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Le Cours de Linguistique Générale de Saussure

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Le Cours de Linguistique G\u00e9n\u00e9rale
de Saussure:
Le r\u00f4le de la langue vis-\u00e0-vis de la
pens\u00e9e.

Sandrine Tognotti
DES (STAF) - UV 12 TM
session de juillet 1997
TABLE DES MATIERES
1.Introduction

2.La langue, objet de la linguistique?
1.La langue est un syst\u00e8me de signes arbitraires et diff\u00e9rentiels
2.La langue est le produit collectif des groupes linguistiques
3.La langue \u00e9volue dans l'histoire sous l'influence de l'ensemble des

agents parlants

3.Le r\u00f4le de la langue vis-\u00e0-vis de la pens\u00e9e
1.La langue, entre la pens\u00e9e et les sons
2.L'unit\u00e9 et la valeur linguistiques
3.Rapports syntagmatiques et rapports associatifs
4.M\u00e9canisme de la langue

4.Les questions pos\u00e9es par la relation langue-pens\u00e9e chez Saussure
1.La question de l'apprentissage de la langue
2.Unicit\u00e9 de langue et diversit\u00e9 de pens\u00e9e
3.Plusieurs syst\u00e8mes de repr\u00e9sentation s\u00e9miotique

5.Conclusion
6.R\u00e9f\u00e9rences bibliographiques
1. Introduction

Dans le Cours de Linguistique G\u00e9n\u00e9rale, la question principale que se pose Saussure est centr\u00e9e sur l'objet de la linguistique. Sa d\u00e9finition de la langue est avant tout une approche qui tente de r\u00e9pondre \u00e0 cette question fondamentale qui n'a, semble-t-il, toujours pas trouv\u00e9 de r\u00e9ponse unique et stable aujourd'hui.

Par ailleurs, il envisage la linguistique parmi un ensemble de sciences existantes ou en
devenir. C'est ainsi qu'il tisse des relations entre linguistique, s\u00e9miologie et
psychologie. Dans une note du CLG (Fehr, 1995), Saussure d\u00e9fend la prise en charge
de la linguistique par la psychologie \u00e0 condition que cette derni\u00e8re s'aper\u00e7oive que " la
langue n'est pas seulement une de ces branches, mais l'ABC de sa propre activit\u00e9 ". Si
aujourd'hui cette position para\u00eet peu envisageable au vue des diff\u00e9rents
d\u00e9veloppements de la psychologie scientifique, elle est en partie d\u00e9montr\u00e9e par la
th\u00e9orie saussurienne que nous allons tenter d'exposer ici en r\u00e9pondant \u00e0 la question du
r\u00f4le de la langue vis-\u00e0-vis de la pens\u00e9e.

Au d\u00e9but du si\u00e8cle, en psychologie, la pens\u00e9e \u00e9tait, pour ainsi dire, r\u00e9duite \u00e0
l'intelligence verbale et cette derni\u00e8re \u00e9tait oppos\u00e9e \u00e0 l'intelligence pratique. Saussure
a voulu montrer que cette pens\u00e9e \u00e9tait moins la facult\u00e9 de produire du langage que le
produit d'une organisation par la langue. La th\u00e9orie qu'il propose peut \u00eatre r\u00e9sum\u00e9e
par le fait que la langue donne forme \u00e0 la pens\u00e9e, autrement dit que le fonctionnement
de la langue est constitutif de la pens\u00e9e telle que nous la percevons. Bien que laissant
dans l'ombre un bon nombre de questions que nous nous poserons \u00e0 la fin de ce
travail, la th\u00e9orie saussurienne a le m\u00e9rite de renverser des valeurs qu'on pensait
acquises. Et si l'on en juge par le nombre important de productions textuelles
commentant et analysant les id\u00e9es expos\u00e9es dans ce cours, cette th\u00e9orie n'a cess\u00e9 de
faire r\u00e9fl\u00e9chir linguistes, psychologues et s\u00e9mioticiens.

