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LAS MEMBRANAS DE LAS CÉLULAS

LAS MEMBRANAS DE LAS CÉLULAS

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LAS MEMBRANAS DE LAS CÉLULAS
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QUÉ SON Y PARA QUÉ SIRVEN LASMEMBRANAS
Es un hecho perfectamente conocido que todos los seres vivosse encuentran protegidos por una cubierta que les sirve deaislante del medio ambiente contra los golpes, contra loscambios bruscos de temperatura, para evitar la pérdida demateriales, etc. Los animales tienen la piel, los árboles unacorteza, las hojas una cutícula. Esto, que es claramente visibleen el caso de los organismos, no lo es en el caso de losmicroorganismos o las células; de hecho, no lo fue sino hastahace relativamente poco cuando se demostque todas lascélulas están recubiertas de una membrana que las aísla y lasprotege del medio ambiente.
 
Aunque hay estructuras que pueden considerarse "vivas", comolos virus, que no están recubiertos de una membrana, éstas noson formas de vida independiente: los virus deben encontrarsedentro de una célula para manifestar las características de losseres vivos.L
AS MEMBRANAS COMO FRONTERAS ACTIVAS
 Es posible que el primero de los seres vivos generado en estemundo requiriera ya de una membrana, al menos para que suscomponentes no se disgregaran en el medio en el cual vivía,pero también para aislarlo del exterior. El medio interno decada célula debe ser más o menos constante, y tampoco esconveniente que los componentes del exterior penetren. Fue asíque de alguna manera se seleccionaron sustancias adecuadaspara estructurar las membranas; se escogieron sustancias deltipo de las grasas (los llamados fosfolípidos) para envolver alas lulas en una capa impermeable al agua y moculassemejantes, como se explicará más adelante.Con el descubrimiento del microscopio ya fue posible definir loscomponentes de las lulas y demostrar que todas seencuentran rodeadas por una membrana. Durante muchotiempo se pensó que la membrana era simplemente unaenvoltura, sin otro objetivo que mantener a las células aisladasdel exterior; sin embargo, resultaba claro que una membranaque mantuviera a una lula aislada del exterior en formaabsoluta sería una estructura absurda, del mismo modo que losería un muro que aislara una casa y no tuviera salidas, o lafrontera totalmente cerrada de un país. Una célula, una casa yun país requieren importar algunos materiales y deshacerse deotros. No son raros los casos en que las membranas debenrealizar algunas funciones para obtener y concentrar, oatesorar materiales para la lula, que se encuentran enconcentraciones escasas en el exterior. Este puede ser el caso,por ejemplo, de algunos azúcares, sales u otros materiales. Unagran cantidad de estudios realizados principalmente duranteeste siglo hicieron cambiar la idea de que las membranas eranestructuras que lo servían para aislar a las lulas delexterior, para concebirlas como envolturas activas, que entreuna de sus muchas funciones tienen la de proporcionarles loselementos necesarios o eliminar los dañinos para vivir, peroque además esn dotadas de una enorme cantidad defunciones, algunas de las cuales son altamente especializadas ycomplicadas, como veremos en el curso de los catulossubsiguientes de este libro.El transporte es en una de las funciones más importantes de lascélulas, y debe realizarse a través de las membranas, gracias a
 
que poseen moléculas complicadas o grupos bien organizadosde ellas que esn encargadas de permitir —de maneraselectiva y cuidadosa— el paso de sustancias en un sentido o enotro (hacia el interior o hacia el exterior), utilizando en todoslos casos conocidos a las protnas como las moléculasdestinadas a realizar tan delicada función.
Figura 1. Las membranas, siendo esencialmente impermeables, deben contarcon sistemas de comunicación e intercambio con el exterior. Unos son poros,canales o transportadores que permiten el paso de sustancias; otros sonreceptores, que reciben, señales del exterior.
Una de las características centrales de las membranas biológicas esque en su composición intervienen las proteínas, cuyas funciones son,entre otras, acarrear o transportar, porque son moléculas que con unagran selectividad regulan el paso de los elementos que entran y salen,de la misma manera que en la frontera de un país se vigilan losproductos de importación y exportación. Algunos de los componentesde los sistemas de transporte desempeñan funciones tan complicadasque están formados por varias moléculas de proteínas. Con frecuenciadeben relacionarse con los sistemas de transformación de energía delas células, para que ésta les permita realizar esfuerzos, por ejemplo,lograr en el interior de la célula una concentración elevada de iones depotasio, azúcares u otros materiales nutritivos, con una escasaconcentración de ellos en el exterior.
L
A DIVERSIDAD DE LAS MEMBRANAS
 Pero no sólo existen membranas para recubrir la superficie de lascélulas; también hay otras para aislar ciertas estructuras de suinterior, como el núcleo, u otras que contienen enzimas o componentesque deben mantenerse reunidos, pero separados del resto de la célula,

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