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Edad de La Tierra

Edad de La Tierra

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04/12/2013

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Conocer la tierra ydescubrir su pasado
La ciencia del planeta que habitamos
Lectores de rocas
La geología es una ciencia relativamente moderna. En su desarrollo como cienciahubo tres ideas que desenvolvieron un papel clave:
La Tierra es inmensamente antigua.
Nuestro planeta se originó hace 4.560millones de años.
La Tierra está en permanente cambio.
A pesar de su aparente inmutabilidad,la superficie de nuestro planeta cambia de manera permanente debido aprocesos lentos y graduales, como la erosn de las montañas (algunoscentímetros por siglo) o los movimientos de los continentes (algunos centímetrospor año), pero también gracias a procesos esporádicos e intensos, como unaerupción volcánica, un terremoto o un impacto de un asteroide.
Las rocas son los archivos de la Tierra.
La Tierra “ escribe” en las rocas sularga historia. Lo hace empleando un digo muy especial del que suinterpretación no siempre es fácil. Un objetivo básico de la geología es aprendera descifrar ese código, de manera que sea posible “leer” en las rocas la historiade la Tierra.
Escalas en geología
La geología estudia objetos que tienen una extraordinaria diversidad de tamañosy analiza procesos que ocurren en una gama de períodos de tiempo enormementevariada. El uso de esta diversidad de escalas constituye uno de las señas de identidadde la geología.
La escala temporal.
La mayor parte de los procesos geológicos ocurren a unritmo muy lento, tanto que
la unidad de tiempo en geología es el millón deaños (m.a.).
Con todo, hay procesos geológicos que obligan a utilizar unidadestemporales muy por encima o por debajo del millón de años. Así, un terremotose mide en
segundos
, una fase de actividad de un volcán, en
días
, lasedimentación en un lago glaciar, en
años
, una glaciación, en
miles de años
.Pero estudiar el origen de la Tierra exige remontarse a varios
miles demillones de años
.
La escala espacial.
La diversidad de escalas espaciales manejadas engeología no es inferior a las temporales. Al estudiar el globo terrestre se utilizandecenas de miles de
kilómetros
, cifra que baja a cientos de kilómetros si seestá analizando una cordillera como los pirineos, y a
centímetros
si se estudiauna muestra de roca. A su vez, esta roca está constituida por pequeños granosde minerales de apenas unos
milímetros
, y eses minerales contienen átomoscon un tamaño tan pequeño que se mide en
angstroms
(10
-10
m).
Reconstruir el pasado terrestre
A lo largo de su existencia, nuestro planeta ha sufrido numerosos cambios.Algunos de ellos han sido lentos y graduales, mientras que otros fueron esporádicospero muy intensos. Reconstruir la historia de la Tierra supone básicamente realizar dostipos de actividades:
o
Investigar los sucesos ocurridos.
o
Ordenar temporalmente esos sucesos.
Investigar los sucesos ocurridos:
 
