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La Iglesia Primitiva

La Iglesia Primitiva

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Primeros cristianos
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La Iglesia primitiva
“Las catacumbas, a la vez que presentan el rostro elocuente de lavida cristiana de los primeros siglos, constituyen una perenneescuela de fe, esperanza y caridad. Al recorrer las galerías, serespira una atmósfera sugestiva y conmovedora. La mirada sedetiene en la innumerable serie de sepulturas y en la sencillez quelas caracteriza. Sobre las tumbas se lee el nombre de bautismo delos difuntos. Cuando se leen esos nombres, se tiene la impresiónde oír otras tantas voces que responden a una llamadaescatológica, y vienen a la memoria las palabras de Lactancia:“Entre nosotros no hay siervos ni señores; el único motivo por elque nos llamamos hermanos es que nos consideramos todos iguales”."Las catacumbas hablan de la solidaridad que unía a los hermanos en la fe: las ofrendas decada uno permitían la sepultura de todos los difuntos, incluso de los más indigentes, que nopodían afrontar el gasto de la compra o la preparación de la tumba. Esta caridad colectivarepresentó una de las características fundamentales de las comunidades cristianas de losprimeros siglos y una defensa contra la tentación de volver a las antiguas formasreligiosas”.(JUAN PABLO II, “Las catacumbas cristianas constituyen una perenne escuela defe, esperanza y caridad”)
1. Introducción
Las catacumbas son los antiguos cementerios subterráneos usados durante algún tiempo porlas comunidades cristianas y hebreas, sobre todo en Roma. Las catacumbas cristianas, queson las más numerosas, tuvieron sus comienzos en el siglo segundo y sus ampliacionescontinuaron hasta la primera mitad del quinto.En su origen fueron sólo lugar de sepultura. Los cristianos se reunían en ellas para celebrarlos ritos de los funerales y los aniversarios de los mártires y de los difuntos.Durante las persecuciones sirvieron, en casos excepcionales, como lugar de refugiomomentáneo para la celebración de la Eucaristía. Terminadas las persecuciones, las catacumbas se convirtieron, sobre todo en tiempo del papaSan Dámaso I (366-384), en verdaderos santuarios de los mártires, centros de devoción y deperegrinación desde todas las partes del imperio romano.En aquel tiempo también había cementerios al aire libre en Roma, pero los cristianos, pordiferentes razones, prefirieron los subterráneos. Ante todo, los cristianos rechazaban lacostumbre pagana de la incineración de los cuerpos. Siguiendo el ejemplo de la sepultura de Jesús, preferían la inhumación, por un sentido de respeto hacia el cuerpo destinado un día ala resurrección de los muertos.Este sentimiento tan vivo de los cristianos creó un problema de espacio, problema que influyópoderosamente en la ampliación de las catacumbas. Como los primeros cristianos eran en sumayoría pobres, esta forma de sepultura fue decisiva.Hubo otros motivos que llevaron a la elección de las excavaciones subterráneas. En loscristianos se vivía de un modo muy fuerte el sentido de la comunidad: deseaban encontrarse juntos también en el "sueño de la muerte". Además, estos lugares apartados permitían,especialmente durante las persecuciones, reuniones comunitarias reservadas y discretas ypermitían el uso libre de los símbolos cristianos.De acuerdo con la ley romana, que prohibía la sepultura de los difuntos dentro de los murosde la ciudad, todas las catacumbas están situadas a lo largo de las grandes vías consulares y,generalmente, en las zonas de los suburbios de aquel tiempo.
2. Historia de las catacumbas
 
