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Adolescencia y adolescentes

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Adolescencia y Adolescentes
 
Andy Hargreaves 
 
¿Qué es la adolescencia? Si el propósito principal en la educación de los adolescentes es el deproporcionarles un currículum, una educación escolar y otros servicios basados ensus necesidades y características, resulta imprescindible comprender la naturalezade la adolescencia. La adolescencia, en sí misma, si atendemos al modo en que se concibe y viveen la mayoría de las sociedades industriales occidentales, es la transición de lainfancia a la edad adulta, que se inicia con la pubertad. Se trata de un período dedesarrollo más rápido que ninguna otra fase de la vida, a excepción de la infancia. Eldesarrollo adolescente no es singular ni sencillo, y los aspectos del crecimientodurante la adolescencia raras veces se producen al unísono, ya sea entre individuoso entre jóvenes de la misma edad (TFEYA, 1989). Los preadolescentes (de edadescomprendidas entre los 10 y los 14 años) son complejos, distintos entre sí eimpredecibles (Shultz, 1981; Thornburg, 1982). En este período de sus vidas, lospreadolescentes ya no son niños o niñas, pero tampoco adultos. Por primera vez, ensus vidas se suceden una serie de hechos notables. Descubren que sus cuerposcambian espectacularmente, que empiezan a utilizar capacidades mentales másavanzadas y se hacen extremadamente conscientes de sus relaciones con losdemás (Palomares y Ball, 1980).
 
Desarrollo y Maduración
 
La adolescencia es un período de enormes cambios físicos, caracterizado poraumentos en el tamaño y peso del cuerpo, la maduración de las característicassexuales primarias y secundarias y un aumento en la actividad mental formal. Losadolescentes son muy conscientes de los cambios que van experimentando y tienenque adaptarse psicológicamente a ellos, tanto a los que tienen lugar en sí mismos,como a las variaciones de desarrollo que se producen en el grupo de adolescentesdel que forman parte. Entre ellos surge una fuerte preocupación acerca de cómoacoplarse a los estereotipos físicos y de comportamiento más comunes (Thornburg,1982). También se comparan con sus compañeros, que pueden no madurar almismo ritmo (Babcock et al., 1972; Osborne, 1984; Simmons y Blyth, 1987). Además,los cambios en la escuela traen consigo otras alteraciones en el grupo decompañeros, lo que hace aún más complejas las comparaciones sociales (Simmonsy Blyth, 1987). Al igual que sucede con la maduración física, el índice de maduraciónintelectual varía según los estudiantes, e incluso en cada uno de ellos en eltranscurso del tiempo (TFEYA, 1989). La gama conceptual de los adolescentes seextiende desde las preocupaciones operativas concretas, el aquí y el ahora, hasta los
 
aspectos hipotéticos, futuros y espacialmente remotos del pensamiento abstracto(Palomares y Ball, 1980). Los cambios conceptuales sobre nuevos fenómenos y quesus ideas elementales se ven sustituidas por nociones más predictivas, abstractas osólidas (Linn y Songer, 1991). Mientras que niños y niñas en este grupo de edadtienen altos niveles de energía y, en ocasiones, poca capacidad de concentración,también es cierto que cada vez les resulta más fácil centrar su atención durantelargos períodos de tiempo en aquellos temas que les interesan (Epstein, 1988). Hemos visto que se producen variaciones sustanciales en las distintas fasesde la adolescencia. También disponemos de un número considerable de ejemplosque demuestran claramente cómo los niños en los últimos tiempos entran en lapubertad antes que las generaciones previas. En Estados Unidos, por ejemplo, la edad media para el inicio de lamenstruación era de 16 años hace 150 años, en la actualidad es de 12,5 años. Esimportante puntualizar, sin embargo, que aun cuando, en general, chicas y chicosmaduran biológicamente a una edad más temprana que antes, muchos tardan mástiempo en alcanzar la madurez intelectual y emocional (TFEYA, 1989).
 
