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Metatemas Libros para pensar la ciencia Colección dirigida por Jorge Wagensberg
Al cuidado del equipo científico del Museu de la Ciencia de la Fundació "la Caixa"

Murray Gell-Mann

EL QUARK Y EL JAGUAR
Aventuras en lo simple y lo complejo
Traducción de Ambrosio García y Romualdo Pastor

* Alef, símbolo de los números transfinitos de Cantor

Título original: The Quark and the Jaguar Adventures in the Simple and the Complex

índice

1. 2. 3. 4.

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febrero 1995 abril 1995 junio 1996 mayo 2003

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Prefacio

Primera parte: Lo simple y lo complejo
21 29 40 59 68 80 92 106 125 1. 2. 3. 4. 5. 6. 7. 8. 9. Prólogo: Un encuentro en la jungla Luz temprana Información y complejidad Aleatoriedad Un niño aprendiendo a hablar Bacterias que desarrollan resistencia a los fármacos La empresa científica El poder de la teoría ¿Qué es lo fundamental?

© 1994 by Murray Gell-Mann

Segunda parte: El universo cuántico
141 154 186 195 217 233 Simplicidad y aleatoriedad en el universo cuántico Una visión contemporánea de la mecánica cuántica: La mecánica cuántica y la aproximación clásica 12. Mecánica cuántica y verborrea 13. Quarks y todo lo demás: El modelo estándar 14. La teoría de supercuerdas: ¿La unificación por fin? 15. Las flechas del tiempo: Tiempo hacia adelante y hacia atrás. 10. 11.

© de la traducción: Ambrosio García y Romualdo Pastor, 1995 Diseño de la colección: Clotet-Tusquets Reservados todos los derechos de esta edición para Tusquets Editores, S.A. - Cesare Cantü, 8 - 08023 Barcelona www.tusquets-editores.es ISBN: 84-7223-844-X Depósito legal: B. 20.654-2003 Impreso sobre papel Offset-F Crudo de Papelera del Leizarán, S.A. Fotocomposición: Foinsa - Passatge Gaiolá, 13-15 - 08013 Barcelona Liberdúplex, S.L. - Constitución, 19 - 08014 Barcelona Encuademación: Reinbook, S.L. Impreso en España

Tercera parte: Selección y adaptación
253 280 293 310 325 16. 17. 18. 19. 20. La selección en la evolución biológica y otros ámbitos Del aprendizaje al pensamiento creativo Superstición y escepticismo Esquemas adaptativos y no adaptativos Máquinas que aprenden y simulan aprendizaje

Para Marcia

Cuarta parte: Diversidad y sostenibilidad
347 363 386 397 21. 22. 23. Diversidades en peligro Transiciones hacia un mundo más sostenible Postfacio

índice onomástico y de materias

Es bueno para nosotros, el caos y el color, quiero decir. Marcia Southwick, Why the River Disappears

Prefacio

El quark y el jaguar no es una autobiografía, aunque de hecho contiene recuerdos de mi infancia y anécdotas sobre colegas científicos. Tampoco trata de mi trabajo en el campo de los quarks, pese a que gran parte del libro está dedicada a reflexiones sobre las leyes fundamentales de la física, incluido el comportamiento de dichas partículas. Espero escribir algún día una autobiografía científica, pero el propósito en este volumen es presentar al lector mi propia visión sobre una síntesis que está emergiendo en los límites de la investigación acerca de la naturaleza del mundo que nos rodea: el estudio de lo simple y lo complejo. Este estudio está empezando a reunir, con una nueva perspectiva, material procedente de muy diversos campos de las ciencias físicas, biológicas y del comportamiento, e incluso de las artes y humanidades. El enfoque que conlleva facilita el descubrimiento de conexiones, en ocasiones entre hechos o ideas que a simple vista parecen muy alejados entre sí. Más aún, está empezando a dar respuesta a algunas de las preguntas que muchos de nosotros, científicos o no, continuamos haciéndonos sobre el verdadero significado de lo simple y lo complejo. Este libro está dividido en cuatro partes. En la primera, comienzo refiriendo algunas experiencias personales que me condujeron a escribirlo. Dando largos paseos por las selvas tropicales, estudiando los pájaros y planeando actividades conservacionistas, comenzó a tomar cuerpo en mí la idea de compartir con los lectores mi creciente conciencia de los vínculos entre las leyes fundamentales de la física y el mundo que vemos a nuestro alrededor. Durante toda mi vida me ha apasionado explorar el reino de los seres vivos, aunque mi dedicación profesional ha estado principalmente orientada hacia la investigación de las leyes fundamentales. Estas leyes, subyacentes a toda ciencia (en un sentido que se discutirá en las páginas que siguen), a menudo parecen completamente ajenas a la experiencia, incluyendo gran parte de la propia de otras ciencias distintas de la física. Al
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demográficos o económicos. me chocó de inmediato lo bien que ambas imágenes se ajustaban a lo que yo quería tratar. así como las supercuerdas. El objeto de este estudio no es especular sobre el futuro. que ofrecen por primera vez en la historia una seria posibilidad de teoría unificada de todas las partículas e interacciones de la naturaleza. También se discute el papel de la teoría en la ciencia. La teoría de las partículas elementales es tan abstracta que mucha gente encuentra difícil seguirla incluso cuando. militares. ¿qué significa exactamente la complejidad en este contexto. En el capítulo 20 describo brevemente el uso de los ordenadores como sistemas complejos adaptativos. y señalo algunos de los desafíos. por ejemplo para desarrollar estrategias en ciertos juegos o para proporcionar simulaciones simplificadas de sistemas complejos adaptativos naturales. El capítulo 21 prosigue la discusión precedente sobre la diversidad de la vida en la Tierra como representación de la información destilada a lo largo de cuatro mil millones de años de evolución biológica. Los quarks son los ladrillos básicos que componen toda la materia. Incluso el jaguar. así como el problema de cuáles son las ciencias más fundamentales. Para algunos lectores quizá sea aconsejable saltarse estas secciones. El capítulo 22 describe algunos de los esfuerzos que empiezan a desarrollarse para llevar a cabo un estudio tal de los problemas mundiales que incluya todos los aspectos relevantes. sin embargo. Cuando mi esposa me leyó el poema de Arthur Sze donde menciona el quark y el jaguar. El resto de la primera parte está dedicado a las relaciones entre conceptos diversos de simplicidad y complejidad. La última parte difiere bastante del resto. así como a los sistemas complejos adaptativos —aquellos que aprenden o evolucionan del mismo modo que lo hacen los seres vivos—. En la actualidad. pues se centra más en asuntos de política y legislación. y no sólo los medioambientales. se la explica sin recurrir a las matemáticas. La segunda parte trata de las leyes fundamentales de la física. la red de interrelaciones que conecta el género humano consigo mismo y con el resto de la biosfera es tan compleja que todos los aspectos se influyen mutuamente en grado extremo. En este capítulo argumento que merece la pena dedicar un gran esfuerzo a preservar tanto la diversidad biológica como la cultural. aunque sea toscamente. La no lectura de estos capítulos. ¡pero qué manojo! Exhibe una enorme complejidad. el pensamiento crítico y supersticioso y algunos aspectos (incluidos los económicos) del comportamiento de las sociedades humanas. sino tratar de identificar. Resulta irónico que una parte del libro consagrada a explicar por qué las teorías físicas fundamentales son sim12 pies pueda resultar. Se introducen las nociones. el pensamiento creativo humano. así como la diversidad cultural del hombre representa lo mismo en relación con las decenas de miles de años de evolución cultural del Homo sapiens sapiens. Aparecen aquí por derecho propio los quarks. desde los más sencillos a los más complicados. Alguien debería estudiar el sistema en su totalidad. como la evolución biológica. y culmina con un comentario acerca de por qué siguen apareciendo más y más estructuras complejas. especialmente en la evolución biológica. La tercera parte recoge las presiones selectivas que actúan sobre los sistemas complejos adaptativos. Un niño que aprende su lengua materna. y cómo surgió? Esta es la clase de cuestiones que este libro trata de responder. ya sean sistemas complejos adaptativos. ya sean sistemas no adaptativos. junto con la cuestión relacionada de lo que se entiende por reduccionismo. Pero no es posible considerar todos estos aspectos por separado. especialmente los capítulos 11 (sobre la interpretación moderna de la mecánica cuántica) y 13 (sobre el modelo estándar de las partículas elementales. no impide el seguimiento de las partes restantes. porque la suma de los estudios parciales de un sistema complejo no lineal no puede dar idea del comportamiento del todo. ese antiguo símbolo de fuerza y ferocidad. quarks incluidos). Todo objeto que vemos está constituido de quarks y electrones. o incluso de toda la segunda parte. sino también los sociales. resultado de miles de millones de años de evolución biológica. como las galaxias. ¡Mea culpa! Esta segunda parte concluye con un capítulo sobre la flecha o flechas del tiempo. diplomáticos e ideológicos. demasiado difícil para muchos lectores. entre las múltiples alternativas de futuro razonablemente probables que se le plantean al género humano y al 13 . Sin embargo. imprecisas aunque convenientes.reflexionar sobre cuestiones relacionadas con lo simple y lo complejo percibimos conexiones que nos permiten establecer vínculos entre todos los fenómenos de la naturaleza. una bacteria que desarrolla resistencia a los antibióticos y la empresa científica humana son ejemplos de sistema complejo adaptativo que se discuten. como aquí. es un manojo de quarks y electrones. políticos. de adaptación y relieve adaptativo. problemas y paradojas implicados. aquellas que gobiernan el cosmos y las partículas elementales a partir de las cuales se compone toda la materia del universo.

resto de la biosfera. la economía y la historia. Las especialidades representadas en el centro incluyen las matemáticas. que ha suministrado al Instituto tantos miembros brillantes y activos). la física. Cada uno de ellos trabaja en su propia institución. qué les sucede a las comunidades ecológicas cuando desaparecen especies importantes. la informática. pero la integración de las diferentes especialidades es también una necesidad urgente. universidades o laboratorios nacionales (especialmente el de Los Alamos. la arqueología. de modelar las vías a través de las cuales la sociedad humana de nuestro planeta puede evolucionar hacia esquemas más sostenibles de interacción consigo misma y con el resto de la biosfera. la búsqueda de estos principios requiere intensas discusiones y colaboraciones entre especialistas de muchas áreas. de la familia del Instituto. donde lleva a cabo satisfactoriamente sus investigaciones. las estrategias de recolección de las colonias de hormigas. correo electrónico. todos con cinco años de antigüedad. fax y ocasionalmente por correo ordinario. algunos de ellos con cierta frecuencia. se han establecido varias redes de investigación sobre diversos temas interdisciplinarios. y «dionisíacos». la complejidad y los sistemas complejos adaptativos la efectúan miembros del Instituto o. aquéllos que dan preferencia a la lógica. Resulta apropiada la palabra familia. la lingüística. la ecología. que no sólo implica evitar las catástrofes medioambientales. la biología del desarrollo. las ciencias políticas. Los miembros de estas redes se comunican entre sí por teléfono. Algunos de nosotros parecemos pertenecer a otra categoría: los «odiséicos». está asistido por dos vicepresidentes y una plantilla de personal administrativo compuesta por una docena de trabajadores de gran dedicación. El lector encontrará en este volumen muchas referencias al Instituto de Santa Fe. sino también las guerras devastadoras. El éxito de esta transición se halla asociado a menudo con cierto estilo de pensamiento. Edward Knapp. el estudio meticuloso e inspirado de cada especialidad 14 sigue siendo tan vital como siempre. en cuya fundación colaboré y en el cual trabajo ahora después de retirarme del Instituto Tecnológico de California. Hay expertos en decenas de especialidades. cuáles son aquellas que podrían conducir a una mayor sostenibilidad. las oleadas migratorias de los pueblos prehistóricos del sudoeste de los Estados Unidos. Estos rasgos se suelen correlacionar de forma burda con el uso preferente de los hemisferios cerebrales izquierdo y derecho. con una estancia entre un día y un año. La palabra sostenibilidad se emplea aquí en un sentido amplio. la propagación de las tiranías permanentes y otros males mayores. o de los sistemas complejos adaptativos en general. Además. El Instituto organiza numerosos cursillos. todos interesados en colaborar por encima de las fronteras disciplinarias. El puñado de expertos y científicos especialistas que se están convirtiendo en estudiosos de la simplicidad y la complejidad. El presidente. respectivamente. ha realizado ya importantes contribuciones científicas. y se reúnen periódicamente en Santa Fe o en otro lugar. la química. porque el Instituto de Santa Fe es una organización bastante poco rígida. que duran desde unos pocos días hasta semanas. la aproximación analítica y el peso desapasionado de la evidencia. El Instituto de Santa Fe colabora también con otras organizaciones en el intento. Solamente hay tres catedráticos. para ser más exactos. aquéllos más inclinados a la intuición. Cualquiera puede ser visitante. la biología de poblaciones. Quienes se dedican a estudiar sistemas complejos adaptativos comienzan ya a encontrar algunos principios generales subyacentes en este tipo de sistemas. la biología evolutiva. descrito en el capítulo 22. cómo se puede ganar dinero aprovechando aspectos no aleatorios de las fluctuaciones de precios en los mercados financieros. que combinan las dos predilecciones en su búsqueda de conexiones entre las ideas. Por descontado. cómo programar ordenadores para simular la evolución biológica y cómo gobierna la mecánica cuántica el mundo familiar que vemos a nuestro alrededor. yo entre ellos. En este último soy en la actualidad profesor emérito tras haber enseñado allí durante más de treinta y ocho años. El Instituto también convoca seminarios y publica memorias científicas sobre temas tan dispares como la propagación de la epidemia del SIDA. La gente así suele sentirse sola en las instituciones convencionales. pero encuentran un ambiente particularmente agradable en el Instituto de Santa Fe. Las instituciones de procedencia pueden ser grandes laboratorios industriales. Aquí resulta especialmente necesario superar la idea dominante en los círculos académicos y burocráticos de que sólo merece la pena dedicarse seriamente a investigaciones altamente 15 . Una buena parte de la investigación que hoy se lleva a cabo sobre la simplicidad. Los visitantes vienen de todas partes del mundo. Nietzsche introdujo la distinción entre «apolíneos». la síntesis y la pasión. la inmunología. pero todos valoran su afiliación a Santa Fe porque les permite establecer contactos que de otra manera resultarían menos fáciles.

Ellos son Charles Bennet. Muchos de los proyectos específicos del Instituto tienen paralelos en otras partes del mundo y. al hacer esto corro el riesgo de exacerbar la ira de los científicos y estudiosos pertenecientes a los centros que no he incluido en esta lista parcial: La École Nórmale Superieure de París. el Instituto Max Planck de Química Biofísica en Góttingen. en Viena. J. Hay que valorar las contribuciones igualmente fundamentales de aquellos que se atreven a dar lo que yo llamo «un vistazo a la totalidad». entre ellos los de Santa Cruz. a menudo antes de que este centro fuera fundado en 1984. especialmente en Europa. Walter Gilbert. al igual que yo. han tenido la amabilidad de revisar todo el manuscrito en varias fases de su elaboración. James Crutchfield. John Casti. Charles A. y conozco más bien poco de la investigación que se desarrolla en otros lugares. En este punto debería disculparme por lo que debe parecer una especie de campaña publicitaria. George Johnson. la Universidad de Michigan. miembro. los centros para el estudio de sistemas no lineales en varios campus de la Universidad de California. la Universidad Chalmers. James Hartle. Naturalmente. William Schopf. y no son atribuibles a ninguna de estas personas sabias y amables. el Departamento de Ciencias Puras y Aplicadas de la Universidad de Tokio. sólo he podido aprovechar una fracción de sus excelentes sugerencias. actualmente embarcado en la fundación de un nuevo instituto en Jena. que me ha resultado inmensamente valiosa. donde se han llevado a cabo importantes aportaciones durante muchos años. En cualquier caso. la Universidad de Utrech. por ejemplo. En algunos casos. la Universidad de Arizona. no es de ninguna manera el único lugar —ni siquiera el principal— donde se llevan a cabo investigaciones importantes sobre estos temas. Algunos amigos y colegas. cerca de Kyoto. cuyo trabajo respeto profundamente. debido a las premuras de tiempo. la complejidad y los sistemas complejos adaptativos. Robert Axelrod. La única razón de mi insistencia en Santa Fe es que estoy familiarizado con buena parte del trabajo que se lleva a cabo aquí. Además. Naturalmente. en Turín. Thomas Ray. me invade la decepción y me pregunto si en verdad 17 ló . que se manifiesta. el Centro para la Investigación de Sistemas Complejos. Seth Lloyd. la Universidad Libre de Bruselas. John Schwarz y Roger Shepard. citaré (sin ningún orden particular) algunas de las instituciones punteras donde se realizan. investigaciones relevantes sobre aspectos relacionados con la simplicidad. esas instituciones son la base de operaciones de miembros clave de la familia del Instituto. o se han estado realizando durante muchos años. en Copenhague. Aunque el Instituto de Santa Fe es uno de los poquísimos centros científicos del mundo dedicados exclusivamente al estudio de lo simple y lo complejo en una gran variedad de campos. donde Arthur Burks. en mi incesante corrección de palabras francesas. Christopher Langton. aunque. o con el que realizan los estudiantes y científicos que nos visitan. Pido excusas por adelantado si mi libro diera una impresión igualmente equivocada. en muchos casos. Rick Lipkin. Munn III. adscrito al Instituto Tecnológico de California. especialmente John Holland. James Brown. la investigación relevante comenzó anteriormente en otras instituciones. donde Hermann Haken y sus colaboradores se dedican desde hace tiempo al estudio de los sistemas complejos en las ciencias físicas bajo la denominación de «sinergética». los errores que puedan persistir son de mi única responsabilidad. antes en la Universidad de Delaware. Benoit Mandelbrot. el Instituto de Química Teórica de Viena. Cualquiera que me conozca sabe de mi aversión a los errores. Michael Cohén y John Holland forman el «grupo BACH». Joseph Kirschvink. Cormac McCarthy. un puñado de distinguidos expertos en diversos campos me ha regalado su tiempo accediendo a revisar pasajes particulares del manuscrito. antes dirigido por Peter Schuster. Marcus Feldman. adonde se ha ido Thomas Ray. quiero mencionar a Brian Arthur. adscrito a la Universidad de Illinois en Urbana. La glorificación del Santa Fe a expensas de otros lugares ha indignado a muchos de nuestros colegas. el Instituto Internacional para el Análisis Aplicado de Sistemas. italianas y españolas en los menús de los restaurantes americanos. todos ellos co- nectados en algún grado con el Instituto de Santa Fe. Cuando descubro una inexactitud en un libro escrito por cualquier otro. la Universidad de Stuttgart. Harold Morowitz y Cari Sagan. en Góteborg. un equipo interdisciplinario que durante mucho tiempo ha trabajado en problemas relacionados con sistemas complejos. John Fitzpatrick. el programa de computación y redes neuronales del Instituto Beckman. del consejo científico. especialmente porque la naturaleza de la relación entre el Instituto y otras organizaciones científicas y docentes ha aparecido algo distorsionada en ciertos libros publicados por autores científicos en los últimos años. el NORDITA.detalladas en el seno de una especialidad. y el Instituto para el Intercambio Científico. Estoy muy agradecido por su ayuda. cuyo director es Manfred Eigen. el ATR. Berkeley y Davis. del Instituto Beckman.

eso es lo que he hecho aquí. quien trabajó incansablemente distribuyendo copias y revisiones a editores impacientes de todo el mundo. el presidente. Diane Lams. han sido todos ellos muy amables. Como poetisa y profesora de inglés. no dejo de pensar en el personaje imaginario que me describió Robert Fox (un autor especializado en el problema de la población): un vigilante de faro noruego que no tenía otra cosa que hacer en las largas noches de invierno que leer nuestros libros en busca de errores. En Los Alamos me trataron muy amablemente el director del laboratorio. en especial. el rector y los miembros entrantes y salientes de la división de física. Me persuadió para trabajar con un ordenador. que me inspiró y espoleó para perseverar en el trabajo. tratándose ella de una persona con poco bagaje científico o matemático. Quisiera mostrar mi agradecimiento a la Fundación Alfred P. han sido muy comprensivos con mis dificultades a la hora de cumplir plazos. Richard Slansky. El que yo fuese capaz de completar este proyecto hay que debérselo a mi amada esposa Marcia. Escribir nunca me ha resultado fácil. y me proporcionaron un maravilloso jefe de edición. W. Jerry Lyons (ahora en Springer-Verlag). Sloan y a las agencias gubernamentales estadounidenses que han financiado mi investigación en los últimos años: el Departamento de Energía y la Oficina de Investigación Científica de la Fuerza Aérea. La ayuda otorgada a la ciencia pura por estas organizaciones es una buena prueba de su clarividencia. Cuando los errores me conciernen a mí o a mi trabajo.) También agradezco profundamente la donación de Jeffrey Epstein al Instituto de Santa Fe para apoyar mi trabajo. del cual me he convertido en un adicto. el director de la división teórica. Además. y señalados. no * Instituto Tecnológico de California. En cierto sentido. (N. sino también su buen humor y afabilidad. matemáticas y astronomía.H. por sobrellevar el mal carácter que muestro frecuentemente a la vista de plazos límite. Helen Tuck. como la mía. con sorna o pena. el Instituto de Santa Fe. Liesl Gibson merece mi agradecimiento por su cortés y muy eficiente asistencia con las exigencias de última hora en la preparación del manuscrito. Mi gratitud se extiende también a Sara Yoo. que me indicó incansablemente los sitios donde las explicaciones eran insuficientes o las discusiones excesivamente abstractas. Sig Hecker.) están clasificadas como militares ni tienen conexión con las armas. En Caltech. por toda la ayuda que me ha prestado en el proceso de acabado y edición del libro. Su contribución fue indispensable también en otros aspectos. a menudo me han aconsejado elegir a alguien de la audiencia y dirigir la charla a esa persona en particular. aunque desafortunadamente aún restan muchas imperfecciones de estilo que. cada miembro de la administración y del personal ha sido de lo más servicial. probablemente debido a que siendo niño mi padre criticaba con vehemencia cualquier cosa que yo redactase. Además. ha sido el banco de pruebas ideal para este libro. Este libro está destinado a Marcia. Stevie Wilds. disponer de más tiempo me hubiera ayu19 18 . En el Centro Aspen de Física todo ha orbitado desde su fundación hace más de treinta años en torno a Sally Mencimer. el lector de este volumen se podrá hacer fácilmente una idea de la turbación que estoy padeciendo al imaginarme decenas de errores graves descubiertos por mis amigos y colegas tras la publicación. Como en muchos otros aspectos. pero con un profundo interés en ambas disciplinas. ahora me parece extraño haber pensado alguna vez en pasar sin uno. por resolver mis asuntos de forma tan competente. y quisiera agradecerle también a ella sus muchas amabilidades. Freeman and Company. (A algunos lectores les puede sorprender el hecho de que estas agencias financien investigaciones que. fue capaz de curar mis peores hábitos lingüísticos. lo que me permitió dedicar el suficiente tiempo y energía al proyecto y. de los T. y el secretario de la división. Quisiera expresar mi especial gratitud a mi diestra y fiel asistente. Lucky. En el Instituto de Santa Fe. Los editores. Es un placer reconocer la hospitalidad de las cuatro instituciones a las que he estado ligado mientras escribía este libro: Caltech*. He cambiado partes del manuscrito una y otra vez hasta que ella las comprendió y dio el visto bueno. y los muy buenos momentos que Marcia y yo hemos pasado con él y su maravillosa esposa.podré aprender algo de un autor que ha demostrado estar equivocado como mínimo en un punto. Así pues. el Centro Aspen de Física y el Laboratorio Nacional de Los Alamos. a este autor tan perfeccionista. no hay que achacarle. me pongo furioso. En mi labor de profesor y conferenciante. Quisiera agradecerle no sólo sus esfuerzos. con quien ha sido una delicia trabajar. así como John Schwarz y esa maravillosa dama que ha sido la secretaria del grupo de teoría de partículas elementales durante más de veinte años. por supuesto. tratando incluso de establecer contacto visual repetido con ella.

