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Cerebro y Con Ciencia

Cerebro y Con Ciencia

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Cerebro y conciencia
Nolasc Acarin

La complejidad del cerebro es lo que ha permitido a los humanos recorrer un largo camino, en cuya marcha hemos sabido sobrevivir, reproducirnos, matarnos a veces, aprender de la experiencia y elaborar pensamientos abstractos.

En las \u00faltimas d\u00e9cadas se est\u00e1 produciendo el mayor desarrollo de la historia en el conocimiento de los mecanismos neurobiol\u00f3gicos que permiten empezar a comprender c\u00f3mo funciona nuestro cerebro. De modo simple, a menudo explico que se pueden aceptar dos maneras de aproximarse al conocimiento del mecanismo de un instrumento musical, por ejemplo un piano, un buen m\u00e9todo es estudiar el mecanismo del teclado y observar c\u00f3mo la percusi\u00f3n provoca un movimiento ondulatorio de las cuerdas que, con frecuencia de onda distinta y de acuerdo a las leyes del p\u00e9ndulo, producir\u00e1 sonidos diversos; otro m\u00e9todo es escuchar la interpretaci\u00f3n de una sonata y, a partir de la melod\u00eda musical, intentar comprender lo que es un piano. Si se pretende disfrutar de la m\u00fasica o analizar su interpretaci\u00f3n, probablemente baste con el segundo m\u00e9todo, pero si lo que se persigue es un conocimiento m\u00e1s amplio del instrumento (y de la m\u00fasica), es preciso adentrarse en los principios de la f\u00edsica ondulatoria. Con el cerebro ocurre algo parecido, debemos estudiar sus mecanismos, que en todo caso se complementar\u00e1n con el an\u00e1lisis de su producto, del discurso del pensar.

Conviene recordar que somos el resultado (quiz\u00e1 no el \u00faltimo) de un largo proceso evolutivo iniciado hace algunos miles de millones de a\u00f1os. Nuestra existencia se rige por el mandato biol\u00f3gico que ordena por igual a los dem\u00e1s seres vivos: crecer, desarrollarnos, reproducirnos y, en la medida de nuestra evoluci\u00f3n m\u00e1s compleja, cuidar de nuestros hijos, perpetuando as\u00ed la especie. Si no fuera por nuestra mayor capacidad neuronal, ah\u00ed habr\u00eda terminado nuestra existencia, pero gracias a esta mayor dotaci\u00f3n somos capaces de establecer nuevos objetivos de vida, como tambi\u00e9n reg\u00edmenes y apa\u00f1os que consiguen prolongar la vida el doble de la edad necesaria para cumplir con el mandato biol\u00f3gico de perpetuar la especie.

En cualquier caso, no ser\u00eda prudente olvidar que somos fruto del azar y de la selecci\u00f3n, factores que consiguieron desarrollar un modelo de cerebro superior cuantitativa y cualitativamente al de los otros animales, cerebro que nos dota de determinadas tendencias b\u00e1sicas (\u00bfinstintos?) que influyen decisivamente en nuestra vida y que nos permiten vivir e incluso sobrevivir en medio adverso, as\u00ed como tambi\u00e9n nos capacitan para aprender y acumular conocimiento mediante la

neuroplasticidad. El cerebro facilita, adem\u00e1s, la emergencia del pensamiento y de la
conciencia. Son capacidades que compartimos, en parte, con otros mam\u00edferos
pr\u00f3ximos, pero que en el humano adquieren el mayor grado de complejidad y
eficiencia alcanzado hasta hoy. A estos aspectos me referir\u00e9 a continuaci\u00f3n.
ENCEFALIZACI\u00d3N Y SUSTRATO EMOCIONAL

En el proceso de formaci\u00f3n de la especie humana, la evoluci\u00f3n del cerebro hizo posible que desde los primeros hom\u00ednidos (hace unos 4 000 000 de a\u00f1os) hasta el humano actual (Homo sapiens sapiens) se alcanzaran algunas etapas determinantes del proceso de civilizaci\u00f3n, que se iniciaron con la marcha b\u00edpeda y1

culminaron con la capacidad de elaboraci\u00f3n filos\u00f3fica (v\u00e9ase tabla 1), entendida \u00e9sta
como la capacidad para interrogarse acerca del entorno, del pasado y del devenir.
A lo largo de esta evoluci\u00f3n, el cerebro pas\u00f3 de tener un volumen de 500 cm3 a otro
de casi 1400 cm3, lo cual conlleva dos aspectos de gran inter\u00e9s:

1. El volumen del cr\u00e1neo al t\u00e9rmino del embarazo aumenta progresivamente a lo largo de la evoluci\u00f3n de los mam\u00edferos. El beb\u00e9 humano actual tiene una cabeza desproporcionadamente grande con respecto al resto del cuerpo (en comparaci\u00f3n con los otros mam\u00edferos), lo que implica que el parto se convierte a veces en una prueba dif\u00edcil, precisando ayuda la madre para alimentarse y cuidar al beb\u00e9. Si el parto sobreviniera (como en los dem\u00e1s mam\u00edferos) con proporcionalidad entre la cabeza y el resto del organismo, el beb\u00e9 ser\u00eda demasiado grande para que el parto fuera viable, con lo que si alguna rama de la especiaci\u00f3n humana se hubiese desarrollado as\u00ed, desapareci\u00f3 ante la imposibilidad de reproducirse. Hay ah\u00ed un aspecto a tener en cuenta: si las hembras humanas pudieron garantizar la gestaci\u00f3n, parto y la atenci\u00f3n al beb\u00e9 es porque debi\u00f3 existir ya una relaci\u00f3n solidaria, para con ellas, de los otros individuos de la comunidad primitiva, que les procuraban ayuda y alimentos tanto para la madre como para el beb\u00e9. Sin esta ayuda no hubieran sobrevivido y hoy yo no les estar\u00eda explicando estas cosas.

2. A su vez, el beb\u00e9 humano es el animal cuyo desarrollo cerebral crece de forma m\u00e1s importante desde la infancia hasta la adultez, ya que al nacer el cerebro del beb\u00e9 humano tiene s\u00f3lo el 26 % del volumen que alcanzar\u00e1 en la madurez (v\u00e9ase tabla 2). Tras el nacimiento, el cerebro sigue creciendo, pero no en n\u00famero de neuronas, sino en el volumen de las mismas y, especialmente, en el desarrollo de las ramificaciones neuronales que hacen posible el establecimiento de las conexiones entre neuronas y, por tanto, la conmutaci\u00f3n integrada del cerebro, fen\u00f3meno que se conoce con el nombre de laneuroplasticidad, al que me referir\u00e9 en el segundo apartado de este art\u00edculo.

Las dos caracter\u00edsticas hasta aqu\u00ed mencionadas son las que permiten un parto viable para el organismo humano con gran capacidad de desarrollo cerebral. El precio es la precariedad en la etapa de la lactancia. Ah\u00ed se plantea un nuevo aspecto: la capacidad de desarrollo emocional que ha permitido la supervivencia de nuestra especie a partir de la existencia de alg\u00fan sistema de protecci\u00f3n materno infantil, que implic\u00f3 la aparici\u00f3n y el desarrollo de las relaciones solidarias y afectivas.

A\u00fan m\u00e1s. A lo largo del proceso de hominizaci\u00f3n, tras la conquista de la bipedestaci\u00f3n eficiente se fueron imponiendo diversos cambios anat\u00f3micos (mutaciones) que permit\u00edan sobrevivir en la sabana con mayor seguridad, uno de estos cambios (importante para el tema que nos ocupa) fue la progresiva transformaci\u00f3n de la pelvis que se fue estrechando entre una y otra especie, permitiendo as\u00ed la articulaci\u00f3n del f\u00e9mur (coxofemoral) con mayor verticalidad, lo que hizo posible una mejor versatilidad para adquirir velocidad al correr. Esta ventaja conlleva un inconveniente: el estrechamiento en las hembras del canal del parto, de forma que al nacer el beb\u00e9 debe adoptar una presentaci\u00f3n de mayor riesgo que cualquier otro mam\u00edfero, as\u00ed como nacer dando la espalda a la madre, con lo que \u00e9sta no puede ayudar a su beb\u00e9 en el momento del parto. Estas circunstancias, junto a lo dicho anteriormente, refuerza la convicci\u00f3n de que, a diferencia de otros2

mam\u00edferos, las hembras humanas debieron precisar ayuda ajena para garantizar un
parto sin problemas.