Identidades y valores Como quiera que los adolescentes tienen la sensación de estar viviendo unaespecie de escisión entre la infancia y la edad adulta, las cuestiones de asociación eidentidad se convierten en grandes preocupaciones para ellos (Palomares y Ball,1980). Sus sistemas de valores pasan de estar principalmente definidos por suspadres, a verse mucho más influidos por sus compañeros. Este tema esparticularmente importante en EE.UU. donde, según muestra un estudio interculturalsobre los valores según los cuales se rigen los adolescentes, los jóvenesestadounidenses de 15 años son los que menos hablan con sus familias de aquellascuestiones que les preocupan, prefieren hacerlo con sus amigos (King, 1986). Enconsecuencia, los adolescentes, especialmente los estadounidenses, se caracterizanpor centrar la atención de forma primordial en los amigos, cuya amistad les resulta ala vez imprescindible. Los adolescentes necesitan cada vez más pertenecer a un grupo de iguales.Desarrollan un mayor interés y relaciones más estrechas con los miembros del sexoopuesto. Participan en una gama de actividades más variada, que les ayudarán aestablecer un concepto de sí mismos y de su identidad personal. En su meta análisisde investigación sobre estudiantes en las escuelas medias, Manning y Allen (1987)informan de que tales estudiantes, en esta fase de su crecimiento, desarrollan susfunciones y valores, exploran sus identidades e identifican sus aspiraciones futuras.Los adolescentes buscan su identidad, y para ello deben establecer primero quiénesson, cuál es el lugar que ocupan entre sus compañeros y dónde encajan en elconjunto de la sociedad.  
 
Crisis psicosocial A medida que se esfuerzan por resolver sus problemas y efectúan ajustespsicológicos a los distintos cambios que ocurren en sus vidas, los adolescentes seenfrentan inevitablemente a conflictos e incongruencias que se generan entre lasdiversas identidades y valores que se hallan a su disposición. Las resolucionesnegativas de estos conflictos pueden dejar a los adolescentes con una abrumadorasensación de alienación o distanciamiento con respecto a sus familias, sus amigos yla sociedad en general. Calabrese (1987), en una revisión del estudio sobre laadolescencia, analiza los problemas psicológicos y emocionales que sufren losadolescentes estadounidenses y la relación que éstos guardan con un sentido dealineación (es decir, aislamiento, ausencia de significado, de normas y de poder), yque se manifiesta en los altos índices de alcoholismo, drogadicción y suicidio,problemas de comportamiento y promiscuidad sexual. Según Calabrese, una de las principales causas de alineación entre losadolescentes es la utilización que de ellos se hace para fines meramenteeconómicos. Se les trata a menudo como un mercado de consumidores, una fuentede mano de obra barata, o capital humano. El materialismo ejerce una influenciaomnipresente en los valores adolescentes. Por lo general, los adolescentes adoptanlas modas consumistas y los estilos de vida a los que se ven expuestos. Lavestimenta y la música principalmente les ofrecen una sensación de identidad queles ayuda a compensar la sensación de alineamiento (Ryan, 1995a). También esevidente que los adolescentes experimentan una sensación de impotenciaespecialmente aguda, dada la necesidad, más que probada, que tienen de asumir unsentido de independencia. Ya en 1953, Noar (citado en K. Type, 1985), señaló que: 
El desarrollo de una personalidad independiente implica la emancipación del controlde la familia y garantizar la igualdad de estatus en el mundo de los adultos. Es estanecesidad la que se encuentra en la raíz de un buen número de malinterpretaciones y conflictos que surgen en el hogar y en la escuela. Si la rebelióncontra los adultos pudiera considerarse una prueba de madurez, éstos podríanverla con buenos ojos... El profesorado que no comprende plenamente estanecesidad de independencia tiende a lamentar la aparente pérdida de respectohacia su autoridad...En lugar de estimular el crecimiento en esta dirección, laescuela establece con demasiada frecuencia reglas y normas que privan alalumnado de independencia de pensamiento y acción.
 Tal y como indicó Noar, las escuelas pueden exacerbar el sentimiento dealienación del adolescente. Al proporcionarle ambientes estructurados y anónimos,que resaltan el logro cognitivo antes que el reconocimiento de las necesidadesemocionales y físicas, las escuelas medias y secundarias promueven y refuerzan esasensación de impotencia y aislamiento hacia la que los adolescentes ya se sientennaturalmente inclinados (Calabrese, 1987). Así, de forma implícita pero impositiva,una institución burocrática e impersonal transmite una falta de afecto, ese mismoafecto que, precisamente, tanto desean muchos estudiantes (Wexler, 1992). 

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