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Capítullo V - Aplicación e Interpretación de la Ley Penal

Capítullo V - Aplicación e Interpretación de la Ley Penal

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Apuntes PUCV Derecho Penal
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Apuntes de Derecho Penal I Profs. Magdalena Ossandon Widow y Jaime Vera Vega
CAPITULO V
APLICACIÓN E INTERPRETACION DE LA LEY PENAL
1.Ámbito temporal de la ley penala) Regla general
El principio general aplicable a todas las ramas del Derecho es que las leyes tienen fuerzaobligatoria desde su entrada en vigencia (que normalmente coincide con su publicación) hasta suderogación expresa o tácita. Esto se desprende de los arts. 6, 7, 52 y 53 del C. Civil. Haciendoaplicación de este principio, puede afirmarse que la ley penal se aplica a todos los hechosocurridos entre su publicación y su derogación. De modo que cada delito ha de ser juzgado ysancionado según la ley vigente a la fecha de su perpetración.Si bien ésta es la situación normal, ocurre que el castigo de un delito implica un períodoque generalmente es prolongado: primero se comete el hecho delictivo; puede pasar un tiempoantes de que se descubra su comisión; el proceso judicial puede demorar varios meses, e inclusoaños, y el cumplimiento de la condena, en fin, también puede durar un lapso más o menos prolongado. Por este motivo puede presentarse la situación que la doctrina denomina sucesiónde leyes penales. Esto quiere decir que en el lapso que va desde la comisión del delito hasta laejecución completa de la pena, puede variar el tratamiento legislativo del delito de que se trata.Los cambios que puede experimentar la legislación penal se reducen a cuatro: a) eliminar el carácter delictivo del hecho; b) crear un delito que antes no existía; c) disminuir la sanciónaplicable, y d) aumentar la sanción aplicable.En las otras ramas de derecho rige el principio de irretroactividad consagrado en el art. 9del C. Civil, en cuanto dispone que la ley rige para el futuro y que no puede aplicarse a hechosocurridos antes de su vigencia. Pero como esta norma sólo tiene consagración legal, en esasotras ramas del derecho nada impide que una ley ordene aplicar retroactivamente susdisposiciones. Se trataría de un conflicto entre dos leyes de la misma jerarquía. En materia penal, en cambio, el principio de irretroactividad tiene consagración constitucional en lasdisposiciones de la Carta Fundamental que ya conocemos, de modo que no podría una leydisponer que sus preceptos se aplicarán retroactivamente.En suma, la ley penal sólo rige para el futuro, desde que entra en vigencia y mientras nose deroga. Por regla general no puede aplicarse a hechos ocurridos antes de su vigencia(principio de irretroactividad) ni después de su derogación (principio de no ultraactividad).Excepcionalmente la ley penal puede aplicarse retroactivamente si es más favorable para elinculpado, lo cual implica dejar de aplicar una ley durante su vigencia normal. Por el contrario, puede que la segunda ley sea más perjudicial, lo cual lleva a aplicar ultraactivamente una ley queya está derogada.
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Apuntes de Derecho Penal I Profs. Magdalena Ossandon Widow y Jaime Vera Vega
b) Excepción: retroactividad de la ley penal
Ya sabemos que la Constitución Política y el Código Penal contemplan la posibilidad deque la ley penal se aplique retroactivamente, como excepción a la regla general, cuando ello seamás beneficioso para el delincuente. De acuerdo con el art. 19 Nº 3 inc. 3º CPR: en las causascriminales, "ningún delito se castigará con otra pena que la que señale una ley promulgada conanterioridad a su perpetración, a menos que una nueva ley favorezca al afectado". Según el art.18, inciso 2º, del C. Penal: "si después de cometido el delito y antes de que se pronunciesentencia de término, se promulgare otra ley que exima tal hecho de toda pena o le aplique unamenos rigurosa, deberá arreglarse a ella su juzgamiento".Los requisitos para aplicar retroactivamente la ley penal son:a) Que con posterioridad al delito se dicte una nueva ley. Esta ley puede ser de cualquier naturaleza, no necesariamente penal. Lo que la ley quiere es que la nueva disposición traigacomo consecuencia un trato más benigno para el inculpado. Pero esta consecuencia puede producirse en virtud de una nueva ley penal (Ej.: que elimine el carácter delictivo del hecho) o envirtud de una ley ajena al derecho penal. (Ej.: El código penal castiga el delito de usura queconsiste en pactar intereses superiores al máximo que la ley permite estipular. Si una leyaumenta al máximo de intereses permitidos, pasando a ser lícita la conducta del sujeto, éste debequedar impune). b) Esta nueva ley debe encontrarse promulgada. Jurídicamente promulgación es el acto por el cual el Presidente de la República sanciona la ley conforme a la Constitución, mediante ladictación del correspondiente decreto supremo. La publicación, por su parte, es la inserción deltexto de