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Concentraciones urbanas

Concentraciones urbanas

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Las debilidades de Goliat: problemas sanitarios en las ciudades
 
(Ana María Vara)
Es muy amplia y compleja la problemática sanitaria de las grandes concentraciones urbanas. La provisión de agua potable y una eficiente red de alcantarillado y desagües cloacales son condiciones básicas para proteger la salud de sushabitantes. Pero también lo son el control de las enfermedades infecciosas, en particular, las transmitidas por animales, junto con el adecuado tratamiento y disposición final de los residuos
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El brote de leptospirosis que afectó a distintas ciudades de la Argentina en la primera mitad de 2001 -y que causóla muerte de 12 personas en la localidad de Quilmes, provincia de Buenos Aires- no fue más que una nuevamuestra de que el estado sanitario de las concentraciones urbanas debe ser controlado constantemente. En estecaso, se trató de personas que se infectaron con una bacteria espiralada, la Leptospira, que puede estar presenteen aguas o terrenos contaminados.Ese agente patógeno suele hallarse, especialmente, en las zonas que funcionan como basurales a cielo abierto,por donde circulan animales como las ratas, que actúan como vectores -es decir, transportadores- de estosgérmenes. El contagio se produce a través del contacto, por piel o mucosas -ojos, boca, nariz-, con la orina deejemplares infectados. Y si bien los roedores son el reservorio principal de estas bacterias, no debe dejar deprestarse atención al cuidado sanitario de los perros, que también pueden propagar la enfermedad.Pero, desgraciadamente, la leptospirosis, que produce fiebre intensa, fuertes dolores musculares y que -si no estratada- puede afectar el sistema nervioso y el hígado de manera irreversible, no es la única enfermedadrelacionada con la falta de higiene en los áreas densamente pobladas.La alta concentración de viviendas -que trae consigo la generación de gran cantidad de residuos y desechoscloacales- y el intercambio intenso entre grandes grupos de personas, característicos de las zonas urbanas,establecen condiciones propicias para la transmisión de distintas infecciones. A esto se agregan los problemasderivados de la convivencia con animales, tanto si son domésticos como si son oportunistas. Estos últimos, comolas ratas y cucarachas, son los que prosperan en las áreas pobladas, atraídos por la disponibilidad de alimentosque en ellas encuentran.Debido a estos motivos, para lograr que las ciudades sean áreas saneadas, no basta con prestar atención a lasenfermedades que afectan únicamente a las personas y que pueden existir en mayor o menor medida en distintasestaciones -como gripe, resfrío común, infecciones respiratorias y sarampión- sino que también hay que controlarotras: las que tienen que ver con el manejo de residuos, las que dependen de la calidad de las aguas y el sistemade cloacas y alcantarillado -cólera, hepatitis A y enterocolitis, entre otras-, y las que son transmitidas poranimales.
Elemento vital
Un buen sistema de provisión y distribución de agua potable es, para muchos expertos sanitaristas, la primeracondición que puede influir positivamente en la salud de la población. Esa es la enseñanza fundamental quedejaron pandemias como las del cólera -una enfermedad causada por una bacteria denominada Vibrio cholerae,que produce diarreas intensas- la que se distribuyó, en oleadas, a lo ancho del planeta, en el siglo XIX. Este malse debió principalmente a que la calidad del agua de consumo no era la adecuada. Por ejemplo, la epidemia decólera que afectó a Londres en la década de 1880 fue controlada con el simple trámite de mudar río arriba lastomas de agua del río Támesis. El problema se había originado en sectores en los que las tomas estaban próximaso aguas abajo de las descargas cloacales.Un siglo después, aplicar estas enseñanzas permitió controlar la epidemia de cólera que alcanzó a la Argentina acomienzos de la década de 1990, proveniente del Perú -donde había llegado, a su vez, en un barco asiático-.Adicionalmente, estas medidas permiten evitar la expansión de otras enfermedades que también se transmitenpor el agua, como, por ejemplo, otros tipos de diarrea, el tifus y la hepatitis A.En todos los casos, lo que se debe hacer es separar de manera tajante las aguas para consumir de las aguas dedesecho, es decir, aquellas que provienen de las descargas cloacales y de las alcantarillas. Además, cuandoexistan dudas, se debe prestar atención a ciertas recomendaciones simples pero eficaces como hervir el agua deprocedencia dudosa o, si no es posible, desinfectarla con dos gotas de solución de hipoclorito de sodio -lavandina-por litro de agua. Precauciones similares deben tomarse en relación con los alimentos, en especial con las frutas yverduras y con los platos procesados en condiciones de poca higiene.Pero los organismos patógenos no son la única fuente de contaminación del agua de las ciudades. Porque ademásde los desechos cloacales, los sistemas marítimos y fluviales próximos a los grandes centros urbanos debensoportar el vertido de todo tipo de residuos domiciliarios, así como de hidrocarburos y metales pesados originadospor la actividad industrial.Para dar un ejemplo, puede considerarse la situación del Río de la Plata, que es receptor de la mayor red dedrenaje de la Argentina. La importancia del tratamiento de los efluentes hogareños e industriales que, directa oindirectamente, van a parar a este río queda demostrada en apenas dos números: en el eje fluvial Rosario-LaPlata -que incluye a Buenos Aires- se concentra el 50 por ciento de la población del país y el 70 por ciento de laactividad fabril.Mantener limpios y saneados los ríos, lagos y mares próximos a las ciudades es un tema de vital importancia, yno sólo en los casos en que éstos son fuente de agua para consumo. Hay que tener en cuenta que la acción de losvientos puede provocar el reflujo de las aguas costeras, con lo cual los contaminantes terminan en las calles y loshogares. Un ejemplo típico es la franja costera de la zona Sur de la ciudad de Buenos Aires y del conurbanobonaerense, que se ve inundada por las aguas del Río de la Plata cuando sopla viento del cuadrante sudeste,fenómeno conocido como sudestada.
 