Durante el primer siglo, los cristianos de Roma no tuvieron cementerios propios. Si poseíanterrenos, enterraban en ellos a sus muertos. Si no, recurrían a los cementerios comunes queusaban también los paganos. Por este motivo, San Pedro fue enterrado en la "necrópolis"(ciudad de los muertos) de la Colina Vaticana, abierta a todos; del mismo modo, San Pablofue sepultado en una necrópolis de la Vía Ostiense.En la primera mitad del siglo segundo, después de tener algunas concesiones y donaciones,los cristianos empezaron a enterrar a sus muertos bajo tierra. Y así comenzaron lascatacumbas. Muchas de ellas se excavaron y se ampliaron alrededor de los sepulcros defamilias cuyos propietarios, recién convertidos, no los reservaron sólo para los suyos, sinoque los abrieron a sus hermanos en la fe. Andando el tiempo, las áreas funerarias seensancharon, a veces por iniciativa de la misma Iglesia. Es típico el caso de las catacumbasde San Calixto: la Iglesia asumió directamente su administración y organización, con caráctercomunitario.Con el edicto de Milán, promulgado por los emperadores Constantino y Licinio en febrero delaño 313, los cristianos dejaron de sufrir persecución. Podían profesar su fe libremente,construir lugares de culto e iglesias dentro y fuera de las murallas de la ciudad y comprarlotes de tierra sin peligro de que se les confiscasen. Sin embargo, las catacumbas siguieronfuncionando como cementerios regulares hasta el principio del siglo V, cuando la Iglesiavolvió a enterrar exclusivamente en la superficie y en las basílicas dedicadas a mártiresimportantes.Cuando los bárbaros (Godos y Longobardos) invadieron Italia y bajaron a Roma, destruyeronsistemáticamente muchos de sus monumentos y saquearon muchos lugares, incluidas lascatacumbas. Impotentes frente a tales devastaciones, que se realizaron repetidamente, haciala mitad del siglo VIII y el comienzo del IX los papas hicieron trasladar las reliquias de losmártires y de los santos a las iglesias de la ciudad, por razones de seguridad.Una vez realizado el traslado de las reliquias, no se volvieron a visitar las catacumbas y seabandonaron totalmente, excepto las de San Sebastián, San Lorenzo y San Pancracio. Con eltiempo, materiales de desprendimientos y la vegetación obstruyeron y escondieron lasentradas de las demás, hasta el punto de que se perdió su rastro. Y durante toda la EdadMedia se ignoró dónde se encontraban.La exploración y el estudio científico de las catacumbas empezaron, siglos más tarde, conAntonio Bosio (1575-1629), llamado el "Colón de la Roma subterránea". Y en el siglo pasado, Juan Bautista de Rossi (1822-1894), considerado el fundador y padre de la ArqueologíaCristiana, realizó la exploración sistemática de las catacumbas, especialmente de las de SanCalixto.
3. Descripción de las catacumbas
Las catacumbas están formadas por galerías subterráneas, que parecen verdaderoslaberintos y que en conjunto alcanzan a medir muchos kilómetros. En las paredes de
toba 
deeste intrincado sistema de galerías se excavaron filas de nichos rectangulares, llamadoslóculos, de diferentes dimensiones, capaces de albergar un solo cadáver, aunque no era raroque contuviesen dos o más.La sepultura de los primeros cristianos era muy sencilla y pobre. Siguiendo el ejemplo de lade Cristo, se envolvían los cadáveres en una sábana o lienzo, sin ataúd. Los lóculos secerraban después con lápidas de mármol o, en la mayor parte de los casos, con piezas debarro cocido y se fijaban con argamasa. Sobre la tapa se grababa a veces el nombre deldifunto, con un símbolo cristiano o el deseo de paz en el cielo. Con frecuencia se ponían juntoa las tumbas lámparas de aceite o redomas con perfumes.Por su colocación en filas superpuestas, las tumbas daban la idea de un gran dormitorio,llamado cementerio, término de origen griego que significa "lugar de descanso". De este modo,los cristianos querían afirmar su fe en la resurrección de los cuerpos. Además de los lóculos,había otras clases de tumbas: el arcosolio, el sarcófago, la forma, el cubículo y la cripta.
 
