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EL HUÁSCAR

EL HUÁSCAR

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EL HUÁSCAR
 
EL INICIO DE LA GUERRA
 
Al inicio de la guerra, la Escuadra peruana estaba prácticamentedesmantelada en El Callao. Las calderas de la
"Independencia" estabanen tierra y el "Huáscar" se encontraba desartillado.
Si Chile se venía o noalistando para la guerra, puede resultar discutible. Hay indicios afavor y algunos argumentos en contra. En todo caso, aquel país teníaun ejército muy bien organizado y disciplinado, basado en laestructura militar prusiana y en una fuerza naval respetable, aúnpara estándares europeos, organizada en base a los parámetros de lamarina británica. Su escuadra -quizás la mejor de América Latina-estaba compuesta por dos enormes acorazados gemelos: El Almirante
Cochrane y el Almirante Blanco Encalada. La marinería estaba bien entrenaday la flota estaba comandada por el contraalmirante Juan Williams, quién sedistinguió durante la guerra contra España de 1865-66.
Bolivia no contabacon escuadra y aquel era un factor que quizás el Perú debióconsiderar al mantener la alianza militar con el país del altiplano,cuyos gobernantes de esa época cometieron el error de no desarrollaruna marina mercante y una fuerza naval disuasiva. La escuadra delPerú en tal sentido, salvo una excepción, no se había renovado en losúltimos once años. Estaba integrada por dos blindados, dos monitoresde hierro, dos corbetas de madera, dos cañoneras y algunas lanchastorpederas. Casi todas las naves se encontraban inmovilizadas y enpleno proceso de reparación. La escuadra chilena pues aventajaba ala peruana en cantidad, desplazamiento, blindaje, poder de artillería,modernidad y número de transportes.
EL HUÁSCAR
 Sin duda la principalnave del Perú era el
Huáscar, blindado de marcon espolón modeloEricsson. Su construcciónse inició a fines de 1864en Liverpool. El blindadoera tan maniobrable quepodía dar un giro de 180 grados en apenas dos minutos. Para los estándaresde esos tiempos, el Huáscar era una nave de guerra formidable, adquirida a unprecio bastante razonable.
Pero sobre la capacidad bélica del blindado, su comandante formulóal gabinete del presidente
Prado la siguiente advertencia:
"Señores, espreciso que no nos formemos ilusiones; el Huáscar es sin duda un buquemuy fuerte, pero nunca podrá contrarrestar el poder de uno sólo de los
 
blindados chilenos, pues estos tienen una coraza uniforme de nuevepulgadas y seis cañones de igual calibre que los del Huáscar (...) A pesarde todo el Huáscar cumplirá con su deber, aún cuando tenga la seguridadde su sacrificio".
IQUIQUE
 
El 25 de abril de 1879, veinte dias después de declarada la guerra, el
Huáscar se hizo a la mar con una tripulación de 200 hombres. El blindado tuvosu primer enfrentamiento y durante los primeros treinta minutos se enfrentósolo contra los dos buques de guerra enemigos.
La
Esmeralda estaba dirigidapor el valiente capitán de fragata Arturo Prat y disponía de una tripulación de200 hombres, número similar a la dotación del Huáscar. El combate entreambas naves se prolongaría por más de tres horas.
El
Huáscar limitaba el usode su artillería por temor a que los proyectiles alcanzaran a la población deIquique. Grau decidió terminar el encuentro recurriendo al espolón, pero los dosprimeros intentos fueron vanos. El primero de ellos impactó a babor y elsegundo en el estribor de la nave adversaria, la que pese al castigo recibido nose rindió.
En esos momentos, el aguerrido capitán
Prat intentó abordar elHuáscar y acompañado sólo de un sargento, se arrojó sobre el blindado, ultimóa un oficial de señales y fue muerto sobre la cubierta cuando intentaba avanzarhacia el torreón de mando.
Un segundo intento de abordaje por docetripulantes resultó también infructuoso. Sólo recién al tercer impactocon espolón la
Esmeralda se partió y se hundió con el mástil al tope. Eldramático combate concluyó a las 12:10 de la tarde. En total el Huáscardisparó cuarenta cañonazos.
Los chilenos acusaron 135 muertos. Losperuanos perdieron un oficial y siete marineros resultaron heridos. Deinmediato
Grau, antes de avanzar hacia la otra nave chilena, la Covadonga,dispuso el salvataje de los 62 valientes sobrevivientes chilenos, cuyo últimocomandante, el teniente Uríbe, agradeció el humanitario gesto del Almirante.La posterior correspondencia entre Grau y la viuda de Prat fue un ejemplo deprofundad hermandad latinoamericana, a pesar de la crueldad de esa guerra.
CORRERIAS DEL MONITOR"HUASCAR"
Gracias a su considerable andar,blindaje, poderosa artillería y muy enespecial a la audacia y habilidad de suComandante, el monitor
"Huáscar" seconstituyó en una seria amenaza a laslíneas de comunicaciones marítimas quesustentaban el esfuerzo bélico chileno.
 
El 26 de mayo de 1879 ataca Antofagasta y al día siguiente apresados naves mercantes en Cobija. El 3 de junio es avistado por elblindado
"Blanco" y la cañonera "Magallanes", pero logra escapar después deun corto duelo de artillería. Durante la noche del 10 de julio penetra en Iquique
 
y ataca a las unidades navales que bloquean el puerto.
La cañonera
"Magallanes" elude con mucha pericia marinera varias embestidas del espolóndel "Huáscar". Pero, ante la probabilidad de tener que enfrentar al blindado"Cochrane", el Comandante Grau decide regresar a su refugio en Arica.
El 17de julio zarpa a interceptar un convoy chileno y una semana despuéscaptura al transporte
"Rímac" , con 300 carabineros de Yungay, caballares yabastecimiento de guerra.
Pese a que era el objetivo prioritario de laEscuadra Chilena, logró siempre escabullirse aprovechando que lasnaves nacionales estaban drásticamente reducidas en su andar,después de la larga campaña lejos de su base. Estas limitacioneshicieron insostenible el persistir en el bloqueo de Iquique. Los éxitosdel
"Huáscar", en particular la captura del "Rímac", llevaron a la renuncia delAlmirante chileno Juan Williams Rebolledo, asume como Comandante en Jefeel Capitán de Navío Galvarino Riveros Cárdenas y se somete a los buqueschilenos a una recuperación de sus capacidades operativas, lo que toma lamayor parte del mes de septiembre.
Mientras tanto, el monitor
"Huáscar" ysu brillante Comandante continuaba atacando los puertos chilenos,destruyendo instalaciones portuarias y embarcaciones, para afectar el esfuerzoeconómico necesario para sostener la guerra.
Efigie de Grau
 "Como del carbón sale el diamante, así de la negrura de esta guerrasale Grau. (...) Al estudiar lo que hizo, preciso es recordar con quéelementos trabajó y cabe preguntar qué hubiera sido del Perú conGrau en un barco como el Cochrane o el Blanco Encalada..." (JorgeBasadre).
LA BATALLA DE ANGAMOS
 
08 de octubre de 1879
 
Chile, ya capturado el
Rímac y renovado sus mandos, se concentró en latoma del Huáscar. Las naves chilenas recibieron los mejores cuidados. Lostransportes fueron armados con la artillería recién llegada de Europa. Puestaslas naves en las mejores condiciones, el nuevo comandante de la escuadrachilena, Galvarino Riveros, se dispuso a acabar con la presencia del Huáscaren el Pacífico.
El 8 de octubre de 1879 a las tres y media de la

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