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Bertaux, D. (1999)

Bertaux, D. (1999)

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Proposiciones 29, marzo 1999: Bertaux, \u201cEl enfoque biogr\u00e1fico\u2026\u201d
1
El enfoque biogr\u00e1fico:
su validez metodol\u00f3gica,
sus potencialidades\u2217
Daniel Bertaux
Centro Nacional de Investigaci\u00f3n (CNRS), Francia
RESUMEN

En sociolog\u00eda, como en otras disciplinas, la coyuntura actual est\u00e1 en el pluralismo de las teor\u00edas y de los
m\u00e9todos. Tambi\u00e9n los relatos de vida, redescubiertos al fin, son utilizados de m\u00faltiples maneras. Pero, al
mismo tiempo, ya que hacen que la investigaci\u00f3n se centre en el punto de articulaci\u00f3n de los seres
humanos y de las jerarqu\u00edas sociales, de la cultura y de la praxis, de las relaciones socioculturales y la
din\u00e1mica hist\u00f3rica, podr\u00eda ser que de la diversidad de sus utilizaciones emerja poco a poco un enfoque
unificador que sobrepase las fronteras actuales de la sociolog\u00eda como tal.

Trabajos franceses recientes han tra\u00eddo a la superficie dos caras de la historia de la sociolog\u00eda emp\u00edrica
que hab\u00edan sido olvidadas casi en su totalidad. Se trata de las investigaciones basadas en relatos de
vida (life stories) e historias de vida (life histories) llevadas a cabo entre las dos guerras por soci\u00f3logos
de Chicago (Bertaux 1976), y de las conducidas en la misma \u00e9poca en Polonia a partir de memorias
(pamielniki), recolectadas en concursos p\u00fablicos en medios campesinos, obreros y de desocupados
(Markiewicz-Lagneau 1976, 1981; como ejemplo paradigm\u00e1tico, v\u00e9ase Chalasinski 1981). Lejos de ser
trabajos marginales, estas investigaciones constitu\u00edan en la \u00e9poca una de las principales corrientes de la
sociolog\u00eda emp\u00edrica, tanto en Estados Unidos como en Polonia. Sin embargo, despu\u00e9s de la Segunda
Guerra Mundial, esta forma de observaci\u00f3n de los procesos sociales desapareci\u00f3 de la panoplia
metodol\u00f3gica internacional.

Lo anterior en cuanto a la sociolog\u00eda. En antropolog\u00eda, el uso de las historias de vida es a la vez m\u00e1s
antiguo y diversificado; Lewis L. Langness recolect\u00f3 en 1965 m\u00e1s de cuatrocientos ejemplos (Langness
1965). Aqu\u00ed tambi\u00e9n, sin embargo, a pesar de algunas obras maestras mundialmente conocidas \u2014
dentro de las cuales est\u00e1n las de 0scar Lewis\u2014, esta forma de investigaci\u00f3n disminuy\u00f3 en el curso de
los a\u00f1o cincuenta y sesenta (Morin 1980).

\u2217 Traducido por el TCU 0113020 de la Universidad de Costa Rica, de \u201cL'approche biographique: Sa validit\u00e9
m\u00e9thodologique, ses potentialit\u00e9s\u201d, publicado en Cahiers lnternationaux de Sociologie, Vol. LXIX, Par\u00eds, 1980, pp.
197\u2013225.
Proposiciones 29, marzo 1999: Bertaux, \u201cEl enfoque biogr\u00e1fico\u2026\u201d
2

En cada una de estas dos disciplinas, hubo investigadores que intentaron dar un juicio sobre la
validez del m\u00e9todo y comprender las razones de su fracaso. Citemos, en antropolog\u00eda, los ensayos de
Kluckhohn (1945), Dampierre (1957), Langness (1965), Mandelbaum (1973); y en sociolog\u00eda, los de
Blumer (1939), Angell (1945), Becker (1966), Denzin (1970).1

Los tres ensayos del balance cr\u00edtico de Angell, Becker y Denzin se sustentan, a m\u00e1s de veinte a\u00f1os
de distancia, en un corpus pr\u00e1cticamente inalterado de una veintena de estudios efectuados por la
escuela de Chicago. Sus conclusiones se repiten tambi\u00e9n: a pesar de las dificultades metodol\u00f3gicas en
la recolecci\u00f3n y en el an\u00e1lisis, los relatos de vida constituyen una herramienta incomparable de acceso a
lo vivido subjetivamente, y la riqueza de sus contenidos es una fuente de hip\u00f3tesis inagotable.
Desafortunadamente los soci\u00f3logos, obnubilados por una investigaci\u00f3n con apariencia de cientificidad,
se vuelven cada vez m\u00e1s hacia lo cuantitativo y menosprecian los relatos de vida...