Dans la premi\u00e8re partie du texte, nous nous efforcerons de d\u00e9finir l'objet de la
linguistique selon Saussure \u00e0 travers sa conception de la langue. Dans la deuxi\u00e8me
partie, nous tenterons de r\u00e9pondre \u00e0 la question qui nous a \u00e9t\u00e9 pos\u00e9e, \u00e0 savoir : quel
est le r\u00f4le de la langue vis-\u00e0-vis de la pens\u00e9e, en traitant plus pr\u00e9cis\u00e9ment du
fonctionnement de la langue. Enfin, dans une troisi\u00e8me partie, nous poserons des
questions auxquelles la th\u00e9orie de Saussure ne permet malheureusement pas de
r\u00e9pondre, comme la question de l'ontogen\u00e8se du langage, la question de la diversit\u00e9 de
pens\u00e9e et la question du r\u00f4le jou\u00e9 par d'autres syst\u00e8mes de repr\u00e9sentation s\u00e9miotiques.

Avant de commencer le d\u00e9roulement qui vient d'\u00eatre pr\u00e9sent\u00e9, une question nous est
apparue d'embl\u00e9e : elle concerne le sens du mot " pens\u00e9e ". Saussure, \u00e0 juste titre, a
pr\u00e9sent\u00e9 trois cat\u00e9gories de termes. Les deux premi\u00e8res cat\u00e9gories sont celles des
termes " vrais " et des termes " faux ", elles ne nous int\u00e9ressent pas directement ici. La
troisi\u00e8me de ces cat\u00e9gories est celle " des termes justes et qu'on sent justes, sans qu'on
ait jamais pu dire exactement leur port\u00e9e et leur contenu, ni d\u00e9cider qu'elle id\u00e9e ils
recouvrent " (Normand, 1995). Le terme " pens\u00e9e " semble malheureusement bien
faire partie de cette cat\u00e9gorie. Saussure ne d\u00e9finit pas directement ni clairement le
terme de " pens\u00e9e " dans son cours. Cette d\u00e9finition est produite implicitement par
l'explication du fonctionnement de la langue.

Nous avons donc cherch\u00e9 dans les th\u00e9ories r\u00e9centes, une vision des choses qui pouvait
nous aider dans notre compr\u00e9hension de la signification du terme " pens\u00e9e " et qui
r\u00e9pondait davantage \u00e0 notre intuition personnelle. La th\u00e9orie que nous avons
s\u00e9lectionn\u00e9e date d'une dizaine d'ann\u00e9es ; elle est pr\u00e9sent\u00e9e tr\u00e8s bri\u00e8vement ici parce
qu'elle nous a permis de comprendre un certain nombre d'\u00e9l\u00e9ments du CLG par le jeu
des oppositions de signification. De plus, son auteur a abord\u00e9 les probl\u00e8mes li\u00e9s \u00e0
l'esprit par le biais de la biologie. Il adopte ainsi une position moniste, telle que nous
en avons rencontr\u00e9 dans ce cours.

Selon Edelman, prix Nobel de m\u00e9decine, neurobiologiste et auteur du livre intitul\u00e9
Une biologie de la conscience, la pens\u00e9e est distincte de la conscience. Edelman

distingue deux niveaux de conscience, la conscience primaire o\u00f9 l'\u00e9tat permettant de se rendre compte de la pr\u00e9sence des choses dans le monde au pr\u00e9sent et la conscience d'ordre sup\u00e9rieur qui fait appel \u00e0 la reconnaissance par un sujet pensant de ses propres actes et affects. Cette derni\u00e8re incarne un mod\u00e8le personnel, un mod\u00e8le du pass\u00e9, du futur aussi bien que du pr\u00e9sent. La pens\u00e9e, quant \u00e0 elle, comporte " un certain nombre de composants suppl\u00e9mentairement acquis - un complexe d'images, d'intentions, de suppositions et de raisonnements logiques - et elle constitue donc un m\u00e9lange de

