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Lectura: NOVENTA Y CUATRO AÑOS DE LA TEORÍA DE LA DERIVA CONTINENTAL DE ALFRED LOTHAR WEGENER

Lectura: NOVENTA Y CUATRO AÑOS DE LA TEORÍA DE LA DERIVA CONTINENTAL DE ALFRED LOTHAR WEGENER

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JUL 2006, VOL. 31 Nº 7
 RESUMEN  La teoría de la deriva continental propuesta por Alfred Wege-ner desde 1912 representa un episodio muy importante en la histo-ria de la ciencia, ya que revolucionó el concepto de la dinámicaterrestre. Desde su surgimiento, la idea de que los continentes po-dían desplazarse, cambiando completamente la configuración de tie-rras y mares fue además de impactante, polémica. Alfred Wegener  fue el primero en elaborar una explicación coherente sobre el des- plazamiento de los continentes. Soldado del ejército alemán, profe-sor de meteorología y viajero incansable, Wegener fue capaz dedesarrollar una teoría geológica completamente audaz y novedosa a partir de evidencias paleontológicas, geológicas y geofísicas. Eneste trabajo se hace una breve reconstrucción histórica del surgi-miento y desarrollo de la teoría de la deriva continental. Inicial-mente suscitó una fuerte polémica entre las comunidades degeólogos, paleontólogos y geofísicos. El desarrollo ulterior de losestudios paleomagnéticos condujo a la moderna teoría de latectónica de placas. La teoría de Wegener fue incapaz de desarro-llar una explicación convincente sobre el mecanismo de los movi-mientos horizontales de la superficie terrestre. La tectónica de pla-cas por el contrario surgió como resultado de los estudios del fon-do oceánico y paleomagnéticos, que se convirtieron en la evidenciaempírica que da sustento al movimiento de las placas tectónicas.Si bien Wegener no pudo encontrar un mecanismo para explicar laderiva de los continentes, tuvo el mérito de reunir toda la evidencia posible en su época para establecer sólidamente el movimiento ho-rizontal de los continentes.
Alfred Lothar Wegenerpropuso la teoría de la derivacontinental en 1912. En vís-peras de su centenario, valedejar constancia de la impor-tancia de su elaboración. Esen gran medida gracias aWegener que se inició laconstrucción de los modelosque ahora permiten entendermejor las causas de catástro-
0378-1844/06/07/536-08 $ 3.00/0
PALABRAS CLAVE / Deriva Continental / Pangea / Puentes Continentales / Tectónica de Placas / 
Recibido: 02/11/2005. Modificado: 26/05/2006. Aceptado: 29/05/2006.
Carlos Pérez-Malváez. M.C. enEnseñanza e Historia de la Bio-logía, Facultad de Estudios Supe-riores (FES) Zaragoza, Universi-dad Nacional Autónoma deMéxico (UNAM). Profesor,UNAM, México. Dirección: Mu-seo de Zoología, Campo II. Ba-talla 5 de mayo s/n, Col. Ejércitode Oriente, Iztapalapa. 09230México DF. e-mail:malvaez@servidor.unam.mxAlfredo Bueno Hernández. Doctoren Ciencias, FES Zaragoza,
NOVENTA Y CUATRO AÑOS DE LA TEORÍA DE LA DERIVACONTINENTAL DE ALFRED LOTHAR WEGENER
Carlos Pérez-Malváez, Alfredo Bueno H., Manuel Feria O. y Rosaura Ruiz R.