la ley en el Diario Oficial. Pero la vigencia de la ley puede que no coincida con su publicación, porque ella misma puede disponer que entrará a regir en una fecha posterior. EnChile, la mayor parte de los autores (Cousiño, Etcheberry, Labatut) estima que lo que el art. 18CP. exige es la "publicación" de la ley penal más favorable. Para ello se interpreta el término promulgación en su sentido natural y obvio, que es el que tuvieron en cuenta los redactores delCódigo Penal, y no en el sentido que le atribuye el Código Civil, que es producto de unamodificación introducida en el año 1949. La publicación, por otra parte, ofrece la ventaja dehacer que se conozca su texto por todos. Sin embargo, algunos piensan que la obligación deaplicar la nueva ley nace desde el decreto promulgatorio del Presidente de la República(Politoff). La doctrina concuerda en que el art. 18 del C. Penal de manera alguna exige que lanueva ley haya entrado en vigencia. Basta que se haya dado a conocer su texto de modo oficial.Pero se podría sostener, en contrario, que con ese criterio, es posible sancionar a quien realiceuna conducta prevista en una ley penal que aún no entre en vigencia, porque el art. 19 N° 3 inc.7° de la Constitución y el art. 18 inc. 1° del Código Penal también emplean la expresión “ley promulgada”, lo cual sería inaceptable.c) La nueva ley debe ser más favorable para el delincuente. Ello se produce, según elCódigo, cuando se exime al hecho de toda pena o cuando se le aplica una menos rigurosa. Aestas dos consecuencias puede llegarse por múltiples medios. Por ejemplo, se exime de pena, sise crea una causal de exención de responsabilidad penal; si se crea una causal de extinción deresponsabilidad penal; si se acortan los plazos de prescripción, etc. En cambio, se aplica una
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 pena menor, por ejemplo, si se rebaja la duración de la pena; si se crea una atenuante; si sesuprime una agravante, etc.Existen muchas situaciones en las que puede resultar dudoso si la nueva ley beneficia ono al delincuente. Piénsese por ejemplo en una ley que rebaja el mínimo de una pena temporal, pero aumenta su máximo, etc. No hay reglas precisas para determinar en abstracto cuándo unaley es más benigna. Sin embargo, la doctrina ha elaborado ciertas pautas a las cuales deberíasujetarse la determinación de la ley más benigna:
La decisión acerca de cuál es la ley más favorable corresponde al juez. Esta conclusión se basa en que al castigar un delito entran en juego factores de gran trascendencia, como la protección de bienes jurídicos fundamentales, de modo que la decisión del castigo debequedar entregada al órgano al cual normalmente se le asigna esta misión.
Al efectuar la comparación entre las leyes que entran en juego, no sólo debe considerarse la pena que cada una de ellas contempla. Es preciso considerar todos los factores quedeterminan y regulan la responsabilidad penal, porque todos ellos pueden tener influencia enque una ley sea más benigna. Ej.: los elementos que integran el tipo, las atenuantes, lasagravantes, las características de las penas, las causales de exención o de extinción deresponsabilidad criminal, etc.
La comparación debe efectuarse tomando en cuenta el caso concreto que se trata de resolver y no en forma abstracta. El art. 18 del C. Penal habla del "hecho" concreto.
Según el mismo art. 18, el tribunal debe decidir la aplicación de una u otra ley, pero no puedeaplicar los aspectos más favorables de una y de otra.El art. 18, inciso 3º, obliga a aplicar la ley penal más benigna cualquiera que sea elmomento, posterior a la comisión del delito, en que se dicte. Si la nueva ley se promulga antesde la sentencia condenatoria, no hay problemas, porque el tribunal debe limitarse a fallar conforme a la nueva ley más benigna. Pero si se promulga después de pronunciada la sentencia,aunque se haya cumplido la condena, deberá modificarse la sentencia conforme a las siguientes pautas:
Es competente para efectuar la modificación, el tribunal de primera instancia que hubiere pronunciado la sentencia
La modificación puede efectuarse de oficio o a petición de parte
La modificación siempre deberá sujetarse al trámite de la consulta.
La modificación no puede afectar las indemnizaciones pagadas o cumplidas, ni lasinhabilidades. Si bien, algunos autores consideran que esto último podría estimarseinconstitucional, porque infringiría el art. 19 N° 3 inciso séptimo de la Constitución, queobliga a aplicar retroactivamente la nueva ley más favorable (Politoff).Al no señalarse plazo alguno hacia atrás, toda modificación en la ley obligaría a todos lostribunales a revisar de oficio todos los fallos que hubieran dictado aplicando el texto antiguo.Ello excedería las posibilidades de cualquier tribunal en Chile. Por eso, algunos autores proponen limitar la aplicación retroactiva de la ley más favorable a aquellos casos en que lasentencia ejecutoriada esté produciendo algún efecto (Etcheberry, Cury).
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