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Sobre El Uranio y La Mina de Uranio Para Tinogasta

Sobre El Uranio y La Mina de Uranio Para Tinogasta

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SOBRE EL URANIO Y LA MINA DE URANIO PARA TINOGASTA

EL URANIO,GENERALMENTE BAJO LA FORMA DE di\u00f3xido de uranio (UO2), es la materia prima con la
que se fabrica el combustible nuclear para los reactores generadores de energ\u00eda el\u00e9ctrica. El rendimiento de un
reactor nuclear es una funci\u00f3n de la concentraci\u00f3n del is\u00f3topo 235U en el combustible. Esta concentraci\u00f3n, que
var\u00eda seg\u00fan los tipos de reactores, puede ser la que se encuentra en el llamado uranio natural (0,72% de 235U),
que es como se lo encuentra en la naturaleza, hasta del 2 al 3,6% en 235U que se obtiene por enriquecimiento del
is\u00f3topo por medios tecnol\u00f3gicos.

La tecnolog\u00eda del enriquecimiento es onerosa y complicada, raz\u00f3n por lo cual la Rep\u00fablica Argentina
adopt\u00f3, en el momento de decidir el grado de enriquecimiento para sus reactores de potencia, el uranio natural
como combustible y agua pesada como moderador, con el objeto de tener autoabastecimiento en el ciclo de
combustible nuclear, ya que en ese momento no se pose\u00eda la tecnolog\u00eda de enriquecimiento (obtenida a partir de
1982). La fabricaci\u00f3n del combustible nuclear se realiza en tres etapas perfectamente diferenciadas:

En la primera etapa, a partir del mineral uran\u00edfero, mediante su tratamiento con m\u00e9todos
hidrometal\u00fargicos, se llega a la producci\u00f3n del concentrado comercial, conocido internacionalmente como \u201cyellow
cake\u201d, que contiene un 60-70% de uranio. El porcentaje restante est\u00e1 compuesto por impurezas propias del
mineral y reactivos qu\u00edmicos usados en la concentraci\u00f3n y recuperaci\u00f3n de dicho elemento.

La segunda etapa del ciclo, corresponde a la purificaci\u00f3n del concentrado y su posterior conversi\u00f3n a
polvo de di\u00f3xido de uranio. En el proceso de purificaci\u00f3n, la mayor\u00eda de las impurezas se eliminan o se llevan a
valores muy bajos (del orden de partes por mill\u00f3n, ppm), con la finalidad de reducir los elementos absorbedores de
neutrones en el reactor.

En la tercera etapa, a partir del polvo de di\u00f3xido de uranio, se fabrican pastillas mediante t\u00e9cnicas
pulvimetal\u00fargicas. Estas pastillas se encapsulan en tubos, de una aleaci\u00f3n de circonio (zircaloy 4), cerrados en
sus extremos y perfectamente estancos. Estas barras combustibles se disponen en haces soportados
mec\u00e1nicamente, denominados elementos combustibles. Esta disposici\u00f3n facilita su carga y descarga del reactor y
al mismo tiempo mantiene una distancia \u00f3ptima (por razones neutr\u00f3nicas) entre las barras y asegura el paso del
agua refrigerante.

Primera etapa del ciclo de combustible

Los pasos que se cumplen es esta fase se pueden resumir como sigue:
1 Prospecci\u00f3n (comprende la b\u00fasqueda de yacimientos: en nuestro caso est\u00e1 en la localidad Rio Colorado).
2 Exploraci\u00f3n (estudio del yacimiento: es lo que se pretende iniciar actualmente en Rio Colorado).
3 Evaluaci\u00f3n (determinaci\u00f3n de reservas).
4 Estudio t\u00e9cnico econ\u00f3mico de la producci\u00f3n minera y tratamiento de mineral.
5 Explotaci\u00f3n minera (subterr\u00e1nea o a cielo abierto).
6 Tratamiento hidrometal\u00fargico de la mena para obtener concentrado comercial de uranio (torta amarilla oyellow

cake).
Usos:

Los principales usos civiles del uranio son en plantas de energ\u00eda nuclear y en helic\u00f3pteros y aviones. Tambi\u00e9n es usado por las fuerzas armadas como blindaje para proteger tanques, para manufacturar balas y proyectiles que penetran el blindaje de veh\u00edculos del enemigo, como fuente de energ\u00eda y en armas nucleares. Cantidades muy peque\u00f1as se usan para fabricar barnices para ornamentos de cer\u00e1mica, bombillas el\u00e9ctricas, productos qu\u00edmicos para fotograf\u00eda y productos para el hogar. Algunos abonos contienen cantidades de uranio natural m\u00e1s altas que lo com\u00fan.