Cuidar a los amigos
Con respecto a las enfermedades que son difundidas por animales, para combatirlas es útil distinguirlas por eltransmisor que las distribuye.Entre las que son vehiculizadas por perros y gatos se cuentan infecciones tales como la toxoplasmosis, la rabia, latoxocariasis y la tiña, entre otras. La toxoplasmosis es causada por un organismo unicelular, el Toxoplasma gondii.El parásito puede estar presente en las heces de los gatos, así como en los las verduras mal lavadas. Cuando unniño o un adulto en buen estado de salud entran en contacto con el parásito, lo usual es que no tengan ningúntipo de síntoma. No ocurre lo mismo con las personas inmunocomprometidas -aquéllas con su sistema dedefensas debilitado, como las pacientes trasplantados o quienes padecen sida- o en el caso de las mujeresembarazadas. En estas últimas, la toxoplasmosis puede inducir el aborto o provocar graves complicaciones en elembarazo, mientras que en las inmunocomprometidas puede derivar en una infección que ponga en peligro susvidas.Es que el peligro no está sólo en casa. Las áreas públicas de las grandes ciudades, en especial las plazas yparques, pueden convertirse en zonas de riesgo sanitario si no se toman medidas correctas. Diversos estudiosrealizados por investigadores de la Facultad de Veterinaria de la Universidad de Buenos Aires, por ejemplo,demostraron que una gran parte de los areneros de la ciudad, en los que se hallan los juegos infantiles, estáninfestados con un parásito, el Toxocara canis que, en ciertos casos, puede provocar daños en los ojos, siendoalgunos de sus síntomas iniciales la aparición de fiebre, tos e inflamación del hígado. Los expertos recomiendan laremoción de la arena contaminada, y el cercado de los areneros, para evitar que perros y gatos hagan susdeposiciones en ellos.La rabia es una infección causada por un virus que, además de afectar comúnmente a los perros, puede tambiénaparecer en gatos y -menos frecuentemente- en murciélagos, entre otros animales que suelen encontrase en lasciudades. Se trata de una enfermedad que se transmite a través de una mordedura o una herida en la piel, queproduce el contacto con la saliva de un animal infectado. Aunque parece una problema del pasado -hace más deun siglo que el científico francés Louis Pasteur desarrolló un método para tratar a las personas infectadas, yexisten vacunas para proteger a los animales domésticos- esta enfermedad aun no ha sido erradicada.
¿Sarna con gusto?
La tiña y la sarna son otras de las enfermedades que pueden ser transmitidas por animales domésticos. Se tratade dos afecciones de la piel causadas por distintos organismos. La tiña, que produce intensa picazón yenrojecimiento cutáneo, es producida por la infección con ciertos hongos, en particular el Tricophyton y elMicrosporum y puede afectar especialmente el cuero cabelludo. La sarna, en cambio, es causada por un ácaro, elSarcoptes cabiei, que se aloja en la piel, donde marca surcos característicos. Si bien para ambos problemasexisten tratamientos eficaces, en muchos casos pueden resultar molestos o prolongados, por lo