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Of Conversos and the Loss of Sephardic Identity

Of Conversos and the Loss of Sephardic Identity

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SUMMARY / RESUMEN:

Having studied for over ten years the issue of Spanish Jews who converted to Christianity at the end of the 14th and during the 15th c., this learning process has been of great help to understand the development of repressive societies. What has been of great interest to me are the behavioral patterns that emerge as a consequence of limited options. This article explores these patterns both in historical and contemporary terms.

Habiendo estudiado por más de diez años el tema de los judíos españoles que se convirtieron a la cristiandad al final del s. XIV y durante el s. XV, este proceso de conocimiento ha sido de gran ayuda para comprender el desarrollo de sociedades represivas. Lo que ha sido de gran interés para mi es ver los patrones de conducta que emergen debido a opciones limitadas. Éste artículo explora éstos patrones en términos históricos y contemporaneos.
SUMMARY / RESUMEN:

Having studied for over ten years the issue of Spanish Jews who converted to Christianity at the end of the 14th and during the 15th c., this learning process has been of great help to understand the development of repressive societies. What has been of great interest to me are the behavioral patterns that emerge as a consequence of limited options. This article explores these patterns both in historical and contemporary terms.

Habiendo estudiado por más de diez años el tema de los judíos españoles que se convirtieron a la cristiandad al final del s. XIV y durante el s. XV, este proceso de conocimiento ha sido de gran ayuda para comprender el desarrollo de sociedades represivas. Lo que ha sido de gran interés para mi es ver los patrones de conducta que emergen debido a opciones limitadas. Éste artículo explora éstos patrones en términos históricos y contemporaneos.

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Categories:Types, Research, History
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www.betdawid.org1
Of Conversos and the Loss of Sephardic Identity
(De
conversos 
y la pérdida de la identidad sefaradita)By / por David Ramírez
I
n talking to a friend of mine about how the new generation of Sephardim are becoming less and lessaware about Sephardic identity, and the systemicproblems that has caused it, I could not help butcompare it to the situation lived by Conversos during the 15
th
and 16
th
centuries.Conversos were Sephardic Jews (originally Spanish andPortugués Jews, but today it is used to refer to non-Ashkenazi Jews) who for one reason or another saw themselves wearing a Christian mask overnight. History books have tirelessly discussed what the CatholicChurch did to Sephardim; what is not really discussedare the terrible social and psychological implications thiscreated throughout the communities of 
New Christians 
 (same as the word ‘converso’, their adjective createdpost-conversion) springing all over Spain before andafter 1492. Assimilation to an unbending hierarchicalsociety has many ugly heads that end-up eating eachother up indiscriminately and mercilessly.Long before the forced conversions of 1391, themonastic orders made the clever decision to gainconverts from among the Jews, who in turn would beused to speak to their former coreligionists with morefamiliarity than they ever could; a policy which they continued well after the Expulsion. Christian Trojanhorses were thus deployed in the Jewish community.Apostate Jews became mouthpieces for Church doctrineand sought to weaken the Jewish community fromwithin. After conversions became commonplace, thesituation became a lot worse.Conversos were divided between those who clung totheir old tradition, and those who made every possibleeffort to fit in with their new brethren in Christ, eventhough they hated them with a passion for still being “racially” Jewish.
A
l platicar con un amigo mío sobre cómo la nuevageneración de
sefaradíes 
está cada día menos conscientesobre la identidad
sefaradí 
, y los problemas sistémicos queesto ha causado, no pude evitar en compararlo con lasituación vivida por los
conversos 
durante los ss. XV y XVI.Los
conversos 
eran judíos
sefaradíes 
(originalmente judíosespañoles y portugueses, pero hoy se utiliza parareferirse a todo judío no-asquenzí) quienes por una uotra razón se vieron portando de la noche a la mañana lamascara de cristiano. Los libros de historia han discutidoampliamente lo que la iglesia católica les hizo; de lo queno se habla son las terribles secuelas sociales y psicológicas que tuvieron dentro de las comunidades de
cristianos nuevos 
(igual que la palabra «converso», undesignio creado post-conversión) a través de todaEspaña antes y después de 1492. La asimilación a unasociedad jerárquica inflexible tiene muchas cabezasrepulsivas que terminan indiscriminada einmisericordiosamente comiéndose unas a otras.Mucho antes de las conversiones forzadas de 1391, lasórdenes monásticas decidieron habilmente el ganarseprosélitos de entre los judíos, quienes a su vez seríanutilizados para conversar con sus antiguoscorreligionarios con una familiaridad difícil de lograrpara quienes no venían de sepa hebrea; la misma políticasería continuada aún después de la expulsión. Así sedesplegaron caballos de Troya cristianos dentro de lascomunidades judías. Los judíos apostatas llegaron a serportavoces de la doctrina cristiana y buscaron con ellodebilitar las juderías desde dentro. Después que lasconversiones llegaron a ser comunes, la situaciónempeoró.Los conversos se encontraban divididos entre los que seaferraban a sus antiguas tradiciones y aquellos quetrataban de cualquier manera adaptarse acorde a susnuevos hermanos en Cristo, incluso si éstos últimos losodiaban inclementemente por ser todavía judíos de
 
