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Clefs58 L Astrophysique Et l Exploration de l Univers

Clefs58 L Astrophysique Et l Exploration de l Univers

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CLEFS CEA - N°58 - AUTOMNE 2009
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CLEFS CEA - N°58 - AUTOMNE 2009
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I. L’ASTROPHYSIQUEET L’EXPLORATIONDE L’UNIVERS
Que sont la Lune, le Soleil, les étoiles? Pourquoi se déplacent-ils au coursdutemps? Ont-ils toujours été là? De ces interrogations sont nés les grandsrécits de création et les cosmogonies. Les progrès des moyens d’observation,de l'œil nu aux satellites modernes, en passant par la lunette de Galiléeetlestélescopes géants, ont transformé la contemplation en astronomie, puisen astrophysique. La spéculation intellectuelle n’a pas disparu pour autant:l’astrophysique moderne repose sur un constant va-et-vient entre l’observationet l’élaboration de théories explicatives. L’entrée en lice des ordinateursaintroduit dans le jeu un troisième élément, l’expérimentation numérique,quiconsiste à observer le comportement de modèles informatiques décrivantlesobjets de l’Univers.Qui voit loin dans l'espace remonte le temps. L’astronomie repose sur ceconstat imposé par le fait que la lumière se propage à une vitesse finie. Il enrésulte que plus les moyens d’observation sont puissants, plus ils révèlentunUnivers «jeune», voire primordial. Car l’Univers n’est pas éternel. Il a beletbien une histoire, que les astrophysiciens s’efforcent aujourd’hui de retraceren détail. Selon le scénario communément admis, dit à «big bang», l’Universest en expansion depuis 13,7 milliards d’années. Le fond diffus cosmologiquenous montre que, âgé de 380000 ans, l’Univers était encore très dense, trèschaud et quasiment homogène. À partir des minuscules grumeaux de cette«soupe» primordiale, la gravité a engendré les structures hautementhiérarchisées que nous connaissons aujourd’hui avec ses étoiles regroupéesengalaxies, elles-mêmes assemblées au sein d'amas de galaxies. Ces objetseux-mêmes naissent et meurent, modifiant les conditions de naissance, et donclescaractéristiques, des générations ultérieures.Est-ce à dire que le scénario est désormais écrit? Certes pas. Beaucoup resteàapprendre sur la formation de ces objets et l’origine de leur diversité. De plus,cet approfondissement n’est pas à l’abri de surprises de taille, voire de remisesen cause radicales. Que l’on songe par exemple à la découverte de planètesextrasolaires, détectées depuis 1995 et vues directement pour lapremière foisen novembre 2008. Ou à l’existence d’une matière noire, supposée dès 1933 ettoujours pas identifiée. Plus mystérieuse encore est l’énergie noire, introduiteen 1998 pour expliquer l’accélération «récente» de l’expansion universelle.Lesastrophysiciens comptent beaucoup sur une nouvelle générationd’instruments, qu’ils soient dans l’espace (Fermi, Herschel, Planck,JamesWebb) ou au sol (ALMA, ELT). Sans oublier le LHC, nouvel accélérateurdu Cern, puisque la physique des particules, science de l’infiniment petit,etl’astrophysique, science de l'infiniment grand, se rejoignent pour comprendreles premiers instants del'Univers.Restent enfin les questions fondamentales de la forme et de la finitude del’Univers. Étonnamment, ces interrogations essentielles pourraient recevoirdesréponses avant que les «détails» fins de l’histoire des objets soient élucidés.
Le nuage de Rho Ophiuchi, un des nuages sombres de la Galaxiesitué dans la constellation d’Ophiuchus à une distance de400années-lumière du Soleil, vu en infrarouge par le satelliteSpitzer. Ce nuage abrite le plus proche exemple connu d’un amasd’étoiles de type solaire en gestation.
NASA/JPL-Caltech/Harvard-Smithsonian CfA
 
Source de la vie surTerre, longtempsdivinisé, le Soleil estdevenu ces dernièresannées un véritablelaboratoire de physique.Les scientifiquesl’auscultent pour mieuxcomprendre l’évolutiondes étoiles, mais aussilecomportementdesplasmas denses.CLEFS CEA - N°58 - AUTOMNE 2009
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L’astrophysique et l’exploration de l’Univers
Bien qu'elles nous paraissent éternelles, les étoiles naissent, vivent et meurent.
Dès sa naissance dans les nuages moléculaires interstellaires, la masse du nouvel astredétermine son destin: durée de vie, couleur et devenir final. Durant leur vie «adulte», les étoilesse comportent comme d'immenses réacteurs thermonucléaires «brûlant» de l'hydrogène poursynthétiser des éléments chimiques plus lourds, jusqu'au fer pour les plus massives. Objetsen rotation, sièges de courants de convection, arborant pour la plupart une intense activitémagnétique, les étoiles mènent une existence agitée. Les étoiles moyennes et petites finissentleur vie comme des naines blanches. Les plus grosses s’effondrent en une gigantesquedébauche d’énergie, produisant des supernovae avant de se transformer en étoiles à neutronsou en trous noirs. Ces explosions disséminent leurs couches extérieures. Paradoxalement, c’estdonc lors de leur mort que les étoiles fécondent l’espace interstellaire en éléments nouveaux.Comprendre le scénario de leur naissance et l'origine de leur masse, c'est donc approcherl'origine de la composition de l'Univers.
Les
étoiles
ensemencent l’Univers
Le Soleil est sans doute une étoile «banale». Sa proximité lui confère cependantunstatut particulier: celui de laboratoire de physique stellaire et de plasmas denses.Ilest maintenant étudié comme une étoile magnétique en interaction avec la Terre.
Les enseignements du Soleil
   S   o   H   O    (   E   S   A  -   N   A   S   A    )

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