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a quoi servent les mathématiques

a quoi servent les mathématiques

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A quoi servent les math\u00e9matiques ?... Cette question est sans cesse renvoy\u00e9e \u00e0 ceux qui les
font et ceux qui les enseignent par ceux qui les subissent et ceux qui les financent....

Les math\u00e9matiques sont un indicateur bien corr\u00e9l\u00e9 avec la pr\u00e9cocit\u00e9 intellectuelle. Elles peuvent \u00eatre utilis\u00e9es \u00e0 des fins s\u00e9lectives. M\u00eame si tout le monde s'en offusque, elles sont adapt\u00e9es \u00e0 l'utilisation que la soci\u00e9t\u00e9 en fait dans le cadre d'une forte s\u00e9lection pendant la phase de formation initiale. La m\u00e9daille Fields qui r\u00e9compense les meilleurs math\u00e9maticiens est assortie d'une limite d'\u00e2ge pour la d\u00e9crocher : 40 ans. Pass\u00e9 ce 40\u00e8me anniversaire, on consid\u00e9rera qu'un math\u00e9maticien produit des math\u00e9matiques de moindre importance. Plut\u00f4t que de parler de math\u00e9matiques comme mati\u00e8re de s\u00e9lection, il serait sans doute plus pertinent de les consid\u00e9rer comme r\u00e9v\u00e9latrices de pr\u00e9cocit\u00e9 intellectuelle et de se demander pourquoi la soci\u00e9t\u00e9 a besoin de mesurer cette pr\u00e9cocit\u00e9 pour choisir une cat\u00e9gorie de ses \u00e9lites, ind\u00e9pendamment du fait qu'elles se destinent \u00e0 une carri\u00e8re scientifique. La pr\u00e9cocit\u00e9 devrait \u00eatre ind\u00e9pendante du milieu social dans lequel baignent les individus or les statistiques actuelles contredisent ce point. Il n'y a pas de raison qu'un milieu social favoris\u00e9 g\u00e9n\u00e8re plus de pr\u00e9cocit\u00e9 intellectuelle. L'environnement dans lequel \u00e9volue les individus modifie donc le r\u00e9sultat de la mesure. Les math\u00e9matiques deviendraient-elles inadapt\u00e9es \u00e0 la mesure de la pr\u00e9cocit\u00e9, auquel cas il serait inutile de leur faire tenir ce r\u00f4le. Mais que mettre \u00e0 la place vacante? Y a t-il un int\u00e9r\u00eat \u00e0 mesurer, d'une fa\u00e7on syst\u00e9matique, la pr\u00e9cocit\u00e9?

Eloignons l'aspect s\u00e9lectif de la discipline pour poursuivre, non pas pour le nier, mais pour qu'il ne vienne pas perturber le reste de la r\u00e9flexion. Comme le faitMissMath, il est l\u00e9gitime de se demander \u00e0 quoi peut servir un enseignement g\u00e9n\u00e9ralis\u00e9 des math\u00e9matiques qui d\u00e9passe le "simple" apprentissage de la r\u00e8gle de trois. Si elle parvient \u00e0 certaines conclusions, je vais exposer mon point de vue qui diff\u00e8re peut-\u00eatre sensiblement mais qui rejoindra le sien au moins \u00e0 quelques endroits.

