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nanotecnologiar

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11/24/2009

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Una nanomáquina de escribir En 1989, unos físicos del Centro de Investigación de Almaden de la empresa IBM,ubicado en San José, California, sorprendieron al mundo científico al usar unmicroscopio de sonda vibrátil para mover unas serie de átomos de xenón sobreuna superficie de níquel, escribiendo una versión microscópica del logo de IBM.Aunque el experimento demostró que se podían construir cosas a nanoescala, nodejaba de ser una experiencia exótica y única, que requería un microscopiofabricado a propósito, una habitación especial a prueba de vibraciones y unambiente de temperaturas alrededor de los -270 grados centígrados, sólo unosgrados por encima del cero absoluto.Pero sólo diez años después se ha creado el AFM, sigla de Atomic ForceMicroscope. Este instrumento está cambiando la manera en que los científicosinteractúan con la materia en pequeña escala.Dentro de la cámara del AFM, de un modo invisible al ojo normal, losextremos de unas delgadísimas agujas se introducen en un substrato demoléculas orgánicas, luego estas agujas, afiladas hasta tener sólo unosátomos de ancho en la punta, escriben palabras de sólo una decena denanómetros de ancho. El proceso funciona basándose en que las moléculasorgánicas, tal como la tinta en una lapicera fuente, fluyen desde el extremo de laaguja a la superficie de escritura, hecha de oro. Incluso tienen la posibilidad deusar distinto tipos de "tintas" y de cambiarlas en un momento. Para tener una ideade la escala de la escritura resultante digamos que, con la ampliación óptica quese necesita para leer esas letras, una línea escrita por un bolígrafo se vería demás de un kilómetro de ancho.Para dar un poco de espectáculo, que para los yanquis nunca viene mal, usaronun AFM provisto con un conjunto de ocho agujas para escribir en menos de 10minutos una página completa de un famoso texto que el físico Richard Feynmanconcibió en 1960, en un impresionante y certero acto de predicción, sobre lasposibilidades de la nanotecnología.Y todo eso a temperatura ambiente.Esa fue sólo una prueba. El sistema no está pensado para escribir, por lo menosno en el sentido convencional que le damos a la palabra. Este sistema de litografíapuede convertirse en una rápida solución para manufacturar nanocomponentes,desde microelectrónica a chips ADN (usados en genética) más rápidos y densos.Puede ser en la manera de producir nanoestructuras de manera masiva. Y puedeser el primer paso en la evolución de las herramientas que se necesitarán parafabricar nanomáquinas que luego sean capaces de hacer copias de sí mismas yconstruir otras: los nano robots.Los nano robots:
 