UNAM, México. Profesor,UNAM, México. e-mail:abueno@sevidor.unam.mxManuel Feria Ortiz. M.C., FES Za-ragoza, UNAM, México, Profe-sor, UNAM, México. e-mail:mferiaortiz2servidor.unam.mx
fes como la ocurrida recien-temente en Indonesia. Lasubducción de la placa de laIndia bajo la placa de Birma-nia provocó la ruptura quecausó el sismo de 9 gradosen la escala de Richter, así como el tsunami resultante.Lo que se entiende muchomenos es que a pesar de laglobalización de las comuni-caciones y de los sistemas dedetección de sismos, no sehaya podido evitar la pérdidade alrededor de 300000 vidashumanas. Alfred Wegener, adiferencia de lo que se cono-ce actualmente, pensaba entérminos de movimientoscontinentales y no de placastectónicas, pero su gran ideasobre el desplazamiento fuey sigue siendo impactante,no solo por los resultados ca-tastróficos que produce parala especie humana, sino por-que implicó la audacia deimaginar una fuerza colosalcapaz de mover continentesenteros hasta el punto de re-componer completamente ladisposición de tierras y ma-res en el curso de las eras
Rosaura Ruiz R. Doctora enCiencias, UNAM, México.Profesor, UNAM, México.e-mail:rosaura@sevidor.unam.mx
 
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JUL 2006, VOL. 31 Nº 7
 RESUMO A teoría da deriva continental proposta por Alfred Wegener,em 1912, representa um importante episódio na história da ciên-cia, pois revolucionou o conceito da dinâmica terrestre. Desdeseu surgimento, a idéia de que os continentes podiam deslocar-se, mudando completamente a configuração da terra e dos ma-res foi impactante e polêmica. Alfred Wegener foi o primeiro aelaborar uma explicação coerente sobre o deslocamento doscontinentes. Soldado do exército alemão, professor de meteo-rología e viajante incansável, Wegener foi capaz de desenvolver uma teoria geológica audaciosa e inovadora, a partir de evidên-cias paleontológicas, geológicas e geofísicas. Neste trabalho se faz uma breve reconstrução histórica do surgimento e desenvol-vimento da teoria da deriva continental. Inicialmente, a teoria
geológicas. Este trabajo pre-tende reconstruir en sus pun-tos básicos la historia delsurgimiento y desarrollo dela teoría de la deriva conti-nental.
Aspectos Biográficos
La teoría de la deriva con-tinental está irrevocablementeasociada al nombre de AlfredWegener, quien fue el prime-ro que presentó argumentoslógicos y coherentes a favorde su hipótesis, tomando encuenta una amplia gama defenómenos naturales (Hallam,1989).Alfred Lothar Wegener(1880-1930; Figura 1) nacióen Berlín. Fue hijo deRichard y Anna Wegener ytuvo dos hermanos, Kurt yTony. Por casi 300 años lafamilia Wegener proveyó clé-rigos evangelistas a la greycristiana. El padre de Wege-ner no fue la excepción;Doctor en Teología, estuvo acargo de un orfanato. En1886, cuando Alfred tenía 6años, la familia compró unacasa de verano en las afuerasde Berlín. Desde entoncesadquirió su afición por el de-porte al aire libre. Practicabaen verano lo mismo elalpinismo que la natación ola navegación. En el inviernoacostumbraba esquiar y pati-nar (Greene, 1984).Wegener terminó sus estu-dios secundarios en septiem-bre de 1899 en el
Köllni-schen Gymnasium
de Berlín;luego continuó en las Uni-versidades de Heidelberg,Innsbruck y Berlín. De sep-tiembre de 1902 a septiem-bre de 1903 trabajó comoastrónomo en el observatoriode la
Sociedad Urania
, enBerlín. De 1905 a 1906 es-tuvo como asistente en el
 Aeronautic Observatory
