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Los problemas ambientales del planeta. Actividades y material didactico

Los problemas ambientales del planeta. Actividades y material didactico

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Los problemas
ambientales del planeta
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LOS GRANDES PROBLEM AS AM BIENTALES
1

A lo largo de la Historia, el proceso de transfor- maci\u00f3n de la Naturaleza emprendido por el ser hu- mano con el objetivo de extraer recursos ha ido alterando lentamente la composici\u00f3n de las pobla- ciones animales y vegetales, las caracter\u00edsticas del biotopo y los ciclos de nutrientes, sobre todo los del carbono y el nitr\u00f3geno. Cuando estas alteracio- nes suponen riesgos para los ecosistemas o para la vida humana, hablamos de problemas ambientales.

Todo problema ambiental implica un cierto esta-
dio de degradaci\u00f3n del medio ambiente. Existen
problemas globalesque afectan a todo el planeta,

como el agujero de ozono o el efecto invernadero; otros que se producen en grandes \u00e1reas geogr\u00e1fi- cas, como las selvas tropicales o los desiertos; y problemas que suceden a escala local, como las inundaciones peri\u00f3dicas en los valles fluviales o los vertidos industriales en zonas donde hay gran con- centraci\u00f3n de f\u00e1bricas.

El agotamiento de los recursos

Recursos son todos los bienes naturales, que pueden servir para satisfacer directa o indirecta- mente las necesidades humanas. Algunos recursos, como la energ\u00eda solar, el aire, el agua, el suelo y las plantas y animales silvestres, est\u00e1n disponibles en grandes cantidades para nuestro uso y el de los de- m\u00e1s seres vivos. Pero otros, como el aluminio, el petr\u00f3leo o las aguas subterr\u00e1neas, son limitados y s\u00f3lo pueden obtenerse tras mucho esfuerzo por medio de la aplicaci\u00f3n de ingenios tecnol\u00f3gicos.

Los recursos se clasifican en renovables y no re-
novables, seg\u00fan su capacidad de regeneraci\u00f3n.

\u2022Recursos no renovables. Existen en una canti- dad fija y aunque a escala geol\u00f3gica (millones de a\u00f1os) son renovables, no lo son en el tiempo en que los consume la humanidad (cientos o miles de a\u00f1os). Son los combustibles f\u00f3siles \u2013carb\u00f3n, petr\u00f3leo, gas natural\u2013 y otros recursos energ\u00e9ti- cos como el uranio; las rocas \u2013arcillas, calizas, gravas\u2013, los minerales met\u00e1licos \u2013hierro, alumi- nio, cobre, esta\u00f1o\u2013, los no met\u00e1licos \u2013sal, yeso, fosfatos\u2013 y el suelo f\u00e9rtil, que se forma a lo largo de miles de a\u00f1os.

La tecnolog\u00eda actual permite localizar y extraer m\u00e1s de cien minerales distintos con los que se fa- brican objetos de muy diversa funci\u00f3n que, una vez usados, son desechados y normalmente que- mados. Pero algunos recursos no renovables pueden ser reciclados o reutilizados. Elre c i c l a je es la recogida de un recurso ya usado y su repro- cesamiento en nuevos productos, como se hace con los objetos de vidrio, el papel, las latas de bebidas y algunos pl\u00e1sticos. Los recursos ener- g\u00e9ticos no renovables, como el carb\u00f3n, el petr\u00f3- leo y el gas natural, no pueden ser reciclados: una vez quemados, tras liberar calor y residuos gaseosos y s\u00f3lidos, desaparecen.

Un recurso no renovable se considera econ\u00f3mi- camente agotado cuando los gastos generados por la localizaci\u00f3n, extracci\u00f3n, transporte y pro- cesamiento de la materia prima superan a los be- neficios derivados de su comercializaci\u00f3n.

El cultivo del olivar en fuertes pendientes, habitual en An-
daluc\u00eda, genera la p\u00e9rdida y degradaci\u00f3n de los suelos.
Las rocas y minerales son recursos no renovables a escala de
tiempo humano. Cantera de m\u00e1rmol en Macael (Almer\u00eda).
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\u2022Recursos renovables. Un recurso es renovable o potencialmente renovable cuando puede ser re- novado sin dificultad por medio de procesos na- turales; un bosque, un prado, los animales silves- tres, el agua superficial y subterr\u00e1nea y el aire son recursos renovables. Las energ\u00edas solar y e\u00f3- lica, los flujos de agua y las mareas se consideran recursos renovables y perpetuos; pues aunque se cree que el sol se extinguir\u00e1 dentro de miles de millones de a\u00f1os, a escala humana esto es irrelevante y puede decirse que su energ\u00eda es pr\u00e1cticamente incombustible.