Hay Uranio en todos lados:

El tenor medio del uranio en la corteza terrestre es del orden de 3 gramos por toneladas, ello es debido a que en el manto superior de la tierra (capa por debajo de la corteza) el uranio tiene una tendencia a permanecer en las redes criastalinas de ciertos minerales que lo componen debido al gran tama\u00f1o que presentan sus iones. El manto superior tiende a enriquecerse en uranio al alcanzar la corteza terrestre

En la corteza, el uranio tiene una marcada tendencia a pasar a la fase acuosa, por consiguiente, todos los cursos de agua transportan m\u00e1s o menos uranio (valor medio 1g de uranio por litro) seg\u00fan la naturaleza geol\u00f3gica de la regi\u00f3n que ellos drenan. El oc\u00e9ano mismo tiene un tenor medio de 3 mg/l de uranio por tonelada.

Inter\u00e9s Econ\u00f3mico:

El tenor m\u00ednimo medio necesario para que una concentraci\u00f3n de uranio sea considerada de inter\u00e9s econ\u00f3mico puede variar considerablemente en funci\u00f3n de las cualidades propias del material considerado, las condiciones locales y la situaci\u00f3n del mercado. Se puede decir, en forma general, que el mismo se sit\u00faa alrededor de 1k de uranio por tonelada.

Sobre los Residuos y Peligros:

Se generan diferentes tipos de residuos radiactivos de muy diferentes caracter\u00edsticas. Para una mejor comprensi\u00f3n del tema, resulta conveniente diferenciar los residuos provenientes de las acciones del Ciclo del Combustible Nuclear de aquellos generados en otras actividades no comprendidas dentro del mismo.

Dentro de las acciones del Ciclo de Combustible Nuclear se encuentran todas aquellas relacionadas con la
producci\u00f3n de energ\u00eda en reactores nucleares de potencia. Estas incluyen todas las etapas por las que pasa el
combustible nuclear desde la miner\u00eda del uranio utilizado en su fabricaci\u00f3n, hasta su posterior gesti\u00f3n una vez ya
gastado en los reactores nucleares. Esta \u00faltima etapa del combustible gastado podr\u00e1 incluir o no el
reprocesamiento del mismo, es decir, el proceso de la separaci\u00f3n del uranio y plutonio de los productos de fisi\u00f3n
nuclear y de los transur\u00e1nicos. Dependiendo de la opci\u00f3n adoptada para el ulterior tratamiento del elemento
combustible gastado, cuando el Ciclo del Combustible Nuclear incluye el reprocesamiento se lo denomina Ciclo
Cerrado, si por el contrario al elemento combustible gastado no se lo reprocesa, se lo denomina Ciclo Abierto.

Residuos generados en las actividades del Ciclo del Combustible Nuclear:
- En la miner\u00eda, refinaci\u00f3n y conversi\u00f3n del Uranio

Los residuos provenientes de la miner\u00eda del Uranio, est\u00e1n constituidos por los est\u00e9riles de la miner\u00eda (parte de la
roca extra\u00edda, con muy bajo contenido de Uranio). Se caracterizan por ser de muy baja actividad, de origen natural
y alcanzar grandes vol\u00famenes. Pese a ello, requieren ser gestionados. (Solo voy a dejar asentado este porque es
el que nos podr\u00eda afectar).