, enLindenberg. Se doctoró enAstronomía en la Universi-dad de Berlín el 24 de no-viembre de 1904, con untrabajo que consistió en con-vertir un juego de tablasastronómicas, las TablasAlfonsinas del movimientoplanetario, de sexagesimalesa decimales (Schwarzbach,1986). Con ello dio términoa su incursión en la astrono-mía, disciplina en la que serequería talento matemático,equipo caro y un tempera-mento casero, tres cosas delas que carecía, según élmismo afirmaba (Greene,1984).Desde sus inicios como es-tudiante había tenido la ilu-sión de explorar Groenlandiay también se había sentidoenormemente atraído por unaciencia relativamente moder-na: la Meteorología. Comopreparación para sus expedi-ciones a la Antártida, Wege-ner entró a programas de ca-minatas largas. Llegó a do-minar el uso de cometas yglobos para observacionesclimatológicas. Incursionó enla aeronáutica con tal éxito,que en 1906, junto con suhermano Kurt (1878-1964),estableció un récord mundialde 52 horas de vuelo ininte-rrumpido. La preparación deWegener tuvo su recompensacuando fue elegido comometeorólogo de una expedi-ción danesa que partió haciael noreste de Groenlandia. Laexpedición, que llevaba comolíder a Mylius-Erichsen, duró
suscitou uma forte polêmica entre as comunidades de geólogos, paleontólogos e geofísicos. O desenvolvimento ulterior dos estu-dos paleo-magnéticos conduziu à moderna teoria da tectônica de placas. A teoria de Wegener foi incapaz de desenvolver uma ex- plicação convincente sobre o mecanismo dos movimentos hori- zontais da superfície terrestre. A tectônica de placas, ao contrá-rio, surgiu como resultado dos estudos de fundo oceânico e paleo-magnéticos, que se converteram na evidência empírica,que deu base ao movimento das placas tectônicas. EmboraWegener não tenha podido descobrir um mecanismo para expli-car a deriva dos continentes, teve o mérito de reunir toda a evi-dência possível em sua época, para estabelecer solidamente omovimento horizontal dos continentes.
de 1906 a 1908. Esta fue laprimera de cuatro expedicio-nes que haría al territorioque más le interesaba (Hal-lam, 1975).Durante los dos primerosaños que pasó en Groenlan-dia, Wegener emprendió unavariedad de trabajos científi-cos sobre Meteorología, Geo-logía y Glaciología (Greene,1984). Fue una expediciónsalpicada de fatalidades, quesin embargo no le impidieronadquirir reputación comomiembro expedicionario com-petente y destacado viajeropolar. Regresó a Alemaniacon volúmenes de observa-ciones climatológicas. Entre1909 y 1919 califica y recibehabilitación como profesor demeteorología y astronomía;luego es designado
Privatdo- zent 
y a partir de 1917, Pro-fesor de la Universidad deMarburg. En esta época pu-blica más de 40 artículos, lamayoría basados en sus estu-dios de precipitación e inver-sión térmica en Groenlandia,sobre el origen de las tor-mentas ciclónicas y fenóme-nos ópticos de altas latitudes,
SUMMARY The theory of continental drift was propounded by Alfred Wegener since 1912. It represents a major advance in the history of science, because it revolutionized the concepts about the terrestrialdynamics. Since it was conceived, the idea of the movement of con-tinents was not only overwhelming but polemic. Alfred Wegener had the merits of being the first to build a congruent explanation about the horizontal movement of continents. He was a soldier of the Ger-man army, professor of meteorology, and tireless traveler. Wegener developed a brand new theory with paleontological, geological and geophysical evidences. This work deals with a brief historical re-construction about the rise and development of the theory of conti-nental drift. At the beginning, it caused a strong polemic among thegeologists, paleontologists and geophysicists' communities. Later on,the development of paleomagnetic studies led to the modern theoryof plate tectonics. Wegener’s theory was unable to give a clear ex- planation about the mechanism of such horizontal movements, con-trary to plate tectonic theory, which later could construct a convinc-ing explanation based upon studies of the oceanic floor and paleo-magnetic data. Although Wegener could not find a satisfactorymechanism to explain the continental drift, he had the merit of gathering all the evidence available at his time to establish in asolid manner the horizontal movement of continents.