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 Often these struggles tore asunder the family unit.Converso children were frequently taken away formtheir parents’ tutelage to be instructed in Christiandoctrine, sometimes against their will. During the firstdecades of the Spanish Inquisition, these children andother faithfully-Christian Conversos would turn in theirfamily members whom they suspected of practicing Judaism in secret; a capital offense according to Churchlaw. Those who chose loyalty to Judaism became thelosers and were publicly punished at the stake or by displays of shame called Autos-da-Fe (Christian festivalsperformed in the public squares with the pretensión toreafirm the Catholic faith through the exposing,condemnation and execution of sinners).Once the unconverted Jews were expelled from thePeninsula, it created yet another vacuum for Conversostrying to cling to Toráh (Jewish Law). They could nolonger have direct access to their ancient tradition, andtheir memory of it became smoke and mirrors as timepassed. For those Conversos who were able toeffectively climb the Christian ladder of social andeconomic success it became critical to erase any indication of their Jewish past.American Director Adrian Rudomin illustrated thissocio-religious process in his 2006 film “The Day of Wrath,” starring Christopher Lambert. The movie is amystery set in mid-16
th
c. Spain, in a town experiencing many unexplained murders.As the plot unravels to its conclusion, it turns out thetown was one where everyone was a Converso passing as very rancid Old Christians (“pure blooded” Visigothswith no Muslim or Jewish taint). They were able tocompletely dissimulate their Jewish past before Christianeyes. The Converso elite, like a rich and powerful mafia,made every possible effort to avoid the prying eyes of the Inquisition and Gentile envy, and did not even stopfrom preemptively murdering their own spouses if they thought they would blow their cover. “The Day of Wrath” is a cautionary tale of an incestuous internecinewarfare for the sake of a social position. The only way out of this madness was to flee the Spanish and«raza».A menudo este acto divisorio rompía con la unidadfamiliar. Los niños conversos era frecuentementellevados lejos del cuidado de sus padres, para serinstruidos en doctrina cristiana, algunas veces en contrade su voluntad. Durante las primeras décadas de laInquisición española, éstos niños y otros conversos fielesa la cristiandad entregarían a sus familiares que eransospechosos de practicar el judaísmo en secreto; unaofensa capital para la ley eclesiástica. Aquellos queescogían ser fieles al judaísmo llegaron a ser parías y erancastigados en público, ya sea en la hoguera o al serhumillados en un
auto de fe 
(festín cristiano realizados enlas plazas públicas que pretendía reafirmar la fe católicapor medio de exponer, condenar y ejecutar a lospecadores).Una vez que los judíos confesos no-bautizados salieronexpulsados de la península, se crió otro hondo vacíopara los conversos que trataban asirse a la Toráh (ley judía). Ya no podían tener acceso directo a sus antiguastradiciones, y la memoria de éstas llegaron a ser borrosasconforme pasaba el tiempo. Para los conversos que lesfue posible avanzar en la escalera social y económica delmundo cristiano, llegó a ser imprescindible el borrarcualquier rastro de su pasado judío.El director estadounidense Adrian Rudomin ilustró ésteproceso social-religioso en su película del 2006 «The Day of Wrath», estelarizada por Christopher Lambert. Lapelícula es un drama de suspenso ubicado en España amitad del s. XVI, en un pueblo donde estabansucediendo muchos asesinatos inexplicables.Conforme la trama se desarrolla hacia el final, resultaque el pueblo era uno donde todo mundo era conversoque pretendían ser rancios cristianos viejos (visigodos de«pura sangre», es decir, sin «mancha» consanguinia demusulmán o judío). Ellos fueron capaces de disimular supasado judío ante los ojos cristianos. La élite conversa,igual que una mafia adinerada y poderosa, hicieron todolo posible para evitar las intrusiones inquisitoriales y laenvidia de los gentiles, por lo cual eran capaces deantemano asesinar a sus propios esposos y esposas sipensaban que les iban a descubrir. «The Day of Wrath»es una moraleja histórica que nos invita a reflexionarsobre la interna guerra incestuosa para mantener una
 