Otro recurso potencialmente renovable es la di- versidad biol\u00f3gica, que tiene un triple significa- do: biodiversidad gen\u00e9tica (variedad en los genes de los individuos de una determinada es- pecie), biodiversidad de especies (variedad de especies existentes en los distintos ecosistemas del planeta) y biodiversidad ecol\u00f3gica (variedad de ecosistemas donde habitan e interaccionan los seres vivos). Esta variedad de genes, espe- cies y ecosistemas proporciona fibras, alimento, energ\u00eda, madera, productos qu\u00edmicos y farma- c\u00e9uticos de enorme importancia econ\u00f3mica, ade- m\u00e1s de purificar el aire y el agua y de ayudar a controlar las plagas, entre otras importantes fun- ciones ecol\u00f3gicas.

Pero los recursos potencialmente renovables pueden destruirse, degradarse o reducirse si se consumen a un ritmo superior al que se produ- cen, en un proceso denominadod e g ra d a c i \u00f3 n

ambiental. Ejemplos de degradaci\u00f3n son la susti-

tuci\u00f3n de un bosque por edificaciones, los culti- vos inapropiados que conllevan p\u00e9rdidas de sue- lo y nutrientes, el consumo excesivo de agua subterr\u00e1nea y cualquier forma de contaminaci\u00f3n de aire, agua o suelo.

En la central e\u00f3lica de Tarifa (C\u00e1diz) se aprovecha la fuerza
del viento para la producci\u00f3n de energ\u00eda.
La contaminaci\u00f3n

La contaminaci\u00f3n es producida por cualquier sustancia a\u00f1adida al aire, el agua, el suelo o los ali- mentos que amenace la salud y la capacidad de su- pervivencia de los seres humanos u otros organis- mos vivos. La agresi\u00f3n puede venir por distintas v\u00edas: humo, reacciones qu\u00edmicas inducidas, calor, ruido y radiaciones, fundamentalmente.

Los agentes contaminantes pueden originarse de forma natural, como en las erupciones volc\u00e1nicas, o ser producidos por el ser humano. En el primer caso, generalmente se dispersan sobre grandes \u00e1reas y son descompuestos tambi\u00e9n de forma natu- ral. En cambio, los contaminantes artificiales se concentran en \u00e1reas m\u00e1s reducidas (pol\u00edgonos in- dustriales, ciudades) y afectan a espacios menores de aire, agua y suelo.

Tres factores determinan la peligrosidad de un contaminante: la composici\u00f3n qu\u00edmica, ya que unos son mucho m\u00e1s activos que otros; lac o n c e n -

traci\u00f3n, es decir, la cantidad por unidad de volu-
men de agua, aire o suelo, y lap e rs i s te n c i a, o tiem-
po que permanece en el medio.

Los contaminantesd e g ra d a b l e s se descompo- nen por procesos naturales f\u00edsicos, qu\u00edmicos o bio- l\u00f3gicos; entre ellos se encuentran losb i o d e g ra d a -

bles, que pueden ser descompuestos por los seres

vivos, generalmente bacterias presentes en las aguas residuales urbanas. Otros contaminantes son lenta- mente degradables y tardan d\u00e9cadas en destruirse, como el DDT, los pl\u00e1sticos y los CFCs. Por \u00faltimo, hay agentes contaminantes no degradables, como los metales pesados.

Sin embargo, a\u00fan desconocemos los riesgos eco- l\u00f3gicos y para la salud humana que presentan mu- chos de los miles de productos qu\u00edmicos sint\u00e9ticos disponibles actualmente en el mercado.

Los pl\u00e1sticos se degradan muy lentamente, por lo que supo-
nen una importante amenaza para el medio ambiente.
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CAUSAS D E LOS PROBLEM AS AM BIENTALES
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La actividad econ\u00f3mica, el estilo de vida e inclu- so la existencia de los seres humanos dependen del sol y de distintos aportes naturales: aire, agua, sue- lo f\u00e9rtil, plantas, animales, recursos minerales y energ\u00e9ticos, y procesos de depuraci\u00f3n y reciclaje de la materia. Desde la ecolog\u00eda podemos conside- rar estas aportaciones como el capital terrestre .