Para una persona fundamentalmente perezosa como yo. Todavía hay. El resultado de este proceso evolutivo es el libro que el lector está a punto de leer. suelen ser suficientes. más una buena cantidad de discusiones con colegas y estudiantes. En cada fase de su composición. mis amigos y colegas. mi editor. Mientras daba los toques finales que me permitían los plazos límite. me di cuenta de que nunca en mi vida había trabajado tan intensamente. por contra.dado. se repetía el mismo proceso. Pero unas pocas horas de reflexión o de cálculo. lamentablemente. Cuando se añadían detalles al nuevo modelo para producir más texto. Primera parte Lo simple y lo complejo 20 . tenía un modelo mental (o esquema) para el conjunto. Naturalmente. Lo más apasionante de haber escrito un libro como éste es la conciencia de que el propio proyecto era en sí mismo un sistema complejo adaptativo. De esta manera el concepto de la totalidad del trabajo continuaba evolucionando. La investigación en física teórica es completamente distinta. ello ha representado una auténtica conmoción. este resumen tenía que revestirse de gran cantidad de detalles. un físico teórico piensa y ejerce muchísimo en horas intempestivas. Después. Para producir un capítulo o una parte. y los comentarios y críticas resultantes no sólo afectaban al texto de aquel capítulo. examinábamos lo escrito. un resumen conciso de lo que pretendía ser. sea o no consciente de ello. propiciando a veces su sustitución por otro. cada día o cada pocos días. Escribir. Espero que consiga comunicar algunas de las emociones que experimentamos los que nos dedicamos a pensar en la cadena de relaciones que enlazan el quark con el jaguar y con los propios seres humanos. significa invertir un buen número de horas frente al teclado prácticamente cada día. y finalmente Marcia y yo mismo. junto con el tiempo dedicado al trabajo explícito en el escritorio o en la pizarra. sino al propio modelo mental. ciertos pasajes en los que ella hubiese deseado una mayor claridad.

las cochas recientes y. manchas que. que se extienden miles de kilómetros en todas las direcciones. Aquí han aclarado pequeñas parcelas en medio de la jungla donde practican la agricultura y han bautizado con sus propios nombres algunos de los accidentes naturales del relieve amazónico. algunos de mis amigos me han contado cómo el encuentro con un jaguar puede hacerle cambiar a uno la manera de ver del mundo. por último. al cabo de uno o varios siglos. El día que estuve a punto de ver un jaguar me encontraba en un sendero cerca de Paña Cocha. nunca he vivido la emocionante experiencia de encontrarme de repente ante el enorme y poderoso felino moteado.Prólogo Un encuentro en la jungla En primer lugar. En 21 . reclamadas para el bosque por una secuencia de especies vegetales que constituye una auténtica «sucesión ecológica». Finalmente se ven desde el aire como manchas de color verde claro sobre el verde más oscuro de la selva circundante. que significa «lago de las pirañas». un afluente del Amazonas. acaban difuminándose. En esta región se han asentado indios montañeses de habla quechua. término quechua que se aplica también a los lagos elevados y al mar. Después de mucho caminar por las selvas tropicales y navegar por los ríos de América Central y del Sur. tengo que decir que nunca he visto un jaguar en libertad. cerca del río Ñapo. Desde el aire pueden observarse todos los estadios del proceso: los meandros originales. la lenta desecación de las mismas. Sobrevolando estas tierras. lagunas cuya única conexión con la corriente principal es un delgado hilo de agua. A menudo los meandros se separan paulatinamente de la corriente principal originando lo que los geólogos llaman meandros abandonados. No obstante. la lengua del antiguo imperio inca. Lo más cerca que he estado de conseguirlo fue en las selvas de las tierras bajas orientales del Ecuador. Los hispanohablantes de la región las llaman cochas. los ríos parecen bandas sinuosas serpenteando por la selva. en el año 1985.

las más notables de las cuales son las ruinas de ciudades abandonadas. Escudriñando entre el follaje uno puede hacerse idea de la forma y dimensiones del lugar. Por la noche. a poco más de cien kilómetros de Chan Chich. Pero la verdad es que. en un lugar llamado Chan Chich. El rey de los animales. ocurrido hace más de mil años. se pueden descubrir kinkayús de grandes ojos agarrados a las ramas con sus colas prensiles. y pueden encontrarse por doquier huellas de la civilización maya clásica. Toda mi vida he sido un apasionado de la ornitología. las ruinas parecen montículos cubiertos de árboles y arbustos en medio de la jungla. donde la civilización clásica dio paso a la civilización postclásica. la visita a unas excavaciones tan imponentes como las de Tikal es inolvidable. Apenas pude entrever la punta de la cola antes de que desapareciera. lejos de los antiguos dominios de los incas. Había un intenso olor acre. el emblema del poder de sumos sacerdotes y gobernantes. puede uno aclarar con la imaginación la selva y restaurar un pequeño enclave maya en todo su esplendor. Uno puede contemplar tapires adultos irguiendo su corta trompa mientras vigilan a sus pequeñas crías de pelaje manchado. lo más probable es que sean ellos los que acaben siendo devorados. Me encontraba al noroeste de Belize. A una hora de camino del lago ahuyentamos un grupo de pécaris y.este lugar mis compañeros y yo habíamos pescado y cocinado otras veces pirañas de hasta tres especies. Pero no sería un jaguar. Estos peces no son tan peligrosos como suele creerse. heléchos y enredaderas. muy diferente del de los cerdos salvajes. las piezas 23 . y admirar el brillante plumaje del pavo ocelado. de inmediato. por un instante. y se oían los crujidos de una criatura grande y pesada atravesando la maleza. Las especulaciones sobre el derrumbamiento de la civilización maya. tras más de una hora de camino. No pude ver ni grabar ninguna de las aves que buscaba y. ya no prestaba atención a los cantos de los pájaros ni a los movimientos en el follaje. mientras me hallaba realizando estudios de campo sobre la flora y la fauna en otra área selvática de la América tropical. Naturalmente. había pasado de largo. que significa «pequeño pájaro» en el dialecto maya local. de influencia tolteca. si un bañista resulta mordido por alguno de ellos. La selva que rodea Chan Chich no sólo es rica en restos arqueológicos. sino otro felino más pequeño. En un principio mi paseo resultó infructuoso. Uno de ellos es el descubrimiento inesperado de alguna de las muchas ruinas no señaladas en los mapas. Un día de finales de diciembre me hallaba paseando en busca de pájaros por un sendero solitario cerca de Chan Chich. En la distancia. Una de las mayores es Tikal. situada en el extremo nororiental de Guatemala. Mis pensamientos habían derivado hacia la disciplina que ha ocupado buena parte de mi vida profesional: la mecánica cuántica. En aquella región había florecido en el pasado otra gran civilización precolombina: la de los mayas. Ocurrió cuatro años después del incidente en Ecuador. sino también en fauna. el que iba a tener una importancia vital para mí al hacerme ver hasta qué punto muchos de mis intereses en apariencia inconexos estaban en realidad ligados. con su llamativa cabeza azul cubierta de pequeñas verrugas rojas. cuando tropiezan con nosotros. especialmente el de los machos. Es cierto que a veces atacan a la gente y que. Desde allí. pero las auténticas causas constituyen todavía hoy un misterio y una fuente de controversias. pero al mirar más de cerca se adivinan las antiguas construcciones cubiertas de musgo. son abundantes. considerando al mismo tiempo la relación entre el hundimiento definitivo de la civilización clásica en la selva y lo sucedido en las regiones más áridas del Yucatán. ¿Se cansó el pueblo llano de trabajar en beneficio de nobles y gobernantes? ¿Perdieron la fe en el elaborado sistema religioso que sostenía a la élite en el poder y mantenía intacto el entramado social? ¿Les llevaron a la catástrofe las guerras intestinas entre las múltiples ciudades-Estado? ¿Fracasaron finalmente las notables técnicas agrícolas que mantenían a tan vastas poblaciones en plena 22 selva? Los arqueólogos continúan buscando respuesta a éstas y otras preguntas. es mejor que abandone el agua para que la sangre no atraiga a otros. percibimos la presencia de otro gran mamífero ante nosotros. todas ellas exquisitas. pero la jungla brinda otros placeres a aquellos que ansian explorar terrenos menos conocidos. especialmente desde un punto elevado. cerca de las fronteras guatemalteca y mejicana. Todavía hoy se habla la lengua maya en esta parte de Centroamérica. y me resulta especialmente placentero registrar las voces de los pájaros ocultos en la selva y reproducir sus cantos o llamadas para atraerlos y observarlos de cerca (aparte de grabarlos mejor). dirigiendo una linterna a lo alto de los árboles. con sus gigantescas pirámides y templos. Durante la mayor parte de mi carrera como físico teórico mis investigaciones han versado sobre partículas elementales.

apareció ante mí una figura oscura. con medias y zapatos de tacón alto—. resolví averiguarlo. Ya sea en la ducha. Durante más de treinta años. aún no comprendemos en profundidad su significado. esta criatura es. lo que me permitió observar el característico cráneo aplastado. hundiéndome a cada paso en la gruesa capa de fango rojo que cubría la mayor parte del sendero. debido a la destrucción de sus hábitats naturales en México. para describir qué pieza de fruta se comerán los loros o las diversas formas en que un árbol en crecimiento puede hacer añicos las piedras de un templo en ruinas. como es bien sabido. entre Bakersfield y Los Angeles. es más bien el marco en el que debe encajar toda teoría física moderna. un felino de tamaño medio. y desde su descubrimiento en 1924 siempre ha funcionado a la perfección dentro de los límites de la teoría y el experimento considerados en cada caso. pese a que su exactitud está fuera de toda duda. no tengo necesidad de tener al lado un gigantesco acelerador o un laboratorio subterráneo para llevar a cabo mi trabajo. casados hacía muy poco. y me hizo recordar otro encuentro anterior en la naturaleza. su número ha decrecido en los últimos años. Una visión como ésta es poco frecuente. Por otra parte. Un día de 1956. de perfil y con la cabeza vuelta hacia mí. implica el abandono del determinismo que caracterizaba a la física «clásica». el felino volvió la mirada hacia la jungla. La mecánica cuántica no es en sí misma una teoría. por tanto. y muchas veces ni siquiera eso. Mi experiencia con aquel jaguarundi en particular entró en resonancia con mis ideas sobre la noción de individualidad. viajábamos en nuestro descapotable de regreso a Pasadena desde la Universidad de California en Berkeley. el animal parecía completamente tranquilo. Circulábamos por la carretera 99 (que aún no se había convertido en autopista) a la altura de Tejón Pass. especialmente cuando se aplica a la totalidad del universo. Este marco. Mientras caminaba por la selva cerca de Chan Chich. suspendido en la penumbra entre la vigilia y el sueño. o paseando por un sendero solitario. cogí mis prismáticos. por principio. y el color del pelaje —un gris oscuro uniforme. donde yo había impartido algunos seminarios de física teórica. El hilo de mis pensamientos se rompió cuando. Esta vez divisé una silueta de gran tamaño volando a baja altura sobre nosotros. unos cuantos físicos teóricos hemos intentado elaborar lo que yo llamo «la interpretación moderna» de la mecánica cuántica. por lo visto. absorto en los misterios de la mecánica cuántica. que permite aplicar esta disciplina al universo y tratar también con sucesos particulares que impliquen objetos individuales. Dadme un sueño reparador. papel y una papelera. dado que la mecánica cuántica sólo permite. Aparqué rápidamente al lado de la carretera. Resultó ser un jaguarundi. bajó la cabeza y desapareció lentamente entre los árboles. con sus ojos parduscos fijos en mí mientras yo. A 25 . Los físicos saben cómo emplearla para predecir las probabilidades de los resultados posibles de un experimento. de la colaboración de un gran equipo de profesionales. Aunque es de suponer que estaba preparado para huir ante el menor peligro. o en un vuelo nocturno. Estaba parado en medio del camino.básicas que constituyen toda la materia del universo. incapaz de reproducirse en cautividad. en la actualidad figura en la Lista roja de animales amenazados. Luego. Nos observamos mutuamente. Siempre que pasábamos por aquella zona yo solía mirar al cielo con la esperanza de ver un cóndor de California. Como no estaba seguro de lo que era. satisfecha su curiosidad sobre mi persona. mi trabajo puede acompañarme dondequiera que vaya. que desapareció rápidamente tras una colina situada a nuestra derecha. No hago un uso directo de complejos detectores y no requiero. Su longitud. mi primera esposa Margaret y yo. No se movió ni siquiera cuando me aproximé a sólo unos treinta metros de distancia. Imagino que llevaba allí un buen rato. Me detuve y levanté lentamente mis binoculares para verla con más detalle. durante lo que me parecieron varios minutos. meditaba sobre el modo en que la mecánica cuántica puede emplearse. Como mucho necesito lápiz. casi negro— indicaban que se trataba de un ejemplar adulto de la variedad oscura (hay otra variedad rojiza). me acercaba a él. en lugar de restringirse a experimentos repetibles sobre porciones de materia fácilmente reproducibles. salí del coche y trepé por la colina. un entorno sin distracciones y liberadme por un tiempo de preocupaciones y obligaciones y podré trabajar. El jaguarundi es un animal tímido y. a unos cien metros de distancia. el cálculo de probabilidades. en principio. inmóviles los dos. para tratar con la individualidad. A diferencia de los físicos de partículas experimentales. Centroamérica y América del Sur. Sin embargo. aproximadamente un metro. En aquellos días los profesores universitarios vestíamos de modo un poco más formal que ahora —yo llevaba un traje de franela gris y Margaret una falda y un suéter. el cuerpo alar24 gado y las cortas patas delanteras —rasgos que le han valido también el nombre de «gato nutria»—. siendo un muy joven profesor en Caltech.

paseaban alrededor del cadáver y volvían a comer. y tratan de la historia y de la evolución que experimentan las especies biológicas. en pleno festín. como las galaxias o las estrellas. Ahora bien. capaces de adaptarse y aprender. La evolución física del universo. casi la totalidad de la población de la especie en aquella época. cada uno de los cuales se comporta exactamente de la misma forma dondequiera que estén en el universo. Estuvimos observando un buen rato cómo comían. incluyendo los propios seres humanos. Aunque estamos acostumbrados a pensar en los seres humanos (y en nuestro perro o nuestro gato) como individuos. un ordenador programado para elaborar nuevas estrategias para ganar al ajedrez o el género humano. todos los electrones son rigurosamente intercambiables. Estuve pensando. capaces de desarrollar el lenguaje y la civilización y de descubrir esas mismas leyes físicas fundamentales. igual que los fotones. De hecho. y en una escala más reducida. una cepa de bacterias volviéndose resistente a un determinado antibiótico. en la que trato de comprender las leyes universales que gobiernan los constituyentes últimos de toda la materia. Algunos ejemplos de sistemas complejos adaptativos pueden ser un niño aprendiendo su lengua materna. volaban un poco. siendo sus señas de identidad el resultado directo de accidentes históricos. una sociedad adoptando nuevas costumbres o nuevas supersticiones. a través de procesos como la evolución biológica en la Tierra. universales e inmutables (dejando de lado posibles consideraciones cosmológicas). animados o no. lenguajes y especies individuales. Las partículas elementales no tienen individualidad. había once cóndores de California. y. los jaguarundis y las ruinas mayas. pero durante mucho tiempo fui incapaz de descubrir cómo (a excepción del tema común de la belleza de la naturaleza). Treinta años más tarde. Me pregunté si aquellas pérdidas de plumaje eran permanentes. 26 Parece que haya un enorme vacío entre la física fundamental y mis otros pasatiempos. palabras y organismos individuales. Siempre tuve la impresión de que. las mismas leyes han dado lugar a objetos particulares como el jaguarundi y los cóndores. a pesar de que los físicos las abordamos a través de aproximaciones sucesivas. su cabeza pelada brillantemente coloreada y su plumaje blanco y negro. se habían unido al fin. Sobre él. cada uno con su historia particular. Alcanzamos juntos la cima y. en la selva centroamericana. los lenguajes humanos o las culturas. Durante algunos años mi trabajo estuvo dedicado a esta cadena de relaciones tanto como a las propias leyes fundamentales. y por otra parte mi vocación de estudiante aficionado de la evolución de la vida y la cultura humana. las leyes mecanocuánticas fundamentales de la física ciertamente dan lugar a la individualidad. por ejemplo. el de la física fundamental y el de los cóndores. buscando nuevas . He vivido durante décadas entre dos pasiones intelectuales. contemplando el lugar por donde había desaparecido el jaguarundi. El efecto era bastante chocante: cada ave era de hecho un individuo fácilmente identificable. ha producido objetos particulares diseminados por todo el cosmos. otro tenía una muesca en forma de cuña en la cola. la visión de aquellos cóndores fácilmente reconocibles reforzó poderosamente mi apreciación de hasta qué punto percibimos el mundo como compuesto de objetos individuales. ambas pasiones estaban íntimamente ligadas.mitad de camino miré atrás y vi a Margaret no lejos de mí. mientras rememoraba los desaliñados cóndores y recordaba que justo antes había estado meditando sobre historia e individualidad en mecánica cuántica. Lo que me llamó la atención fue el hecho de que se podían distinguir unos de otros por las plumas que les faltaban. Suele pensarse que las leyes de la física de partículas son exactas. consecuencia de una vida larga y azarosa. por una parte mi labor profesional. que experimentan procesos como el aprendizaje y la evolución biológica. o temporales. Por contra. objetos particulares como los seres humanos. la comunidad científica comprobando la validez de una nueva teoría. disciplinas tales como la arqueología. regida por dichas leyes. como nuestro propio planeta. Uno había perdido un par de plumas remeras del ala izquierda. Yo ya sabía de su enorme tamaño (unos tres metros de envergadura). con su elegante atuendo tan cubierto de barro como el mío. y ninguno tenía el plumaje intacto del todo. al mirar hacia abajo. por último. la lingüística y la historia natural se ocupan de imperios. de alguna forma. un artista desarrollando su creatividad. se posaban de nuevo. vimos un terreno en el que yacía un ternero muerto. resultado simplemente de la muda anual (más tarde supe que los cóndores renuevan por completo su plumaje cada año). comprendí de repente que mis dos mundos. de artefactos. En estas disciplinas las leyes son aproximadas. En la física de partículas elementales tratamos con entes como los fotones y los electrones. y los sistemas que. experimentan otros tipos de evolución no adaptativa. en la distinción entre los sistemas complejos adaptativos. y después.