 
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ilustrados con una selecciónde los centenares de fotogra-fías tomadas por él mismo.Este periodo, que fue el másproductivo de su carreracientífica, culminó con suprimer libro,
Thermodynamik der Atmosphäre
(1911), quealcanzó tres ediciones y lue-go dejó de imprimirse porvoluntad expresa de su autor,para ser sustituido por unonuevo, publicado en 1935con el título de
Vorlesungenüber Physik der Atmosphäre
,(Wegener K, 1966).En Marburg, Wegener re-afirmó su amistad con Wla-dimir Köppen (1846-1940),quien anteriormente lo habíaprovisto con equipo para suprimera expedición a Groen-landia. Visitó a la familiaKöppen varias veces enHamburgo, adquiriendo valio-sos consejos del maestro me-teorólogo y estableciendo unacreciente amistad con su hijaElse Köppen, quien más tar-de se convertiría en su espo-sa y colaboradora científica.Tuvieron tres hijos, Hilde,Käthe y Charlotte. Reciéncasado, se llevó a su esposaa vivir a Marburg para conti-nuar con un ambicioso pro-grama de investigación quehabía diseñado sobre físicaatmosférica. Sin embargo, laprimera Guerra Mundial seinterpuso en sus planes.De acuerdo con Takeuchi
et al.
(1986), en el Institutode Física de Marburg, dondeestuvo como profesor desde1908 hasta 1912, se le re-cuerda como un maestro jo-ven y dinámico cuyas cuali-dades más sobresalienteseran su sinceridad intelectualy su espíritu abierto, unidas asu modestia en el trato consus discípulos. Sus leccionescautivaban siempre a susoyentes por su notable senci-llez y claridad.En 1912 Wegener realizóuna nueva expedición aGroenlandia con el explora-dor danés J.P. Koch, notoriapor ser la travesía más largahecha a pie sobre el casqueteglaciar. En esta expedición elpropósito fue realizar estu-dios en glaciología y clima-tología. Años después, seríael propio Wegener quien iríacomo líder de otras dos ex-pediciones a Groenlandia, laprimera de 1929 a 1930 y lasegunda inmediatamente des-pués, de 1930 a 1931 (Bu-llen, 1976).De 1914 a 1919, Wegenerestuvo en el ejército. Inicial-mente fue llamado a filascomo teniente de infanteríadel 3
er
regimiento de grana-deros
Queen Elisabeth
. Du-rante un avance dentro deBélgica fue herido, sucesodel que se recobró con pron-titud. Sin embargo, tan solocatorce días después fue nue-vamente alcanzado por unabala que se alojó en su cue-llo. Como resultado, ya nofue considerado apto para lamilicia activa y se le envió alcampo del Servicio MilitarClimático, donde estudió lostornados e investigó el im-pacto causado por un meteo-ro de gran magnitud. Su con-valecencia duró varios meses,tiempo que utilizó para revi-sar y ampliar su evidenciasobre la teoría del desplaza-miento de los continentes,que apareció en 1915 comoun libro de noventa páginas.En el difícil año despuésdel armisticio, luego de ha-ber concluido la primeraGuerra Mundial, los Wegenerunieron viviendas con la fa-milia Köppen en Hamburgo.En 1919, Wegener regresó ala vida académica por un pe-ríodo de 5 años, sucediendoa su suegro en la direccióndel Departamento de Meteo-rología Teórica del ServicioAtmosférico del
German Marine Observatory
y traba- jando también en la Universi-dad de Hamburgo. Él y suhermano Kurt quedaron acargo de la estación experi-mental meteorológica situadaen Grost Borstel, próxima aHamburgo. Alfred Wegenerse hizo cargo del ColoquioGeofísico, que regularmentese reunía en casa de Köppen.Entretanto continuaba su tra-bajo sobre Groenlandia. Enun viaje que hizo a los maresde Cuba y México durante1922 tomó mediciones, juntocon Erich Kuhlbrodt, de lascorrientes superiores sobre elAtlántico, anticipándose alviaje aéreo trasatlántico(Schwarzbach, 1986).La relación entre los her-manos Wegener y WladimirKöppen dio como resultadouna intensa serie de colabo-raciones. Köppen se mostróal principio escéptico sobrelas ideas de Wegener sobreel desplazamiento de los con-tinentes e incluso temerosode que arruinara su oportuni-dad de ejercer un profesora-do con especulaciones tanaudaces. Sin embargo, quedóa fin de cuentas convencido.Desde su retiro, Köppen de-dicó cada vez más tiempo adesarrollar con Alfred unanueva línea de evidencia so-bre el desplazamiento conti-nental, que dio como resulta-do la publicación en 1924 deun trabajo conjunto intitulado
 Die Klimate der geologischenVorzeit.
