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introduccion

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¿
P
or qué las aves insectívoras de las zonas templadas migran en otoño a regionessubtropicales o tropicales? ¿Por qué los monos araña sólo habitan en el Nuevo Mundo?¿Por qué algunas plantas pueden vivir en el desierto y otras no?Si analizamos en detalle los diferentes aspectos involucrados en estos interrogantes,podremos reconocer la diversidad de factores que intervienen en los fenómenos que ata-ñen al mundo vivo: grupos de organismos, clima, regiones, estaciones, etc.Cuando un biólogo trata de responder interrogantes como los iniciales, suele recurrira una pluralidad de hipótesis con el fin de aproximarse a una explicación. Ello se debe aque, en general, es muy poco frecuente identificar un único tipo de causa que sea clara-mente responsable del fenómeno biológico estudiado. Incluso en muchos casos, no es po-sible determinar
con certeza 
qué tipo de causas o combinación de factores causales estáninvolucradas en el fenómeno en cuestión.Ello se vincula con el hecho de que el objeto de estudio de la biología es diverso ycomplejo, lo cual no significa “inabordable” o “incomprensible”. La complejidad menciona-da requiere reconocer y caracterizar los diferentes procesos y patrones biológicos que ope-ran en distintas escalas de espacio y de tiempo. Este reconocimiento permite acercarse almundo biológico desde una multiplicidad de miradas.Al mismo tiempo, la actual problemática de la biología plantea la necesidad de una re-flexión crítica acerca de la naturaleza de la ciencia. Con el objeto de comprender los pro-cesos de construcción del conocimiento científico y los contextos sociales y culturales enque los diferentes modelos se han producido, se hace necesario referirse continuamentetanto a los aspectos históricos, a la relación ciencia-sociedad, así como a los procedimien-tos y a los valores involucrados, enfatizando los temas controversiales, señalando las pre-guntas abiertas y rescatando el pensamiento divergente.Iniciaremos esta Introducción con una caracterización del estado de la disciplina. Ellosupone definir sus principales alcances y limitaciones, identificar las preguntas abiertas y re-conocer los principales desafíos planteados en el campo de la biología contemporánea(
1
fig. I-1).
Multiplicidad de enfoques
Para tratar de comprender acabadamente los procesos biológicos es de gran utilidadtrabajar en forma simultánea con distintos tipos de explicaciones. Para cada fenómeno bio-lógico que se desea interpretar, existen diversas descripciones legítimas posibles; todo de-
Introducción: el estudiode la biología en laactualidad
El Nautilus presenta un caparazón tabicado internamente lo que le facilita la flotabilidad y los desplazamientos en el agua.Es el único sobreviviente de un grupo de cefalópodos muy extendido en el pasado.
 
pende de los fines de la interpretación y del marco en que se realice lapregunta inicial. Como vimos, en los sistemas vivos, las causas de unfenómeno determinado en general son múltiples y se pueden analizaren distintos niveles, partiendo de diferentes marcos de interpretación. Asu vez, cualquier fenómeno biológico posee una gran riqueza de inter-conexiones con otros fenómenos de la misma naturaleza o incluso deuna naturaleza aparentemente diferente.
Las unidades de estudio
El mundo material constituye una unidad pero nos acercamos a éldesde una diversidad de concepciones y de enfoques epistemológicos(
1
fig. I-2).Una selva tropical se puede estudiar de diferentes maneras. El es-tudio puede enfocarse en el análisis de las relaciones de las plantas conel tipo específico de suelo, en la caracterización de los recursos quepueden utilizarse en forma sustentable, en el tipo de insectos que enella habitan, en la estructura o en la dinámica del ecosistema en su to-talidad.En los sistemas biológicos, como en otros sistemas complejos, de-bido a la multiplicidad de conexiones, la delimitación de las unidadesde estudio sólo se puede hacer una vez definido apropiadamente el“todo”.Aun conociendo el todo, en ciertos casos es posible separar laspartes y otras veces, no. Se podría decir que no existen reglas universa-les para segmentar el objeto de estudio del mundo vivo, sino que és-tas deben definirse de acuerdo con el contexto y el tipo de problemaque se desea indagar.
Las narraciones históricas
Cuando un biólogo trata de responder una pregunta acerca de unfenómeno particular, por ejemplo, “
¿Por qué los monos araña sólo ha- bitan en el Nuevo Mundo?” 
, no se basa en leyes universales. El inves-tigador en biología necesita estudiar todos los datos conocidos relacio-nados con el tema en cuestión (por ejemplo, puede incorporar en suanálisis datos referidos a la biología de la especie, hipótesis de paren-tesco provenientes de los árboles filogenéticos, información acerca dela distribución geográfica presente y pasada de los monos, correlacio-nes de estos datos con los eventos de deriva continental o con cam-bios en las condiciones ambientales, etc.). A partir de hipótesis genera-les sobre las vinculaciones entre los posibles factores involucrados, elanálisis de la información puede permitir la inferencia de una diversidadde relaciones. Cuanto más complejo es el sistema en estudio, más in-teracciones comprende. Estas interacciones no se pueden identificarpor simple observación, sino que, en la mayor parte de los casos, sólose pueden inferir en forma deductiva, es decir, mediante el análisis delos casos particulares a partir de ciertas hipótesis generales.Luego, el biólogo intenta elaborar un
argumento 
que explique elfenómeno. En síntesis, elabora una
narración histórica 
. El biólogo ErnstMayr (1904-2005) sostenía que el enfoque histórico-narrativo es elmás adecuado, científica y filosóficamente, para referirse a fenómenos
2
Introducción
Fig. I-1. EL OBJETO DE ESTUDIO DE LA BIOLOGÍA SE CARACTERIZA POR SU DIVERSIDAD Y COMPLEJIDAD.

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