que serecomienda la prevención: mantener a los animales propios limpios y atendidos, y evitar el contacto con animalesabandonados.Otra infección de cuidado que pueden contraer los habitantes de las ciudades es la psitacosis. Se trata de unainfección causada por la bacteria Clamydia psittaci, que afecta a las aves. Pero no hace falta tener un loro en casapara contagiársela, ya que el contacto puede producirse de manera casual e indirecta. Esto se debe a que labacteria está presente en las heces y el polvillo de las alas, por lo cual las palomas que anidan en los edificios y lasplazas son un reservorio permanente de la bacteria. La enfermedad causa fiebre intensa, cansancio, pérdida delapetito y tos seca: ante estos síntomas es necesario consultar al médico, ya que el tratamiento temprano conantibióticos evita las complicaciones. Limitar la reproducción de las palomas -reduciendo los ámbitos dondeanidan- y monitorear periódicamente el estado de salud de estas poblaciones es una responsabilidad de lasautoridades sanitarias de las zonas urbanas.También las enfermedades que son transmitidas por insectos exigen controles de las autoridades municipales.Desde fines de la década de 1990, grandes áreas de la Argentina están bajo la amenaza permanente del dengue,un trastorno infeccioso causado por un virus cuya denominación coincide con la de la enfermedad . Una personapuede contagiarse si es picada por un mosquito que previamente se alimentó con la sangre de una personainfectada. Se sabe que el Aedes aegypti, el insecto que la transmite, tiene hábitos domésticos, es decir, prefierelas áreas habitadas, y que ya colonizó distintas regiones de la Argentina, entre ellas las grandes ciudades, como lade Buenos Aires y Rosario, en la provincia de Santa Fe.Si bien es imposible evitar la expansión de estos mosquitos, sí se puede controlar el tamaño de sus poblaciones, através de fumigaciones y evitando las acumulaciones de aguas estancadas -ámbito donde se reproducen-. Lainstalación de mosquiteros en las ventanas, así como el uso de repelentes de insectos al salir a zonas húmedas,son otras de las medidas de precaución para evitar una enfermedad que produce fiebre alta y dolores enmúsculos y articulaciones y que, en algunos casos, puede generar hemorragias intensas e, incluso, conducir a lamuerte.
Lo que queda
Las ciudades consumen muchos de los recursos generados por los países -agua, alimentos, energía- y por esemotivo son también grandes productoras de basura. Por eso, otro de los graves problemas que enfrentan losgrandes centros urbanos son los derivados del tratamiento de los desechos.Se calcula que cada uno de los habitantes de la ciudad de Buenos Aires, por ejemplo, genera 1,5 kilogramos debasura por día. Eso hace un total de 4.500 toneladas diarias. De toda esa masa de desechos, sólo una pequeñacantidad llega a reciclarse a través de medios formales, la denominada recolección diferenciada, o informales,como el llamado "cirujeo", realizado por personas de muy bajos recursos. Entre los materiales que se reciclan se

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