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Carbon Activado en Los Procesos de Descontaminacion

Carbon Activado en Los Procesos de Descontaminacion

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07/04/2012

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El CARBÓN ACTIVADO EN PROCESOS DE DESCONTAMINACIÓN
F. Rodríguez Reinoso y M. Molina SabioDepartamento de Química Inorgánica. Universidad de Alicante. España.E-mail: reinoso@ua.es
1. CARBÓN ACTIVADO.
El carbón activado es un material de carbón que se prepara en la industria para que tengauna elevada superficie interna y así poder adsorber (retener sobre su superficie) una grancantidad de compuestos muy diversos, tanto en fase gaseosa como en disolución.Son dos las características fundamentales en las que se basan las aplicaciones del carbónactivado: elevada capacidad y baja selectividad de retención. La elevada capacidad deeliminación de sustancias se debe a la alta superficie interna que posee, si bien porosidad ydistribución de tamaño de poros juegan un papel importante. En general, los microporos (tamañoinferior a 2nm) le confieren la elevada superficie y capacidad de retención, mientras que losmesoporos (tamaño comprendido entre 2-50nm) y macroporos (tamaño>50nm) son necesarios para retener moléculas de gran tamaño, como pueden ser colorantes o coloides, y para favoreceel acceso y la rápida difusión de las moléculas a la superficie interna del sólido[1]. Por otra parte,el carbón activado tiene escasa especificidad ante un proceso de retención, es un adsorbente“universal”. No obstante, por su naturaleza apolar y por el tipo de fuerzas implicadas en el proceso de adsorción, retendrá preferentemente moléculas apolares y de alto volumen molecular (hidrocarburos, fenoles, colorantes..), mientras que sustancias como el nitrógeno, oxígeno y agua prácticamente no se retienen por el carbón a temperatura ambiente. De ahí que más de 190.000Tm/año (de las 375.000 producidas) se destinen a la eliminación de contaminantes procedentesde sectores muy variados, tanto en fase gas (sulfuro de hidrógeno, dióxido de azufre, óxidos denitrógeno, vapores de gasolinas...) como líquida (aguas potables, industriales y residuales,tintorerías...).Las propiedades adsorbentes de un carbón activado no dependen únicamente de lasuperficie y porosidad. En particular, las sustancias polares se retienen débilmente sobre lasuperficie (apolar) del carbón. En estos casos, la fijación al carbono de “heteroátomos”, principalmente oxígeno e hidrógeno, formando estructuras o grupos funcionales tipo ácidocarboxílico, lactonas, carbonilo, etc, eleva la afinidad de las sustancias polares por la superficiedel adsorbente , pudiendo imprimir un carácter ácido-base al carbón.Finalmente, cuando la sustancia a eliminar tiene una polaridad apreciable, bajo volumenmolecular y está muy diluída en aire la retención a temperatura ambiente por el carbón sólo esefectiva si se impregna con reactivos específicos o se aprovechan las propiedades catalíticas delcarbón. De esta manera, tras la adsorción se producen unas reacciones químicas que transformanlos productos tóxicos en inertes que se desorben o quedan retenidos en la porosidad del carbón.
2. INFLUENCIA DE LA POROSIDAD EN LA ADSORCIÓN EN FASES GAS YLIQUIDA.
Una forma simple de seleccionar un carbón activado para su uso en procesos deeliminación de gases apolares (p.e. hidrocarburos) o de sustancias disueltas (p.e. fenoles) escuantificando su superficie. En general, una mayor superficie conlleva mayor capacidad deretención de contaminantes, y la forma de aumentarla es prolongando el nivel o grado de
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activación (cuantificado a través del porcentaje de carbono perdido durante el proceso o porcentaje de quemado).En la Figura 1 se muestra la evolución de la superficie con el grado de activación[2].También se incluye la capacidad de retención de n-butano e iso-octano, dos hidrocarburos condimensiones moleculares mínimas diferentes (0.43 y 0.59 nm respectivamente). Se puedeobservar que la superficie es una buena referencia para estimar las posibilidades de retención delcarbón, ya que las tendencias encontradas son similares. No obstante, a bajos grados deactivación la capacidad de retención de n-butano y de iso-octano es baja, aun cuando lasuperficie es próxima a 700m
2
/g. Esto se debe a que la mayor parte de la superficie en estecarbón es generada por una microporosidad tan estrecha que no es accesible a estas moléculas(microporos de menos de 0.4nm). Puesto que mayores porcentajes de activación conllevan unaumento de la superficie y simultáneamente un ensanchamiento de la microporosidad, la altacapacidad de eliminación de hidrocarburos se asegura en estos casos cuando la superficie es alta.Sin embargo, un elevado grado de activación conduce a un descenso de la densidad y laresistencia mecánica del carbón. Además, en microporos de gran tamaño desciende la intensidadde la retención por el hidrocarburo, perdiendo eficacia en procesos de descontaminación del aire.Hay por tanto un valor óptimo de superficie-microporosidad-grado de activación adecuado acada proceso de aplicación.
0400800120016002000020406080100% Activación
   S  u  p  e  r   f   i  c   i  e   (  m
   2
   /  g   )
0246810
mm ol    /     g
 