Por otro lado, la vida en la Tierra se mantiene gra-
cias a un sistema formado por varias capas:

\u2022La atm\u00f3sfera. Contiene la troposfera, una delga- da capa que alberga casi todo el aire de la atm\u00f3s- fera; y la estratosfera, donde se sit\u00faa el ozono, gas capaz de filtrar la radiaci\u00f3n ultravioleta pro- cedente del sol permitiendo as\u00ed la existencia de la vida en el planeta.

\u2022La hidrosfera. Se compone del agua l\u00edquida, tan- to la superficial como la subterr\u00e1nea, y el agua s\u00f3lida (nieve de las cumbres e hielo perpetuo en los glaciares).

\u2022La litosfera. Est\u00e1 formada por la corteza terres- tre y parte del manto superior. Contiene los com- bustibles f\u00f3siles y las rocas, cuyos minerales aportan materias primas para la industria, as\u00ed co- mo los nutrientes necesarios para el suelo y la vi- da vegetal.

\u2022La ecosfera obiosfera. Es la parte de la Tierra donde est\u00e1n los ecosistemas en los que interac- cionan los seres vivos entre s\u00ed y con los elemen- tos no vivos del medio. Se extiende desde las zo- nas m\u00e1s profundas de los oc\u00e9anos hasta las cimas de las monta\u00f1as m\u00e1s altas.

Dentro de este sistema formado por la atm\u00f3sfe- ra, la hidrosfera, la litosfera y la biosfera, la vida de- pende de tres factores interconectados:

\u2022 Elflujo de energ\u00eda que se trasmite del sol a las plantas, y de \u00e9stas a los animales a trav\u00e9s de las cadenas tr\u00f3ficas. Desde los seres vivos, la ener- g\u00eda pasa al ambiente, donde se dispersa en forma de calor.

\u2022 El ciclo de la materia descrito por los nutrien-
tes.

\u2022 Lagravedad, que permite al planeta retener su atm\u00f3sfera y favorece el movimiento de los nu- trientes en el ciclo de la materia.

Un modelo de desarrollo insostenible

El crecimiento acelerado de la poblaci\u00f3n y el mo- delo de desarrollo de nuestra sociedad han provo- cado los siguientes efectos sobre el sistema que permite la vida en la Tierra:

\u2022 Disminuci\u00f3n y degradaci\u00f3n del capital terrestre
a un ritmo muy acelerado.

\u2022 Alteraciones en el flujo de energ\u00eda y los ciclos de la materia, lo cual tiene importantes consecuen- cias a menudo impredecibles sobre el medio y los seres vivos.

Este modelo de desarrollo ecol\u00f3gicamente insos- tenible no puede mantenerse indefinidamente, pues est\u00e1 destruyendo la base natural de nuestra econo- m\u00eda. Una sociedad consciente debe enfocar su esti- lo de vida de manera que pueda satisfacer las nece- sidades de las personas a partir de losingresos de

la Tierray no del capital de la misma. S\u00f3lo de este

modo se podr\u00e1 asegurar el bienestar de las futuras generaciones de seres humanos y la supervivencia del resto de las especies.

La superpoblaci\u00f3n

El incesante crecimiento de la poblaci\u00f3n humana es otro problema de escala planetaria. La pobla- ci\u00f3n humana creci\u00f3 con lentitud hasta el siglo XIX, momento en el que cambi\u00f3 la tendencia, y experi- ment\u00f3 a partir de entonces un fuerte aumento. A lo largo del siglo XX la explosi\u00f3n demogr\u00e1fica ha al- canzado proporciones gigantescas.

Tras la Segunda Guerra Mundial, los pa\u00edses sub- desarrollados se incorporaron a la revoluci\u00f3n de- mogr\u00e1fica y se inici\u00f3 la fase actual de crecimiento general acelerado. En 1950 la poblaci\u00f3n mundial era de 2.500 millones de habitantes; en tan s\u00f3lo cuarenta y cinco a\u00f1os esta cifra se ha duplicado, hasta superar los 5.500 millones en 1995. En los \u00fal- timos decenios, cada a\u00f1o tiene lugar un incremen- to de unos 70 millones de personas. Seg\u00fan c\u00e1lculos de laUNESCO, si se mantiene este ritmo de creci- miento, en el a\u00f1o 2.015 poblar\u00e1n el mundo unos 7.200 millones de personas, cifra que podr\u00eda verse duplicada a finales del siglo XXI.

La ciudad de M\u00e9xico es una de las m\u00e1s pobladas
del planeta.

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