Este juicio no es falso; pero tiene sus l\u00edmites, que son los del punto de vista desde donde se enuncia.
Este punto de vista es el del interaccionismo simb\u00f3lico. Lo inconveniente es que no se presente como
tal, sino comoel punto de vistas oc iol\u00f3gic o. Es as\u00ed, por ejemplo, que estos balances cr\u00edticos no abordan
la pregunta misma de si los relatos de vida pudiesen aportar conocimientos tanto sobre los relatos socio-
estructurales (por ejemplo, las relaciones de producci\u00f3n, el derecho consuetudinario, la realidad
sociol\u00f3gica de instituciones diversas), los hechos culturales, los procesos sociohist\u00f3ricos particulares,
como sobre los datos cuantificables (por ejemplo, la distribuci\u00f3n del tiempo en la escala de la vida). Este
tipo de conocimiento no interesaba al interaccionismo simb\u00f3lico.2 En realidad, los intentos de an\u00e1lisis de
las razones del desinter\u00e9s por los relatos de vida constituyen, de manera subyacente, tentativas por
comprender el relativo fracaso del interaccionismo simb\u00f3lico. Pero como Angell, Becker y Denzin no
llevan hasta el final del an\u00e1lisis de su fracaso, no pueden m\u00e1s que llegar al fracaso de su propio
an\u00e1lisis.3

En realidad son, sobre todo, causas extr\u00ednsecas y no debilidades intr\u00ednsecas del m\u00e9todo, las que
han causado su abandono. La Segunda Guerra Mundial aceler\u00f3 y acab\u00f3 el desplazamiento del centro
del mundo de un lado al otro del Atl\u00e1ntico. En la misma \u00e9poca, incluso en los Estados Unidos, el paso de
la forma competitiva a la forma oligopolista de la econom\u00eda induc\u00eda un desplazamiento de los problemas
sociales centrales. A su vez, este desplazamiento engendr\u00f3 en el seno de la sociolog\u00eda norteamericana
el surgimiento paralelo del m\u00e9todo de encuestas (survey research) y del funcionalismo parsoniano, que
establecieron as\u00ed su hegemon\u00eda sobre la sociolog\u00eda emp\u00edrica y la teor\u00eda general, respectivamente,
reduciendo todas las otras formas de observaci\u00f3n y de teorizaci\u00f3n a una existencia marginal, precaria, o
a la extinci\u00f3n.

As\u00ed, mientras dur\u00f3, se dio esta doble hegemon\u00eda. Lo que le puso fin no fueron las cr\u00edticas pertinentes
y renovadas de intelectuales como C. Wright Mills, Sorokin, Gurvitch o Lefebvre, sino los levantamientos
1 Un sitio especial merece el trabajo de Sigrid Paul, quien cita, resume y eval\u00faa con gran seguridad de criterio, sin

teor\u00eda a priori, la casi totalidad de investigaciones que utilizan los \u201cdocumentos personales\u201d (esencialmente los relatos de vida) en etnolog\u00eda, en sociolog\u00eda y en psicolog\u00eda desde el inicio de estas tres disciplinas: una proeza admirable (Paul 1979, en alem\u00e1n).

2 A este respecto, el reciente estudio de Denzin (1981) que trata de una rama de producci\u00f3n, marca, en nuestro
criterio, un giro hist\u00f3rico y abre nuevas perspectivas de comunicaci\u00f3n entre las diversas escuelas de pensamiento
(interaccionismo simb\u00f3lico, estructuralismo, marxismo, etc.).
3 Lo cual no significa, por supuesto, que se puedan ignorar sus ensayos, en particular el estudio muy elaborado de

Denzin (1970); ni que se pueda dejar de conocer la problem\u00e1tica del interaccionismo simb\u00f3lico, que constituye el esfuerzo m\u00e1s interesante por pensar un nivel espec\u00edfico de la vida social, el de la interacci\u00f3n cara a cara; v\u00e9ase en particular los notables escritos de Erving Goffman.

Proposiciones 29, marzo 1999: Bertaux, \u201cEl enfoque biogr\u00e1fico\u2026\u201d
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sociales de fines de los a\u00f1os sesenta, los cuales, por su impacto ideol\u00f3gico masivo, lograron sacudir la
base. Con su impulso, la cr\u00edtica radical de estos dos paradigmas lleg\u00f3 muy lejos, ya que el objeto por
desmontar no era el m\u00e9todo por encuestas ni mucho menos el funcionalismo (y su "equivalente" en
Francia, el estructuralismo), formas todas \u00fatiles para la investigaci\u00f3n sociol\u00f3gica, sino el monopolio de la
cientificidad que ellas se hab\u00edan atribuido indebidamente.