Los nano robots ya han sido explotados en la CF y las aplicaciones propuestaspasan por ítems difíciles de imaginar unas décadas atrás: Mantenimiento delcuerpo por dentro, reparación y recableado de tejido cerebral a control remoto,reparaciones corporales (arterias, cristalino, oído, órganos internos, tumores) sinnecesidad de operación.La tecnología aún está lejos de producirlos, pero, como en el campo de laInteligencia Artificial, es una cuestión tan complicada y tan difícil que seavanza en diversos frentes. Una de la áreas sería la tratada en el bloqueanterior: las herramientas; ya dimos una idea de cómo es una de laspropuestas más concretas. Pero con carrocería solamente no se puede funcionar,también se requiere control, y aquí entra un mundo diferente al de los sensoresnanoscópicos, las matrices de tamaños de nanómetros y las moléculas gigantes:la computación a nivel de la nanotecnología. Hace años que se diseñancompuertas lógicas mecánicas compuestas de unos pocos átomos y pareceríaque sólo se esperan las herramientas necesarias para construirlas. El panoramano es tan simple, pero existen innumerables laboratorios trabajando en la"inteligencia" nanométrica. Y ya hay algunos anuncios.Memoria:En un laboratorio de IBM en Zurich, uno de los que ayudaron en la invención deaquel microscopio AFM de 1986, se trabaja en la miniaturización a nivelnanómetro del registro de datos. El sistema de almacenamiento se basa en unconjunto de 1024 agujas de AFM en una matriz cuadrada que pueden escribir bitsde información de no más de 50 nanómetros de diámetro. El mismo conjunto escapaz luego de leer la información e incluso reescribirla.La capacidad de guardar información a esa escala es una noticia excitantepara el mercado, pues multiplica inmensamente la cantidad de informaciónque se puede almacenar en un área determinada. El mejor sistema actualde registro, basado en la memoria magnética, puede guardar alrededor dedos gigabits por centímetro cuadrado; los físicos creen que el límite físico de lacapacidad este sistema —no alcanzado aún— es de alrededor de 12 gigabits por centímetro cuadrado. El sistema de matriz de agujas descripto más arriba,bautizado "Millipede" (Miriápodo, por tener mil patas), ofrece 35 gigabits por centímetro cuadrado (y hasta 80 gigabits si se utiliza una aguja única) y es capazde hacerlo a la velocidad de los artefactos magnéticos actuales. Con unidades dealmacenamiento provistas de matrices gigantescas, con millones de agujas, sepuede lograr un almacenamiento en el orden de los terabytes, algo así como 40veces lo que está disponible hoy comercialmente.Computadoras ubicuas:La miniaturización a nivel nanométrico apunta a la inserción de potentescomputadoras en relojes de pulsera y teléfonos celulares que posean algo que hoyno tienen: un disco rígido. Se supone que la tecnología del "Miriápodo" proveerá
 
de discos rígidos de una capacidad en el orden de los gigabytes y de un tamañode un centímetro cuadrado. Una de las cosas más importantes es que estenanodrive de tecnología AFM requerirá mucho menos energía para su operaciónque los de tecnología magnética, un factor extremadamente crítico en losproductos portátiles.Exploración espacial: sondas autorreproductoras:Si bien los logros en el rubro de la autoconstrucción son mínimos, algunoslaboratorios han demostrado, por ejemplo, que cubriendo la superficie de unaplaca de base (hoy se usa oro) con una pegajosa capa de material orgánico selogra, bajo las condiciones apropiadas, lograr que miles de estas placas seacomoden por sí solas para formar estructuras tridimensionales. Esto parececaótico y anárquico por definición, sin embargo, en la Universidad de Harvard hanlogrado crear un circuito electrónico relativamente funcional usando una técnicasimilar.En la Universidad de Texas en Austin, un científico ha buscado, entre millones deproteínas, aquellas capaces de reconocer y unir diferentes tipos de materialesinorgánicos. Se ha fundado ya una compañía, Semzyme, que busca crear una"biblioteca" de bloques de construcción mediados por proteínas.En la Universidad de California, en la Universidad Yale de Los Angeles, en laUniversidad Rice y en Hewlett-Packard se avanza en el desarrollo decomputadoras moleculares auto-construidas.En la web se puede encontrar un proyecto de la NASA relativo a las sondasbasadas en sistemas autorreproductores. Es un plan que se lanzó hace más deveinte años para lograr que, en lugar de enviar la totalidad del equipamientonecesario para una exploración desde la Tierra, lo cual significa muchas toneladaspuestas en el espacio, se envíen solamente ciertos robots capaces de construir elresto del equipamiento a partir de la materia prima extraída del lugar de aterrizaje.La NASA no pensó concretamente en nanotecnología, pero los científicos de esteárea creen que será la única tecnología capaz de superar los problemas quepresenta el proyecto, especialmente el de conseguir, reconocer y extraer losmateriales necesarios para la construcción. Es un tema tan interesante que dejosu desarrollo para un próximo Tecno Núcleo.Medicina:En la industria de medicamentos se busca lograr, por medio de nanotecnología, loque logra en cada instante nuestro cuerpo y el de millones de seres vivos sobre elmundo, pero en condiciones controladas de laboratorio: la construcción átomo aátomo de moléculas complejas que hacen a las funciones primordiales de la vida(como la insulina, por dar un ejemplo). El logro de este objetivo sería un inmensoavance para la medicina, pues simplificaría los procesos necesarios para obtener 

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