Por primera vez en mi vida. Ahora bien.maneras de vivir en mayor armonía consigo mismo y con el resto de organismos con los que comparte el planeta. el jaguar es. con más vehemencia deseaba comunicárselo a otros. «el mundo del quark lo tiene todo para dar cuenta de un jaguar caminando en círculo en la noche». entre las leyes básicas de la naturaleza y los asuntos individuales y mundanos que siempre me habían atraído. una vez descubiertas. entre lo universal y lo individual. ¿cómo surgió en mi niñez la fascinación por disciplinas como la historia natural. Cuanto más aprendía acerca del carácter de esas relaciones. yo mismo había colaborado en la fundación del Instituto de Santa Fe en Nuevo México. pero explicar cómo debe entenderse esta simplicidad es uno de los objetivos de este libro. Soy uno de los dos teóricos que predijo su existencia. una tejedora hopi de gran talento. La investigación de estos sistemas y de sus propiedades comunes. Mi encuentro con el jaguarundi en Belize reforzó mi conciencia de los progresos que mis colegas y yo habíamos hecho en la mejor comprensión de las relaciones entre lo simple y lo complejo. y del otro. así como el trabajo sobre la interpretación moderna de la mecánica cuántica y sobre el significado de la simplicidad y la complejidad. había experimentado notables progresos. sentí la necesidad de escribir un libro. y fui yo quien les puso nombre. Los quarks son las partículas elementales que constituyen el núcleo atómico. al menos para mí. Así como el quark es un símbolo de las leyes físicas que. aunque su olor acre puede sentirse en la espesura. En el título. un espléndido poeta chinoamericano que vive en Santa Fe y que conocí a través de su esposa Ramona Sakiestewa. La imagen de Arthur del quark y el jaguar transmite perfectamente mi idea de lo simple y lo complejo: de un lado. el rico entramado del mundo que percibimos directamente y del que formamos parte. Luz temprana El título de este libro está inspirado en un poema de mi amigo Arthur Sze. especialmente tal como se manifiesta en los sistemas complejos adaptativos. aparecen diáfanas ante el ojo analítico de la mente. Como lo expresa él. El jaguar representa la complejidad del mundo que nos rodea. las leyes físicas subyacentes de la materia y el universo. una metáfora de los esquivos sistemas complejos adaptativos que continúan eludiendo una visión analítica clara. el quark simboliza las leyes físicas básicas y simples que gobiernan el universo y toda la materia que éste contiene. y cómo y por qué decidí finalmente hacerme físico? 28 29 . Para favorecer el estudio interdisciplinario de estas materias. Sé que para mucha gente el calificativo de «simple» no es precisamente el que mejor define la física contemporánea.

e incluso Central Park. el tema. La respuesta tiene que ver con el papel de la historia en la mecánica cuántica. por los medios ordinarios. Por ejemplo. En estos lugares pude experimentar la diversidad de la naturaleza y el modo fascinante en que ésta se organiza. Fue él quien. con al menos una de ellas representada en el registro fósil. De hecho. Si uno camina por la orilla de un pantano y ve un gorjeador o escucha su canto. Fragmentos de otros hábitats pervivían en lugares como las lagunas de Van Cortland Park. aves y mamíferos que veía podían asignarse netamente a alguna especie. Los animales de especies distintas no suelen aparearse entre sí y. Si uno desentierra un fósil. gorriones campestres y gorriones gorgiblancos. artefactos de la mente del biólogo. francesa y española. Las lecturas acerca de la familia de las lenguas indoeuropeas nos enseñaron que muchas palabras inglesas. y la explicación última reside en el estado primigenio del universo. Cuanto más distante es el parentesco entre dos especies más abajo hay que ir en el árbol para encontrar un antecesor común. A Ben y a mí nos gustaba discutir sobre las relaciones evolutivas entre las especies. dejando aparte cuestiones físicas tan profundas. Las disputas sobre si dos poblaciones pertenecen o no a la misma especie suelen surgir cuando se trata de poblaciones separadas en el espacio o bien en el tiempo. es probable que tropiece con otro parecido en las proximidades. al principio de su carrera. Pero más importante todavía que el grado de concordancia entre gentes de distinta procedencia es el hecho de que las mismas aves pueden decirnos si pertenecen o no a la misma especie. ciertamente. Vivíamos en Nueva York. Nuestra exploración de la diversidad también nos hizo ver que en 31 . que Ernst sí podía discernir gracias a su adiestramiento como naturalista. con leyes de transformación regulares. También visitábamos museos de arte. me enseñó a leer (en la tapa de una caja de galletas) y me inició en la observación de aves y mamíferos. En un paseo por el campo uno puede ver gorriones canoros. latinas o griegas tenían un origen común. nueve años mayor que yo. Nos entreteníamos estudiando la gramática latina. Leíamos libros de historia y aprendimos a descifrar algunas inscripciones egipcias. Pero. en Staten Island. la palabra «sal» (salt en inglés) corresponde a sal en latín y a halos en griego. la letra s inicial del inglés y el latín deriva de un sonido griego indicado con la letra h y consistente en una exhalación rápida. Los procesos históricos. la mayor parte del año en Manhattan. especialmente durante las migraciones de primavera y otoño. Los nativos del lugar distinguían ciento veintiséis. la playa y marismas de New Dorp. en los raros casos en que esto sucede. los híbridos que resultan 30 suelen ser estériles. los árboles evolutivos. que son como las ramas de un árbol evolutivo cuya estructura queda representada por los agolpamientos posibles en géneros. sabe que lo más probable es que descubra otro poco después. una de las mejores definiciones de especie es aquélla que establece que entre miembros de especies diferentes no existe. Ben y yo no pasábamos todo el tiempo al aire libre.Un niño curioso Una gran parte de mi formación temprana se la debo a mi hermano Ben. menos abstruso. pero incluso allí podía observarse la naturaleza. Siendo ya físico me devanaba los sesos intentando averiguar el papel de las leyes físicas fundamentales en tales situaciones. esta vez aplicable a las lenguas. muy similares. de la especiación como fenómeno biológico merece una consideración aparte. pero no verá ningún gorrión que se halle entre dos de estas categorías. familias y órdenes. como se ha dicho a veces. la botánica y el coleccionismo de insectos. En mis primeros paseos por la naturaleza me llamaba la atención el hecho de que. El gran ornitólogo y biogeógrafo Ernst Mayr suele contar cómo. la diversidad organizada y la variabilidad individual se encontraban por doquier. un intercambio efectivo de genes. identificó ciento veintisiete especies entre las aves que nidificaban en un valle de Nueva Guinea. No son. la única discrepancia era que ellos no diferenciaban entre dos especies del género Gerygone. Pasábamos mucho tiempo en un bosquecillo de coniferas justo al norte del zoo del Bronx. con especial predilección por los que incluían abundante material arqueológico (como el Metropolitan Museum of Art) u objetos de la Europa medieval (como el museo Cloisters). La existencia de cosas tales como las especies no es en absoluto trivial. las mariposas. mientras que la palabra «seis» (six en inglés) corresponde a sex en latín y a hex en griego. al lado de casa. y caímos en la cuenta de que muchas palabras del francés y el español (así como muchas de las palabras que el inglés ha tomado prestadas) derivaban del latín. lo poco que quedaba de un antiguo bosque que en el pasado debía abarcar toda el área urbana. gorriones de los pantanos. cuando yo tenía tres años. donde podían verse algunas aves interesantes. Aquí tenemos otro árbol evolutivo.

a lo que repliqué que. así como de la conservación del suelo. junto con Ben. En los años veinte. Así que. pero en 1929. incluso a la ópera. sin errores gramaticales ni fonéticos. Recuerdo vividamente las de Australia. El número de alumnos potenciales de mi padre disminuyó por culpa de la nueva legislación y los que había se empobrecieron por culpa de la Depresión. Ben y yo ansiábamos comprender el mundo y disfrutar de él. de la degeneración de las comunidades vegetales y animales a causa de la actividad humana y de la importancia del control demográfico. a escala planetaria. Contemplábamos cómo las escasas áreas alrededor de Nueva York que se mantenían en un estado más o menos natural se iban reduciendo y los pantanos. 32 Aunque a Ben también le interesaban la física y las matemáticas. que con el tiempo llegarían a apasionarme y admirarme por su coherencia y rigor. Incluso la distinción entre naturaleza y cultura humana es poco nítida. español. y crecí pensando en los viejos y buenos tiempos que no llegué a conocer. La especialización. de la sociedad humana hacia una sociedad más sostenible. fue mi padre quien más me animó a estudiar ambas cosas. como solución de compromiso. y me propuso estudiar ingeniería. Yo tuve la fortuna de poder ejercitar el razonamiento cuantitativo desde una edad temprana. argumentando que me moriría de hambre.muchos casos ésta se encontraba en peligro. mi padre me propuso estudiar física. cualquier ingenio que yo diseñase probablemente acabaría desmoronándose (más adelante. Mi padre estaba interesado en las matemáticas. ya entonces especulaba sobre el futuro de la especie humana. de la protección de los bosques y cosas por el estilo. Wells. Mi padre. No sólo se produjo la quiebra de la bolsa. con imágenes del pájaro cucaburra. Uno de los obstáculos que siguen oponiéndose a dicha integración es la línea divisoria entre los que se sienten cómodos con las matemáticas y los que no. y cada día podía pasarse horas encerrado en su estudio absorto en los libros sobre relatividad especial y general y sobre la expansión del universo. También devoraba libros de cuentos y. En mi último año de bachillerato. y cuando conseguíamos sintonizar una escribíamos para que nos enviasen una tarjeta postal. la escuela tuvo que cerrar y mi padre tuvo que emplearse en un banco para mantenernos. aparte de pasar más hambre todavía. pero éramos muy pobres y casi siempre teníamos que contentarnos con actividades que no costasen dinero. la necesidad de estas reformas aún no estaba ligada en mi pensamiento con la evolución. las cosas comenzaron a cambiar. Aunque su adopción de la lengua inglesa fue tardía. Aun así. Lo que siempre me ha llamado la atención es la unidad de la cultura humana. leía antologías de poesía inglesa. a la hora de rellenar la solicitud de ingreso en Yale. las ciencias sociales y del comportamiento. Naturalmente. tenía que decidir qué estudios quería cursar. la física y la astronomía. pues hay que recordar que también nosotros somos parte de la naturaleza. aunque así es como lo veo ahora. el año en que nací yo. que me encantaba leer. No distinguíamos entre las ciencias naturales. no ocultó su desdén ante mi intención de estudiar arqueología o lingüística. Ya en la década de los treinta habíamos adquirido una aguda conciencia de la finitud del planeta. nunca he creído en la primacía de tales distinciones. donde aprendió a hablar inglés y a jugar al béisbol. Inmigrante austrohúngaro. De vez en cuando íbamos a algún concierto. abrió la Arthur Gell-Mann School of Languages. con quien consulté la cuestión. Hicimos algunas tentativas de tocar el piano y de cantar arias y canciones de Gilbert y Sullivan. por ejemplo. Cuando yo tenía tres años. También daba clases de alemán y contrató profesores de francés. las humanidades o las artes. italiano y portugués. sin establecer divisiones arbitrarias. después de ejercer unos cuantos trabajos. como resultado de un test de aptitud. La escuela tuvo cierto éxito. a principios de siglo interrumpió sus estudios en la Universidad de Viena para trasladarse a Estados Unidos y reunirse con sus padres. debe complementarse con la integración a través del pensamiento interdisciplinario. Escuchábamos la radio buscando emisoras lejanas. El primer trabajo de mi padre fue en un orfanato de Filadelfia. la hablaba perfectamente. donde la ciencia ocupa una parte importante. tanto de onda larga como corta. sino que entró en vigor una severa ley de restricción de la inmigración. se me recomendó «¡cualquier cosa menos ingeniería!»). aunque no deja de ser un rasgo necesario de nuestra civilización. que habían emigrado unos años antes a Nueva York y tenían problemas para salir adelante. De hecho. Sólo podía adivinarse que era extranjero precisamente porque nunca cometía errores. especialmente estimulado por las novelas y cuentos de ciencia ficción de H.G. Ben y yo fuimos conservacionistas precoces. donde enseñaba a otros inmigrantes a hablar un inglés impecable. eran desecados y urbanizados. Fue él quien despertó mi interés por las matemáticas. 33 .

luz. el aprendizaje y los procesos mentales en los animales (incluido el hombre). a pesar de llevar esa luz encendida y no llevar pasajeros. el término «esquema» se emplea desde hace tiempo en psicología para referirse a una estructura conceptual de la que el ser humano hace uso para comprender un conjunto de datos. Pero una vez allí desaparecieron las ganas de cambiar. y al cabo de poco tiempo ya estaba enganchado y comenzaba a disfrutar de la física teórica. . pero sin ninguna conexión entre los temas. En el curso de la evolución física del universo. y en concreto la teoría de la gravitación formulada en la relatividad general de Einstein (aunque para la mayoría de la gente esta teoría es cualquier cosa menos simple). En muchos aspectos. tampoco paran. muchas veces porque ya están ocupados. Unos cuantos más acaban su carrera a poca distancia. tras dejar a sus pasajeros. ha llegado a descubrir gran parte de la simplicidad subyacente. y que me apasionarían la relatividad y la mecánica cuántica. Nuestra nueva idea se confirma cuando a una manzana de distancia vemos dos taxis que. para darle sentido). tales cuerpos ya manifestaban una cierta complejidad. el fenómeno de la gravitación dio origen a la agregación de la materia en galaxias y más tarde en estrellas y planetas. Lo que necesitamos es un taxi que lleve encendida sólo la parte interna. F ^ ^ teñcjaTT To^ 'realiñfluyenjie modo retroactivoen dicha competencia. que habíamos tenido que memorizar cosas como las siete máquinas simples: la palanca. incluyendo la teoría de la gravitación misma. Hay que modificar el esquema. que habíamos estudiado mecánica. pero también son ocupados enseguida." cada uno~de nosotros funciona como un sistema complejo adaptativo (de hecho. la dinámica de los ecosistemas. tal como se 34 . A medida que las estudiaba iba comprendiendo que la belleza de la naturaleza se manifestaba tanto en la elegancia de sus principios como en el grito de un colimbo o en las estelas bioluminiscentes que dejan las marsopas en la noche. el comportamiento de los inversores en los mercados financieros y el empleo de programas y/o equipos informáticos diseñados para desarrollar estrategias o hacer predicciones basadas en observaciones previas Lo que tienen en común todos estos proceso&^sla existencia de un srstemaTxrr^^ ínlormá^l^acercatañto ndlTsu entorno~coní leracción entre el propio sistema y dicho i\ —•—— ——. Imaginemos que estamos en una ciudad extraña a una hora punta de la tarde intentando coger un taxi en una concurrida avenida que parte del centro. Aquí nos sentimos impelidos a 35 Sistemas complejos adaptativos Un maravilloso ejemplo de esa simplicidad en los principios de la naturaleza es la ley de la gravedad. Nuestra propia especie. calor. encienden únicamente la luz interna del techo. pero estas propiedades adquirieron un nuevo significado con la aparición de los sistemas complejos adaptativos. no sólo intenta desentrañar el significado de lo simple y lo complejo. electricidad y magnetismo. sonido. el sistema inmunitario de los mamíferos. sino también las semejanzas y diferencias entre los sistemas complejos adaptativos implicados en procesos tan diversos como el origen de la vida. desarrolla en el Instituto de Santa Fe y en cualquier parte del mundo. la evolución de las sociedades humanas. y nos percatamos de que en ese caso la luz del techo está apagada. que al menos en algunos aspectos es la más compleja de las que han evolucionado hasta ahora en este planeta.Le dije que mis notas de física habían sido las peores de todo el bachillerato y que era la única asignatura que me había ido mal. En la Tierra este hecho estuvo ligado a los procesos del origen de la vida y la evolución biológica. ¡Aja! Hay que fijarse en los taxis con la luz del techo encendida. el torno. Me aseguró que la física avanzada me resultaría mucho más interesante y satisfactoria que la del bachillerato. Pronto nos percatamos de que la luz del techo consta de una parte interna y una externa en donde puede leerse «fuera de servicio». II • entorno. que han generado la gran diversidad de especies existente. diversidad e individualidad. Desde el mismo momento de su formación. el plano inclinado y cosas por el estilo. Pero estos taxis son inmediatamente ocupados por otros peatones. Entonces descubrimos que hay taxis que. Decidí complacerlo a sabiendas de que podría cambiar de carrera cuando llegase a New Haven. la evolución biológica. identificando regularidades. condensándolas en urufespecie f ^«esquemaV^TnorJelcry-ácT^^ dj~dlcTró~esqoetrra. Mi padre tenía razón en lo referente a la relatividad y la mecánica cuántica. entre ellos nuestra Tierra. Vemos que los taxis pasan de largo sin pararse. Mi padre pasó entonces de los argumentos económicos a los intelectuales y estéticos. La investigación en las ciencias de la complejidad.

Cuando uno invierte en bolsa se convierte. donde tienen lugar procesos muy similares a los de la evolución biológica. este proceso ha dado lugar a otras formas de sistema complejo adaptativo. Tales entidades colectivas organizadas. mejora una i receta o aprende un lenguaje. Es obvio que la palabra «conocimiento» no tenía el mismo significado para ambos. Cualquiera de estos esquemas. Elapréndizaje~eíPsu sentido habitual no es el único ejemplo de 36 sistema complejo adaptativo. está observando las acciones de un sistema complejo adaptativo y a la vez se está comportando como tal (si ocurre más lo segundo que lo primero. Entonces construimos esquemas mentales de la secuencia. suplementada con algo de aprendizaje basado en la experiencia. paramos uno y subimos. el conocido ex bioquímico. inventando teorías sobre la estructura de ésta basadas en las imágenes que hemos visto antes. constituyen sistemas complejos adaptativos en sí mismas. También es la evolución biológica la que ha hecho surgir en los organismos la capacidad de aprender. La evoluciónbiológica proporciona muchos otros. en un sistema complejo adaptativo que forma parte de una entidad colectiva en evolución a través de los esfuerzos de todos sus componentes para mejorar su posición o. como suele ser el caso.^ neral a generar otros sistemas de la misma categoríar~La evolución biológica. imaginemos que se nos somete a un experimento psicológico en el que se nos muestra una larga secuencia de imágenes de objetos familiares. los perros o las personas. para Isaac sería el fruto de la evolución biológica a través de la información inscrita en los genes. Lo normal es que estas predicciones comiencen siendo erróneas. junto con los otros inversores. La humanidad en ccmjunlo_xu> está aún demasiado bien organizada. donde se concentran en gran número para pasar el invierno. ya sea en los paramecios. pero eñ un^ grado considerable ya funciona también como un sistema complejcLadaptativo. hasta que observamos que en sentido contrario pasan muchos taxis con sólo la luz interna encendida. suplementado con la memoria de las últimas imágenes mostradas. del tipo de una empresa o una tribu. Las mariposas monarca nacidas en diferentes lugares de los Estados Unidos «saben» emigrar hasta las laderas cubiertas de coniferas de los volcanes mejicanos. Probablemente continuaríamos elaborando esquemas fallidos que sólo acertarán de vez en cuando por puro azar. por lo menos. determinadas reacciones químicas que incluían algún mecanismo de reproducción y de _ 37 . Tales procesos permiten identificar a tiempo los organismos invasores o las células extrañas y producir la oportuna respuesta inmunitaria. puede conducIFTaTn^ralsoluciojiej^ Xas» de los problemas que debe afrontar un ofganislño como al desarrollo de una inteligencia suficiente para resolver los mismos problej-nasmediante el aprendizaje. la discrepancia entre predicción y observación hará que los esquemas erróneos sean descartados en favor de otros mejores y pronto podremos prever con precisión cuál será la próxima imagen. se está comportando como un sistema complejo adaptativo. El diagrama HeTa~pagína siguiente ilústralas relaciones~ehtré diversos sistemas complejos adaptativos terrestres. Imaginemos ahora un experimento similar ejecutado por un psicólogo sádico que nos muestra una secuencia sin estructura alguna. fruto de millones de años de evolución. esta información. Para el físico sería el resultado de un aprendizaje en el contexto cultural de la empresa científica humana. nos permite hacer predicciones. los resultados en el mundo real no proporcionan ninguna guía para la elección de otro esquema que no sea «esta es una secuencia sin ton ni son». divulgador científico y escritor de ciencia ficción. Como ilustración adicional. Cuando alguien planea una nueva aventura comercial. subyace elTlcMqueT de modo bastante vago. Isaac le preguntó si seguiría pensando lo mismo después de ver a un perro atrapando al vuelo un plato de plástico con la boca. pero si la secuencia tiene una estructura fácil de captar. (T Los sistemas complejosadaptativos muestran una tendencia g e . pero a una escala temporal de horas o días en lugar de millones de años. Un ejemplo es el sistema inmunitario de los mamíferos. Mientras que los seres humariósadquieren conocimiento principalmente a través del uso individual o colectivo de su cerebro. para sobrevivir económicamente. y cada una puede aparecer varias veces. Hace unos cuatro mil millones de años. Pero a los seres humanos les cuesta aceptar una conclusión así. en los otros animales la herencia genética es responsable de una fracción mucho mayor de la información necesaria para la supervivencia. es posible que sea el perro quien esté adiestrándole a uno). Asimismo. Indignado.ampliar nuestra búsqueda de un esquema válido. Cada cierto tiempo se nos pide que adivinemos qué imágenes van a aparecer. me contó que en cierta ocasión mantuvo un debate público con un físico teórico que negaba que un perro tuviese conocimiento de las leyes del movimiento de Newton. Cruzamos la avenida. suele denominarse «instinto». Isaac Asimov. Cuando uno adiestra un perro. por ejemplo. Las imágenes representan cosas diversas. En este caso.

como el sistema inmunitario y los procesos de aprendizaje. vuestras neuronas no están interconectadas». tenemos la posibilidad de hacer que actúen también como sistemas complejos adaptativos. «los hombresTmJiiipleau el lenguaje sólo para disimular sus pensamientos». Mi colega. Es posible que algún día. me llamó por primera vez la atención cuando. Los pensamientos y emociones podrían compartirse en su totalidad. • Los estudiosos de los sistemas complejos adaptativos comienzan \ a familiarizarse con sus propiedades generales y también con sus _J 38 39 . En el futuro la cultura humana puede dar lugar a nuevos sistemas omínelos aüauíaüvjj^ürréíemplo. Pero ciertamente crearía una nueva forma de sistema complejo adaptativo. si todo fuera bien. ya retirado. tales interconexiones puedan llevarse a cabo. Leo pensó un momento y después nos dijo: «No. Por mi parte no estoy seguro de que este procedimiento sea recomendable en ningún caso (aunque. replicó que sólo podría asistir a la segunda mitad del congreso.transmisión de las variaciones condujeron a la aparición de la primera forma de vida y después a los diversos organismos que constituyen las comunidades ecológicas. nos invitó a un colega y a mí a asistir a un congreso internacional sobre control de armas. a principios de los cincuenta.) Mi amiga Shirley Hufstedler dice que estar unidos por cables es algo que no recomendaría a una pareja a punto de casarse. yo por mi parte respondí que sólo podría asistir a la primera mitad. Ahora que la cultura humana ha creado ordenadores rápidos y poderosos. quizá podría aliviar algunos de los problemas humanos más intratables)." orgañizacioriesTTa ecóltomía o la ciencia. En los seres humanos el desarrollo de la capacidad para el lenguaje simbólico convirtió' el aprendizaje en "liña acTM3adinrlnrra^ humana han surgido nuevos sistemas complejos adaptativos: sociedades. para bien o para mal. por eitarunos cuantos. Más tarde la vida originó nuevos sistemas complejos adaptativos. no puede ser. Un ser humano podría conectarse a un ordenador avanzado directamente (no a través de una consola o de la palabra) y a través de ese ordenador podría conectarse a otras personas. «Murph» Goldberger (que sería presidente de Caltech y después director del Instituto de Estudios Avanzados de Princeton). el gran físico húngaro-norteamericano Leo Szilard. (Según una máxima~a5ir5uTda a Vottaire. un auténtico conglomerado de seres humanos. no del modo selectivo y engañoso qOe~p"érmite el lenguaje. que ha sido tratado por laTiteratura de ciencia ficción.

de la clase de la información incidental dejada de lado en la abstracción de regularidades a partir del flujo de datos. la información adicional procede de una porción posterior del mismo flujo de datos del que el esquema fue abstraído. Aquí el esquema se pone a prueba contrastándolo con una porción ulterior del mismo flujo de datos del que nació y del que se obtuvo la información adicional para hacer predicciones. una secuencia" de iniágcne"s. algunos de los cuales quedan desacreditados o descartados. un esquema predictivo contradicho por las imágenes subsiguientes presumiblemente será descartado por el sujeto.) Finalmente. ejerciendo «presiones selectivas» sobre los esquemas en competencia. Examinamos la manera en que el sistema percibe regularidades que extrae del flujo de datos separándolas de lo que es incidental o arbitrario y condensándolas en un esquema sujeto a variación (en el supuesto anterior. el sujeto crea y modifica continuamente leyes hipotéticas que se supone que gobiernan las regularidades encontradas en la secuencia de imágenes). mostradas a un sujeto en un experimento psicológico). vemos qué efectos tiene dicha descripción. predicción o comportamiento en el mundo real.) El funcionamiento de pnj£7^rniarjpn jjne^^ 1 40 41 . Observamos cómo cada uno de los esquemas resultantes se combina entonces con información adicional. mientras que otro cuyas predicciones son correctas será conservado. la predicción de algún suceso o la prescripción del comportamiento del propio sistema complejo adaptativo. (En el experimento psicológico. mientras que otros sobreviven y prosperan. para generar un resultado aplicable al mundo real: la descripción de un sistema observado. En este caso. (En el ejemplo. el sujeto puede combinar un posible esquema basado en las imágenes anteriores con unas cuantas de las siguientes para hacer una predicción de las imágenes que saldrán a continuación.3 Información y complejidad El estudio de cualquier sistema complejo adaptativo se concentra StStgnTa Cfl forma He un finjo He Hatos (por ejemplo. como suele pasar. tales efectos son retroactivos.