S'il est un point de d\u00e9part important, c'est de consid\u00e9rer que les math\u00e9matiques sont une science et donc qu'elle font appel \u00e0 la pens\u00e9e rationnelle et que ce sont un langage, et qu'\u00e0 ce titre, elles ne peuvent pas s'exon\u00e9rer de leur caract\u00e8re transcriptif. Ce deuxi\u00e8me point est souvent pass\u00e9 sous silence: les math\u00e9matiques au m\u00eame titre que le fran\u00e7ais, ou le latin sont un langage poss\u00e9dant une forme \u00e9crite. Elles n\u00e9cessitent pour \u00eatre comprises, enseign\u00e9es, pens\u00e9es, un support, des signes, une grammaire, un consensus entre les parties les utilisant... Il n'existe pas de transmission orale des math\u00e9matiques, du moins dans leur forme \u00e9volu\u00e9e. On ne peut pas se contenter de penser les math\u00e9matiques, il faut les \u00e9crire. Je les rangerai aussi bien \u00e0 cot\u00e9 de l'anglais de Shakespeare que d'un langage informatique. Je n'ai pas dit que leur nature \u00e9taient \u00e9quivalentes, je dis simplement que pour qu'il y ait de la "math\u00e9matique", il faut qu'il y ait du signe \u00e9crit et \u00e0 partir du moment o\u00f9 il y a du signe, il y a de la transcription. Et enfin, l\u00e0 o\u00f9 il y a de la transcription, il r\u00e9side toujours un espace incompressible entre l'objet r\u00e9el ou cr\u00e9\u00e9 et sa transcription, qui fera que les math\u00e9matiques ne pourront jamais \u00eatre compl\u00e8tement explicatives du monde ni d'elles m\u00eames. Et ceci m\u00eame si les math\u00e9matiques adh\u00e8rent "au plus pr\u00e8s" de leur objet d'\u00e9tude. Elles contiennent d'ailleurs une belle image de ce ph\u00e9nom\u00e8ne avec la notion d'intervalle ouvert. Je classerai donc les math\u00e9matiques dans la cat\u00e9gorie des langages, dont on voit d'ailleurs bien l'\u00e9volution, lorsque les premiers probl\u00e8mes et leurs solutions \u00e9taient r\u00e9dig\u00e9s dans la langue de l'auteur pour ensuite s'alg\u00e9briser et se d\u00e9tacher de la lourdeur du langage courant inadapt\u00e9. Mais alors quelle est la singularit\u00e9 de ce langage par rapport aux autres? La r\u00e9ponse est simple : il est unique ! Cela suffit \u00e0 le distinguer des autres. Ici pas de choix possible, pas de nuance, pas de n\u00e9gociation. Un 2 est 2 qu'il soit chinois, indien ou am\u00e9ricain. Toutes les tentatives d'\u00e9criture et de prononciations diff\u00e9rentes n'y feront rien, un 2 est un 2 et 2+2=4. Une inconnue est une inconnue ind\u00e9pendamment du fait qu'elle s'appelle x, y, "TOTO", ou que ce soit un id\u00e9ogramme. En fait, il n'existe qu'un seul langage dans lequel peut s'exprimer l'investigation quantitative et ce

langage s'appelle les math\u00e9matiques. Ne serait-ce que pour cette singularit\u00e9, elles m\u00e9ritent d'\u00eatre enseign\u00e9es afin que par un contre-exemple des langages maternels, on puisse comparer les possibilit\u00e9s et les limites de chacun. On ne rentre pas chez soi en parlant "Math\u00e9matique" tout comme on ne fait pas un calcul un tant soit peu \u00e9labor\u00e9 en utilisant le dictionnaire. J'ajouterai que notre \u00e9poque a la chance d'avoir vu naitre un troisi\u00e8me type de langage ou plut\u00f4t la possibilit\u00e9 de rendre op\u00e9rant un langage : le code informatique permet le passage \u00e0 l'action par impl\u00e9mentation, et de mon point de vue, il m\u00e9riterait aussi un enseignement g\u00e9n\u00e9ralis\u00e9, mais c'est un autre d\u00e9bat.

On ne peut que s'\u00e9tonner de la singularit\u00e9 solitaire des math\u00e9matiques. Serait-il concevable que tout ou partie de l'humanit\u00e9 refuse d'enseigner \u00e0 son prochain le seul langage poss\u00e9dant les propri\u00e9t\u00e9s d'\u00eatre le plus univoque possible et universel? Vraiment j'ai bien du mal \u00e0 voir. De cette position h\u00e9g\u00e9monique et atypique, nait n\u00e9cessairement l'obligation d'en informer et de former les g\u00e9n\u00e9rations futures. Il n'y aura jamais de guerre Anglais vs Fran\u00e7ais ou Windows vs Linux en math\u00e9matiques. Il y a les math\u00e9matiques, un point c'est tout. Elles transcrivent quantitativement, d\u00e9voilant \u00e0 mesure qu'elles se d\u00e9veloppent, de nouveaux objets de pens\u00e9e pouvant parfois intercepter de fa\u00e7on inattendue le monde r\u00e9el.

Tout ceci est bien joli, mais est-ce suffisant \u00e0 justifier l'enseignement d'une telle discipline? En ce qui me concerne oui, mais on doit encore poursuivre car la singularit\u00e9 d'un langage aussi pr\u00e9cis soit-il, ne suffit pas \u00e0 convaincre certains esprits bien tremp\u00e9s, du bien fond\u00e9 de la chose. Il est vrai que la sp\u00e9cificit\u00e9 d'un langage vaut pour chacun d'entre eux et le caract\u00e8re appropri\u00e9 des math\u00e9matiques \u00e0 la quantification, apporte avec lui de fortes limitations en mati\u00e8re d'\u00e9change, de partage, de souplesse et de description des choses et id\u00e9es courantes.

