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El protagonismo de los colonos galeses en la frontera argentino-chilena

El protagonismo de los colonos galeses en la frontera argentino-chilena

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1902 - 30 de abril - 2002
El protagonismo de los colonos galeses en la frontera argentino-chilena
(Por Gustavo De Vera, co-autor del libro "1902") Celebrar el centenario deun hecho como el Plebiscito obliga a reflexionar sobre las lecciones quenos brinda la historia. Cuando el contexto de la celebración es el que hoy atraviesa nuestro país, se debe, además, considerar seriamente hastadónde hemos podido aprender de ellas.
 
Una perspectiva de la Escuela inéditahasta ahora: se trata del momento enque los pobladores comienzan areunirse junto al local escolar a laespera de que lleguen los miembros dela Comisión de Límites. (Foto: cedidapor la familia Holdich para supublicación en el libro "1902". Londres2002).
En ese mismo contexto, la aventura de llevar adelante una investigaciónque permitiera reconstruir a base de documentos y testimonios los hechosocurridos en aquellas jornadas vividas junto a la Escuela Nacional del RíoCorintos, o Escuela Nº 18, resultó tan apasionante como perturbadora. Nose trataba ya de establecer el mecanismo por el cual, aquella tarde del 30de abril de 1902, los colonos galeses hicieron saber al árbitro británico sudeterminación de permanecer leales a su gobierno adoptivo, el EstadoArgentino; ni de verificar si efectivamente se comieron los famosos patosargentinos que habrían provocado, en el aplomado, Holdich el desliz deanticipar lo que meses más tarde sería la determinación del Rey EduardoVIIø. Las premisas básicas con que comenzamos nuestra búsqueda nospusieron de inmediato sobre un escenario mucho más complejo y por esomismo más atractivo, en el que la modesta acción de un grupo de colonosgaleses apareció formando parte de un proceso en el que no sólo estabanen juego las cincuenta leguas que poblaban en el Valle 16 de Octubre,sino 94 mil kilómetros cuadrados de bosques, montañas, lagos, ríos yvalles, situados en su mayoría sobre los Andes patagónicos.
ALGO DE HISTORIA
En 1901 Chile y Argentina estaban a punto de iniciar una guerra por estosterritorios que se disputaban hacía más de cincuenta años. Las cuestionesde soberanía eran en ese momento dudosas toda vez que, como lo señalael autor chileno Alejandro Magnet, citado en nuestro libro, Argentinaestaba dispuesta a hipotecar todas sus tierras fiscales a cambio de armasy acorazados, mientras que Chile ofrecía la Isla de Pascua como parte depago de su flota de guerra. Los intereses geopolíticos movían a ambosgobiernos a buscar consolidar su presencia en la Patagonia. Pero laimposibilidad de aplicar en la cordillera patagónica el principio de "las altascumbres que dividen las aguas continentales", límite natural que hastaese momento ambas partes habían aceptado a lo largo del resto de laextensa frontera argentino-chilena, se convirtió pronto en el principalmotivo de la disputa. La formación geográfica de la región, con cordonesmontañosos transversales (en lugar de correr de norte a sur como en el
 
resto de la cordillera), cumbres que no superan los tres mil metros dealtura, valles que corren de este a oeste o a la inversa y ríos que nacen aleste de la cordillera pero desaguan en el océano Pacífico, conformaron elpaisaje intrincado sobre el que accionaron personajes como el PeritoMoreno y su par chileno, Hans Steffen. La importancia del Valle 16 deOctubre en tales circunstancias debe necesariamente ser explicada: es elvalle más importante en extensión y productividad de toda la zona enconflicto. Y junto a los valles de Cholila y El Bolsón, conformaban la zonamás apetecida por las partes. Al mismo tiempo, era el único lugar en todala región litigiosa en que se había instalado un asentamiento organizado:la colonia galesa desprendida en 1891 de las que se encontraban desdeaños atrás en la costa atlántica de Chubut. Allí se encontraba un juzgadode Paz argentino, una comisaría y un destacamento militar pertenecienteal 6ø de Infantería del Ejército Argentino. Los galeses, además, traíanconsigo una organización social poderosa para su tiempo y para lasituación de aislamiento en la que se encontraban: la capilla. En ella,además de las celebraciones religiosas, los colonos establecían pautas defuncionamiento social y acostumbran a deliberar todas las cuestiones deíndole comunitaria. Es decir, sometían tales cuestiones a espontáneos"plebiscitos".
PARADOJAS
El fallo arbitral de Eduardo VIIø (dictado el 20 de noviembre de 1902) nofavorece la propuesta del Perito Moreno de tomar las altas cumbres comolímite natural, ni otorga a la Argentina una mayor cantidad del territorioen disputa. Tampoco acepta la propuesta de Chile de que fuera la divisoriade aguas la línea divisoria de nuestros países. El Tribunal Arbitral aconsejóadoptar una tercera línea "de transacción". Esta línea -nuestro límiteactual- daba prioridad a la ocupación efectiva de las tierras por una u otrade las partes en conflicto. Un criterio que ya se preveía podía se adoptadopor el árbitro ante la imposibilidad de conciliar las dos posturas científicasde Moreno y Steffen, o mejor dicho, Diego Barros Arana, perito al querespondía el geógrafo alemán contratado por Chile. Los periódicos deBuenos Aires habían anticipado esta posibilidad el 29 de abril, cuandopublicaban "El laudo arbitral reconocerá como principio de criterio laadjudicación de los territorios litigiosos al país que los posea real yefectivamente, en cuanto fuese posible. Dícese que en el territoriodenominado de Ultima Esperanza se hará prevalecer a favor de Chile, eldivortium aquarum tal como lo demarca el Sr. Barros Arana, y que en laPatagonia central se adjudicará a la República Argentina el dominio de losvalles efectivamente poseídos por ella, tales como el 16 de Octubre" (LaPrensa, Buenos Aires, 29 de abril de 1902). Y en Chile, pocos días antesde conocerse el fallo de Eduardo VII, el diario El Mercurio publicaba: "Lomás probable y lo más lógico -afirmó entonces El Mercurio- es que elárbitro, colocado en esa contradicción, imposible de salvar, haya trazadouna línea media de buen sentido y equidad (...) Es jurisprudencia prácticauniversal que no se puede por ningún motivo desnacionalizar el territorio.Una familia, con unas cuantas ovejas, que se establece en un territorioantes inhabitado, le da la nacionalidad del país a que pertenece. Laocupación da derecho. Si no hay tratadistas que se atrevan a formularesta idea así, en crudo, no hay tampoco gobierno en el mundo que no laaplique en toda su crudeza. Y nadie podría ser más respetuoso del criteriode ocupación que el gobierno inglés, cuyo vasto imperio está fundado ycontinúa creciendo sobre la base de que la ocupación es el título supremo"
 