aplicado n principio a un fenómeno de la mecánica no lineal.Indeterminación cuántica y caótica De acuerdo con la física decimonónica. por ejemplo. en el que la evolución de un proceso dinámico no lineal es tan sensible a las condiciones iniciales que un cambio minúsculo en la situación al principio del proceso se traduce en una gran diferencia al final. es útil contemplar el caos como un mecanismo que amplifica a escala macroscópica la indeterminación inherente a la mecánica cuántica. Mucha gente conoce el principio de incertidumbre de Heisenberg. que prohibe. Más adelante volveremos sobre este tema. Un pequeño error al principio producirá un error enorme al Al final. En los últimos tiempos se ha publicado un montón de artículos sobre caos escritos bastante a la ligera. Pero la cuestión comienza a aclararse gracias al trabajo de diversos físicos teóricos. Dado que nada puede medirse con una precisión absoluta. Por otra parte. uno de mis discípulos. podríamos predecir exactamente la situación de este mismo universo en un momento posterior. lo que implica que. la predicción de la historia completa de éste. entre ellos Todd Brun. real o aparente. el conocimiento exacto de las leyes del movimiento y de la configuración del universo en un momento dado permitiría.» Uno de los artículos que llamaron la atención sobre el caos en los años sesenta fue publicado por el meteorólogo Edward N. Algunas de las conclusiones contemporáneas sobre determinismo y caos en mecánica clásica ya fueron anticipados en 1903 por el matemático francés Henri Poincaré en su libro Ciencia y método (citamos por Ivars Peterson en Newton's Clock [El reloj de Newton]): «Si conociéramos con precisión infinita las leyes de la naturaleza y la situación inicial del universo. conocer simultáneamente con exactitud la posición y el momento de una partícula. Lorenz. para muchos propósitos. en principio. Sus resultados parecen indicar que. Pero esto no siempre es posible. sólo podríamos conocer la situación inicial de modo aproximado. Todo lo que necesitamos para poder decir que un fenómeno ha sido predicho y que está regido por leyes es poder predecir la situación posterior con la misma aproximación que la inicial. El universo es mecanocuántico. De hecho. tanto que en 1987 le dedicaron al tema un editorial en el que se señalaba la aparentemente paradójica incapacidad de los teóricos para encontrar la indeterminación de carácter caótico que debería aparecer superpuesta a la de carácter cuántico cuando se aplica la mecánica cuántica a sistemas que exhiben caos en el dominio clásico. Un término técnico. La más ligera imprecisión en los datos meteorológicos hace que uno no pueda fiarse de la previsión para mañana a la hora de planear una excursión. puede ocurrir que las pequeñas diferencias en las condiciones iniciales se hagan muy grandes en el resultado final. el caos da origen a una indeterminación efectiva en el nivel clásico que se superpone a la indeterminación cuántica. pueda ignorarse la indeterminación mecanocuántica. aun conociendo su estado inicial y las leyes fundamentales de la materia. Tanto el lugar exacto por donde pasará una tormenta como el momento en que descargará la lluvia pueden ser arbitrariamente sensibles a los detalles de los vientos y de la posición y estado físico de las nubes unos cuantos días o incluso unas horas antes. Aunque las fotografías por satélite y el uso de potentes ordenadores han hecho que la predicción del tiempo sea absolutamente fiable para muchos propósitos. La predicción se hace imposible y tenemos un fenómeno fortuito. los partes meteorológicos todavía no pueden garantizarnos lo que mucha gente quiere saber: si lloverá o no aquí y mañana. en consecuencia. Ahora sabemos que esto es absolutamente falso. Mientras que este principio ha sido ampliamente divulgado (a veces de manera francamente errónea) apenas se habla de la indeterminación adicional requerida por la mecánica cuántica. La interacción entre estas dos clases de impredictibilidad es un aspecto fascinante y todavía poco estudiado de la física contemporánea. ha acabado convirtiéndose en una especie de etiqueta para designar cualquier clase de complejidad o incertidumbre. Si en alguna e 43 . Aunque la aproximación clásica esté justificada y. sólo puede calcularse un conjunto de probabilidades para las diferentes historias posibles. la meteorología es una fuente de ejemplos familiares de caos. El reto que supone comprender la relación entre la impredictibilidad de carácter cuántico y la de carácter caótico ha llegado incluso a llamar la atención de los editores de Los Angeles Times. todavía nos queda el extendido fenómeno del caos. Pero incluso aunque las leyes naturales no tuvieran ningún secreto para nosotros. esta «indeterminación» cuántica va mucho más allá de lo que suele creerse.

menciono el fenómeno aunque sólo sea una vez. Los dominios de aplicación o las distinciones importantes. y ya no digamos de la expresión New Age «campo de energía». En el seno de la ecología se ha debatido-durante décadas si los sistemas «complejos». Parece ser que entre los ecólogos se va imponiendo el argumento de que. algunas quizá todavía por concebir. La simplicidad hace referencia a la ausencia (o casi) de complejidad. el que se toma en consideración es el más corto posible. Piénsese si no en los usos populares de palabras como «ecología» o «salto cuántico». Su presencia implica la convicción de que tales sistemas poseen un grado mínimo de complejidad convenientemente definido. Dado que este tiempo depende también de la competencia del programador. ¿Cuál es la relación entre el tiempo mínimo y la magnitud del problema cuando ésta tiende a infinito? La respuesta a esta cuestión puede que sea independiente de los detalles del ordenador. sistemas complejos adaptativos. En este contexto estamos más interesados en saber cuán^ largo sería el mensaje requerido p^rT~de^Cnbirdeterminadas \ propiedades^ del Sistema en cuestión que eñ~Sabéf cuánto se tardaría j^icsolvéTcIerto problema con un ordenador. Dicho tiempo mínimo depende aún de la elección del ordenador. Pero losinformáticos se interesan particularmente en conjuntos de problemas que son similares excepto en magnitud. hasta cierto punto. pero no se corresponde demasiado con el sentido habitual de la palabra «complejo». Naturalmente. Probablemente no existe un único concepto de complejidad 44 . El impacto de los descubrimientos científicos en la literatura y la cultura popular tiende a traducirse en que ciertos elementos de vocabulario. y a veces ni eso. y por lo tanto la cuestión principal es saber qué pasa con la complejidad computacional cuando la magnitud del problema aumenta ilimitadamente. ¿qué se entiende por «complejo» cuando hablamos de «sistema complejo adaptativo» en el sentido aquí empleado? De hecho. Puede que se requieran varias definiciones diferentes. mientras que complejidad significa «todo trenzado» (nótese que tanto «plic-» para pliegue como «plej-» para trenza derivan de la misma raíz indoeuropea plek). suelen ser lo único que sobrevive al viaje desde la publicación técnica a los libros y revistas populares. Etimológicamente. el ecosistema más complejo es el más resistente. y tiene que ver con el tiempo requerido por un ordenador para resolver un problema determinado. pero lo que resulta distorsionado en el proceso de vulgarización es precisamente su significado técnico. no el original. tienen un poder de recuperación mayor o menor que los sistemas comparativamente «simples». ¿Pero qué se entiende aquí por simple y complejo? La respuesta tiene que verciertamenje con la longitud de la descripción del bosque. digamos.de mis conferencias sobre. no hace falta que la palabra «complejo» tenga un significado preciso en esta frase. hayan sido o 110 causadas por la actividad humana. como cuando se dice que el argumento de un relato o la estructura de una organización son altamente complejos. ^^ynaTíociÓrrTnuy^Iémental de la complejidad de un bosque podría 45 Diferentes formas de complejidad ¿Qué se entiende realmente por simplicidad y complejidad? ¿En qué sentido es simple la gravitación einsteiniana y complejo un pez de colores? No son cuestiones sencillas —no es simple definir «simple»—. Pero antes. que es puramente convencional. Aquí el poder de recuperación se refiere a la probabilidad de sobrevivir a (o incluso sacar partido de) perturbaciones tales como cambios climáticos. incendios u otras alteraciones del medio ambiente. Dada la eficacia creciente de las técnicas literarias en la transformación de conceptos útiles en tópicos huecos. uno siempre puede argumentar que palabras como «caos» o «energía» ya existían antes de convertirse en términos técnicos. interpretados de modo vago o erróneo. Esta «Hependjgda^el m n t ^ ^ y otta-yez en los intentos (jpjtefirxjc7r»Tde complejidad. Una definición de complejidad surge de la ciencia informática. tienden a perderse por el camino. como los bosques alpinos de robles y coniferas. lo que se conoce habitualmente como «complejidad computacional» del problema. simplicidad significa «plegado una vez». y a veces las propias ideas. que pueda captar adecuadamente nuestras nociones intuitivas. estoy seguro de que seré felicitado al final por mi interesante charla sobre «caos». La complejidad computacional ha demostrado ser una noción verdaderamente útil. Más adelante las detallaremos y examinaremos el dominio de aplicación de cada una de ellas. como las selvas tropicales. hay que esmerarse si se quiere evitar que las diversas nociones de complejidad corran la misma suerte.

obtenerse contando el número de especies de árboles (menos de una docena en un bosque alpino típico de clima templado frente a cientos de ellas en una selva tropical). También se podría contar el número de especies de aves y mamíferos; otra vez saldrían ganando las selvas tropicales. Con los insectos las diferencias serían aún mayores —piénsese en el número de especies de insectos que debe de haber en la selva ecuatorial—. (Siempre se ha creído que este número debía de ser muy grande, pero las estimaciones recientes sugieren que es todavía más grande de lo que se pensaba. A partir de los estudios de Terry Erwin, de la Smithsonian Institution, consistentes en recoger y clasificar todos los insectos presentes en un solo árbol tropical, se ha visto que el número de especies, muchas de ellas nuevas para la ciencia, es del orden de diez veces mayor de lo que se suponía.) También se pueden tomar en consideración las interacciones entre organismos, del tipo depredador-presa, parásito-huésped, polinizadorpolinizado, etc.

Resolución

Ahora bien, ¿con qué detalle habría que hacer las observaciones? ¿Habría que considerar los microorganismos, virus incluidos? ¿Habría que atender a las interacciones más sutiles además de las obvias? Está claro_que hay que detenerse_en algún punto. Por lo tanto, cuando se define una forma de complejidad siempre es necesario acotar_el grado dedetalle enla descripción del sistema, ignorando los detalles más finos. Los físicos llaman_aesto «resolú"ción¿^-Piénsese~en una imagen fotográfica. Si se amplía algún pequeño detalle de la misma se pondrán de manifiesto los granulos individuales de la película y se verá sólo un montón de puntos que componen una imagen tosca del detalle observado. El título de la película de Antonioni Blow-Up se refiere a esa ampliación. Elgranulado de la fotografía impone un límite en la cantidad de información que puede proporcionar ésta. Si la película es degrariu muy gtueso, lo rnásque~puede ubtcneise es una imagen de baja resolución que da una impresión aproximada de lo fotografiado. Si un satélite espía fotografía un «complejo» militar desconocido con anterioridad, la medida de complejidad que se le asigne dependerá también del granulado de la película. Una vez establecida la importancia de la resolución, aún queda
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Figura 3. Algunos esquemas de conexiones posibles entre ocho puntos

Ur

pendiente la cuestión de cómo definir la complejidad de lo que se observa. ¿Qué caracteriza, por ejemplo, una red de comunicación compleja entre un cierto número (digamos N) de personas? Esta cuestión podría planteársele a un psicólogo o sociólogo que intente comparar lo bien o lo rápido que es resuelto un problema por las N personas en diferentes condiciones de comunicación. En un extremo (que llamaremos caso A) cada persona trabaja por su cuenta y no existe ninguna comunicación. En el otro (que llamaremos caso F) cada persona puede comunicarse con cualquier otra. El caso A es obviamente simple, pero ¿es el caso F mucho más complejo o es de >a simplicidad comparable a la del caso A?

en

Para^fijar ej_grado de detalle (resolución) supongamos que cada Persona recibe un tratamiento equivalente, sin distinción de rasgos •ndividuales, y es representada en un diagrama como un simple punto posición arbitraria, siendo todos los puntos intercambiables. La

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comunicación entre dos personas cualesquiera es posible o imposible, sin gradaciones, y cuando existe se representa como un segmento (no orientado) que conecta dos puntos. El resultado es lo que los matemáticos llaman un «grafo no orientado».

La longitud de la descripción Con el nivel de detalle así especificado puede explorarse el significado de la complejidad de un esquema de conexiones. Consideremos primero un pequeño número de puntos, por ejemplo ocho (N = 8). Es fácil entonces trazar parte de los esquemas que resultan, incluyendo algunos triviales. Los diagramas de la página 47 representan algunos de los esquemas de conexiones posibles entre ocho individuos. En A ningún punto está conectado con otro. En B hay puntos conectados y puntos aislados. En C todos los puntos están conectados, pero no aparecen todas las conexiones posibles. En D aparecen las conexiones que faltan en C y están ausentes las otras; D es lo que podríamos llamar el «complementario» de C y viceversa. Lo mismo podemos decir de E y B, y también de F y A: en el esquema A no hay conexiones, mientras que en el F están todas las posibles. ¿A qué esquemas hay que asignar mayor, o menor, complejidad? Todo el mundo estará de acuerdo en que A, que no tiene conexiones, es simple y que B, con algunas conexiones, es más complejo, o menos simple, que A. Pero ¿qué ocurre con el resto? El caso F es particularmente interesante. Inicialmente, uno podría pensar que se trata del más complejo de todos, pues es donde hay más conexiones. Ahora bien, ¿es esto razonable? ¿No resulta acaso igual de simple estar totalmente conectado que no estarlo en absoluto? Quizá F deba situarse junto con A en la parte inferior de la escala de complejidad. Lo cual nos lleva dejruevo a la propuesta de definir la complejidad <j(Pun sistema por níediode laJongitud_de su descripción. La figura F~resulta entonces tan simple como su complementaria A, ya que la frase «todos los puntos conectados» es más o menos igual de larga que la frase «ningún punto conectado». Por otra parte, la complejidad de E no es muy diferente de la de su complementario B, ya que la adición del término «complementario» no alarga significativamente la descripción. Lo mismo pasa con D y C. En general, los esquemas complementarios tendrán una complejidad semejante. 48

Los esquemas B y E son evidentemente más complejos que A y F, y lo mismo pasa con C y D. La comparación de B y E con C y p es más complicada. Según el criterio de la longitud de la descripción, podría parecer que C y D son más complejos, pero el que esto sea cierto depende en alguna medida del vocabulario disponible para ' efectuar la descripción. Antes de seguir adelante, es interesante remarcar que los mismos diagramas y la misma argumentación que hemos desarrollado en relación con los esquemas de comunicación pueden aplicarse a otra situación de gran trascendencia para la ciencia, la tecnología y el comercio actuales. La informática moderna está haciendo rápidos progresos en la construcción y utilización de ordenadores «paralelos», mucho más efectivos que las máquinas convencionales en la resolución de ciertos problemas. En lugar de un único ordenador gigante que trabaja continuamente en un problema hasta su conclusión, se disponen numerosas unidades más pequeñas trabajando simultáneamente, con una determinada red de conexiones entre ellas. Una vez más podemos preguntarnos qué significado tiene el que una red de comunicación sea más compleja que otra. De hecho, fue precisamente un físico que trabajaba en el diseño de un ordenador paralelo quien me planteó esta misma cuestión hace años, renovando así mi interés en el problema de la definición de la complejidad. Recordemos la posibilidad de contar el número de especies, tener en cuenta las interacciones, etc., como opción para caracterizar las comunidades ecológicas simples y complejas. Si se hiciera una lista ] de, por ejemplo, los tipos de árboles presentes en una comunidad, la I longitud de esta parte de la descripción sería más o menos proporcional al número de especies de árboles. También en este caso, por lo tanto, sería de hecho la longitud de la descripción lo que se estarí^ empleando como medida.

dependencia del contexto Si la complejidad_^e_define en términos de la longitud de una ^\ ^sctipcio^ifariaTeñtonces ñcTes una propiedad Intrínseca de la cosa ^ c j i t a ^ E s obvio que la longitud de la descripción depende también del descriptor. (Me viene a la memoria el relato de James Thurber «The Glass in the Field» [El cristal en el campo], en el que un jilguecuenta a los otros pájaros su colisión con una lámina de vidrio:
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«Volaba cruzando un prado cuando de pronto el aire cristalizó sobre mí».) Cualquier definición de complejidad es_necesariarpente dependienje_fj£LciMitexto, Incluso strbjétíva. El grado de detalle con que se efectúa la descripción del sistema tiene ya algo de subjetivo —también depende del observador o de los instrumentos de observación—. Así pues, en realidad estamos discutiendo una o más definiciones de complejidad que dependen de la descripción del sistema a cargo de otro sistema, presumiblemente un_sistema complejo adaptativo que ''podría ser un observlídOr^Hfflláíía Para precisar la noción de "longitud de una descripción hay que eliminar la posibilidad de describir algo simplemente señalándolo, pues es tan fácil señalar un sistema complejo como uno simple. La descripción del sistema debe suponerse dirigida a u n interlocutor lejano. También es fácil dar un nombre como «5>am» o«Judy» a algo extremadamente complicado, haciendo su descripción trivialmente corta. Hay que describir el sistema mediante un lenguaje previamente convenido y que no incluya términos especiales introducidos a propósito. Aun así quedan muchas fuentes de arbitrariedad y subjetividad. La longitud de la descripción dependerá del lenguaje empleado y también del conocimiento o concepción del mundo que compartan los interlocutores. La descripción de un rinoceronte, por ejemplo, puede acortarse si ambos interlocutores ya saben lo que es un mamífero. La descripción de la órbita de un asteroide es muy diferente si los interlocutores conocen la ley de gravitación de Newton y su segunda ley del movimiento —también puede influir en la longitud de la descripción el hecho de que ambas partes conozcan las órbitas de Marte, Júpiter y la Tierra.

lo mismo. Está claro que en nuestra definición de complejidad debemos referirnos siempre a la longitud del mensaje más corto posible para describir el sistema. *~ Todos estos puntos pueden integrarse en una definición de lo que " podría llamarse c^complejidad^brj^á»: la longitud del mensaje más corto que describe un sistema, con una resolución dada, dirigido a un interlocutor distante y haciendo uso de un lenguaje y un conocimiento del mundo que ambas partes comparten (y saben que comparten) de antemano. Algunas maneras familiares de describir un sistema no dan como resultado nada parecido al mensaje más corto. Por ejemplo, si describimos por separado las partes de un sistema (como las piezas de un coche o las células de un ser humano) junto con el modo en que se ensamblan entre sí, estamos ignorando muchas formas de comprimir el mensaje que harían uso de las similaridades entre las partes. Casi todas las células del cuerpo humano, por ejemplo, comparten los mismos genes, además de muchos otros rasgos comunes, y las células de un tejido cualquiera son incluso más similares. La descripción más corta debería tenerlo en cuenta.

Información algorítmica Algunos expertos en teoría de la información hacen uso de una magnitud muy parecida a la complejidad bruta, aunque de definición más técnica y, naturalmente, relacionada con los ordenadores. Se parte de una descripción con una resolución dada y expresada en un lenguaje determinado, que es codificada en una cadena de ceros y unos por medio de algún procedimiento de codificación estándar. Cada elección de un 1 o un 0 es un «bit» (contracción de binary digit, «dígito binario» en inglés; binario porque sólo hay dos elecciones posibles, mientras que en el sistema decimal normal hay diez, los dígitos 0, 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, 9). Lo que se maneja es una cadena de bits, o «mensaje codificado». La magnitud definida recibe el nombre de «complejidad algorítmica», «contenido de información algorítmica» o «Incertidumbre algorítmica». La palabra «algoritmo» se refiere a una regla para calcular ^I°~y también, por extensión, a un programa de ordenador. El confuido de información algorítmica se refiere, como veremos, a la iQñgTtucí de un programa de ordenador.
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Concisión y complejidad bruta Pero ¿qué pasa cuando la descripción se hace innecesariamente larga? Es como la historia del maestro que puso como deber a sus alumnos escribir una redacción de trescientas palabras. Uno de ellos, que se había pasado todo el tiempo jugando, a última hora garabateó lo siguiente: «Ayer tarde a los vecinos se les incendió la cocina y yo saqué la cabeza por la ventana y grité: "¡Fuego! ¡Fuego! ¡Fuego!..."»Así hasta completar las trescientas palabras exigidas. Sin embargo, de no haber sido por este requerimiento, podría perfectamente haber escrito «... grité "¡fuego!" doscientas ochenta veces» para comunicar
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El significado original de algoritmo es algo diferente. Aunque suena parecido a «aritmética», que deriva del griego, en realidad la «t» se introdujo por analogía, y quizá sería más correcto decir «algorismo», que refleja mejor la etimología. La palabra deriva del nombre de un matemático árabe del siglo ix, Mohamed ben Musa al Khuarizmi, que fue quien introdujo el concepto de cero en la cultura occidental. El apellido indica que su familia procedía de la provincia de Khorezm, al sur del mar de Aral, dentro de la república ahora independiente de Uzbekistán. Escribió un tratado en cuyo título aparece la frase al jabr («la transposición» en árabe), de la que deriva la palabra «álgebra». Originalmente, la palabra «algorismo» hacía referencia al sistema decimal de numeración, que se cree llegó a Europa desde la India principalmente a través de la traducción al latín del «Algebra» de al Khuarizmi. El contenido de información algorítmica fue introducido por tres autores, de modo independiente, en los años sesenta. Uno fue el gran matemático ruso Andréi N. Kolmogorov. Otro fue el norteamericano Gregory Chaitin, que a la sazón contaba sólo quince años. El tercero fue otro norteamericano, Ray Solomonoff. Todos suponen la existencia de un ordenador ideal, de memoria infinita (o finita pero ampliable) y equipado con circuitos y programas predeterminados. Después consideran un mensaje codificado particular y los programas que hacen que el ordenador imprima el mensaje y después se pare. La . longitud del más corto de tales_pr"g s es el contenido de información al gorítmica delmensaj e. Hemos visto que existe una subjetividad o arbitrariedad inherente a la definición de complejidad bruta, que surge de fuentes como la resolución y el lenguaje empleado en la descripción del sistema. En el contenido de información algorítmica se introducen nuevas fuentes de arbitrariedad, a saber, el procedimiento de codificación particular que convierte la descripción del sistema en una cadena de bits, y los circuitos y programas particulares del ordenador. Ninguna de estas fuentes de arbitrariedad incomoda demasiado a los matemáticos, que suelen moverse dentro de límites en los que la arbitrariedad finita se hace comparativamente insignificante. Acostumbran a considerar series de cadenas de bits similares y de longitud creciente, estudiando cómo se comporta el contenido de información algorítmica cuando la longitud tiende a infinito (lo que recuerda el tratamiento de la complejidad computacional de una serie de problemas similares a medida que el problema se hace infinitamente grande).
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Volvamos al ordenador paralelo ideal compuesto de unidades, representadas por puntos, conectadas por enlaces de comunicación representados por líneas. Aquí Kolmogorov, Chaitin y Solomonoff no se interesarían demasiado por el contenido de información algorítmica de los diversos esquemas de conexiones entre ocho puntos en concreto, sino que se interrogarían sobre las conexiones entre N puntos cuando N tiende a infinito. En estas condiciones, ciertas diferencias en el comportamiento del contenido de información algorítmica (por ejemplo entre el esquema de conexiones más simple y el más complejo) hacen insignificantes las diferencias atribuibles al ordenador, el procedimiento de codificación e incluso el lenguaje de turno. Los \ teóricos de la información se interesan en si un cierto contenido de / información algorítmica sigue aumentando a medida que N se aproxi- [ ma a infinito y, si lo hace, a qué ritmo. No se preocupan demasiado por las diferencias, en comparación despreciables, en el contenido de información algorítmica introducidas por las diversas fuentes de arbitrariedad en el aparato descriptivo. De todos estos estudios teóricos se puede extraer una interesante conclusión. Aunque no nos restrinjamos a sistemas que se hacen infinitamente grandes, es importante comprender que las discusiones ) sobre simplicidad y complejidad adquieren más sentido a medida que / las cadenas de bits se hacen más largas. En el otro extremo, para una i cadena de un solo bit, es evidente que no tiene sentido hablar de } simplicidad y complejidad.