Des math\u00e9matiques comme langage, passons maintenant aux math\u00e9matiques comme processus d'investigation. S'il y a investigation, celle-ci sera rationnelle, ce qui flatte n\u00e9cessairement l'\u00e9go de nos soci\u00e9t\u00e9s hyper-technologiques. Mais que nous apprennent les math\u00e9matiques sur l'investigation rationnelle? Le message le plus important qu'elles nous renvoient est dans leur tentative transcendante de poursuivre inlassablement leur travail sans se tromper en prenant n\u00e9cessairement la libert\u00e9 et le risque de se d\u00e9tacher du monde qui nous entoure. La fougue intuitive et imaginative de l'humanit\u00e9 se trouve encapsul\u00e9e dans la rigueur de l'investigation rationnelle et la nature m\u00eame du langage math\u00e9matique. Libert\u00e9 et rigueur,

voil\u00e0 deux ma\u00eetres mots, presque oppos\u00e9s qui se retrouvent au c\u0153ur de l'activit\u00e9

math\u00e9matique. Selon les points de vue et les comp\u00e9tences de chacun, on y voit plut\u00f4t l'une ou l'autre. L'ombre et la lumi\u00e8re permettent la cr\u00e9ation des plus beaux tableaux que les math\u00e9maticiens ont choisi d'appeler d\u00e9finitions, d\u00e9monstrations, th\u00e9or\u00e8mes. Tous les styles seront repr\u00e9sent\u00e9s et chacun y ressentira beaut\u00e9 ou laideur, chaleur ou froideur, passion ou indiff\u00e9rence. Comme dans tout art, les math\u00e9matiques ont leurs valeurs s\u00fbres, les stars du moment, leurs derniers objets high-tech et leurs effets de mode, les partisans de tel style ou leurs d\u00e9tracteurs. Les math\u00e9matiques sont l'art de la science, elles sont d'une efficacit\u00e9 redoutable. Malgr\u00e9 ces vaguelettes et ces coups de projecteurs, elles ne craignent personne, et encore moins le temps, tant leur \u00e9difice est profond\u00e9ment ancr\u00e9 sur des axiomes intemporels entre des murs pouvant r\u00e9sister \u00e0 tous les types d'assauts. En math\u00e9matique on peut partir rassurer et avancer. M\u00eame si l'activit\u00e9 math\u00e9matique du novice ou de l'expert est d'avancer dans le diamant, il peut aussi regarder le paysage d\u00e9couvert par les anciens et le commenter. Ici c'est plut\u00f4t abrupt mais c'est magnifique, et l\u00e0 c'est plut\u00f4t paisible mais un peu lassant, et l\u00e0 encore c'est tout simplement grandiose, mais quelque soit le degr\u00e9 de ma\u00eetrise de chacun, des r\u00e9gions enti\u00e8res des math\u00e9matiques lui resteront \u00e0 jamais cach\u00e9es, ce qui ram\u00e8ne tout le monde presque au m\u00eame point. Le math\u00e9maticien ne pourra jamais tout conna\u00eetre des math\u00e9matiques et le novice ne conna\u00eetra gu\u00e8re que ce que l'\u00e9cole lui a enseign\u00e9 de la discipline (au mieux...).

Mais est-ce que tout cela suffit pour justifier un enseignement des math\u00e9matiques \u00e0 l'ensemble d'une population? Pour moi c'est plus qu'il n'en faut mais pour certains, il faut en dire encore plus, car les paysages sont aussi tr\u00e8s beaux en Ard\u00e8che m\u00e9ridionale mais il ne viendrait \u00e0 l'id\u00e9e de personne de rendre obligatoire un enseignement \u00e0 son sujet. Alors il faut encore poursuivre, pour tenter de justifier l'impossible : \u00e0 quoi \u00e7a va me servir \u00e0 moi d'apprendre les maths? Je n'en aurai pas l'utilit\u00e9 et en plus j'aurai tout oubli\u00e9 juste apr\u00e8s mon examen! Et moi qui ne comprends rien, quelle torture...

