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El origen de nuestros números

El origen de nuestros números

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Primera parte del artículo que escribí para la revsita Utópica sobre el origen de la numeración que usamos actualmente
Primera parte del artículo que escribí para la revsita Utópica sobre el origen de la numeración que usamos actualmente

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09/17/2009

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El origen de nuestros números (Primera Parte)Por: Marcos Campos Nava (Pachuca, Hgo, UAEH)Los números son algo que necesitamos todos los días, nos gusten o no las matemáticas,imagine el lector que un buen día despierta y los números han desaparecido, sería uncaos ¿no creen? Al mirar su reloj no sabría qué hora es, recuerde no existen los números;al subir a su auto para ir al trabajo más caos, no sabe a qué velocidad va, si estárespetando el límite o no; tal vez un policía lo detenga y lo infraccione por ir muy deprisa,la buena noticia es que no puede identificar nuestro vehículo porque desaparecieron losnúmeros del registro; al llegar al trabajo otra buena noticia, el reloj checador no marcanuestra hora de entrada, por cierto ¿cuánto nos van a pagar? No se lleva registro denuestras horas trabajadas; el cartero no llevará la correspondencia ese día ¿a que casa sininguna tiene número? Los números son tan familiares que pocas veces nos detenemos apensar ¿desde cuándo existen, cómo se contaba antes de que existieran, porqué nosdicen que usamos numeración decimal? Estas y otras preguntas serán motivo de reflexiónen las siguientes líneas:La necesidad de contar es tan antigua como el mismo ser humano, existen vestigios encuevas por medio de pinturas rupestres de los primeros intentos del ser humano porcontar; fue natural querer utilizar partes del cuerpo, por ejemplo los dedos, de ahí lahipótesis que sostienen algunos historiadores de que la base de nuestra numeración es elnúmero diez, por la cantidad de dedos en nuestras manos; existieron a lo largo de lahistoria diferentes formas de contar las cosas y diferentes símbolos para representarlo, unsistema por demás impráctico pero que ha trascendido en el tiempo, tal vez porcuestiones estéticas, es el sistema de numeración romano; como dato curioso por cierto,en la carátula del reloj monumental de Pachuca, en lugar de que aparezca el númerocuatro como se suele representar en romano (IV) aparecen cuatro unos (IIII) lo cual esuna violación a las reglas de ese sistema; ¿por qué le hemos llamado impráctico? Ellector puede reflexionar un poco en este ejemplo y recordar a demás lo aprendido en susaños de estudiante al tratar de leer la siguiente cifra: MMIX; efectivamente es el año enque nos encontramos (2009), las dos M representan cada una mil; la X representa diez; yel I, que representa la unidad, se resta a la X por aparecer a su izquierda.
La numeración romana puede resultar bella paralos arquitectos o diseñadores, pero es impráctica para el que hace cálculos.
 
Ahora otro ejemplo: MMCCCXXVI, ¿tuvo suerte al querer leerla? Siguiendo las reglas delsistema romano, la cifra es 2326; ¿qué ha sucedido aquí? Resuelta que para representardos cantidades del mismo orden, es decir, cifras en unidades de millar, para el primercaso se usaron solo cuatro cifras, mientras que para el segundo caso necesitamos¡nueve! Imagine ahora el lector que quiere sumar ambas cantidades, escritas en esesistema, no se vale transformarlas a decimal porque todavía no existe, ¿se imagina lacomplicación para los contadores del imperio romano? En cambio si queremos sumar2009 + 2326; como todos sabemos el procedimiento es bastante sencillo porque estánrepresentadas ambas cifras en base diez; hay dos pequeñas GRANDES diferencias: en lanumeración romana no existía una base y tampoco es posicional, es decir, un símbolo porejemplo M, representa siempre la misma cantidad en donde sea que aparezca, ademáslos romanos no se preocuparon por conta
r “haciendo montones” de la misma cantidad, a
diferencia de lo que hacemos en nuestro sistema con nuestros números de origenindoarábigo, seré más claro: en el caso de la cifra 2326, aparece dos veces el símbolo 2,pero tal y como nos enseñaron desde primaria, el primer 2 de derecha a izquierda, indica20 (2 veces el 10) por estar en la posición de las decenas, mientras que el otro 2, indica2000 (2 veces 10 por 10 por 10). Reflexionamos poco en este hecho, pero pararepresentar cualquier cifra que se nos ocurra, necesitamos de diez símbolos
(0,1,2,3,4,5,6,7,8,9) y de saber que cada que juntamos 10 “cosas” debemos utiliza
r unaposición más, por ejemplo: en la cifra 529, sabemos bien que son 9 unidades, mas 2decenas, mas 5 centenas ¿qué pasa si agregamos un objeto más? Ahora tendríamos que
escribir 530; el cero indica que no hay unidades “sueltas” pues con la que agregamos se
 juntó otra decena, y por eso a hora en la segunda posición de derecha a izquierda, enlugar de 2 aparece un 3.
Por alguna razón (que yo desconozco) en la carátula del reloj monumental de Pachuca el número 4 apareceescrito así IIII en lugar del clásico número romano IV 
 
Esta forma de contar y representar cifras, simplifica por demás las operaciones, yahablamos de lo complicado de hacer sumas en numeración romana, ahora imagine querermultiplicar, dividir o ¡extraer raíz cuadrada! Cabe mencionar que nuestros númerosindoarábigos y nuestro sistema de numeración, no fue el primero en tener en una base yposición, nuestros antepasados mayas se las ingeniaron bien (mucho mejor que losromanos) para representar cantidades y poder hacer todo tipo de operaciones, ellosutilizaron como base el 20, se cree que porque usaban también los dedos de los pies paracontar, y a diferencia de nosotros se las arreglaron con solo tres símbolos, el punto querepresenta la unidad y que se puede usar hasta cuatro juntos, una raya para representarcinco cosas, la cual podían usar hasta 3 veces y el caracol para representar el CERO o
ausencia de “cosas”
, hay recordar que algunos historiadores ubican a nuestros mayascomo la primer civilización en utilizar el cero. Su sistema era posicional al igual que eldecimal, pero ellos escribían de abajo hacia arriba, lo cual suponen algunos que por
motivos relacionados al crecimiento de las plantas, de tal forma que en un “primer escalón” podían escribir hasta el 19, para represent
ar el 20 (la base de su sistema)
utilizaban el cero para representar que no tenían unidades “sueltas” y en un segundo
escalón colocaban un punto para representar su primer grupo de 20; es decir, las reglasde su sistema eran idénticas que el nuestro, con la diferencia de los símbolos utilizados yde la base 20, aquí algunos ejemplos:

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