Definición de información Es momento de dejar clara la distinción entre información algorítmica e información tal como la concibe, por ejemplo, Claude Shannon, el fundador de la moderna teoría de la información. Básicamente, laJívformació)i tiene que ver con una selección entre diversas alternativSsTy* puede expresarse de rrtodo muy simple si dichas alternativas Pueden reducirse a una serie de elecciones entre alternativas binarias !gualmente probables. Por ejemplo, si sabemos que el resultado de lanzar una moneda ha sido cruz en vez de cara, tenemos un bit de información. Si sabemos que el resultado de lanzar una moneda tres veces ha sido cara, cruz y cara, tenemos tres bits de información. El juego de las veinte preguntas proporciona una bonita ilustración de las más diversas clases de información en la forma de elecciones 53

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sucesivas entre alternativas binarias igualmente probables, o tan cerca de la equiprobabilidad como el interrogador pueda conseguir. Se juega entre dos personas, una de las cuales piensa algo que la otra tiene que adivinar con veinte preguntas o menos, después de averiguar si es animal, vegetal o mineral. Las cuestiones sólo pueden responderse con un «sí» o un «no»; cada una es una alternativa binaria. Para el segundo jugador es ventajoso que sus preguntas le permitan acercarse todo lo posible a una elección entre alternativas igualmente probables. Sabiendo que la cosa es, por ejemplo, un mineral, no sería aconsejable que el interrogador preguntara directamente si se trata del diamante Esperanza. En vez de eso, podría preguntar algo así como «¿es natural?» (en oposición a manufacturado o tratado por manos humanas). Aquí la probabilidad de una respuesta afirmativa es más o menos igual a la de una respuesta negativa. Si la respuesta es «no», la siguiente cuestión podría ser «¿es un objeto concreto?» (en oposición a una clase de objetos). Cuando las probabilidades de una respuesta positiva o negativa son iguales, cada pregunta rinde un bit de información. Veinte bits de información corresponden a una elección entre 1 048 576 alternativas equiprobables, el producto de la multiplicación de 20 factores de 2 (este producto es el número de cadenas de bits diferentes de longitud 20). Nótese que en el tratamiento del contenido de información algorítmica las cadenas de bits se emplean de modo diferente que en el de la información de Shannon. En el caso del contenido de información algorítmica se considera una cadena de bits (preferiblemente larga) y se miden sus regularidades internas mediante la longitud (en bits) del programa más corto que hará que un ordenador estándar la imprima y después se pare. En contraste, en el caso de la información uno puede considerar una elección entre todas las diferentes cadenas de bits de una longitud dada. Si todas son igualmente probables, su longitud es el número de bits de información. Uno puede tratar también con un conjunto de cadenas de bits, que pueden ser igualmente probables, cada una con un contenido de información algorítmica particular. En ese caso es útil definir el promedio de la cantidad de información y también el promedio del contenido de información algjarítrmca, ambos determinados por ef número de clideñas de bits.

Compresión y cadenas aleatorias El contenido de información algorítmica tiene una propiedad muy curiosa. Para discutirla tenemos que fijarnos en primer lugar en la «compresibilidad» relativa de diferentes mensajes. Para una cadena de bits de cierta longitud (digamos una muy larga) podemos preguntarnos cuándo la complejidad algorítmica es baja y cuándo es alta. Si una cadena larga tiene la forma 110110110110110110110 ...110110, puede ser producida por un programa muy corto que imprima 110 un número determinado de veces. Esta cadena de bits tiene un contenido de información algorítmica muy bajo aunque sea larga. Esto quiere decir que es altamente compresible. En contraste, puede demostrarse matemáticamente queJamayoría de cadenas de bits de un^iertajongitud sonjncompresibles. En otras palabras, el programa más~corto capaz dé^prbducirlas (y después/ detener el ordenador) es aquel que dice IMPRIMIR seguido de laj cadena misma. Las cadenas de bits de esta clase tienen un contenido, de información algorítmica máximo para una longitud dada. No hay\ ninguna regla, ni algoritmo, ni teorema que simplifique la descripción de la cadena y permita describirla con un mensaje más corto. Se les llama «aleatorias» precisamente porque no contienen regularídacígs' que permitan comprimirlas. El hecho de que el contenidode información algorítmica sea máximo para las cadenas aleatorias justifica la denominación alternativa de incertidumbre algorítmica.

La no computabilidad de la información algorítmica Una curiosa propiedad de la información algorítmica es que no es computable. Aunque la mayoría de cadenas de bits es aleatoria, no hay manera de conocer exactamente cuándo lo son. De hecho, en general no puede asegurarse que el contenido de información algorítmica de una cadena dada no sea menor de lo que pensamos. Esto se debe a que siempre puede haber un teorema que nunca encontraremos un algoritmo que nunca descubriremos que permitiría comprimir la cadena de bits. De modo más preciso, no existe un procedimiento Para encontrar todos los teoremas que permitirían una ulterior compresión. Esto fue demostrado hace unos años por Greg Chaitin, en un trabajo con reminiscencias de un famoso resultado de Kurt Gódel. Gódel fue un lógico matemático que, a principios de la década de
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los treinta, dejó aturdidos a sus colegas con sus descubrimientos sobre las limitaciones de los sistemas de axiomas en matemáticas. Hasta entonces, los matemáticos creían posible formular un sistema de axiomas que demostrase ser consistente y del que, en principio, pudiese derivarse la verdad o falsedad de todas las proposiciones matemáticas. Gódel demostró que ninguna de estas metas es alcanzable. Estas conclusiones negativas suponen un progreso monumental tanto en matemáticas como en la ciencia en general. Pueden compararse con el descubrimiento de Albert Einstein de que no es posible definir un tiempo o espacio absolutos, sino sólo un espacio-tiempo que sea combinación de ambos. De hecho, Gódel y Einstein eran buenos amigos. A principios de los cincuenta solía verlos paseando juntos en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton, en New Jersey. Formaban una curiosa pareja. Gódel era tan bajito que a su lado Einstein parecía alto. Nunca supe si discutían sobre cuestiones profundas de matemáticas o de física (Gódel trabajaba de vez en cuando en problemas de relatividad general) o del tiempo y de sus problemas de salud. De entre las conclusiones de Gódel, las más relevantes para nuestra discusión son las relativas a la indecidibilidad: dado un sistema de axiomas matemáticos, siempre habrá proposiciones indecidibles sobre la base de tales axiomas. En otras palabras, hay proposiciones de las que, en principio, no puede demostrarse su verdad o falsedad. Las proposiciones indecidibles más celebradas son aquellas que son independientes de los axiomas. Cuando se tiene una de tales proposiciones, el conjunto inicial de axiomas puede ampliarse introduciéndola como nuevo axioma, y lo mismo puede hacerse con la proposición contraria. Pero hay otras proposiciones indecidibles de carácter distinto. Supongamos, por ejemplo, una proposición indecidible relativa a los enteros positivos de la forma «todo número par mayor que 2 tiene la propiedad siguiente...». En principio, si hubiese alguna excepción a tal proposición podríamos encontrarla, al cabo de un cierto tiempo, probando un número par tras otro (4, 6, 8, 10, ...) hasta dar con uno que contradiga el enunciado. Esto demostraría inmediatamente la falsedad de la proposición, pero también contradiría su indecidibilidad, pues indecidible quiere decir precisamente que no puede demostrarse si la proposición es verdadera o falsa. Por lo tanto, no puede haber excepciones. La proposición es «verdadera» en el sentido ordinario de la palabra. 56

Podemos concretar la cuestión considerando una proposición que, tras siglos de esfuerzos, nunca ha sido demostrada, aunque no se ha encontrado ninguna excepción que la refute. Se trata de la conjetura de Goldbach, que establece que todo número par mayor que 2 resulta de la suma de dos números primos (iguales o distintos). Un número primo es un número mayor que 1 que no es divisible por ningún número excepto él mismo y 1. Los primeros son 2, 3, 5, 7, 11, 13, 17, 19, 23, 29, 31 y 37. Es fácil ver que cualquier número par entre 4 y 62 puede expresarse al menos de una manera como suma de dos elementos de esta lista. Con el empleo de ordenadores se ha podido verificar esta propiedad hasta números pares increíblemente grandes. Sin embargo, ningún ordenador puede demostrar la conjetura, que siempre podría dejar de ser cierta para algún número aún más grande. Sólo una demostración matemática rigurosa podría convertir la conjetura en un teorema cierto. No hay razón para pensar que la conjetura de Goldbach sea indecidible, pero supongamos que lo fuera. Entonces, aunque indemostrable, sería verdadera, pues no podría haber ninguna excepción a ella. La existencia de cualquier número par mayor que 2 que no fuera la suma de dos primos refutaría la conjetura, lo que contradiría su indecidibilidad. La existencia oculta de tales teoremas verdaderos pero indemostrables significa, como Chaitin ha demostrado, que siempre puede haber uno que permita comprimir un mensaje largo cuando pensamos que es incompresible, o comprimirlo más cuando creemos haber encontrado el programa de ordenador más corto que hará imprimir el mensaje y parar. Así pues, en general no se puede estar seguro del contenido de información algorítmica; sólo puede establecerse un límite superior, un valor que no puede excederse. Dado que el valor real podría estar por debajo de este límite, el contenido de información algorítmica no es computable. La no computabilidad es una propiedad que puede crear problemas, pero lo que en verdad impide que el contenido de información algorítmica pueda emplearse para definir la complejidad es otra cosa. El contenido de información algorítmica es útil para la introducción de nociones como resolución, compresibilidad o cadena de bits, así como la de longitud de una descripción generada por un sistema observador, pero su nombre alternativo de incertidumbre algorítmica delata un importante defecto. El contenido de información algorítmica mayor para las cadenas aleatorias. Es una medida de incertidumbre, 57

es

que no es lo que suele entenderse por complejidad, ni en sentido ordinario ni en sentido más científico. A ^ j u e s ^ L c o n t e n i ^ infonpactón^

4 Aleatoriedad

efectiva.
— E n cualquier discusión sobre incertidumbre hay que ser cuidadoso, pues el término no siempre significa exactamente lo mismo. Reparé en este escollo por primera vez hace tiempo, en mis contactos con la RAND Corporation. Cuando comencé a trabajar en Caltech en los años cincuenta, pensé en buscar un trabajo de asesoramiento para poder pagar algunas facturas. A los profesores de Caltech se les permitía ejercer de asesores un día a la semana, de manera que indagué entre mis colegas para ver qué posibilidades había. Dos de ellos me sugirieron la RAND Corporation, en Santa Mónica, cerca del muelle y la famosa Muscle Beach. La RAND Corporation comenzó su andadura poco después de la segunda guerra mundial a raíz del proyecto RAND (acrónimo de research and development, investigación y desarrollo en inglés) de las fuerzas aéreas, con el objeto de asesorar a este cuerpo en materias tales como el ajuste de las misiones (es decir, las tareas asignadas al servicio) a la estrategia y el diseño de métodos racionales para su cumplimiento. Al poco tiempo su papel se extendió hasta incluir el asesoramiento sobre diversos asuntos gubernamentales, muchos de ellas relacionados con la defensa estratégica. Sin perder importancia, el proyecto RAND se limitó a suministrar una parte de los recursos financieros que precisaba la organización, que acabó convirtiéndose en una corporación sin ánimo de lucro, ramificada en múltiples conexiones con las actividades civiles. La RAND da empleo a especialistas en muchas áreas, entre ellas las ciencias políticas, la economía, la física, las matemáticas y la investigación operativa. El departamento de física, constituido en su mayor parte por físicos teóricos, me contrató como asesor y comencé a tener algunos mgresos extras realizando estudios no clasificados. Tres profesores del Caltech compartíamos coche y nos pasábamos todos los jueves en la RAND.

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Una manera de evitar esta confusión consiste en referirse a los pro&£sos azarosos como «estocásItjcos» en lugar de aleatorios. comprobaba en la tabla de apuestas si los puntos referidos (que reflejaban las apuestas recibidas hasta ese momento) se correspondían con los de los buenos pronosticadores. o prácticamente incompresibles.cadena es_incompresible. porque era tan buen tahúr como físico. ¿Qué significa entonces aleatorio en el contexto de la tabla de 60 números aleatorios de la RAND? ¿Cómo podría darse una fe de erratas para una tabla de este tipo? Y. incluso entre matemáticos y científicos. Añadió además otra mejora: justo antes de la carrera. y apostar fuerte cuando las probabilidades estén a favor. que el subtítulo And 100 000 Normal Deviates indujo a muchos bibliotecarios a guardarla en el estante de psicología patológica). reparé en un hecho importante: la palabra «aleatorio» tiene más de un significado. Una vez pidió un permiso de varios meses a la RAND para apostar en las carreras. Jess se abalanzaba a la ventanilla y apostaba mucho dinero. Este método sólo resulta practicable cuando se juega con un único mazo de cartas. Una secuencia de mil monedas lanzadas al aire podría producir una secuencia de mil caras. En su juventud había ganado un buen dinero jugando al blackjack en los casinos. aunque de lectura poco emocionante (me dijeron. Por descontado. en el que se asignara un 1 a las caras y un 0 a las cruces. representada por una cadena de bits formada por mil unos.Los significados de «aleatorio» Una de las cosas que mejor recuerdo de mis primeras visitas a la RAND es un pequeño montón de memorias recientes que me fue entregado para que pudiese familiarizarme con el trabajo que se estaba llevando a cabo. Su estrategia para ganar era el «método del estudiante». ¿para qué sirve una tabla de números aleatorios? Una de las actividades del departamento de física de la RAND entre 1956 y 1957 era un proyecto no clasificado con aplicaciones en astrofísica que requería cálculos de física básica. se ofreció a hacerla por medio del método de Monte Cario. Uno de los físicos más interesantes de la RAND. Los números aleatorios y el método de Monte Cario Este método resultaba muy apropiado para Jess. probablemente malos. algo indudablemente útil. y después seguía las sugerencias de los pronosticadores que más acertaban. Si no era así. pero más tarde. la posibilidad de obtenerla es sólo de una entre un enorme número de trescientos dígitos. los casinos ajustaron sus procedimientos (adaptándolos a los «estudiantes») y comenzaron a emplear varios mazos a la vez. Estos dos significados no son exactamente iguales. Dado que la mayoría de las cadenas de bits son incompresibles (aleatorias). al poco. una secuencia de mil caras no es en absoluto probable. es que la gente estaba guiendo otros consejos. simplemente estudiaba los folletos de las carreras para constatar cómo cuadraban los puntos que otorgaban los pronosticadores con los resultados reales. Tal como hemos estado empleándola. por un proceso azaroso semejante al acto de lanzar al aire una moneda. Siguiendo este método conSl 61 . Jess se dedicó entonces a otros menesteres. empleando la tabla de números aleatorios. cuando las probabilidades estén ligeramente en contra. No pretendía ser un experto en caballos. consistente en apostar flojo en la mayoría de manos. para empezar. No obstante. es decir. Lo recogí y descubrí que era una fe de erratas. pero no siempre. por ejemplo cuando todas las cartas de valor 10 (los dieces y las figuras) estén en una cierta parte del mazo. aleatorio significa que la . ¡Los matemáticos de la RAND daban correcciones de algunos de sus números aleatorios! ¿Habían detectado errores aleatorios en sus números aleatorios? Durante mucho tiempo contemplé esta anécdota como una escena más de la comedia humana. Una de las memorias era la RAND Table of Random Numbers. un segundo significado es que ha sido generada por medio de un proceso aleatorio. Jess Marcum. aplicada por ejemplo a una única cadena de un millar de bits. un viejo amigo llamado Keith Brueckner. Lo que me pareció realmente interesante de aquella memoria fue un papelito que cayó revoloteando al suelo de entre sus hojas. reflexionando sobre ella. En otras palabras. de hecho. Una parte de los cálculos consistía en determinar de manera aproximada un par de sumas muy difíciles. la cual distaría de ser una cadena de bits aleatoria. Me encargué de él contando con la ayuda de otro asesor. reservando este último término~3e~mo3o preferente para las cadenas de bits incompresibles. sin embargo. una serie de mil monedas lanzadas al aire producirá con mucha frecuencia una cadena de bits aleatoria. es tan irregular que no puede expresarse de manera más corta. Su método era hacer pronósticos sobre los pronosticadores.

la fe de erratas se refería a los 100 000 números con distribución normal. 5000 números elegidos al azar entre 1 y 100 millones. Por ejemplo. y así sucesivamente. multiplicándolo por 20 000). Se tiene una ley (¡un algoritmo!) para calcular la primera cantidad a partir del número 1. Tomándolos como una muestra representativa del conjunto de los 100 millones de cantidades a sumar. podría emplearse una ley caótica. tales tablas no se suelen generar de este modo. va de 1 a 100 millones. muchas de tales sumas pueden hacerse directamente. De hecho. que puede resultar peligroso el empleo de secuencias pseudoaleatorias como si fuesen verdaderamente aleatorias. ciertos cálculos efectuados con esos números estaban muy equivocados. Más aún. ¿eran los números realmente pseudoaleatorios? ¿Reveló una comprobación de última hora que uno de tales criterios no se satisfacía lo suficiente? ¿Fue por eso por lo que se adjuntaba la fe de erratas? Pues bien. un fenómeno mecanocuántico. El misterio que resultó tan instructivo no era. por ejemplo. Este incidente nos demuestra que las secuencias de números provenientes de procesos deterministas caóticos o cuasicaóticos pueden contener muchas regularidades. en el sentido técnico del término). hemos aproximado un cálculo muy largo por otro mucho menor. es 63 .siguió ganar regularmente en el hipódromo. de modo que regresó a su trabajo. después de todo. Para aplicar la aproximación de Monte Cario. Hace poco leí que una tabla de números pseudoaleatorios empleada en muchos laboratorios había resultado ser seriamente no aleatoria. Como consecuencia. en los mercados financieros. que. y resulta más práctico dejar que un ordenador genere una secuencia siguiendo una ley determinista y asegurarse después de que las indeseables regularidades introducidas sean relativamente inofensivas en las situaciones en que va a utilizarse la tabla. Estos números los produce un ordenador mediante alguna ley matemática 62 El caos determinista en los mercados financieros En ocasiones. obtenemos nuestra aproximación multiplicando el resultado por 100 millones y dividiéndolo por 5000 (es decir. ¿Aleatorio o pseudoaleatorio? Una tabla de números aleatorios es un conjunto de números enteros comprendidos entre 1 y un valor fijo grande en el que cada número ha sido elegido por un proceso estocástico en el que todos los números en el intervalo elegido tienen la misma probabilidad de aparecer. los métodos estocásticos requieren una gran cantidad de trabajo. las fluctuaciones de precios en torno a los valores establecidos por los principios de mercado eran un «paseo aleatorio». por ejemplo. pero los ordenadores de hace treinta y cinco años necesitaban de trucos como el método de Monte Cario. (En la actualidad. y no a la propia tabla de números aleatorios. por lo que nadie está dispuesto a hacer más cálculos de este tipo que los estrictamente necesarios. sino que son en realidad tablas de números pseudoaleatorios. En el caso de la tabla de la RAND. Después de todo. al poco tiempo decidió que su salario en la RAND le proporcionaba prácticamente lo mismo y con menos riesgo. En efecto. no obstante. El método de Monte Cario de sumar se aplica cuando el número de sumandos es realmente grande. No obstante. sin embargo. la ley es tal que el total varía de forma regular de un número al siguiente. De este modo. Así es como Jess acertó a estar disponible para ayudarme. pero tan confusa que pueda suponerse que simula un proceso azaroso (por ejemplo. se emplea una tabla de números aleatorios para obtener. es posible generar una tabla de números aleatorios por medio de un proceso verdaderamente estocástico. Hay que tener en cuenta. la respuesta a todas estas preguntas es «no». ningún misterio. como. la tabla de la RAND fue generada estocásticamente por medio del ruido producido en un tubo de vacío. Todos los números tienen la misma probabilidad de ser elegidos. y el cálculo de cada cantidad a partir del número correspondiente es largo y tedioso. la segunda cantidad a partir del número 2. definida. secuencias que parecían estocásticas resultan ser en realidad parcialmente pseudoaleatorias. gracias a los rápidos y potentes ordenadores de que disponemos. Calculamos entonces los sumandos correspondientes a los 5000 números y los sumamos. después de calcular cada uno de ellos a partir del número entero correspondiente. por supuesto. La lista de números resultante puede comprobarse para determinar si satisface los criterios estadísticos que una tabla producida por un proceso estocástico auténtico satisfaría en la mayoría de casos.) Supongamos que tenemos que sumar 100 millones de sumandos. muchos economistas neoclásicos han predicado durante años que.

