la forma EC = (1/2)
mv 
2
). Después de chocar con la Tierra, elobjeto simplemente perdía su energía de movimiento, pero por la ley de la conservación de la energía(cuyo nombre formal es "primera ley de la termodinámica") la energía cinética se convertía
toda
enenergía calorífica (calor), que finalmente elevaba la temperatura. Se puede calcular, por ejemplo, queun planetesimal de 5 km de diámetro que hubo golpeado la superficiede la Tierra a una velocidad de 30 km/s liberó una cantidad de energíaequivalente a 300 millones de bombas atómicas como la que se arrojóen Hiroshima al finalizar la Segunda Guerra Mundial.Existieron otros mecanismos productores de calor, como laradiactividad a partir de diversos elementos químicos. Todo ello hacesuponer que la Tierra primitiva se encontró en un estado semifundido,con océanos de magma (véase la figura 1), en donde las rocas y losmetales podían fluir como líquidos viscosos. Esta circunstancia hizoposible que se realizara por sí solo un
fraccionamiento
de la materiaque componía la Tierra por orden de densidades. Es decir, por lamovilidad del estado líquido, los materiales más densos fluyeron alfondo y los menos densos fueron desplazados a capas superiores. Sepiensa que de esta manera la mayor parte del hierro que constituye laTierra -el 35% de la masa de la Tierra se debe al hierro- se fue al fondo.Este hundimiento gigantesco generó aún más calor, elevando la temperatura promedio de la Tierra aalrededor de 6000 ˚C.Entre paréntesis, podemos decir que este hundimiento devastador del hierro generó un aumentoen la velocidad de rotación de la Tierra -por efecto de la misma ley de la física que ocasiona que unabailarina sobre hielo aumente su velocidad de giro al replegar sus brazos hacia su cuerpo-. Comoconsecuencia, el día se hizo mucho más corto; quizá de 8 horas (aproximadamente 4 horas con luz yotras 4 de noche). Ha sido por efecto de distintas clases de fricciones que gradualmente la velocidadde giro de la Tierra se ha hecho más lento, hasta los actuales días de 24 horas (e inexorablemente seseguirá haciendo más lento su giro al cabo de millones de años).Como resultado de estos fenómenos, el núcleo de la Tierra quedó constituido con el material másdenso en ella: algo de níquel y hierro sólidos. Por encima de este núcleo se acomodó una capa dehierro líquido y luego el manto, que hoy en día también se encuentra en estado líquido. La capa mássuperior es la litosfera, que comparativamente a las anteriores es la menos densa. Así, la materia sefraccionó por orden de densidades y la Tierra adoptó una estructura en capas concéntricas (figura 2).De no haber alcanzado la Tierra primitiva un estado semifundido, no conoceríamos su estructura encapas concéntricas y las rocas y metales sólidos que la formaban hubieran quedado dispersos al azar en toda la extensión de su volumen, como en un gran mosaico heterogéneo.
Figura 1. Dibujo de unposible panorama de laTierra primitiva cuandoestuvo semifundida.
 
Figura 2. Corte de la Tierra contemporánea, que muestra su estructura encapas.Isaac Asimov,
El Sistema Solar 
.
La Tierra
, Correo del Maestro/La Vasija, México,2004.
Al cabo de10 millones de años (apenas el 0.2% de la edad de la Tierra) nuestro planeta había alcanzado casi sutamaño final, aunque durante los siguientes 100 millones de años continuó recibiendo sobre susuperficie el impacto de planetesimales de gran talla, con su carga acompañante de materia y deenergía.En esa época de cataclismos gigantescos que caracterila formación de nuestro planeta,posiblemente nuestro cielo fue de color negro, como el que percibieron los astronautasnorteamericanos cuando estuvieron sobre la superficie de la Luna, y que muchos pudimos ver por latelevisión. La Luna tiene ese color de cielo porque no tiene suficiente masa -y, en consecuencia,suficiente fuerza de gravedad- para retener una atmósfera gaseosa. La Luna simplemente no tieneatmósfera (tampoco magnetosfera, veáse siguiente apartado). De manera análoga, pero debido a lasaltas temperaturas de la Tierra primitiva, la incipiente atmósfera salía expulsada hacia el espaciointerplanetario, con lo cual quedaba desprovista de atmósfera y, en consecuencia, lucía un cielonegro, aun a plena luz de aquellos días. (Esa sería una sensación curiosa. Imagine que está dentro deun recinto que no permite ver el cielo, pero sí puede apreciar la luz del día. Usted sale de ese lugar ymira hacia arriba, ¡y el cielo es negro!).
Formación de la magnetosfera
La estructura en capas concéntricas que adquirió la Tierra primitiva tuvo una repercusión esencialpara el origen de la vida. En efecto, se sabe que el movimiento del hierro líquido en el núcleo de laTierra (figura 2) genera un gigantesco campo magnético a escala planetaria. De la misma manera queuna pieza de hierro imantada genera un campo magnético a su alrededor, la Tierra, como si fuera unenorme imán, genera un campo magnético de dimensiones planetarias, en donde el norte del imáncasi coincide con el Norte geográfico (que sería el punto donde pasa el eje imaginario del movimientode rotación de la Tierra) y, por ende, algo semejante sucede con el sur del imán.Esta circunstancia es muy propicia para enfrentar un fenómeno astronómico originado en el Solque por sí solo sería fatal para el surgimiento de la vida. Sucede que todos los planetas del SistemaSolar Planetario están expuestos al viento solar, y con mayor intensidad los más cercanos al Sol,como es el caso de la Tierra, que ocupa la tercera órbita. El viento solar se origina en nuestro Sol -yen
todas
las estrellas- a raíz de las turbulencias y reacciones nucleares de fusión que suceden en elnúcleo de las estrellas, lo que a la vez origina eyecciones de materia (protones, electrones y núcleos

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