\u201cLos contaminantes, producto de la explotaci\u00f3n, se componen de gases, part\u00edculas en suspensi\u00f3n, residuos
s\u00f3lidos con diferente emisi\u00f3n de radiactividad, efluentes y metales pesados. Los efectos ambientales de la
explotaci\u00f3n y procesos posteriores incluyen: contaminaci\u00f3n de aguas superficiales y subterr\u00e1neas con qu\u00edmicos y
material radiactivo, drenaje de metales pesados de las escombreras y pilas de colas, drenajes \u00e1cidos de la mina y
de la roca, qu\u00edmicos producto de la lixiviaci\u00f3n, impacto en el ecosistema silvestre, terrestre y acu\u00e1tico, peligro para
la salud humana debido a fuentes de agua contaminadas y al polvillo radiactivo, y alteraci\u00f3n del paisaje, entre
otros da\u00f1os secundarios como los ruidos y vibraciones que se generan por las explosiones y voladuras\u201d.

Una vez extra\u00eddo el mineral, se lo tritura con el objeto de que una soluci\u00f3n de \u00e1cido sulf\u00farico, a aproximadamente
4 g/l, tenga f\u00e1cil acceso al elemento que se quiere solubilizar. A este proceso se lo denomina \u201clixiviaci\u00f3n\u201d. Algunas
veces la trituraci\u00f3n es seguida por una molienda, dependiendo del m\u00e9todo adoptado de lixiviaci\u00f3n del uranio. De
modo que tenemos dos consecuencias de esto: las voladuras y el polvillo en suspensi\u00f3n (que en este caso
contiene uranio principalmente, adem\u00e1s de otros minerales que acompa\u00f1an al motivo extractivo), y la movilizaci\u00f3n
de metales pesados que, con el uranio, ir\u00e1n a parar a los acu\u00edferos de la zona. (Tener en cuenta que el polvillo que
se levanta no incluyo los \u00e1cidos que se usan en la lixiviaci\u00f3n, \u00bfvendr\u00eda a ser como nuestro Zonda?).

El proceso contin\u00faa al separarse la parte s\u00f3lida de la l\u00edquida para obtener el concentrado de uranio. En esta
operaci\u00f3n se abandonan peligrosos residuos, que son motivo de la discusi\u00f3n y rechazo de poblaciones pr\u00f3ximas a
estas minas. Hay un c\u00e1lculo elemental que determina que por tonelada de uranio se generan 3.700 litros de
residuos l\u00edquidos y cien veces el peso del material obtenido en residuos de radio. Entre esos residuos s\u00f3lidos se
hallan las denominadas colas que contienen uranio, radio 226, radio 222, cromo, vanadio, molibdeno, cobre,
n\u00edquel, cobalto, hierro y distintos compuestos qu\u00edmicos como \u00e1cido sulf\u00farico, isodecanol, carbonato m\u00e1s hidr\u00f3xido
de sodio, bi\u00f3xido de manganeso, etc. Lo que se dice una verdadera sopa qu\u00edmica y radiactiva. Los compuestos
radiactivos poseen una vida media, seg\u00fan sean, de d\u00edas hasta miles de a\u00f1os.

El m\u00e9todo extractivo: se dinamitan las \u00e1reas donde se halla el mineral diseminado, se lo lleva a la molienda y
despu\u00e9s, en diques de colas, se realiza la lixiviaci\u00f3n con \u00e1cido sulf\u00farico para que decante, por filtraci\u00f3n o
centrifugado. Aqu\u00ed aparecen los residuos s\u00f3lidos (ganga) por un lado y una soluci\u00f3n de concentrado que contiene
a la mayor parte de uranio con el resto de los elementos producto del decaimiento radiactivo, como torio, radio,
protactinio, plomo, polonio; pero lo importante de este decaimiento es que emite radiaciones ionizantes alfa, beta y
gamma, altamente peligrosas, metales pesados solubles en \u00e1cido; gas como el rad\u00f3n 222. En todo este tipo de
producci\u00f3n minera se hallan presentes los drenajes \u00e1cidos movilizados por la sopa qu\u00edmica que se arroj\u00f3 en las
pilas para lixiviar el mineral.