Una cadena aleatoria de bits es una cjdgjia^tal^quejK) existe ningunareglapara comprimir su descnjoon. Al mismo tiempo. De hecho. No obstante. son en parte un proceso pseudoaleatorio. Ello no significa que uno pueda hacer fortuna con todas las panaceas financieras que ofrecen los asesores bursátiles. la idea de que las fluctuaciones de precios son algo más que un proceso estocástico no es tan descabellada como creía el irritado economista del artículo. Emplean técnicas derivadas de la teoría del caos determinista y los sistemas cuasicaóticos para descubrir las regularidades presentes en las fluctuaciones mercantiles e invertir de acuerdo con ellas. caótico) como para simular bastante! bien un proceso realmente estocástico en la mayoría de aplicaciones. ocasionalmente producirá cadenas con unas pocas regularidades que puedan comprimirse algo. Sin embargo.decir. si cierto número de monos teclease un número suficientemente grande de páginas. Cuando se emplean procesos pseudoaleatorios para producir cadenas de bits. consiguiesen teclear las obras completas de Shakespeare (o.) Resumamos los tres usos técnicos de la palabra aleatorio con los que nos hemos encontrado: 1. es posible obtener asesoramiento financiero por parte de asesores bursátiles. Me cuesta creer que algún mono de verdad se comporte nunca de esta manera. con la misma probabilidad de teclear cualquier símbolo o un espacio en blanco cada vez. como el caos determinista. Hasta hoy. la probabilidad de que compusiesen de modo conexo la edición Folio de las obras de Shakespeare seguiría siendo completamente despreciable. pero esto no importa aquí. han abandonado su trabajo como investigadores para fundar una empresa de inversiones. Consideremos el conocido ejemplo de los monos escritores. habría una probabilidad distinta de cero de que en la totalidad del texto escrito estuviese contenido un pasaje con las obras completas de Shakespeare (pongamos la edición Folio). satisfaciendo algunos de los criterios estadísticos que cumpliría un proceso estocástico—. Shakespeare y los monos escritores Ya estamos preparados para comprender por qué la incertidumbre algorítmica (o contenido de información algorítmica) no se ajusta plenamente a nuestra idea intuitiva de complejidad. seis chimpancés comienzan a teclear sistemáticamente. sin dudas ni errores. que golpean las teclas de sus máquinas de escribir de manera estocástica. En un cuento de Russell Maloney titulado «Inflexible Logic» (Lógica inflexible). uno detrás de °tro. muchos de sus consejos no valen probablemente para nada. esta probabilidad sería inimaginablemente pequeña. agonizante. En la actualidad ha quedado probado que la idea del carácter azaroso de las fluctuaciones financieras es errónea. Los pobres monos tienen un final desdichado: un científico los niata para preservar sus concepciones sobre las leyes de la probabilidad. las cosas les han ido bastante bien. pero que es lo suficientemente confuso (por ejemplo. sacó la última página . sin embargo. ZTlJn proceso aleatorio es un proceso azaroso o estocástico. Si todos los monos del mundo tecleasen sin descanso ocho horas al día durante diez mil años. en principio contienen suficientes regularidades para que pueda ganarse dinero aprovechándolas. 3. con su mano izquierda. «se dejó caer ante su máquina de escribir. un cierto tipo de proceso estocástico. altamente compresibles y en absoluto aleatorias. Penosamente. lo que ahora se llama la Biblioteca Británica). Si lo empleamos para generar una cadena de bits de cierta longitud. dos físicos miembros de la familia del Instituto de Santa Fe. si se prefiere. y más tarde invirtieron dinero procedente de un préstamo bancario. Comenzaron practicando sobre el papel unos cuantos meses. Lo que nos preguntamos es cuál será la probabilidad de que. El último chimpancé. producirá a menudo secuencias aleatorias completamente incompre\ sibles. Naturalmente. Una tabla de números aleatorios está generada normalmente 64 por un proceso pseudoaleatorio —un proceso informático determinista que no es realmente un proceso estocástico. y muy raras veces producirá secuencias muy regulares. que estudian concienzudamente en las gráficas las variaciones de los precios en función del tiempo y pretenden derivar de ellas predicciones sobre si los precios subirán o bajarán en un futuro próximo. todos los libros del Museo Británico. en un determinado período de tiempo. Una vez leí un artículo de un economista que mostraba su ira ante la idea de que alguien pretendiese utilizar tal método para desafiar la fe de los economistas en que las fluctuaciones no son más que un proceso aleatorio. las secuencias generadas se parecen mucho a los resultados obtenidos por un proceso azaroso. los libros del Museo Británico. (Doyne Farmer y Norman Packard. aparecido en la revista The New Yorker hace algunos años.

haciendo que éstos posean un contenido de información algorítmica (o incertidumbre algorítmica) mucho menor que cualquier pasaje razonablemente probable de la misma longitud tecleado por un mono. la obra del mono. la necesidad de componer oraciones con sentido lógico y muchos otros factores. aunque a veces reciba el nombre de complejidad algorítmica. Y esto es cierto para cualquier autor de habla inglesa: ¡todavía no hemos tenido en cuenta la genialidad de Shakespeare! concisa de la totalidad del sistema o cadena -incluyendo sus carac tensticas aleatorias-. Si de alguna manera codificásemos el trabajo del mono en una cadena de bits. Para definir la complejidad efectiva precisamos algo distinto de una magnitud que se hace máxima en las cadenas aleatorias. y no únicamente de sus regularidades Para discutir con mayor profundidad el concepto de complejidad efectiva es esencial examinar detalladamente la naturaleza d7loÍs temas complejos adaptativos. son los aspgcjos no alea. De esta forma. es muy probable que el mono componga una cadena aleatoria o cuasialeatoria de símbolos (en el primer sentido de aleatorio). Capít.". sería muy probable que tal secuencia exhibiese una incertidumbre algorítmica máxima. Buscó a tientas un folio en blanco.terminada del Florio de Montaigne. para una cadena de su longitud. él también murió». A través de un proceso azaroso (el segundo significado que dimos a la palabra aleatorio). no se corresponde en la mayoría de situaciones con lo que entendemos por complejidad. Luego. Las obras de Shakespeare no son tan aleatorias. T Consideremos un mono escritor. Veremos que el aprendizaje y la evo ucion requieren. o prácticamente máxima.. / que escriba un texto de longitud igual a la edición Folio. Las reglas de la gramática inglesa. ¿Cuál tiene un mayor contenido de información algorítmica? Obviamente. contribuyen a la regularidad en los textos de Shakespeare. De hecho. y comparemos un producto típicamente simiesco con las obras de Shakespeare. entre otras cosas. no del tipo descrito por Maloney. porque se refieren a la longitud de una descripción 66 67 .. la ortografía (pese al uso descuidado que Shakespeare hacía de un método ya de por sí poco sistemático). por Harriet Beecher Stowe. la complejidad e f e c t i v a * u r T sistema está relacionada con la descripción de sus r^Zl£ parte de otro sistema complejo adaptativo que lo esté^bseitando Z Complejidad efectiva Resulta evidente que el contenido de información algorítmica o incertidumbre algorítmica. la capacidad de distinguir lo alea" tono de lo regular. y torios de un sistemado una_cadgna_k>s que cTm^nfJúyenji su compler jidacíefectiva^ésta puede caracjgrizaise_de modo aproximado porja^ll "^^^Joá-jlÉ^sa^^cn^ción^^T^^ de las regularidades de dicho sistema o cadenaTLa complejidad bruta y el contenido de información algorítmica no se corresponden con lo que entendemos habitualmente por complejidad. lo puso en el carro y tecleó con un dedo: " L A CABANA DEL TÍO TOM.

una vez corregido. La longitud de un enunciado está limitada sólo por el tiempo disponible y por la paciencia y memoria del hablante y del oyente. y me encantaba que ella estuviese realmente hablando. especialmente cuando el niño es cuidado habitualmente por más de una persona y cada una de ellas le habla regularmente en un lenguaje distinto. Los niños tienen que elaborar. En la sentencia gramatical inglesa «[Dady] [is going away] [in his car]» el orden de los tres elementos es exactamente el mismo que en la aproximación del bebé. la mayoría de niños son capaces de aprender dos y hasta tres lenguas. una vez completado el proceso real de aprendizaje. una de sus primeras frases era «Daddy go car-car». El sujeto y el verbo estaban correctamente colocados. por ejemplo. cuáles son gramaticales y cuáles no? Imaginemos que haya sólo cincuenta mil enunciados posibles y que un niño ensaye sistemáticamente cincuenta enunciados nuevos 68 cada día durante mil días. aunque su inglés todavía necesitara algo de práctica. sin tener plena conciencia de ello. un verbo «fuerte»). en la mente del niño va tomando forma una gramática. cuando se encuentra con irregularidades como sing y sang (presente y pasado del verbo «cantar». por ejemplo. Después. Está claro que. mientras aprende a hablar. Un informático diría que este niño ficticio se ha construido un «listado» mental que incluiría todos los enunciados candidatos junto con la etiqueta «gramatical» o «no gramatical». aprenderá a hablar de modo gramaticalmente correcto ese mismo lenguaje al cabo de algunos años (aunque más de un norteamericano pensará que esto no es aplicable a muchos estudiantes de enseñanza secundaria). un error que. el vocabulario que se maneja suele incluir muchos miles de palabras. En inglés. igual que la expresión «car-car». el gales. Asumiendo este absurdo planteamiento y una memoria perfecta por parte del niño. en el orden de las palabras. Pero ¿cómo se las arregla el niño para saber. que recitaba cada mañana cuando me iba a trabajar. resulta fácil para un niño aprender la construcción regular o débil» del pasado de un verbo añadiendo -ed o -d al presente. Es más. el hawaiano y el malgache). Hasta hace poco no caí en la cuenta de que ciertos rasgos de la gramática inglesa estaban ya presentes en aquella frase. Pero esto puede llevarle a pronunciar. de nuevo sin tener necesariamente plena conciencia de ello.Un niño aprendiendo a hablar Cuando mi hija estaba aprendiendo a hablar. a través del mejoramiento progresivo del conjunto de reglas internas. a medida que continúan escuchando enunciados gramaticalmente correctos y ensayan ocasionalmente enunciados que les son corregidos. Pensemos. Pero cincuenta mil enunciados es demasiado poco. De este modo. van modificando el conjunto de reglas. bring y brang en vez de bring y brought (presente y pasado del verbo «traer»). los cuales pueden contener un número arbitrariamente grande de oraciones que a su vez incluyen palabras y expresiones modificadoras. por ejemplo. Más tarde. Cualquier niño normal al cuidado de una persona que hable un lenguaje particular y lo emplee regularmente para dirigirse a él. conducirá a una nueva modificación de las reglas. indicándole su madre pacientemente «bien» o «mal» en cada caso. En cualquier lenguaje humano hay un número ilimitado de enunciados posibles. un conjunto provisional de reglas acerca de lo que es gramatical y lo que no. Naturalmente. un niño puede decir si un enunciado nunca oído con anterioridad es gramatical o no. En inglés el sujeto se antepone al verbo (lo que no ocurre en otras lenguas como. Por otro lado. a medida que mi hija crecía su gramática mejoraba y en unos pocos años ya hablaba correctamente. el niño modifica el conjunto de reglas para incluir esta excepción. por jemplo. está claro que los «niños reales tienen que aprender de otra manera. No hay modo de que un niño escuche o recite todos los enunciados posibles y elabore con ellos un listado. éste necesitará un mínimo de tres años para conocer exactamente cuáles de entre los cincuenta mil enunciados posibles son gramaticales. de entre las maneras posibles de construir un enunciado en un lenguaje dado. Que la frase aludiera a mí me producía una gran satisfacción. De hecho. el niño hace uso de mformación gramatical que va adquiriendo año tras año a partir 69 . El aprendizaje se produce aunque la exposición del niño a un lenguaje particular sea a través de un solo hablante.

Ahora bien. en muchos casos el esquema se pone a prueba simplemente cuando el niño escucha hablar a alguien).sqiip. en parte estocasticos. el esquema varía cuando. Como resultado de esta experiencia. la regla de construcción del pasado simple de un verbo con la terminación -ed o -d es modificada por excepciones como sing-sang y bring-brought.. pero deberías decir / brought. Si. no abarca todas las regularidades presentes en una lengua. la adquisición infantil de una gramática es un ejemplo excelente de la construcción de un esquema. El esquema gramatical. Sólo de este modo es posible la compresión en un conjunto de reglas gramaticales manejable. no incluye todas las reglas del habla. Pero hay muchos otros criterios aparte de la mera veracidad que condicionan la elección de los enunciados gramaticales que uno pronuncia en cada ocasión. por ejemplo de unos padres que hablan la lengua en cuestión. La gramática como esquema parcial Naturalmente. También hay que considerar las reglas de los 70 sonidos (lo que los lingüistas llaman la «fonética» de un lenguaje). en vez de construir una lista. Finalmente _jo_que ocurre en el mundo i real determina qué variantes sobreviven. ¿es suficiente para construir tal gramática interna? Para Noam Chomsky y su escuela la respuesta es no: el niño tiene que estar equipado ya desde el nacimiento con una gran cantidad de información aplicable a la gramática de cualquier lengua natural humana. el que un enunciado sea gramatical no significa que tenga que ajustarse a los hechos. por ejemplo. aunque tal cosa es improbable. una gramática interna que se ajusta incluso a enunciados nuevos no escuchados con anterioridad. Para poner a prueba estas variantes. el niño dice «I brang home something to show you» [Traje algo a casa para enseñártelo]. Para poner a prueba las diferentes variantes en el mundo real es necesario incorporar detalles adicionales como los que se dejaron de lado en la creación del esquema. El enunciado es satisfactorio. Muchos de ellos varían de una lengua a otra. en este caso un esquema parcial. El niño exhibe así la primera característica de un sistema complejo adajDtati^aTla^c^ idenTíficadasejí_un cuerpo de experiencia deñtro^ie un esquema que incluye reglásque gobiernan dicha experiencia. pero otros probablemente son tan universales como los innatos. Puesto que un sistema^omplejo adaptativo 5i^gg regularidades de entre lo aleatorio. pero omite las ciivuuslaiieiaü tíspeuaieí etique las reglas de^en_apfícárse! La gramática. el niño separa efectivamente los rasgos gramaticales de todos los otros factores. Un_p. a hablar lenguas con ciertos rasgos gramaticales generales compartidos por todas las lenguas humanas naturales. el niño comprime de alguna manera esta experiencia en un conjunto de reglas. fruto de la evolución biológica. El niño puede decir.rna está sujeto a variación. «We sang a hymn yesterday morning» [Cantamos un himno ayer por la mañana]. en cambio. N J Sistemas complejos adaptativos y complejidad efectiva El funcionamiento de un sistema complejo adaptativo se muestra en l iagraraa-de la página 41. y la gramática no es lo único que se echa en falta cuando se prescinde arbitrariamente de algún rasgo de la sucesión de datos lingüísticos.. De este modo se vuelve a encontrar en el mundo real una sucesión de datos de la misma clase que aquella de la que el esquema fue abstraído previamente. el padre podría replicar: «Es muy amable por tu parte enseñarme esta cucaracha que encontraste en casa de tía Bessie. por lo tanto.».de ejemplos de enunciados gramaticales y no gramaticales. De todos modos. es^jjogjblejejirur la complee Q . La gramática de cada lengua particular contiene también rasgos adicionales no programados biológicamente. "Fin la adquisición de la gramática inglesa. La única fuente plausible de dicha información es una tendencia innata. es probable que en el futuro el niño ensaye un nuevo esquema que dé cabida a ambas irregularidades (naturalmente. la información obtenida del mundo exterior. el niño tiene que hacer uso del esquema en un enunciado real. Pero. restituyendo las circunstancias especiales eliminadas para hacer el esquema posible. las de la semántica (relativas a lo que tiene sentido y lo que no) y otras. sin embargo. Cualquier hispanohablante sabe que es gramaticalmente correcto decir «el cielo es verde con rayas rojas y amarillas». El proceso de aprendizaje gramatical también pone de manifiesto las otras propiedades del funcionamiento de los sistemas complejos adaptativos. Son estos rasgos adicionales los que el niño tiene que aprender. Al construir una gramática interna. por lo menos en la Tierra. que conducen a los enunciados particulares que escucha. por ejemplo.

cuya estructura es muy diferente de la del inglés. En cuanto al conocimiento inicial. la definición de longitu 1 en este caso puede ser sutil. ¿es uno de los viejos textos familiares o una gramática generativa de las que se han puesto ahora de moda? Es obvio que la longitud del libro dependerá de tales distinciones.^ de algún modo el sistema objeto de discusión (igual que la gramática ' inscrita en el cerebro regula el habla) en vez de limitarse a serjin mero recurso de un observador externo. depende de si el sistema complejo adaptativo observador es competente a la hora de identificar y comprimir regularidades y descartaiHrTque es incidental. sólo se incluye un cierto tipo de regularidades. Ya hemos visto que la noción de compresión óptima puede tropezar °n el obstáculo de la no computabilidad. Separación entre regularidad y aleatoriedad La utilidad del concepto de complejidad efectiva. y el resultado es un esquema parcial. ¿Está inscrita localmente en neuronas y sinapsis o distribuida de algún modo en una red general?) 1 N. Cada una de las pequeñas y fastidiosas excepciones incrementa la extensión del libro y la complejidad gramatical del lenguaje. aparte de la compre°n. La eficiencia del observador con frecuencia resulta evidente. relativa a un \ ' sisteTTia~c^iipleiu'^aptativo^observado)).71 /jidad en ténni^osde la longitud del esquema empleado por un sistema complejo adaptativo para describir y predecir las propiedades de una sucesión de datos de entrada. . la complejidad efectiva del sistema observado tiene que ver más con las limitaciones particulares del observador que con las propiedades del sistema observado. sería más interesante poder mirar dentro del cerebro de un hablante nativo (cosa que los avances tecnológicos quizás hagan posible algún día) y observar cómo está codificada en /él la gramática. Definimos la complejidad efectiva de un sistema. ¿Se trata de una gramática muy elemental que deja de lado muchas excepciones y reglas poco claras. como en el de la gramática. En pocas palabras. como el autor de un texto gramatical. Aun teniendo en cuenta estos factores. dejando aparte el resto. la resolución se corresponde con el grado de detalle alcanzado en el texto. Si no es así. ¿qué ocurre con la identificación de regularidades? ¿Está realmente bien definido el problema de identificar regularidades a partir una sucesión de datos? La tarea sería más fácil si la sucesión de datos fuera. Pero. en algún sentido. Podemos emplear el término «complejidad efectiva interna» cuando el esquema gobierna.. La longitud del esquema representado por esta gramática interna proporcionaría una medida algo menos arbitraria de la complejidad gramatical. una hipotética gramática holandesa escrita para hablantes navajos tendría que ser presumiblemente más larga que una gramática holandesa escrita para ingleses. pues el esquema no constituye una descripción completa de la sucesión de datos o del sistema observado. cuanto más largo es el texto más compleja es la gramática. Naturalmente. Aquí vuelven a aparecer fuentes de arbitrariedad tales como la resolución y el conocimiento o entendimiento compartidos inicialmente. Del mismo modo. de longitud indefinida. sino tan sólo de lasjegularidades abstraídas a partir de los datos disponibles? En algunos casos. como la longitud del~isquema utilizado para describirIsTrsrrégúlaridades. Esto concuerda muy bien con la noción de complejidad como longitud de un esquema. Si se trata de una gramática holandesa (estrechamente relacionada con la inglesa y con similitudes evidentes). como en el caso de un discurso o xto tan extenso que comprenda muestras representativas de todos enunciados posibles (hasta una determinada longitud) que pueden c Sl de s 72 73 . dependiendo del modo en que esté :odificada la información gramatical. el número de conceptos gramaticales nuevos que habrá que introducir será bastante inferior al que habría que introducir en el caso del idioma navajo. sigue siendo razonable r f relacionar la complejidad gramatical/de una lengua con la longitud de un texto que describa su gramática. especialmente cuando no es interna. (Naturalmente. tratando sólo los puntos principales que necesita un viajero al que no le preocupe equivocarse de vez en cuando? ¿O se trata de un voluminoso tomo académico? Si es así. La gramática del navajo tendría que ser más larga. En el caso de un libro de gramática. Sin embargo. considérese una gramática clásica de una lengua extranjera escrita en inglés para angloparlantes. La utilización de la longitud de un esquema no significa una vuelta al concepto de complejidad bruta. estos datos son por lo general relativos al funcionamiento de alpiífTrjtro sistema que~5stá Siendo' ^observado por el sistema complejo adaptativo considerado. Se podría concebir la complejidad gramatical en términos de un libro de texto de gramática. pero el concepto mismo de eficiencia plantea cuestiones profundas.

En el caso de un texto en lenguaje determinado. la información mutua sólo sirve para identificar gularidades. Una complicación aún mayor podría consistir en descartar todas las secuencias que contengan un número par de caras seguidas. puede dedicarse a buscar sistemáticamente regularidades de una clase dada (correspondientes a modelos de una clase dada). una clase de regularidades corresponde a un conjunto de modelos matemáticos para generar una sucesión de datos. distinto para cada modelo. Pero una secuencia así podría obtenerse también con una moneda de dos caras. La información gramatical mutua entre los distintos enunciados pondría de manifiesto las regularidades gramaticales. un sistema complejo adaptativo típico divide dicha sucesión en numerosas partes comparables entre sí e investiga sus rasgos comunes . los enunciarlos podrían ser las partes objeto de comparación. correspondiendo cada modelo a una clase particular de regularidades. Una ligera complicación adicional podría consistir en imponer que todas las secuencias en que salgan dos caras seguidas sean descartadas. A medida que la cadena de bits se alarga. Cualquier regularidad identificada puede incorporarse entonces en un esquema que describa la sucesión de datos (o un sistema que la genere). Para ello definen clases que abarcan un abanico de regularidades y muestran cómo podría emplearse en principio un ordenador para encontrar y clasificar cualquier regularidad que caiga dentro de una de estas categorías.pronunciarse en un lenguaje dado. Un ejemplo muy simple de conjunto de modelos sería entonces el que surge de considerar una secuencia de lanzamientos de una moneda trucada. ha hecho considerables progresos en la distinción entre regularidad y aleatoriedad dentro de una cadena de bits indefinidamente larga. cualquier regularidad aparente en la secuencia sería únicamente debida al azar. que trabaja en el Instituto de Santa Fe y en la universidad de California en Berkeley. Identificación de ciertas clases de regularidad Un grupo de físicos teóricos. la probabilidad de dejarse engañar por tales regularidades aleatorias disminuye. una corta cadena de bits procedente de una secuencia de lanzamientos de una moneda no trucada puede confundirse a menudo con la de una moneda fuertemente desequilibrada. puede deducir la presencia de nuevas regularidades pertenecientes a una clase más amplia e identificarlas. pero no hay ningún procedimiento exhaustivo para buscar todas las regularidades posibles. resultando así distinguible de una regla falsa fruto de una mera fluctuación aleatoria (por ejemplo. Si la probabilidad de que salga cara es 1/2. y su magnitud no constituye una medida directa de la Un a re . Sin embargo demuestran que en cuanto un computador ha encontrado regularidades pertenecientes a ciertas clases en una cadena de bits. No existe tal algoritmo. En el extremo opuesto. como el lanzamiento de una moneda. hay una posibilidad sobre cuatro de que ambos bits sean 1 (regularidad perfecta). sugiriendo equivocadamente que en dicha lengua no existe tal tiempo verbal. En general. Lairrformacióncomto^ *5ij^»_sirve para diagnosticar regularidades. en un texto corto en inglés el pretérito perfecto podría no aparecer. a la vez que aumenta I 74 probabilidad de reconocer que la secuencia corresponde a una moneda no trucada. mientras que en un texto muy largo no es probable que esto ocurra). consideremos una cadena de dos bits. entre ellos Jim Crutchfield. mientras que la probabilidad de que salga cruz (un 0 en la cadena de bits) es 1 menos la probabilidad de que salga cara. Esto es lo que se llama «aprendizaje jerárquico». Pero estos métodos no proporcionan ningún algoritmo para identificar cada tipo de regularidad. La regularidad resultante —que la cadena de bits nunca contendría dos unos seguidos— sería fácil de reconocer en cualquier cadena larga. Así pues. Partición de la sucesión de datos: Información mutua Para identificar regularidades dentro de una sucesión de datos de entrada. Cuando un sistema complejo adaptativo recibe una sucesión de datos arbitrariamente larga. Supongamos que la sucesión de datos es una cadena de bits que se sabe generada por un proceso al menos en parte estocástico. en que la probabilidad de que salga cara (un 1 en la cadena de bits) es algún valor fijo entre 0 y 1. De este modo hasta la más rara regularidad gramatical se mostraría una y otra vez en condiciones similares. Sin embargo. por ejemplo en la forma de una cadena de bits. En el caso de una moneda no trucada. Por lo general. la ventaja de considerar una sucesión de datos indefinidamente larga es que se incrementa enormemente la posibilidad de discriminar entre modelos distintos.