La existencia de una actividad solidaria del colectivo hom\u00ednido/humano conllev\u00f3 tambi\u00e9n, en alg\u00fan momento de la evoluci\u00f3n, una importante modificaci\u00f3n hormonal en las hembras (probablemente tambi\u00e9n y en otros aspectos en los varones). Las actitudes solidarias disminuyeron el estado de estr\u00e9s continuado en que acostumbran a vivir los dem\u00e1s animales, disminuci\u00f3n que, a partir de ciertas estructuras centrales del cerebro (hipot\u00e1lamo), modific\u00f3 las tasas de algunas hormonas, especialmente los estr\u00f3genos, lo que en la hembra tuvo como consecuencia la alteraci\u00f3n de los ciclos sexuales, con la consiguiente desaparici\u00f3n de los espaciados per\u00edodos de celo propios de los dem\u00e1s mam\u00edferos. Este cambio condujo a un aumento del tiempo en que la hembra humana est\u00e1 sexualmente receptiva, lo que debi\u00f3 facilitar el emparejamiento habitual y prolongado entre hembra y var\u00f3n, haciendo posible la generaci\u00f3n de v\u00ednculos afectivos novedosos entre ellos. V\u00e9ase, pues, cu\u00e1nta trascendencia puede tener el desarrollo de las tendencias solidarias que permitieron la vida en comunidad con formas de ayuda rec\u00edproca.

En el cerebro el soporte estructural de la capacidad afectivo-emocional se halla en la cara interna y anterior de cada hemisferio cerebral, en una estructura, formada por varios n\u00facleos y multitud de l\u00edneas de interconexi\u00f3n, denominada sistema l\u00edmbico, que incluye los n\u00facleos implicados en el afecto-solidaridad (am\u00edgdala lateral), en la agresividad (am\u00edgdala medial), en el sentimiento de placer, especialmente sexual (septum), as\u00ed como tambi\u00e9n el n\u00facleo implicado en la entrada de la memoria (hipocampo).

Para ser m\u00e1s exactos, habr\u00eda que a\u00f1adir a estas estructuras una parte del c\u00f3rtex frontal anterior (prefrontal ventromediano) cuya lesi\u00f3n altera tanto la capacidad emocional como los sentimientos e, incluso, las funciones que permiten una eficaz interrelaci\u00f3n social.

Es de gran inter\u00e9s observar una tabla de los \u00edndices dimensionales del cerebro en la escala filogen\u00e9tica entre distintos mam\u00edferos (v\u00e9ase tabla 3) que nos permite vislumbrar lo ocurrido a lo largo de la evoluci\u00f3n y la especificidad del sustrato emocional en el humano actual.

Puede observarse, como casos extremos, el gran desarrollo del neoc\u00f3rtex que en el humano es el soporte de la conciencia, de la inteligencia y del conocimiento adem\u00e1s de las funciones motoras y sensoriales; en el caso contrario, se observa la progresiva reducci\u00f3n del c\u00f3rtex olfatorio que, en el humano, tiene una utilidad muy residual y limitada. En este art\u00edculo me ce\u00f1ir\u00e9 a las cuatro \u00faltimas estructuras de la tabla, constituyentes del sistema l\u00edmbico. Todas ellas aumentan en el humano, pero de forma diversa. El hipocampo (memoria) no llega a doblar al \u00edndice correspondiente del chimpanc\u00e9, parece que tenemos con \u00e9l diferencias mayores en el sustrato de la conciencia/conocimiento que en la capacidad de memorizar. En todo caso, recu\u00e9rdese que la herencia gen\u00e9tica del humano tan s\u00f3lo difiere en un 1,2 % respecto de la del chimpanc\u00e9. El septum (placer) es tres veces mayor en el humano respecto al chimpanc\u00e9, lo que puede interpretarse como que en el humano el principio de placer suele ser un m\u00f3vil determinante. A pesar de ello, si a un chimpanc\u00e9 se le implanta un electrodo en el septum que pueda activar \u00e9l mismo, ocurre que no ceja de estimularse una y otra vez, llegando a olvidarse de comer y beber. Si no se le desconecta, puede llegar a fallecer por deshidrataci\u00f3n. La adicci\u00f3n3

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