Sabemos que las minas de uranio nos pueden enfermar de radio silicosis. Las part\u00edculas que derivan del gas
rad\u00f3n son las denominadas \u201chijas del rad\u00f3n\u201d que se depositan sobre c\u00e9lulas vivas e impiden que se puedan lavar.
Si inhalamos el gas rad\u00f3n, se transforma en otros elementos radiactivos y pasa a nuestra corriente sangu\u00ednea. Y a
ciertos niveles esto puede ser muy peligroso. Todas las transnacionales mineras les presentan a los gobiernos
provinciales un informe de impacto ambiental (IIA), afirmando que su principal insumo es el cianuro, o la cal, o el
\u00e1cido sulf\u00farico, o la energ\u00eda, pero en realidad el insumo principal es el agua, dato que ocultan celosamente. Hay
yacimientos en el mundo, riqu\u00edsimos, que no se explotan por la escasez de agua en las inmediaciones.

El uranio es una sustancia qu\u00edmica que tambi\u00e9n es radioactiva. Los cient\u00edficos nunca han detectado efectos
perjudiciales de la radiaci\u00f3n proveniente de los niveles naturales bajos de uranio, aunque es posible que algunos
efectos ocurran. Sin embargo, los cient\u00edficos han detectado efectos qu\u00edmicos. Algunas personas han manifestado

se\u00f1ales de enfermedad de los ri\u00f1ones despu\u00e9s de ingerir cantidades altas de uranio. Lo mismo se ha observado
en animales despu\u00e9s de ser tratados con grandes cantidades de uranio, de manera que es posible que la
ingesti\u00f3n de grandes cantidades de uranio da\u00f1e los ri\u00f1ones. Adem\u00e1s, existe la posibilidad de que cualquier
material radioactivo, como el uranio, produzca c\u00e1ncer. El uranio natural y el empobrecido son d\u00e9bilmente
radioactivos y es improbable que la radiaci\u00f3n que emiten produzca c\u00e1ncer. No se ha descrito ning\u00fan tipo de c\u00e1ncer
en seres humanos como resultado de la exposici\u00f3n al uranio natural o empobrecido. El uranio puede decaer a
otros radionucleidos, los que pueden producir c\u00e1ncer si usted se expone a una cantidad suficiente durante un
per\u00edodo prolongado. La opini\u00f3n de los doctores que investigaron el c\u00e1ncer del pulm\u00f3n y otros tipos de c\u00e1ncer en
mineros de uranio fue que la radiaci\u00f3n emitida por el uranio no fue la causa del c\u00e1ncer. Debido a que los mineros
fumaban cigarrillos y estaban expuestos a otras sustancias que sabemos producen c\u00e1ncer, el c\u00e1ncer fue atribuido
a exposiciones a altas cantidades de rad\u00f3n y a sus productos de transformaci\u00f3n radioactivos.

La probabilidad de desarrollar c\u00e1ncer es m\u00e1s alta si usted se expone a uranio enriquecido, debido a que es m\u00e1s
radioactivo que el uranio natural. El c\u00e1ncer puede manifestarse muchos a\u00f1os despu\u00e9s que una persona est\u00e1
expuesta a un material radioactivo. El estar cerca de uranio no es peligroso para la salud porque el uranio emite
muy poca de la radiaci\u00f3n que penetra el cuerpo, conocida como la radiaci\u00f3n gamma. Sin embargo, el uranio
normalmente est\u00e1 acompa\u00f1ado por otros productos de transformaci\u00f3n durante su decaimiento radioactivo, de
manera que usted tambi\u00e9n se expondr\u00eda a la radiaci\u00f3n de \u00e9stos.

ESTRATEGIA PARA LA GESTI\u00d3N DE LOS RESIDUOS RADIACTIVOS Y DE LOS ELEMENTOS COMBUSTIBLES
GASTADOS

El Organismo Internacional de la Energ\u00eda At\u00f3mica (OIEA), ha incorporado la amplia experiencia internacional en la
materia, en un conjunto de principios, normas, gu\u00edas, pr\u00e1cticas y recomendaciones que publica y difunde con el
prop\u00f3sito de lograr una gesti\u00f3n segura de los residuos radiactivos en todos los pa\u00edses miembros.

La estrategia integrada para la gesti\u00f3n segura de los residuos radiactivos, requiere de una planificaci\u00f3n de todas las etapas que la componen, que las mismas sean compatibles y complementarias unas de otras, que todas ellas cumplan con los criterios establecidos por el Organismo Regulador de la actividad, la Autoridad Regulatoria Nuclear (ARN) y que se encuentren enmarcadas en la Legislaci\u00f3n existente al respecto.