Como quiera que sea, la situaci\u00f3n general ha cambiado profundamente. Ahora atravesamos por un
per\u00edodoplur alis ta (Wiley 1979) en el cual ninguna noci\u00f3n, teor\u00edao m\u00e9todo puede aspirar a la hegemon\u00eda,
situaci\u00f3n extremadamente favorable a la imaginaci\u00f3n sociol\u00f3gica.4 Nunca la sociolog\u00eda mundial, ni la
sociolog\u00eda norteamericana, han estado tan diversificadas como en el curso de estos \u00faltimos a\u00f1os; y esta
diversidad, esta riqueza indica con exactitud que la "crisis de la sociolog\u00eda" de la que tanto se ha hablado
no es, de hecho, sino la crisis de sus paradigmas hegem\u00f3nicos.

Entre las nuevas formas de investigaci\u00f3n sociol\u00f3gica que se desarrollan en todo el mundo, la que
nos interesa aqu\u00ed es la que recurre a los relatos de vida. Primero hay que precisar el vocabulario. La
lengua inglesa dispone de dos palabras, relato (story) e historia (history). Tras un largo periodo de
indecisi\u00f3n terminol\u00f3gica, el soci\u00f3logo norteamericano Norman K. Denzin (1970) propuso una distinci\u00f3n,
que me parece debe ser retomada, entre life story (relato de vida) y life history (historia de vida). Con el
primero de estos t\u00e9rminos, designa la historia de una vida tal como la cuenta la persona que la ha vivido.
Si muchos investigadores franceses emplean todav\u00eda el t\u00e9rmino de \u201chistoria de vida\u201d a este efecto,
parece preferible usar el t\u00e9rmino relato de vida, que es mucho m\u00e1s preciso. En cuanto al t\u00e9rminohis tor ia

de vida, Denzin propone reservarlo para los estudios de casos sobre una persona determinada,

incluyendo no s\u00f3lo su propio relato de vida, sino tambi\u00e9n otras clases de documentos; por ejemplo, la
historia cl\u00ednica, el expediente judicial, los tests psicol\u00f3gicos, los testimonios de allegados, etc. Por su
parte, Lewis L. Langness, autor de un estudio muy completo sobre la utilizaci\u00f3n de las historias de vida
en antropolog\u00eda (Langness 1965), se\u00f1ala que los primeros antrop\u00f3logos en utilizar el t\u00e9rmino historia de

vida lo hac\u00edan para designar todo lo que hab\u00edan aprendido acerca de una persona, por ella misma o
interrogando a otros miembros de la comunidad.

Adem\u00e1s, la distinci\u00f3n entre life story y life history, relato de vida y estudio de caso cl\u00ednico, parece
sugerir algo muy diferente a una distinci\u00f3n terminol\u00f3gica. Denzin consideraba en 1970 que el estudio de
caso (life history)era muy superior al simple relato de vida que \u00e9l engloba. Por el contrario, lo que me
llama la atenci\u00f3n es la orientaci\u00f3n impl\u00edcitamente \u201ctecnocr\u00e1tica\u201d (o, seg\u00fan el caso, psicocr\u00e1tica,
sociocr\u00e1tica o estatocr\u00e1tica) de los estudios de casos en donde se desarrolla plenamente una voluntad
incontrolada de saber. La cuesti\u00f3n de confiabilidad de los datos puede resolverse de otra manera que no
sea la convergencia de fuentes en un individuo que, de todas maneras, no podr\u00eda constituir en s\u00ed un
objeto sociol\u00f3gico (Bertaux 1981, Introducci\u00f3n).

Pero, \u00bfpor qu\u00e9 hablar de enfoque biogr\u00e1fico y no de \u201cm\u00e9todo de relatos de vida\u201d? La expresi\u00f3n
enfoque biogr\u00e1fico constituye una apuesta sobre el futuro. Expresa una hip\u00f3tesis, a saber, que el

investigador que empieza a recolectar relatos de vida creyendo quiz\u00e1s utilizar una nueva t\u00e9cnica de
observaci\u00f3n en el seno de marcos conceptuales y epistemol\u00f3gicas invariables, se ver\u00e1 poco a poco
obligado a cuestionarse estos marcos uno tras otro. Lo que estar\u00eda en juego no ser\u00eda s\u00f3lo la adopci\u00f3n de

4 Aqu\u00ed no se discute sino el aspecto intelectual de la sociolog\u00eda. Se sabe, por otra parte, que esta disciplina est\u00e1

amenazada en vastas regiones del mundo, debido al avance de los neototalitarismos. Porque el pensamiento sociol\u00f3gico aut\u00e9ntico es por vocaci\u00f3n antitotalitario, y se ensancha o desaparece junto a la democracia pol\u00edtica (Touraine 1974).

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