Nn-butanoi-octano 
2
Figura 1. Evolución de la superficie (N
2
, 77K) y cantidad retenida de butano y deisooctano (mmoles/g) con el grado de activación.
Un comportamiento similar al descrito ocurre cuando se aplican estos carbones en procesos de eliminación de sustancias disueltas en agua, como son los fenoles y colorantes. En laFigura 2 se representan las cantidades retenidas de paranitrofenol y azul de metileno. Comoreferencia se incluye la superficie del carbón. Se puede observar de nuevo que cuando elgrado de activación es bajo la microporosidad es tan estrecha que la superficie no estátotalmente disponible para la retención del paranitrofenol, por tener un tamaño molecular mayor que el de una fracción de los microporos. Esto no ocurre a medios-altos grados de
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activación, ya que los microporos se han ensanchado. El efecto es todavía mas notable en laretención de azul de metileno, cuyas dimensiones moleculares son mucho mayores que las del paranitrofenol: la ausencia de microporos de mayor tamaño y de mesoporos hace que lascantidades retenidas de azul de metileno (con dimensiones moleculares de al menos 0.84 nm)sean prácticamente despreciables hasta que no se alcanza el 30% de activación. Lasdificultades de acceso de las moléculas de gran tamaño junto con la lentitud con la quetranscurre el proceso de adsorción hacen que en la decoloración se utilice carbón muyactivado, en polvo, operando de manera discontinua, mientras que para eliminar fenoles se prefiera un lecho de carbón granular microporoso, por el que pasa el efluente continuamente.Por la presencia común de fenol y fenoles (nitrofenoles, clorofenoles...) en aguas potables, el estudio de la influencia del pH en el proceso de retención sobre carbonesactivados es particularmente relevante. Los resultados obtenidos [3, 4] indican que a pH básico (predomina en el agua la especie aniónica fenolato), la capacidad de retención delcarbón es alrededor de la mitad de la que tiene cuando el pH es ligeramente ácido (predominala especie neutra fenol). En cambio, afecta poco la capacidad de retención de colorantes. Por tanto, parece que la influencia del pH en la retención de sustancias orgánicas iónicas es tantomenor cuanto mayor sea el volumen de la parte “apolar” de la molécula.
0500100015002000020406080100% Activación
   S  u  p  e  r   f   i  c   i  e   (  m
   2
   /  g   )
01234567
mm ol    /     g
NPNPAM 
2
Figura 2. Evolución de la superficie (N
2
, 77K) y cantidad retenida (mmoles/g) deparanitrofenol y azul de metileno con el grado de activación.
 
3. INFLUENCIA DE LA NATURALEZA QUIMICA EN LA ADSORCIÓN EN FASESGAS Y LÍQUIDA.
Las propiedades adsorbentes de un carbón activo no dependen únicamente de la porosidad. Puesto que la superficie del carbón es no polar, la capacidad de retención demoléculas polares en fase gas es limitada. Para incrementarla, es necesario introducir grupossuperficiales que favorezcan las interacciones específicas con la sustancia a retener. Por ejemplo
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