L'important n'est pas de savoir ce que l'on a retenu des math\u00e9matiques, puisqu'on oublie tout ou presque d'un cours apr\u00e8s plusieurs ann\u00e9es de non utilisation, quelque soit son contenu et le niveau d'apprentissage. On oublie les maths comme on oublie o\u00f9 l'on a rang\u00e9 une cl\u00e9 \u00e0 molette dont on ne s'est pas servi pendant deux ans. Ce qui est fondamental, c'est de savoir quels processus sont activ\u00e9s lors d'une activit\u00e9 de type "math\u00e9matique". L\u00e0, le terrain de jeu est vaste et int\u00e9ressant, car c'est justement dans cette activit\u00e9 que l'adulte, l'adolescent, l'enfant qu'il soit profane ou sp\u00e9cialiste peuvent se retrouver ensemble dans l'\u00e9tude d'objets math\u00e9matiques, certes bien diff\u00e9rents, mais pour lesquels les processus intellectuels et psychiques mis en jeu, sont presque identiques.

Je pense que dans beaucoup d'analyses une confusion forte est faite et certainement m\u00eame au sein m\u00eame de la communaut\u00e9 d'enseignants des math\u00e9matiques entre l'utilit\u00e9 des math\u00e9matiques en tant que corpus de connaissances et de techniques, et l'utilit\u00e9 des math\u00e9matiques en tant que processus intellectuel. Si la premi\u00e8re consid\u00e9ration am\u00e8ne avec elle, une s\u00e9lectivit\u00e9 exacerb\u00e9e et restreint \u00e9norm\u00e9ment le champ d'application \u00e0 quelques personnes trop peu nombreuses pour effectivement justifier \u00e0 elles seules la g\u00e9n\u00e9ralisation de l'enseignement des math\u00e9matiques, la seconde porte en elle un \u00e9norme pouvoir f\u00e9d\u00e9rateur qui donne autant de joie \u00e0 un novice qu'\u00e0 un expert, chacun venant de trouver le moyen de r\u00e9soudre le probl\u00e8me qui l'a fait s\u00e9cher un peu trop longtemps \u00e0 son go\u00fbt. Les chemins emprunt\u00e9s ont \u00e9t\u00e9 les m\u00eames: exploration, rigueur de raisonnement et illumination lib\u00e9ratoire.

Si la pratique des math\u00e9matiques est parfois difficile pour certains, c'est aussi qu'il n'est pas \u00e9vident de placer le curseur des difficult\u00e9s juste au dessus de l'\u00e9tat des connaissances et des comp\u00e9tences de chacun afin qu'il ne se d\u00e9courage pas ni ne se lasse pas. La juste distance est difficilement appr\u00e9ciable. Par contre \u00e0 chaque pas franchi, des processus nouveaux et inconnus jusque l\u00e0 ont \u00e9t\u00e9 activ\u00e9s, d\u00e9couverts. En m\u00eame temps que l'objet math\u00e9matique se d\u00e9voile, un peu de connaissance nouvelle sur soi apparait. Il n'y a peut \u00eatre rien de bien nouveau depuis qu'a \u00e9t\u00e9 lanc\u00e9 un tr\u00e8s m\u00e9diatique "Connais-toi toi m\u00eame", paradoxalement auto r\u00e9f\u00e9rent, dont l'objectif impossible \u00e0 atteindre met cependant chacun en action, dans une soif d\u00e9sesp\u00e9r\u00e9e de conna\u00eetre le monde ext\u00e9rieur et son univers int\u00e9rieur. Les math\u00e9matiques ont cette force paradoxale d'\u00eatre universelles et absolues alors qu'on ne peut les exp\u00e9rimenter qu'\u00e0 la lumi\u00e8re de notre int\u00e9riorit\u00e9 sollicit\u00e9e de fa\u00e7on prolong\u00e9e. Prendre son temps, attendre, ne pas savoir, voir l'invisible, se plonger dans son int\u00e9riorit\u00e9 ne sont pas des valeurs tellement relay\u00e9es dans nos soci\u00e9t\u00e9s occidentales.

M\u00eame si les tables de multiplications ne sont pas bien connues, l'enfant qui manipule les nombres et les premiers objets math\u00e9matiques, ressent, ne serait-ce que furtivement, le plaisir qui peut lui \u00eatre donn\u00e9 \u00e0 pratiquer cette activit\u00e9. Il sent bien qu'il n'a pas besoin d'\u00eatre quelqu'un d'autre pour ressentir une forte joie \u00e0 l'annonce du bon r\u00e9sultat qu'il vient de trouver. Ce serait comme un l\u00e9ger sentiment int\u00e9rieur de toute puissance, celui d'avoir trouv\u00e9 avant ce qui est absolument VRAI. L'\u00e9l\u00e8ve, m\u00eame en bas \u00e2ge se trouve dot\u00e9 de la force de produire du vrai, du juste, de l'absolu, du non n\u00e9gociable. Il ne s'agit pas seulement d'une

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