En otras palabras. La longitud del esquema —la complejidad efectiva del sistema observado— se corresponde esencialmente con la fracción aparentemente regular del contenido de información. la complejidad efectiva es cero y el contenido de información algorítmica es atribuible en su totalidad al azar. Muchas magnitudes importantes que surgen en el tratamiento de la simplicidad. pues los esquemas resumen regularidades. . identifica algunas regularidades. Así pues. Esto es absolutamente apropiado. ya que el mensaje «todo 1» es muy corto. es próxima a cero. la complejidad efectiva es cero. Diagrama que muestra a grandes rasgos cómo varía la complejidad efectiva máxima con el contenido de información algorítmica mica de la sucesión de datos procedente del sistema observado se I expresa como la suma de dosjérminqs: el contenido de información \ aparentemente regularjTéTcontenido'de información aparentemente [ estocástica. La complejidad efectiva —la longitud del esquema que describe las regularidades de la cadena de bits— también debería ser próxima a cero. es la J longitud de la descripción lo que mide la complejidad efectiva. Para una sucesión aleatoria de datos. Las situaciones más interesantes son las que se encuentran entre estos dos xtremos. Ajmajje_el contenido de información algorítmica de una cadena de bits aleatona^dgTpjglIíijrdada es máximo. donde el contenido de información algorítmica es apreciapero no máximo (para la longitud de la sucesión de datos) y es le .complejidad efectiva. y el sistema complejo adaptativo asignaría el valor cero a la complejidad efectiva del desorden aleatorio en estudio. una larga cadena de bits que sólo contenga unos) el contenido de información algorítmica en su totalidad es regular (no existe fracción estocástica) pero extremadamente pequeño. pues la gramática de un puro galimatías debería tener longitud cero. alcanzando valores máximos en la zona intermedia entre eljjrden excesivo y el desordenexcesiyo. en otras palabras. el único esquema posible tendría longitud cero. para que la complejidad efectiva tenga un valor apreciable el contenido de información algorítmica no debe ser ni demasiado bajo ni demasiado alto. Alta complejidad efectiva y contenido de información algorítmica intermedio . Una vez han sido identificadas ciertas regularidades y se ha elaborado una concisa descripción de ellas. El diagrama de la página siguiente ilustra a grandes rasgos cómo la mayor complejidad efectiva posible de un sistema (relativa a un sistema complejo adaptativo observador) varía con el contenido de información algorítmica. el sistemajno_dghe estar ni demasiado ordenado ni~HéínasTado desordenado. el contenido de información algorít76 Figura 4. reconocida como tal. h ' Supongamos que en el sistema objeto de descripción no hay regularidades de ninguna clase. Para una sucesión de datos perfectamente regular (por ejemplo. la complejidad y los sistemas complejos adaptativos comparten esta misma propiedad. Un sistema complejo adaptativo sería entonces incapaz de encontrar ningún esquema. Cuando un sistema complejo adaptativo observa otro sistema e. el contenido de información algorítmica de una cadena de bits enteramente regular. En el otro extremo de la escala. por ejemplo una sucesión de unos. como ocurriría muchas veces (¡pero no siempre!) con un pasaje tecleado por nuestros proverbiales monos.

quien al final exclamó con sorna: «¡Esa hormiga debe de estar ya a un montón de kilómetros de aquí!». son (al menos en teoría) descartados a medida que progresa el aprendizaje. Una vez dada la orden de estarse quieto. etc. 79 . el adiestramiento de nuestras mascotas es una de las maneras de observar procesos de aprendizaje en otros mamíferos. un pez de colores. de la que sólo una pequeña parte es atribuible a las reglas que subyacen a las regularidades de la búsqueda. El contenido de información algorítmica restante. se valió de los movi78 mientos de las hormigas para ilustrar el sentido de lo que yo llamo complejidad efectiva. resistirse a perseguir una tentadora ardilla. el grueso de la complejidad aparente. la fracción aparentemente regular (la complejidad efectiva) y la fracción aparentemente estocástica. sino que ha sido programada genéticamente como resultado de la evolución biológica. economía e informática de la Universidad de Carnegie-Mellon. pero las reglas del proceso de búsqueda son simples. lo que contribuye a determinar si el esquema sobrevive o no. lo mismo que un perro. Sin embargo. (Hace poco hablé de este asunto con Herb. un prestigioso experto en psicología. Pero esta pequeña parte constituye —al menos aproximadamente— la totalidad de la complejidad efectiva. De hecho. un gusano y una ameba— el aprendizaje individual tiene cada vez menos relevancia en comparación con los instintos acumulados en el transcurso de la evolución biológica. Pero aunque el perro adopte un esquema como éste estaremos ante el resultado del funcionamiento de un sistema complejo adaptativo. quedarse dentro de un coche con la ventanilla abierta. incluso en los organismos más sencillos. el esquema correspondiente a la orden de estarse quieto. la tendencia a perseguir gatos o ardillas. es resultado de rasgos aleatorios del terreno explorado por la hormiga. En este caso la competencia entre las presiones del entrenamiento y del instinto cazador habrá propiciado la supervivencia de un esquema distinto al deseado por el adiestrador.la suma de dos términos significativos. Los esquemas alternativos como. por medio de recompensas y/o castigos. Todos los organismos incorporan tales programas. Herb Simón. La trayectoria seguida por una hormiga puede parecer compleja. También podrían servir nuestros parientes los primates —caricaturizados antes en la historia de la máquina de escribir—. por ejemplo. no es necesario acudir a algo tan sofisticado para ilustrar este concepto. Enseñar a un perro a estarse quieto supone aplicar una abstracción a gran número de situaciones: permanecer sentado en el suelo. El perro aprende. Pero la propia evolución biológica puede ser descrita a su vez como un sistema complejo adaptativo. que haga una excepción a la hora de perseguir gatos. Cuando una hormiga merodea en busca de alimento. el perro entrenado incorpora los detalles apropiados a la situación concreta y aplica el esquema al mundo real en forma de una conducta que es premiada o castigada. sigue una pauta innata que ha evolucionado a lo largo de millones de años. Hace algún tiempo. no ha sido aprendida por el perro. que también influye en la competencia entre esquemas. Aprendizaje mediante los genes o el cerebro Aunque nuestro examen de los sistemas complejos adaptativos arranca con el ejemplo del aprendizaje en el niño.) En una secuencia de organismos cada vez menos sofisticados —pongamos un perro. La intrincada trayectoria de la hormiga manifiesta una elevada complejidad algorítmica.

«¿En qué se diferencia la enfermedad del bronce de una plaga causada por un organismo vivo? ¿Obedece la enfermedad del bronce meramente a las leyes de la física y la química?». la experiencia representada por la variación y selección natural en el pasado es transmitida a las generaciones futuras en un paquete de información altamente comprimida. Y éstas engendran pulgas menores que las pican. La protección contra la enfermedad del bronce no es un asunto baladí. Por lo que a mí respecta estaba maravillado. Que se alimentan de su velocidad. los físicos citan a menudo a Jonathan Swift: 80 Grandes espirales generan pequeñas espirales. Y así hasta la viscosidad. Así pues. la idea de que la vida estuviese caracterizada por alguna «fuerza vital» más allá de la física y la química. Cada gen puede tener formas alternativas diferentes. Naturalmente. ¿Qué propiedad importante falta en los remolinos que los organismos vivos poseen? ¿Qué es lo que distingue realmente el flujo turbulento de la evolución biológica? La diferencia radica en la información que se maneja en uno y otro caso. mientras que en la enfermedad del bronce no hay ninguna evidencia de tales cosas. en cambio.Bacterias que desarrollan resistencia a los fármacos Así. una bacteria obedece igualmente a las leyes de la física y la química. para regocijo de mi familia).F. Se sabe desde hace más de un siglo que la energía se disipa en forma de remolinos cada vez más pequeños. y fenotipo. ya que los jarrones de bronce chinos de la dinastía Shang. mi punto de vista era bien diferente del de los coleccionistas. y así sucesivamente. La enfermedad del bronce es un conjunto de reacciones químicas responsables de la corrosión de las superficies de dicho metal en forma de manchas verdeazuladas que crecen y se extienden. puede que algunos remolinos grandes desaparezcan sin dejar descendencia. Para explorar esta distinción un poco más. Los biólogos hacen hincapié en la distinción entre genotipo. En la evolución biológica. No. Pero ya de niño yo rechazaba. que aplica a la información hereditaria contenida en los genes de un organismo individual. que se aplica a la apariencia y comportamiento del organismo en el curso de su vida. Para describirlos. ninguna síntesis de regularidades. ¿cuál era la diferencia? Se me ocurrió que las bacterias (como todos los demás seres vivos) exhiben una variabilidad heredable y sujeta a la selección natural. que reciben el nombre de «alelos». la enfermedad puede propagarse por el aire de una superficie a otra y arruinar una colección completa de objetos de bronce. como han hecho los científicos serios durante generaciones. Una vez encontré un artículo sobre la enfermedad del bronce que me hizo pensar por vez primera en algunas de las cuestiones centrales de este libro. Y las pequeñas espirales generan espirales menores. mientras que otros sobreviven y generan muchos remolinos pequeños. Esta sí es una diferencia crítica. el «genoma» (o conjunto de genes) de un organismo. según observan los naturalistas. los remolinos pequeños nacen de los grandes. Pero nadie ha sugerido nunca que se parezcan a la vida. pueden llegar a valer hasta un millón de dólares. Pero entonces. Richardson compuso su propio ripio especialmente dedicado a los remolinos: De joven yo tenía la costumbre de hojear enciclopedias (un hábito que todavía persiste. Y el físico y matemático L. como la sustitución de un cierto alelo por se 81 . los remolinos parecen exhibir una forma de variación y selección. En cierto sentido. En condiciones de humedad. Cuando leí esto por primera vez. considérese el ejemplo del flujo turbulento de un fluido a través de una tubería. una pulga Engendra pulgas menores que hacen presa en ella. No hay ningún indicio de que en el flujo turbulento tenga lugar ningún procesamiento significativo de información. que a su vez generan otros más pequeños. por poner un ejemplo. Y así hasta el infinito. Si la tubería tiene dobleces y constricciones. El conjunto de alelos particulares de todos los genes de un organismo dado se conoce como «genotipo». '°s cambios en el genotipo. como pobre que era.

junto con las vicisitudes en el desarrollo individual. Como la secuencia de nucleótidos 83 La evolución de la resistencia a los fármacos en bacterias Un ejemplo de evolución biológica de gran importancia para la humanidad contemporánea es el desarrollo de bacterias resistentes a los antibióticos. y recuerdo la atención que suscitó en el público en general el descubrimiento del sexo en el reino de los gérmenes. coexisten dos de los adultos alternativos diferentes. se basaron los experimentos precursores de la ingeniería genética. Así pues. Este proceso. pueden afectar al fenotipo a través de la influencia de los genes en los procesos químicos del organismo. a los cambios fenotípicos que determinarán en parte si un organismo es viable y capaz de alcanzar la madurez. antes de que se haga posible la reproducción en la madurez. En este proceso. inofensiva y hasta útil para la función digestiva en el intestino humano. Piénsese en todas las circunstancias accidentales que afectan al desarrollo de un ser humano. llamadas A. Cuando se crían por separado suministran a menudo una información preciosa sobre los papeles respectivos de la naturaleza y la educación en la formación del fenotipo adulto. y pueden causar mucho sufrimiento e incluso muerte antes de que las nuevas drogas sean perfeccionadas. En el caso de gemelos idénticos. incluso en regiones donde antiguamente la enfermedad estaba controlada. pero que a menudo resulta patógena cuando infecta otras partes del cuerpo (y también. La estructura de la doble hélice fue determinada en 1953 por Francis Crick y James Watson a partir de los trabajos de Rosalind Franklin y Maurice Wilkins. La tuberculosis vuelve a ser un problema sanitario 82 . total o parcialmente. lo más cercano a la reproducción sexual de que son capaces organismos tan primitivos. el bacilo de la tuberculosis ha sido mantenido a raya durante décadas por ciertos antibióticos. coli es un organismo unicelular cuyo material genético consiste en unos pocos miles de genes. que comparten el mismo genotipo. en el sentido de que A y T siempre se encuentran enfrentados. Un genotipo individual permite que emerja del proceso de desarrollo uno de los muchos adultos alternativos posibles. En la adquisición de la resistencia bacteriana a los fármacos suele desempeñar un importante papel el intercambio de material genético entre dos bacterias individuales. De modo similar. forma la famosa doble hélice. igual que G y C. de generación en generación. Pero para simplificar la discusión sobre resistencia bacteriana a los fármacos ignoraré este fenómeno (mis excusas a Josh). la distribución de genotipos en la población es el resultado de la combinación del azar y la selección natural. Por entonces yo no me había graduado todavía. G y T. Las investigaciones minuciosas sobre bacterias se han centrado en la especie Escherichia coli (o E. donde el transportador es un virus —un bacteriófago o «fago»— que infecta a las bacterias. El genotipo de un ser humano individual es como una receta de cocina básica que admite amplias variaciones en el plato preparado al final por el cocinero. Pero durante el desarrollo del organismo el fenotipo también es influenciado por multitud de factores. Estos componentes del ADN. desde las etapas unicelular y fetal. fue observado por primera vez por Joshua Lederberg cuando era un graduado en Yale. coli hay dos cadenas helicoidales que contienen alrededor de cinco millones de nucleótidos cada una. pero en los últimos años han aparecido cepas resistentes. que constituyen todos los genes de todos los organismos. cambios aleatorios que contribuyen. Para tratar las enfermedades provocadas por estos gérmenes modificados se requieren nuevos antibióticos. iniciales de sus nombres químicos. En E. de reproducirse y de transferir así su genotipo. en ciertas formas mutantes. Por la misma razón propongo ignorar otro importante mecanismo de transferencia de material genético entre células. Todo gen forma parte de una cadena de nucleótidos más larga que. C. Para Josh supuso un lanzamiento en su carrera que le llevaría finalmente al rectorado de la Universidad Rockefeller. han aparecido cepas que no muestran una sensibilidad especial al fármaco. E. a la descendencia. pasando por la infancia y la niñez. son de cuatro clases. muchos de ellos aleatorios. En el curso de la evolución biológica se producen. llamado transducción. peligrosa incluso en el tracto digestivo). Los nucleótidos alineados a lo largo de ambas cadenas son complementarios entre sí. Por ejemplo.otro. hasta la revista Time le dedicó un artículo al tema. todos diferentes. importante. coli). Un gen típico es una secuencia de alrededor de un millar de «nucleótidos» (conocidos colectivamente como ADN). tras el empleo extensivo de la penicilina durante varias décadas para controlar ciertas especies de bacterias patógenas. común. apareada con otra.

x 4 x 4. C como 01. Supongamos que en cada cadena hay justamente cinco millones de nucleótidos. mil veces. algunos efectos desfavorables para la función celular. El genotipo varía en cierto grado de un individuo a otro (o de una colonia de individuos genéticamente idénticos a otra). en principio. en cualquier caso. las regularidades presentes en dicha experiencia han sido identificadas y comprimidas en la cadena representada por el genotipo. en un momento dado. ya que la bacteria habría tenido menos contactos con él antes de su empleo en medicina). Esta resistencia podría entonces pasar a la descendencia de la célula al multiplicarse por divisiones celulares repetidas. Hemos hecho hincapié en que las formas mutantes de una bacteria que exhiben resistencia a un antibiótico Pueden muy bien encontrarse presentes por puro azar cuando se aplica l fármaco y que. en la notación decimal usual. la supervivencia de las cepas resistentes se ve favorecida. digamos.. producir un nuevo alelo que le confiriese resistencia a la penicilina. Este número. la cadena de unas decenas de millones de bits que la célula transfiere a sus descendientes. a través de un cambio en el genotipo. Podemos codificar A como 00. Para una cadena de. Los nucleótidos de una cadena pueden ordenarse de muchas formas. Supongamos que una única bacteria hospedada en un tejido produce una colonia compuesta por bacterias de idéntico genotipo. distinguibles entre sí por sus diferentes efectos bioquímicos y fisiológicos. En esta colonia pueden aparecer formas mutantes que den lugar a su vez a nuevas colonias. no son inducidas por la penicilina. como la presencia frecuente de antibióticos en el medio. cientos de alelos diferentes con una probabilidad significativa de aparición dentro de la población bacteriana. Esta cadena contiene la información que cada E. como Lederberg demostró hace tiempo. La mutación génica que origina un alelo que confiere resistencia a los fármacos tiene. coli podría. una por cada célula hija. un proceso en el que la doble hélice se duplica y surgen dos nuevas dobles hélices. se han experimentado sólo en tiempos recientes. de modo que los cinco millones de nucleótidos quedarán representados por una cadena de diez millones de ceros y unos. Las mutaciones son procesos aleatorios típicos. es decir. un millar de nucleótidos el número de secuencias diferentes concebibles sería de 4 x 4 x x 4 . tiene alrededor de ¡600 dígitos! Sólo una pequeña fracción de las secuencias teóricamente posibles se encuentra en la naturaleza (la existencia de todas ellas requeriría muchos más átomos de los que hay en el universo). Un gen puede experimentar mutaciones como resultado de accidentes diversos tales como la incidencia de un rayo cósmico o la presencia de ciertos reactivos químicos en el entorno. Las mutaciones. sólo las colonias resistentes continuarán creciendo. seguramente han existido alguna 85 e . Lo importante es que las bacterias resistentes mutantes están ya presentes como resul84 tado de una mutación aleatoria ancestral antes de que el fármaco comience a ejercer una presión selectiva en su favor. pero la mayoría son muy antiguas. seguramente existen en alguna otra parte. Y si no están presentes en el tejido. lo que hace que las posibilidades matemáticas sean extremadamente numerosas. coli.de una cadena determina la de la otra. Si se aplica penicilina en cantidad suficiente. Si no fuera así. la mutación de un cierto gen en una célula de E. y las mutaciones accidentales pueden producirse en cualquier momento y ser transmitidas a la descendencia. Es interesante comparar este tipo de aprendizaje con el que se basa en el uso del cerebro. El desarrollo de la resistencia a los fármacos tiene lugar. Una sola mutación puede tener un efecto significativo en el comportamiento celular. En la práctica. la bacteria «aprende» a superar las amenazas a su supervivencia. es seguro que tales alelos estarían ya presentes en gran número de células de E. Los genes contienen las lecciones de supervivencia aprendidas durante miles de millones de años de evolución biológica. y cualquier posible desventaja funcional queda en un segundo plano (un ejemplo aún mejor sería un antibiótico diferente no tan frecuente en la naturaleza como la penicilina. G como 10 y T como 11.. o por lo menos aparecen de vez en cuando por azar y después desaparecen. coli y sus formas ancestrales no ha quedado registrada sólo para servir de referencia en un listado. La experiencia de la especie E. y la penicilina habría sido inútil desde el principio. pues. De este modo los genotipos de la población bacteriana en el tejido infectado se diversifican. A través de los genes. coli transmite a las células hijas. por una cadena de diez millones de bits. Algunas de estas regularidades. cada gen puede tener. Pero a medida que el empleo de la penicilina se extiende. basta con fijarse en una de ellas para leer el mensaje que contienen. Por ejemplo. presumiblemente. Pero el genotipo contiene además una enorme cantidad de información que permite el funcionamiento de la célula bacteriana. que se originan por la división en dos de la célula bacteriana inicial.

en oposición a la longitud de un libro que describe la gramática de dicho lenguaje). Los cambios genéticos que permiten a una criatura simiesca de-^ sarrollar lenguajes. El genotipo en sí no es puesto a prueba directamente por la experiencia. basada en la longitud de un esquema. Es interna porque se relaciona con el esquema del que se sirve el organismo para describir su propia herencia a sus descendientes. La longitud de la parte relevante del genoma proporciona una medida interna aproximada de la complejidad efectiva. está evidentemente relacionada con la longitud del genoma (si hubiera partes del ADN que cumpliesen únicamente una función de relleno y no contribuyeran a la información genética. (Parece ser que hay ligeros indicios de mutaciones genéticas ocasionales que surgen como respuesta a la necesidad. surgen más a menudo como respuesta a un desafío. Esto satisface » el requerimiento de uiKbucle retroactivo en el que ateo¿fi¡igartjgrer siones selectivas. el destino último de cada individuo depende también de factores medioambientales que no están bajo el control de los genes. ffl ~ Es necesario. como. pues ligeras alteraciones del genoma han dado lugar a una gran complejidad efectiva de una clase nueva (complejidad cultural). hay que introducir ideas más sofisticadas. puede decirseque eP^squefna modificado ha tenido un gran incremento de complejidad potencíáTcon respecto a unTntervalo dj[Tiémpo~dado. Adaptación directa n . Tal despliegue de esquemas —junto con la recepción de nuevos datos— para producir efectos en el mundo real es característico de un sistema complejo adaptativo. por ejemplo. pero por ahoravorVarnos a la idea de la adaptación a los antibióticos como sistema complejo adaptativo y comparemos este cuadro con una teoría incorrecta de la adquisición de la resistencia. en gran parte aleatorias. La complejidad efectiva de una bacteria. como parece ocurrir en los organimos superiores.) La evolución como sistema complejo adaptativo ¿En qué medida puede describirse el proceso evolutivo como la manifestación del funcionamiento de un sistema complejo adaptativo? El genotipo satisface los criterios de esquema: encapsula en forma altamente comprimida la experiencia del pasado y está sujeto a variación a través de las mutaciones. Pero la comparación entre genomas de distintos organismos revela deficiencias en la idea de emplear la complejidad efectiva. en vez de estar disponibles cuando éste se presenta. La complejidad efectiva del nuevo genoma (humano). no es en sí misma una medida satisfactoria de la complejidad de los organismos correspondientes (personas). el fenotipo está codeterminado por el genotipo y por las condiciones del entorno.vez en el pasado. A veces esta variabilidad invalida la medida. como es el caso de ciertos organismos cuya simplicidad es obvia y en cambio presentan un genoma de longitud anómala. y no con un esquema diseñado por algún observador externo (esta medida se r asemeja a la longitud de la gramática interna en el cerebro de un niño que aprende su lenguaje nativo. por lo tanto. son relativamente pequeños. Cuando un modesto cambio en~lñTe!>quema p^uiiite a un sistema complejo adaptativo crear una gran cantidad de complejidad^fectiva nueva en un cierto período de~~líerrrpo. Las ideas. lleva a cabo la tarea de síntesis de regularidades con eficiencia variable. en cambio. No Tíáv^duda_jde-que población bacteriana es un sistema complejo adaptativo. Aunque controla en gran medida la química del organismo. en el sentido nuestro de longitud de un esquema. medida por su longitud. Por último. Volveremos más tarde sobre este tema. pero. es insignificante en comparación con la mutación aleatoria. habría que descontarlas). en un organismo unicelular la supervivencia de cierto genotipo depende de que las células que lo portan sobrevivan hasta el momento de la división. como única medida de la complejidad de una especie. manifestaciones todas de gran complejidad efectiva. En otras palabras. suplementar la complejidad efectúa" con el concepto de complejidad potencial. como cualquier otro sistema complejo adaptativo. las que distinguen nuestra especie de nuestros parientes cercanos los grandes monos. si el fenómeno en verdad existe. <I resistencia a los fármacos se desaf i a principalmente a través de mecanismos genéticos como los que 1 ] H o y d l a p a r e c e o b v i o ue la 86 87 . pero de gran significación. Al considerar diferencias sutiles pero importantes. Es sólo una medida aproximada porque la evolución biológica. pensamiento avanzado y culturas elaboradas. así como las células descendientes. las descendientes de las descendientes ytasí sucesivamente.