La reconstruccn del pasado es posible debido a que todos los sucesosgeológicos generan cambios y los cambios dejan huellas.
Los sucesos geológicos generan cambios.
Si el suceso es importante, porejemplo la colisión de la placa indoaustraliana con la euroasiática, también lo seránlos cambios provocados: formación del himalaya. Si es poco importante, como elgoteo del agua en una gruta cárstica, lo seigualmente el cambio generado:formación de una estalactita.Un acontecimiento geológico puede tener efectos importantes sin que seanecesariamente rápido. Así, la velocidad a la que Europa se separa de América delNorte es, aproximadamente, de 2,5 cm por año. Un desplazamiento como este pasainadvertido para cualquier observador, incluso si, como nosotros, se encuentrasituado sobre una de estas placas móviles. Sin embargo su efecto, a la escalatemporal geológica, ha permitido la formación del océano Atlántico.Por otra parte, nada impide que el cambio sea al mismo tiempo importante y rápido.Por ejemplo, el impacto de un meteorito es un acontecimiento instantáneo, y suefectos, si el meteorito es de gran tamaño, pueden ser de una magnitud enorme.
Huellas de cambios geológicos.
Dado que la casi totalidad de los sucesosocurridos a lo largo de la historia de la Tierra no han podido ser observados por elhombre, deben inferirse a partir de las huellas que han dejado. Los cambiosgeológicos se detectan gracias a:
-
Los materiales que originan.
Por ejemplo, una erupción volcánica aportarápiroclastos (cenizas, lapillo, bombas) o coladas de lava. Una inundación dejarálodos, y un glaciar dejará tillitas.
-
Las estructuras resultantes.
Unos esfuerzos compresivos dejarán pliegues ofallas inversas. La presencia de fallas normales nos indicaun período dedistensión.
-
Las formas que deja.
Un glaciar excavará un valle en forma de U al que puedeque desemboquen algunos valles colgados.Puede ocurrir que un suceso geológico origine huellas de los tres tipos
.
Así, elimpacto de un meteorito producirá un cráter, su colisióngenerará con frecuencia pliegues en las rocas impactadas, ylos materiales que componían el meteorito se encontraránfragmentados y esparcidos por el cráter y los alrededores.Interpretar estas huellas solo resulta posible si undeterminado proceso geológico, ocurrido en lugares ymomentos distintos, origina huellas similares. Basándose eneste supuesto,
el principio de actualismo
sostiene que
analizar los procesos que ocurren en laactualidad es la clave para interpretar lo que sucedióen el pasado
. Este es un método usual en geología queresulta necesario para reconstruir la historia de la Tierra. Porejemplo, la visita a una playa arenosa permitirá ver que eloleaje forma rizaduras en los fondos poco profundos. Siencontramos en la superficie de alguna roca unas rizadurassimilares, interpretaremos que los sedimentos queoriginaron esa roca se depositaron en una zona litoral deaguas poco profundas.Desafortunadamente hay circunstancias que complicanla reflexión, y un mismo proceso puede producir efectosdiferentes, o bien dos procesos distintos generar huellassimilares. Así, el viento también origina rizaduras en laarena, si bien un estudio más detallado permitirádiferenciarlas, ya que las rizaduras producidas por el oleaje son simétricas, y las delviento, asimétricas.
 
El cálculo del tiempo en geología: métodosde datación
La Tierra es tan antigua que los períodos de su historia se miden en
millones deaños
(m.a.).Uno de los objetivos fundamentales de la geología es la
datación
de las rocas,fósiles y los acontecimientos geológicos. Datar consiste en fechar, situar en el tiempoun suceso o un objeto determinado. La datación en geología, se realiza mediante dossistemas:
Midiendo el
tiempo real
transcurrido:
datación absoluta
. Consiste en ponerfecha a esos sucesos o materiales, es decir, precisar los millones de años quetienen.
Comparando acontecimientos:
datación relativa
. Se trata de ordenar rocas,fósiles o acontecimientos de los más antiguos a los más modernos, pero sinprecisar fechas.
Métodos de datación absoluta:
 
Isótopos:
Cada elemento químico tiene un número constante de protones en sunúcleo: es su
número atómico
. Así, el hidrógeno tiene siempre un protón; por tanto,su número atómico es 1; el hierro tiene siempre 26 protones y su número atómico es26. En el núcleo de cada átomo también hay neutrones. La suma de protones yneutrones recibe el nombre de
número másico
. Un elemento puede tener un númerode neutrones variable y, por lo tanto, más de un número másico. A los átomos de unmismo elemento que tienen diferente número másico se los llama
isótopos
. Porejemplo, el hidrógeno es el elemento más sencillo y está formado por tres isótopos: elpropio, que no tiene en su núcleo ningún neutrón y cuyo número másico es 1 (1protón); el deuterio, con número másico 2 ( 1 protón y 1 neutrón); y el tritio, connúmero másico 3 (1 protón y 2 neutrones).
Radiactividad:
las fuerzas que unen los protones y los neutrones en el núcleo suelenser fuertes. Sin embargo, en algunos isótopos, los núcleos son inestables porque lasfuerzas que unen los protones y los neutrones no son lo bastante fuertes. Comoconsecuencia, los núcleos de descomponen, o desintegran, espontáneamente en unproceso denominado radiactividad. Al descomponerse emiten partículas: alfa del núcleo(compuesta por 2 protones y dos neutrones), partículas beta (un electrón).El método de datación absoluta s utilizado es el
método radiométrico
,basado en el hecho de que los átomos de ciertos elementos químicos radiactivosinestables (“elementos padre”) experimentan, con el tiempo, un proceso dedesintegración radiactiva que los convierte en otros elementos químicos estables(“elementos hijo”) a una velocidad constante (emiten espontáneamente radiación enforma de partículas, transformándose en otros elementos diferentes estables). Esteproceso transcurre a velocidades constantes de ahí su utilidad en la datación.

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