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Microorganismos Halofilos

Microorganismos Halofilos

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SHILADITYA DASSARMA
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isto desde el aire, el entra-mado irregular de estan-ques de evaporación quese extiende al sur de labahía de San Franciscoen California parece uncaleidoscopio de rojos y púrpuras.Esos colores se deben a la presenciade organismos unicelulares, extra-ños microorganismos que medranen soluciones salinas concentradas.Tales condiciones extremas matan acualquier forma de vida del planeta,salvo a las arqueas halófilas. Estaspertenecen a un antiguo reino que yaexistía antes de que la Tierra tuvie-ra una atmósfera aeróbica. Un grannúmero de arqueas se desarrollan encondiciones extremas (temperaturade ebullición, radiaciones letales, de-secación casi absoluta); de ahí quese las denomine “extremófilas”.Nuestro concepto, humano, de lavida se halla condicionado por labiosfera “visible”: ambientes terres-tres templados y acuáticos marinoso de agua dulce. Pero el repertoriode formas de vida microscópicas quealberga una sola gota de salmueradesafía esa noción. A diferencia delos extremófilos adaptados a una solacondición extrema, las haloarqueasdisfrutan de un metabolismo versátil.Crecen en aerobiosis (con oxígeno),anaerobiosis (en ausencia de oxígeno)o como fototrofos (mediante energíaluminosa); se adaptan a fluctuacionesde temperatura,
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H y concentraciónde iones metálicos. Se las encuen-tra en marismas anaeróbicas, fuenteshidrotermales, permafrost antártico,salmueras subterráneas o en el sub-suelo marino.La principal dificultad técnica queentraña el estudio de la mayoría delas especies de arqueas estriba en larecreación, en el laboratorio, de lascondiciones extremas que requieren.Las arqueas halófilas, en cambio, sonfáciles de cultivar; los microbiólogoslas han utilizado en experimentos degenética, fisiología y biología mo-lecular. Las haloarqueas crecen me- jor en condiciones de hipersalinidad:desde un poco mayor que la del aguade mar hasta la de salmuera casi sa-turada. Esos atributos, asociados alos datos genómicos disponibles ya técnicas de manipulación molecu-lar, las han elevado al estatuto deorganismos “modelo” para el estudiode otros extremófilos (otras arqueasincluidas) y organismos superiores.
Diversidad y unidad
Hasta los años setenta del siglo pa-sado, los expertos creían que todoslos procariotas (microorganismosunicelulares sin núcleo) eran “bac-terias”. El trabajo pionero de CarlWoese y sus colaboradores, de laUniversidad de Illinois en Urbana-Champaign, demostró que no era así.En la actualidad, los procariotas sedividen en dos grupos: las bacterias“genuinas” y esas reliquias evoluti-vas que llamamos arqueas. Aunqueambos presentan el mismo aspectoal microscopio, las arqueas guardanmayor semejanza, a escala molecular,con los organismos dotados de núcleodiferenciado o eucariotas (levaduras,plantas y animales). Ello demuestraque las arqueas difieren de las bac-terias en un plano fundamental.Pese a tal disparidad crucial, el es-tudio de las haloarqueas ha arrojadoluz sobre formas de vida microbianay pluricelular. La investigación so-bre haloarqueas disponible ayudó aH.Gobind Khorana (con quien empe-cé mi trabajo en este dominio) a es-tablecer el código genético: la piedraRosetta de la biología, que permitedescifrar los planos de construcciónde las proteínas a partir de la infor-
MICROORGANISM
La investigación sobre los microorganismosque medran en medios salinosahonda en los caracteres unificadores de la viday los secretos moleculares de la supervivenciaen condiciones extremas
 
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mación que portan los genes. Esecódigo universal constituye una delas pruebas más sólidas de la unidadde la biosfera.Otro descubrimiento de primerahora realizado en las haloarqueasfue la bacteriorrodopsina. Se trata deuna proteína, identificada por WaltherStoeckenius, que utiliza fotones de laluz solar para bombear iones de hi-drógeno (protones) fuera de la célula;el proceso causa la polarización dela membrana celular. Otro complejoproteico aprovecha el flujo de proto-nes que intentan volver al interior dela célula para obtener energía, a lamanera en que un molino hidráulicoaprovecha la corriente del río paragenerar un trabajo útil.En las arqueas, las bacteriorrodop-sinas púrpuras se agrupan en unaregión especializada de la superficiecelular, la membrana púrpura; allí facilitan el aprovechamiento de laenergía luminosa, lo que permite eldesarrollo en condiciones anóxicas.En sus experimentos, hoy clásicos,Stoeckenius y otros demostraron quela luz impulsaba la síntesis de trifos-fato de adenosina o ATP (la mone-da de las transacciones energéticascelulares), en esferas reconstituidasque contenían bacteriorrodopsina yATP sintetasa. Esa última constituyela enzima de las mitocondrias, losorgánulos generadores de energía
   R   O   N    G   I   L   I   N   G   /   P   E   T   E   R    A   R   N   O   L   D ,   I   N   C .   /
   A   m   e   r   i   c   a   n   S   c   i   e   n   t   i   s   t
1. EN LAS SALINAS se evapora la salmuera para la obtenciónde los minerales disueltos. Los estanques de evaporación,como éstos del lago Rosa (Senegal), toman tonalidadesfantasmagóricas. Los colores (naranjas, rojos, rosas ypúrpuras) se deben a microorganismos halófilos, que medran encondiciones extremas. Como resultado de una historia evolutivallena de intercambios génicos con otros microorganismos, lashaloarqueas toleran no sólo salinidades elevadas, sino tambiénvalores extremos de temperatura,
 p
H y radiación solar. Esaspeculiaridades las convierten en candidatas para llevar a caboviajes interplanetarios, encerradas en cápsulas salinas del interiorde meteoritos.
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 HALOFILOS
 