La energía y ampliapercepción de Alfred fuecomplementada con la expe-riencia, sagacidad y erudiciónde Köppen. Los paleoclima-tólogos han reconocido desdehace tiempo la gran relevan-cia del trabajo de Wegeneren esta área.A Wegener le motivabantambién otros intereses inte-lectuales. En 1919 publicó unbreve y excelente libro,
 Die Entstehung der Mondkrater 
,donde defendía la hipótesisde que los cráteres de laLuna eran creados por im-pacto en lugar de ser resulta-do de actividad volcánica.Sus argumentos se basabansobre algunas simulaciones yfotografías. Aunque tal traba- jo no tenía ninguna conexióncon la meteorología ni con eldesplazamiento continental,su intelecto seguía rondandosobre ambas materias.Todos estos años significa-ron una profunda interioriza-ción intelectual de Wegenerdentro de la teoría del des-plazamiento continental. Unaedición revisada y ampliadadel libro de 1915 apareció en1920, y otra en 1922. Hacia1926, la hipótesis de Wege-ner era tan controvertida y sehabía difundido tanto a tra-vés de las diversas traduccio-nes de su libro que se orga-nizó un simposio sobre ellaen Nueva York, promovidopor la Asociación Americanade Geólogos Petroleros. We-gener no asistió (Greene,1984). Quizá fue una buenadecisión, ya que los partici-pantes, casi todos británicosy americanos, hicieron viru-lentos ataques no solo a susideas, sino también a su per-sona, empleando incluso ladifamación y poniendo entela de juicio la originalidad,competencia y honestidad desu autor. Wegener se desilu-sionó con esta respuesta ymientras llevaba a cabo unarevisión mayor de su libro,motivado por publicacionesrecientes y por nuevas críti-cas a su teoría, comentó a suhermano Kurt que haría unaúltima edición de su libromás conocido,
 Die Ent-stehung der Kontinente und Ozeane
. Los escritos en tornoa su teoría se acumulabantan rápidamente que se hacíaprácticamente imposible queuna sola persona pudiera es-tar al tanto de todos ellos.En 1928, Wegener concluyóque una nueva revisión de sulibro sería superior a susfuerzas, no sólo por lo exten-so de la literatura sino por elcarácter cada vez más espe-cializado que adquiría. Portanto, decidió que cualquieredición adicional que pudieraresultar apareciera sin altera-ción (Wegener K, 1966).Wegener se expresaba así:“Sólo a través del resumende todas las geociencias po-demos esperar indagar “
dieWahrheit 
” (la verdad); estosignifica encontrar aquellaimagen que represente loshechos en el mejor orden yque por lo tanto tenga dere-cho en reclamar para sí unamayor probabilidad; tambiéndebemos estar conscientes deque cada nuevo descubri-miento puede afectar el re-sultado” (Wegener, 1929 enJacoby, 1980, p. 126).En 1927 Wegener decidehacer una expedición aGroenlandia con un fuerteapoyo de la Asociación Ale-mana de Investigación. Suexperiencia y reputación loconvertían en la persona idó-

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