diff\u00e9rents niveaux d'activit\u00e9 mentale. Sous ses formes les plus \u00e9lev\u00e9es et les plus
abstraites, il s'agit d'une comp\u00e9tence qui d\u00e9pend des capacit\u00e9s symboliques de
l'individu. A l'exception des capacit\u00e9s spatiales dont fait preuve la pens\u00e9e de certains
artistes plastiques et des activit\u00e9s tonales et rythmiques qui accompagnent la pens\u00e9e
musicale, les activit\u00e9s sup\u00e9rieures de la pens\u00e9e d\u00e9pendent fortement \u00e0 la fois du
langage et de la logique, d'un dialogue interne entre celui qui pense et un autre
interlocuteur dont le penseur peut d'ailleurs ne pas \u00eatre conscient ". Edelman dit
encore que " la pens\u00e9e est une comp\u00e9tence que l'on construit \u00e0 partir de l'exp\u00e9rience
v\u00e9cue, en entre-tissant les niveaux et les canaux parall\u00e8les de la vie perceptive et
conceptuelle. Au bout du compte, il s'agit d'une comp\u00e9tence soumise aux contraintes
des valeurs sociales et culturelles. L'acquisition de cette comp\u00e9tence exige plus que
l'exp\u00e9rience des choses ; elle exige des interactions sociales, affectives et linguistiques
(ch. 17).

Ce que nous apprend cette th\u00e9orie, c'est que, d'une part, il peut exister plusieurs
formes de pens\u00e9e et que, d'autre part, si le langage joue un r\u00f4le tr\u00e8s important vis-\u00e0-
vis de la pens\u00e9e, d'autres \u00e9l\u00e9ments entrent en ligne de compte comme l'exp\u00e9rience, les
interactions sociales et affectives, ainsi que les capacit\u00e9s spatiales, etc.

Encore une fois, nous ne chercherons pas \u00e0 valider une th\u00e9orie plus qu'une autre.
Celle-ci repr\u00e9sente un point de d\u00e9part qui correspond \u00e0 notre perception aujourd'hui et
qui nous permettra de mieux cerner la th\u00e9orie saussurienne. Il semble que la notion de
" pens\u00e9e " \u00e0 laquelle Saussure se r\u00e9f\u00e8re dans son cours soit assez diff\u00e9rente de celle
qui vient d'\u00eatre pr\u00e9sent\u00e9e ici et nous allons essayer de comprendre plus pr\u00e9cis\u00e9ment ce
qu'elle repr\u00e9sente.

La langue, objet de la linguistique ?

La t\u00e2che \u00e0 laquelle s'est attel\u00e9 Ferdinand de Saussure est de d\u00e9finir un objet " int\u00e9gral
et concret " (p.23) de la linguistique. Le langage ayant un c\u00f4t\u00e9 individuel et un c\u00f4t\u00e9
social, il ne saurait \u00eatre cet objet. Seule la langue, prise comme " norme de toutes les
autres manifestations du langage " semble r\u00e9pondre aux caract\u00e9ristiques de l'objet
recherch\u00e9.

La langue est un syst\u00e8me de signes arbitraires et diff\u00e9rentiels

Saussure d\u00e9finit la langue comme "un syst\u00e8me de signes exprimant des id\u00e9es et par l\u00e0,
comparable \u00e0 l'\u00e9criture, \u00e0 l'alphabet des sourds-muets, [...]etc. Elle est seulement le
plus important de ces syst\u00e8mes" (p.33). L'auteur \u00e9tablit donc une relation entre
diff\u00e9rents syst\u00e8mes s\u00e9miotiques, dont la langue. La linguistique pourrait ainsi
constituer une partie de la s\u00e9miologie : science qui \u00e9tudie la vie des signes au sein de
la vie sociale. La s\u00e9miologie, \u00e0 son tour, " formerait une partie de la psychologie
sociale, et par cons\u00e9quent de la psychologie g\u00e9n\u00e9rale " (p.33). Pour Saussure, " la
t\u00e2che du linguiste est de d\u00e9finir ce qui fait de la langue un syst\u00e8me sp\u00e9cial dans
l'ensemble des faits s\u00e9miologiques " (ibid.)

Saussure compare la langue \u00e0 une symphonie dont la " r\u00e9alit\u00e9 est ind\u00e9pendante de la
mani\u00e8re dont on l'ex\u00e9cute ; les fautes que peuvent commettre les musiciens qui la
jouent ne compromettent nullement cette r\u00e9alit\u00e9 " (p.36) Cette m\u00e9taphore nous permet
de bien comprendre ce qui constitue un syst\u00e8me de signe et l'ind\u00e9pendance de celui-ci

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