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presentes en las células eucarióti-cas. El trabajo ofreció una pruebairrefutable de la
asociación quimios-mótica
, el mecanismo de generaciónde energía que utilizan todos losseres vivos.
Genómica extrema
 Halobacterium
NRC-1 fue la primerahaloarquea
 ⎯ 
y una de las primerasarqueas de cualquier tipo
 ⎯ 
cuyo ge-noma se estudió. De los ensayos pio-neros nos ocupamos W. Ford Doolitt-le, de la Universidad de Dalhousie, ymi grupo de investigación (entoncesen la Universidad de Massachusettsen Amherst). NRC-1 corresponde auna haloarquea típica. Se halla am-pliamente distribuida en el Great SaltLake y otros ambientes hipersalinos.Su genoma se caracteriza por su ines-tabilidad espontánea, de suerte quemutan los sistemas fisiológicos ente-ros, verbigracia, la membrana púrpurafototrófica y las vesículas de gas quele confieren flotabilidad.Semejante peculiaridad nos llevó ala identificación de un múltiples ele-mentos génicos móviles, parecidos alos transposones descritos en el maízpor Barbara McClintock. Fueros losprimeros elementos que se descubrie-ron en las arqueas. Hallamos tambiénque NRC-1 contaba con un par demoléculas de ADN de menor tamañocabe su cromosoma.La secuencia del genoma de NRC-1terminó el verano de 2000. Fue elprimer genoma secuenciado en sutotalidad con fondos de la estadouni-dense Fundación Nacional para laCiencia (NSF). El genoma constade un cromosoma circular extenso(2014 kilobases) y dos anillos chi-cos de ADN, los plásmidos, o repli-cones, pNRC100 (191 kilobases) ypNRC200 (365 kilobases). Los re-plicones pNRC contienen numerosasrepeticiones de ADN responsables delas reordenaciones genómicas: 69 delos 91 elementos móviles, de 33 a39kilobases de las repeticiones in-vertidas (que intercambian o invier-ten las posiciones en los círculos) y145kilobases de secuencia idénticaen ambos plásmidos.Todas esas repeticiones desconcer-taban a los programas informáticosencargados de ordenar en un genomasin fisura los fragmentos génicos su-perpuestos. Para resolver el problemaaplicamos el conocimiento que enlos años ochenta y noventa había-mos adquirido sobre la estructura depNRC100, conocimiento obtenidomerced a una técnica basada en elcorte del genoma en lugares especí-
   B   A   R   B   A   R   A   A   U   L   I   C   I   N   O    (
   g   r   á   f   i   c   a  y   d   i   b  u   j    o   i   n   f   e   r   i   o   r
   )  ;   S   H   I   L   D   A   S   S   A   R   M   A ,
   U   n   i  v   e   r   s   i   d   a   d   d   e   M   a   r   i   l   a   n   d
   (
   m   i   c   r   o   g   r   a   f   í   a
   )   /
   A   m   e   r   i   c   a   n   S   c   i   e   n   t   i   s   t
   A   g  u   a   d   e   m   a   r
Cianobacteriasmarinas
Halobacterium 
NRC-11000012345
   T   a   s   a   d   e   c   r   e   c   i   m   i   e   n   t   o   (   p   o   r   c   i   e   n   t   o   )
Cloruro sódico (moles por litro)
   s   a   t  u   r   a   c   i   ó   n
ADP
Fosfato
PATP
BacteriorrodopsinaLuzProtonesATP sintetasa
3. LA BACTERIORRODOPSINA, con su coloración púrpura, utiliza la energía lumínicapara la obtención de combustible celular. Los fotones de luz producen cambios en laforma de esa proteína mediante el bombeo de protones (iones de hidrógeno) haciafuera de la célula. Otra proteína, la ATP sintetasa, aprovecha el flujo de protones quetiende a volver al interior para convertir el difosfato de adenosina (ADP) en trifosfatode adenosina (ATP). A su vez, el ATP aporta la energía para que otras máquinasmoleculares realicen un trabajo útil.2. EL AGUA DE MAR contiene unos30 gramos de cloruro sódico (0,5moles)por litro (
 izquierda
). En ese medio medranlas cianobacterias o algas verde-azuladas.
 Halobacterium
NRC-1, en cambio,prefiere soluciones 8 veces más salinas,una concentración próxima al punto desaturación (punto en que la sal empiezaa precipitar). Vesículas de gas confierenflotabilidad a las células de NRC-1para mantener su acceso a la luz solar(
derecha
, microscopía electrónica detransmisión).

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