La Ley Nacional 24804, que regula la actividad nuclear en la Rep\u00fablica Argentina, establece que una de
las funciones de la CNEA es asumir la responsabilidad de la gesti\u00f3n de los residuos radiactivos de acuerdo a la
legislaci\u00f3n espec\u00edfica. La Ley Nacional 25018 es la norma legal que regula la gesti\u00f3n de los Residuos Radiactivos
en el \u00e1mbito de la Rep\u00fablica Argentina. La CNEA, autoridad de aplicaci\u00f3n de esta Ley, es responsable de cumplir
con las funciones que establece la misma en sus art\u00edculos 7\u00b0 y 8\u00b0, creando el Programa Nacional de Gesti\u00f3n de
Residuos Radiactivos. Adem\u00e1s en su Art. 10\u00b0 enumera las funciones que este Programa Nacional deber\u00e1 ejercer.
Como se indica en este instrumento legislativo, los generadores de residuos deber\u00e1n aportar los fondos
necesarios para la gesti\u00f3n, con arreglos a principios de equidad y equilibrio seg\u00fan la naturaleza, volumen y otras
caracter\u00edsticas del tipo de generaci\u00f3n.

La gesti\u00f3n segura y eficiente de estos residuos radiactivos consiste en desarrollar todas las actividades
t\u00e9cnicas, econ\u00f3micas y administrativas necesarias para la manipulaci\u00f3n, tratamiento, acondicionamiento,
transporte, almacenamiento y disposici\u00f3n final de los residuos radiactivos, teniendo en cuenta la minimizaci\u00f3n de
las dosis y los costos involucrados.

El objetivo final de la gesti\u00f3n de los residuos radiactivos, es el confinamiento y aislamiento de los residuos
del entorno humano, por un per\u00edodo de tiempo y en condiciones tales, que cualquier liberaci\u00f3n de los
radionucle\u00eddos contenidos en los mismos no suponga un riesgo radiol\u00f3gico inaceptable para las personas ni para
el medio ambiente, tanto para la generaci\u00f3n presente como para las futuras.

El alcance de esta gesti\u00f3n radica en la interposici\u00f3n entre el residuo y el ecosistema, de un conjunto de
barreras naturales e ingenieriles, optimizando los costos y dosis involucrados. Este conjunto de barreras m\u00faltiples
y redundantes tiene por objetivo impedir o retardar la llegada de los radionucle\u00eddos al hombre y al ambiente hasta
que los mismos hayan perdido su peligrosidad.

Cada una de estas barreras, qu\u00edmica, f\u00edsica, ingenieril y geol\u00f3gica, cumple una funci\u00f3n determinada. La
barrera qu\u00edmica tiene como funci\u00f3n inmovilizar los radionucle\u00eddos presentes evitando su dispersi\u00f3n durante el
tiempo establecido para cada clase de residuos. La barrera f\u00edsica permite contener y confinar los residuos
inmovilizados, simplificando su manejo y transporte en forma segura. La barrera ingenieril limita el escape y
retrasa el comienzo de la lixiviaci\u00f3n de los radionucle\u00eddos, presentando un buen confinamiento de la radiactividad
durante el tiempo necesario. Por \u00faltimo, la barrera geol\u00f3gica detendr\u00e1 o retrasar\u00e1 el acceso de los radionucle\u00eddos
al medio ambiente y al hombre en el caso que fallaran las tres barreras anteriores.

Con el fin de realizar una planificaci\u00f3n previa de la gesti\u00f3n de cada clase de residuos radiactivos que se
generan, se han establecido etapas que deben ser cumplidas para el logro de una gesti\u00f3n de residuos id\u00f3nea y
segura. Estas etapas involucran tanto a los organismos generadores como al gestionador, dado que algunas de
ellas pueden ser llevadas a cabo en los organismos generadores pero deber\u00e1n ser concertadas con el organismo
gestionador. Ellas corresponden a actividades de minimizaci\u00f3n, segregaci\u00f3n, caracterizaci\u00f3n, pretratamiento,
tratamiento, acondicionamiento, transporte, almacenamiento y disposici\u00f3n final.

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