El arcosolio, una tumba típica de los siglos tercero y cuarto, es un nicho mucho más grandecon un arco encima. La lápida de mármol se ponía horizontalmente. Generalmente elarcosolio servía de tumba a toda una familia.El sarcófago es un sepulcro de piedra o de mármol, ordinariamente adornado con esculturasen relieve o con inscripciones.La forma es una tumba excavada en el suelo de las criptas, de los cubículos o de las galerías.Numerosas formas se encuentran junto a las tumbas de los mártires.Los cubículos (el término significa "cuartos de dormir") eran pequeñas piezas, verdaderastumbas de familia, con capacidad para varios lóculos. El uso de una tumba de familia no eraun privilegio reservado a los ricos. Los cubículos y los arcosolios estaban con frecuenciadecorados con frescos que tomaban escenas bíblicas y reproducían los temas del Bautismo,la Eucaristía y la Resurrección, simbolizada con el ciclo de Jonás.La cripta es una pieza más grande. En tiempos del papa San Dámaso, muchas tumbas demártires se transformaron en criptas, es decir, en pequeñas iglesias subterráneas,embellecidas con pinturas, mosaicos y otros tipos de decoración.Las catacumbas eran tarea exclusiva de una asociación especializada de trabajadoresllamados "fossores" (excavadores). Excavaban una galería tras otra a la débil luz de suslámparas y para llevar la tierra a la superficie se servían de cestos o sacos que hacían pasar através de los lucernarios, que se habían abierto en la bóveda del techo de las criptas, de loscubículos o a lo largo de las galerías. Los lucernarios eran grandes pozos que llegaban hastala superficie. Cuando concluía el trabajo de excavación, los lucernarios quedaban abiertos alaire y la luz como conductos de ventilación e iluminación.Los antiguos cristianos no usaban el término de "catacumba". La palabra es de origen griego y significa "cavidad", "cuenca". Los Romanos llamaban así a una localidad de la Vía Appia, enla que se encontraban canteras para la extracción de los bloques de toba. Allí cerca seexcavaron las catacumbas de San Sebastián. En el siglo IX el término se extendió a todos loscementerios con el significado específico de cementerios subterráneos.
4. Los símbolos
Los primeros cristianos vivían en medio de una sociedad mayoritariamente pagana y hostil.Desde la persecución de Nerón (64 después de Cristo) se consideraba que su religión era "
una superstición extraña e ilegal 
". Los paganos desconfiaban de los cristianos y se mantenían adistancia, sospechaban de ellos y los acusaban de los peores delitos. Los perseguían, losencarcelaban y los condenaban al destierro o a la muerte.Como no podían profesar abiertamente su fe, los cristianos se valían de símbolos quepintaban en los muros de las catacumbas y, con mayor frecuencia, grababan en las lápidasde mármol que cerraban las tumbas.Como a todos los antiguos, a los cristianos les agradaba mucho el simbolismo. Los símbolosexpresaban visiblemente su fe. El término "
símbolo 
" se aplica a un signo concreto o a unafigura que, de acuerdo con la intención del autor, evoca una idea o una realidad espiritual.Los símbolos más importantes son el Buen Pastor, el "
orante 
", el monograma de Cristo y elpez.El Buen Pastor con la oveja sobre los hombros representa a Cristo salvador y al alma que hasalvado. Este símbolo se encuentra con frecuencia en los frescos, en los relieves de lossarcófagos, en las estatuas, así como grabado sobre las tumbas.El orante: esta figura, representada con los brazos abiertos, es símbolo del alma que vive yaen la paz divina.El monograma de Cristo está formado por dos letras del alfabeto griego: la X (ji) y la P (ro)superpuestas. Son las dos primeras letras de la palabra griega "
Christòs 
" (Jristós), es decir,Cristo. Este monograma, puesto en una tumba, indicaba que el difunto era cristiano.

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