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Portuguese kingdoms for places where the Sephardicexiles had established Jewish communities.It was the Conversos passing as Old Christians, ordesperately trying to prove their loyalty to the Church,who would become the cruelest Inquisitors andpersecutors of crypto-Jews who kept faithful to Judaism;condemning their unorthodox Converso brethren andtheir families to death, exile or perpetual shame.Defending this repression and immorality became abadge of honor, all in the name of “Holy MotherChurch.”The Sephardim, in a contemporary context, have gonethrough similar processes of voluntary and involuntary assimilation, where the old tradition is jettisoned in favorof new societal norms of conformity, only means toclimb up the ladder and be noticed.It all began in the late 19
th
c., with the “conversion” of Sephardim to the Ashkenazi Zionist “Church,” whichhas replaced the Jewish tradition with a new kind of secularized European-style nationalism with a littleJewish pepper for added flavor. These were the firstTrojan horses invading Sephardic communitieseverywhere, dislodging and weakening the ties with itsancient organic past.The 20
th
century saw two major changes that areequivalent to the Jews leaving Spain. One was thedecimation of Western Sephardic communities underthe hands of Nazi Germany. The second was theZionist-induced expulsion of Arab Jews from their hostcountries. These two combined devastated the centers of rabbinical learning and created a Jewish vacuum.In Europe, these Jewish centers were destroyed. TheArab Jewish rabbis who made it to Israel were neverallowed to exert their influence because of theAshkenazi establishment. Like Converso children,generations of Sephardic children were at the mercy of avery different Jewish tradition.posición social. La única manera de salir de estemanicomio era huir de los reinos españoles y portugueses a lugares donde había comunidades judíasde sefaradíes en exilio.Fueron los conversos pasando como cristianos viejos, olos que desesperadamente trataban de probar sufidelidad a la Iglesia, los que llegarían a ser losInquisidores más despiadados y perseguidores decriptojudíos que seguían fieles al judaísmo; condenandoa sus hermanos conversos y sus familias a la muerte,exilio o vergüenza perpetua. La defensa de esta represióne inmoralidad llegó a ser una insignia de honor, todo enel nombre de la «santa madre Iglesia».Los sefaradím, en un contexto actual, han atravesadopor un proceso similar de asimilación voluntaria einvoluntaria, donde la antigua tradición es desechada afavor de nuevas normas sociales de conformismo, y únicos recursos para subir socialmente y hacersenotorios.Todo comenzó a finales del s. XIX, con la «conversión»de los sefaradíes a la «iglesia» sionista
asquenazí 
(judíosfranco-alemanes), la cual ha reemplazado las tradicionesjudías con una nueva forma de nacionalismo laico alestilo europeo, añadiendo un poco de pimienta judaicapara darle sabor hebreo. Éstos fueron los primeroscaballos de Troya invadiendo las comunidades sefaradíespor doquier, desplazando y debilitando los hitos con suantiguo pasado orgánico.El s. XX vio dos cambios sin precedentes que equivale alos judíos saliendo de España. Uno fue la aniquilación delas comunidades sefaradíes occidentales a manos de laAlemania Nazi. El segundo fue la expulsión de los judíosárabes inducida indirectamente por los sionistas. Estosdos combinados devastaron los centros de enseñanzarabínica y crearon un hondo vacío judaico.En Europa, éstos centros de enseñanza judía fuerondestruidos. A los rabinos judíos árabes que lograronviajar a Israel nunca les fue permitido ejercer suinfluencia ya que el establecimiento asquenazí nunca lopermitió. Como los niños conversos entonces, lasnuevas generaciones de infantes sefaradíes llegaron aestar a la merced de una nueva y muy diferente tradiciónjudía.

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