(Diario El Mercurio, Santiago de Chile, noviembre de 1902).
MORENO LA TENIA CLARA
Conocedor del pensamiento británico, el perito Moreno jugó cartas endiferentes planos. Realizó una investigación exhaustiva del territoriopatagónico que documentó en la exposición de nuestro país ante elTribunal Arbitral con tal profundidad y precisión que mereció elreconocimiento de sus pares chilenos. Pero al mismo tiempo se sirvió delos periódicos británicos, europeos, de Buenos Aires y Santiago de Chilepara llevar adelante campañas de prensa que buscaban debilitar lasposiciones de sus adversarios. Mientras, llevaba adelante una política deocupación efectiva de tierras en el territorio en disputa. Así como cultivabaamistad con los principales referente de la Colonia galesa hacia 1898,fomentaba la instalación de pequeñas colonias científicas en otros puntosmás al sur, como colonia Koslowsky (cerca del actual Río Mayo) yStainfield (en la actual Río Senguer). Cada una de estas misionescientíficas estaba conformada por naturalistas, sus respectivas familias,asistentes, y todo tipo de peones y empleados, ya que debíanautoabastecerse, representando pequeños poblados dependientes delMuseo La Plata, fundado por el Propio Moreno. Moreno sabía -intuía ohabía sido debidamente asesorado- que ante los ojos británicos "laocupación da derecho".
EL RELATO DE STEFFEN
En este marco, la presencia de la Comisión de Límites en la Colonia 16 deOctubre y el recibimiento de que fueran objeto por parte de los colonosgaleses, con banderas argentinas y canciones e himnos en galés; lareunión mantenida en el interior de la escuela de la Colonia, fueron clarasdemostraciones de la ocupación que la Argentina hacía de estosterritorios. Prueba contundente de ello es la carta que Steffen envía desdela Colonia 16 de Octubre a su gobierno, el 1ø de mayo, es decir, al díasiguiente del Plebiscito: "La ceremonia a la cual fue invitado también elinfrascrito y que tuvo lugar en el edificio de la escuela, culminaba en lapresentación y lectura pública de un documento firmado por varios de loscolonos mas prestigiosos, en que se daba la bienvenida al coronel Holdichy comitiva y se expresaba el deseo de una pronta resolución del litigio delímites. El gobierno Argentino, se agregaba, no puede dar a la colonia eldesarrollo deseable mientras la cuestión del deslinde no esté arregladadefinitivamente". Con tales palabras, poco puede dudarse de ladeterminación de los colonos galeses en aquellas circunstancias. Tambiénes posible, gracias a Steffen, conocer la importancia que Holdich daba aestas expresiones: "Es evidente que el señor delegado inglés -como lohizo ya en última Esperanza- atribuye mucha importancia a la ocupaciónde los terrenos disputados, pues se suele informar cuidadosamente sobrela nacionalidad de los colonos, sus títulos de propiedad, las construccionesde casas y trabajo de campo realizados por ellos, los mercados dondecompran sus provisiones y venden sus productos, los caminos que usanen sus viajes etc.". Pero aún más, la confesión de Steffen a su gobiernosirve también para observar el ánimo que imperaba entre los miembros dela comisión: "De la conversación que tuvimos en este día como tambiénen otras ocasiones, he ganado la convicción de que el coronel Holdich hahecho suyas las ideas del perito Argentino".

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