La cibernética. el dispositivo enciende un calefactor cuando la temperatura cae por debajo de la de referencia y lo apaga cuando se alcanza de nuevo. ni variación aleatoria ni selección. Pero en los comienzos de la cibernética los autómatas no eran capaces de crear un esquema susceptible de evolución más allá de sus percepciones sensoriales. Pensemos. en un autómata móvil. el termostato tiene un programa fijo. la mayor parte de las expectativas de la cibernética tras la segunda guerra mundial se centraban en los procesos de adaptación directa. dijo Wiener. En vez de un grupo de esquemas en competencia y evolución. La teoría de Hinshelwood era. La teoría de Hinshelwood se puede describir como de «adaptación directa». En la división celular. Considérese el funcionamiento de un termostato ajustado a una temperatura dada. la resistencia ya era un problema y unos cuantos científicos ofrecieron modelos muy diferentes para explicar su desarrollo. «Oh. El mecanismo propuesto era una simple retroacción negativa en un conjunto de reacciones químicas (un ejemplo de retroacción negativa lo tenemos cuando un coche en marcha comienza a salirse de rumbo y el conductor gira el volante para corregir la trayectoria).» y actúa en consecuencia.hemos estado considerando. Viki Weisskopf.. Una vez asomó la cabeza por la puerta del despacho de mi director de tesis. De hecho. El dispositivo únicamente se dice a sí mismo. cuando el uso de la penicilina estaba en sus comienzos y las sulfamidas eran todavía las armas predilectas en la batalla contra las infecciones bacterianas. tiene que ver con la dirección y el gobierno. «hace frío. pensaba que todos los intelectuales europeos conocían el chino». Uno de ellos fue el eminente químico inglés Cyril (más tarde Sir Cyril) Hinshelwood. en efecto. La idea general era que la presencia del fármaco provocaba cambios en el equilibrio químico de la célula bacteriana que iban en detrimento de la reproducción celular. un capítulo del libro está dedicado a refutar la idea de la selección de variantes surgidas espontáneamente. ni esquema. como en el control de un autómata. Pero no siempre fue así. Después llegaron los «sistemas expertos». directamente por medios químicos. De hecho. según la teoría. La palabra cibernética deriva del vocablo griego kubernetes. hace calor. Su libro estaba repleto de ecuaciones que describían velocidades de reacción. Sólo ahora estamos entrando en una era de autómatas que pueden considerarse verdaderos sistemas complejos adaptativos. y profirió unas palabras absolutamente incomprensibles para Viki. hace frío. El diseño se centraría en proporcionar respuestas directas a señales del medio ambiente. en los que la informaron suministrada por expertos humanos en un cierto campo se introer . y además muy simple. esta forma simple de resistencia pasaba mecánicamente a las células hijas a través de la composición química del material celular ordinario. En los años cuarenta. un matemático bastante excéntrico y de gran talento del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT). naturalmente. lo que no quiere decir que la adaptación directa carezca de interés. ajustes en el metabolismo celular que limitaban el efecto del fármaco y permitían a las células sobrevivir y dividirse. En la teoría de Hinshelwood no intervenían los genes bacterianos. la exposición prolongada de la bacteria a altas dosis de medicamento producía. Adaptación directa. Otros sensores podrían servir para detectar socavones » el camino y adoptar una forma de locomoción predeterminada para que el robot pueda superarlos. Sin embargo. por ejemplo. y el escepticismo que ya entonces me inspiraron sus ideas. Es útil contrastar la adaptación directa con el funcionamiento de 88 un sistema complejo adaptativo. En la primera época de la cibernética podría haber sido equipado con sensores para detectar la presencia de un muro cercano y activar un dispositivo Para evitarlo. hace frío. una teoría química. que significa timonel. El principio básico es el mismo que el del termostato. Recuerdo haber leído su libro sobre el tema cuando era estudiante. del cual deriva también el verbo «gobernar». No había un sistema complejo adaptativo subyacente al desarrollo de la resistencia: ni compresión de la información.. especialmente la estabilización de sistemas por retroacción negativa. Se trata de procesos muy comunes. Cuando yo era estudiante graduado en el MIT me lo encontraba de vez en cuando durmiendo en las escaleras y obstaculizando el paso con su oronda figura. que fue un niño prodigio y nunca dejó de demostrarlo de las maneras más estrafalarias. pero los problemas que se presentan pueden constituir un reto mucho mayor. sistemas expertos y sistemas complejos adaptativos La palabra «cibernética» fue introducida por Norbert Wiener. y se fue corriendo.

pero es incapaz de aprender nada de su experiencia con los sucesivos pacientes. Naturalmente. adelante o atrás. En vez de eso cada pata ejercería influencia en el comportamiento de las otras a través de enlaces de comunicación. sino de todo el conjunto. los diseñadores y los expertos puede contemplarse como un sistema complejo adaptativo. entre otros. Tengo noticias de que en el MIT se ha construido un robot semejante de seis patas que ha descubierto. un «árbol de decisión» para el ordenador y dotándole de un criterio de decisión definido para cada rama basado en datos particulares del paciente. El patrón de interacciones mutuas de las patas sería un esquema que podría estar sujeto a variaciones como. por ejemplo. Hoy día estamos entrando en una era de ordenadores y autómatas que funcionan como sistemas complejos adaptativos sin humanos en el bucle. 91 . En vez de eso sigue haciendo uso del mismo modelo interno desarrollado previamente. en este caso uno artificial con «humanos en el bucle». como por ejemplo si el autómata está avanzando o retrocediendo. El avance en relación a los diseños anteriores es sutil. Considérese un autómata móvil de seis patas que tenga en cada una un juego de sensores que detecten obstáculos y un procesador de información que responda de algún modo predeterminado a las señales procedentes de aquéllos para controlar el movimiento de la pata. Las presiones selectivas que influirían en la adopción o rechazo de los patrones candidatos podrían tener su origen en sensores adicionales que registrarían el comportamiento no sólo de una pata individual. Este juego de patas no sería más que un conjunto de dispositivos cibernéticos primitivos. siempre se puede consultar otra vez a los expertos y rediseñar el modelo interno en función de los aciertos y fallos del diagnóstico informático. Considérese ahora. un sistema complejo adaptativo capaz de explorar los rasgos generales. Un modelo interno como éste es fijo. pero no a través de una unidad central de proceso. abajo. En la actualidad un diseño de robot podría incluir una forma de coordinación entre las patas. La diagnosis médica puede automatizarse hasta cierto punto componiendo. pero un ejemplo tomado de un campo distinto puede servir de ilustración. con el asesoramiento de especialistas. Muchos autómatas futuros contendrán esquemas elaborados sujetos a variación y selección. o si la cara inferior está suficientemente separada del suelo. El uso de este paso por el robot depende del terreno. El ordenador puede diagnosticar enfermedades. De este modo el autómata tendería a desarrollar un esquema que proporcionaría un modo de andar adecuado al tipo de terreno y sujeto a modificación en función de los cambios de éste. a diferencia de los esquemas propios de los sistemas complejos adaptativos. de un terreno mucho mayor: la totalidad del universo. ya sea arriba. en contraste con un autómata que aprende unos pocos rasgos útiles del terreno que tiene que atravesar. además de un sinfín de detalles.ducía en un ordenador en la forma de un «modelo interno» que sirviese para interpretar los datos de entrada. Un autómata así puede considerarse una forma de sistema complejo adaptativo primitivo. El sistema ampliado constituido por el ordenador. las producidas por un generador de números pseudoaleatorios. el modo de andar que emplean comúnmente los insectos: las patas delantera y trasera de un lado se mueven al unísono con la pata media del otro.

Los esquemas son en este caso las teorías. En biología molecular. la mayoría de los enigmas teóricos han sido resueltos gracias a la Senialidad de los experimentadores. sino un hombrecillo con barba de tres días que parecía haber salido arrastrándose de los sótanos del MIT. me llevó mucho tiempo apreciarlo. me pregunté qué impresión habrían causado sus cálculos a los eminentes físicos teóricos de la primera fila. En aquel entonces yo era incapaz de apreciar en su justa medida tal actividad científica. El paralelismo entre estos dos procesos se me escaparía hasta muchos años después. otras nuevas. y lo que tiene lugar en el mundo real es la confrontación entre la teoría y la observación. y en otros campos. los experimentadores pueden cometer errores. y como tal tiene que suplementarse con los detalles de una o más de estas situaciones a fin de poder hacer predicciones concretas. Cuando estudiaba en Yale siempre conseguía altas calificaciones en los cursos de ciencias y matemáticas sin entender por completo lo que estaba aprendiendo. el espín ese no es uno. formulando un cuerpo teórico exitoso capaz de realizar predicciones que resultan repetidamente confirmadas experimentalmente. Mediante un método aproximado que parecía prometedor. sino explicar los resultados de las observaciones. A veces los teóricos van por delante. como la antropología cultural. donde se seleccionan patrones genéticos que tienden a producir organismos con una mayor capacidad de reproducción. pero de hecho no fue una clase en absoluto. hay todavía •uuy pocos teóricos y no se les tiene un gran respeto. pues mi modo de pensar se circunscribía a asistir a clase. investigadores y estudiantes graduados de ambas instituciones: un físico teórico pronunciaría una breve conferencia y después habría un debate general sobre el tema presentado. Cuando terminó de hablar. pero cuya validez aún no estaba garantizada. y sobre sistemas complejos adaptativos. sino un debate serio sobre temas de física teórica. en parte en cuanto a coherencia y generalidad. Cada teoría es una descripción altamente 'condensada de toda una clase de situaciones. El papel de la teoría en la ciencia debería ser obvio. Todo cambió tras acudir a una de las sesiones de los seminarios de física teórica que organizaban la Universidad de Harvard y el MIT. una rama de la biología que goza hoy de gran prestigio. muchos emi93 . y los teóricos tienen que volver a la pizarra. En la actualidad. Asistieron profesores. 92 El conferenciante era un estudiante graduado de Harvard que acababa de presentar su tesis doctoral sobre el carácter del estado fundamental del boro 10 (B ). pese a haber dedicado toda mi carrera profesional a la física teórica. pero en Ultimo termniu en cuanto a Su cápa^. El proceso por el cual las teorías resultan seleccionadas de acuerdo con la experiencia (así como por su coherencia y generalidad) no es muy diferente de la evolución biológica. Las nuevas teorías tienen que competir con las ya existentes. Fue al ingresar en el MIT para graduarme cuando finalmente se me reveló cómo es en verdad la física teórica. A veces me parecía que sólo estaba allí para regurgitar en los exámenes la información con que me habían cebado en clase. A resultas de ello.La empresa científica La empresa científica humana constituye una hermosa ilustración del concepto de sistema complejo adaptativo. Es tres. un núcleo atómico compuesto de cinco protones y cinco neutrones. cidad de explicar las obsery^acioxieilgxistentes y predecir correctamente. la mayoría de físicos son o bien teóricos o bien experimentales. el primero en tomar la palabra no fue ningún teórico. En otras ocasiones. cuando supe más sobre simplicidad y complejidad. (Por supuesto. Dijo: «Oye. como se esperaba que fuese. la arqueología y la mayor parte de la biología. Pero no hay que dar por sentada la existencia de dos clases distintas de investigadores. los físicos experimentales encuentran resultados inesperados. No siempre fue así en física. Pensaba que el seminario sería una especie de clase magistral.) 10 Me avergonzé de mí mismo por no haber sido capaz de descubrir antes cómo funcionaba la empresa científica. pero en este caso las observaciones a las que se refería aquel desaseado sujeto resultaron ser correctas. Sin embargo. aprobar exámenes y tener contento al profesor. había hallado que el estado fundamental debía poseer un momento angular de «espín» de una unidad cuántica. ¡Lo acaban de medir!» De repente comprendí que la misión del físico teórico no es impresionar a los profesores que se sientan en primera fila. en particular de la física de los núcleos atómicos y partículas elementales. aunque en mi propio caso.

prestando un aire de intriga a toda actividad científica. el enunciado general comprimido que constituye propiamente la teoría debe complementarse con información detallada sobre el caso particular en cuestión. es un paquete comprimido de información. aunque haya nuevas evidencias en contra.) Creo que probablemente hay mucho de cierto en la tradición Psicoanalítica. existen varias teorías en competencia que comparten estas características. Normalmente. cada teoría debe desplegarse. En los años cincuenta a mi primera esposa. no constituye a ciencia puesto que no es falsable. las teorías surgen como resultado de multitud de observaciones. Cuando una teoría resulta contradecida por observaciones fiables repetidas debe considerarse errónea. El psicoanálisis es una teoría que describe la influencia en el comportamiento humano de los procesos mentales que tienen lugar fuera del estado consciente y cómo estos mismos procesos mentales tienen su inicio en determinadas vivencias. Margaret. Una teoría se formula como un principio o conjunto de principios simples. se han realizado y comprobado experimentalmente numerosas predicciones en genética de poblaciones. A veces. Para realizar predicciones particulares. Las teorías científicas hacen predicciones verificables mediante observaciones posteriores. expresados en un mensaje relativamente corto. es decir. J. La bondad de las predicciones de cada teoría. los papeles respectivos de la teoría y la observación deberían considerarse por separado. i Cuando una ciencia madura y sus métodos teóricos ganan en profundidad y potencia. De la misma forma. que es otro asunto. la biología de poblaciones cuenta con una larga y honorable tradición matemática. Frecuentemente se critica al psicoanálisis por no ser falsable. Entonces las teorías pueden verificarse por medio de observaciones posteriores. (No hablaré del tratamiento psicoanalítico. contribuye a determinar su supervivencia. y estoy de acuerdo con ello. Se ha dicho también que las teorías sólo mueren cuando lo hacen sus promotores. el retraso en la confirmación o refutación de una teoría es tan grande que sus proponentes fallecen antes de que se conozca el destino de su idea.nentes biólogos moleculares no creen necesaria la existencia de biólogos teóricos. puede surgir la controversia sobre si éste es verdaderamente científico. aunque mi impresión es que resulta mucho más aplicable a las difíciles y complejas ciencias de la vida y del comportamiento. pero esto no confirma las ideas del Psicoanálisis. hasta el momento presente. pero resulta abrumadora. en el transcurso de las cuales se realiza un esfuerzo deliberado por separar el trigo de la paja. el tratamiento podría resultar inútil unque la mayoría de esas ideas fuesen correctas. pero que. aplicable a muchos casos particulares. y hasta la propia literatura matemática se ha enriquecido. En contraposición. personificada en las figuras de Sir Ronald Fisher. Haldane y Sewall Wright entre otros. ¿Hay algo que pueda decir un e a U n 95 . mientras que las teorías que predicen y explican satisfactoriamente las observaciones tienden a ser aceptadas y sirven de base para teorías futuras (siempre y cuando no resulten cuestionadas más adelante por nuevas observaciones). Como ha dicho Stephen Wolfram. Gracias al trabajo de éstos y muchos otros teóricos. Sin embargo.B. la teoría tiende a emerger como especialidad. Veamos cómo la interacción entre ambas disciplinas encaja en la noción de sistema complejo adaptativo. en especial las tempranas. Por regla general.S. las leyes de las circunstancias especiales o meramente accidentales. haya o no expertos en cada una de estas actividades. muchas veces de carácter experimental. estudiante de arqueología clásica. le produjo asombro descubrir que muchos físicos cambian de opinión cuando se enfrentan a evidencias que contradicen sus ideas favoritas. La emoción de saber que la predicción propia ha sido verificada y que el nuevo esquema subyacente es básicamente correcto no siempre es fácil de transmitir. Los que hemos trabajado en física fundamental en las últimas décadas hemos tenido la fortuna de ver comprobadas nuestras teorías en vida. Cuando en un cierto campo parece faltar la intriga. en consonancia con los resultados de estas observaciones. Esta observación suele dirigirse a las ciencias físicas. Q4 Falsabilidad e intriga El filósofo Karl Popper ha remarcado que el rasgo esencial de la ciencia es que sus teorías son falsables. La posibilidad del error está siempre presente. Puede resultar útil al establecer una relación constructiva entre l psicoanalista y el paciente. Las teorías en seria discordancia con los resultados de experimentos bien diseñados y cuidadosamente realizados (especialmente cuando se trata de experimentos con resultados repetidamente consistentes) tienden a ser desplazadas por otras mejores.

el resultado final puede ser una claficación general brillante. el filósofo. los científicos llegan a falsear sus resultados. En la década de los sesenta acaricié la idea de pasarme de la física teórica a la psicología empírica o la psiquiatría. seres humanos. y que cualquier investigación necesaria para afinar sus preceptos sería llevada a cabo mejor que nadie por los propios psicoanalistas en el curso de su trabajo con los pacientes. pero muchos años después tuve la oportunidad de contribuir indirectamente a un nuevo esfuerzo por incorporar en la ciencia ciertas ideas sobre los procesos mentales conscientes e inconscientes y sobre sus efectos en las pautas de conducta. y tiende a elevarse por encima de cualquier abuso que pueda producirse. Aunque los detalles históricos de cualquier descubrimiento científico suelen ser algo confusos. o dar por sentada una idea convencional en lugar de buscar una explicación más convincente. iniciar a sabiendas un proyecto sin valor por los beneficios que obtendrá. los científico 97 . aunque por diferentes razones. y tratar luego de comprobarla. Se supone que no tienen prejuicios.) Durante algunos meses me dediqué a visitar a distinguidos psicoanalistas por un lado y psicólogos académicos (en aquella época todavía fuertemente influidos por el conductismo. pronto son dejadas de lado. o un comportamiento que pueda mostrar. De vez en cuando. Se supone que juzgan una teoría según lo exacta. sociólogo o historiador de la ciencia ocasional que se agarra a estas desviaciones de la rectitud científica o de la práctica científica ideal para condenar por corrupta a toda la empresa. Idealmente. Quería aislar un subconjunto de ideas psicoanalíticas que fueran falsables y pudiesen constituir una teoría. Tendría que ver con el papel de los procesos mentales exteriores a la conciencia en la vida diaria de la gente razonablemente normal. Los prejuicios. Todos me desanimaron. pero al menos estaría íntimamente relacionado con el psicoanálisis en general. Abandoné finalmente mi propósito y proseguí en la física. Un científico puede intentar apropiarse del crédito ajeno. como el caso de la poliagua o de la fusión fría. realizan experimentos de carácter exploratorio o para comprobar una propuesta teórica seria. general y coherente que sea la descripción de los datos que de ella se deduce. a las presiones selectivas que caracterizan la ciencia se suman las presiones selectivas familiares que intervienen en todos los asuntos humanos. No obstante. como en el caso de la formulación y orificación de una teoría unificadora. así como en los patrones repetitivos de comportamiento aparentemente inadaptado que exhibe la gente clasificada como neurótica. rompiendo el tabú más severo de su profesión. Las observaciones repetidas y los cálculos (y las comparaciones entre ambos) tienden. Aquel esfuerzo está rindiendo algunos resultados esperanzadores. (Dicho conjunto de ideas podría no corresponderse exactamente con las de ninguna escuela psicoanalítica. y que el psicoanálisis era una tontería que no valía la pena considerar. a eliminar las imperfecciones (es decir. ni son deshonestos o egoístas. son demasiado difíciles de estudiar o ambas cosas a la vez. La empresa científica es. pues la psicología cognitiva todavía estaba en pañales) por otro. éstas no pueden constituir una teoría verdaderamente científica. acaban siendo superados. Muchos psicólogos tendían a creer que los procesos mentales inconscientes carecen de importancia. n Presiones selectivas sobre la empresa científica En la práctica. Las noticias extravagantes y carentes de fundamento. demuestra que no ha llegado a comprender su aspecto esencial. por naturaleza. las ilusiones y la pereza. en la empresa científica. los rasgos defectuosos desde el punto de vista científico) introducidas por las otras presiones.paciente. el interés económico. Los psicoanalistas pensaban que su disciplina estaba tan bien establecida que no hacía falta ningún esfuerzo por incorporar algunas de sus ideas dentro de la ciencia. Pero los practicantes de la ciencia son. Un estudioso de los sistemas complejos adaptativos diría que. como los que hubo inicialmente contra la teoría de la relatividad. autocorrectiva. que no pueda reconciliarse de alguna manera con las ideas fundamentales del psicoanálisis? Si no es así. al fin y al cabo. Engaños como el del hombre de Piltdown acaban por descubrirse. la empresa científica no se ajusta de modo pre ciso a ningún modelo bien definido. Sin embargo. sobre todo a largo plazo. No son inmunes a las influencias normales del egotismo. las presiones selectivas características de la ciencia desempeñan un papel crucial en el avance de nuestra comprensión de la naturaleza. la moda.

estudió algunas de las propiedades de la electricidad en su famoso tratado sobre magnetismo publicado en 1600. en el Asia Menor. se conocían algunas propiedades del magnetismo. uno de los primeros científicos modernos. en cierta forma. Sin embargo. de modo que pueden a su vez atraer otros trozos de hierro. electricidad y magnetismo eran considerados todavía dos categorías diferentes de fenómenos. la mayor parte de las piezas que componían el rompecabezas ya habían sido formuladas en forma de leyes científicas. Hasta el siglo xix no se comprendió la estrechísima relación que hay entre una y otro. William Gilbert. En la antigüedad ya se conocían fenómenos electrostáticos sirnrjles y familiares. Un excelente ejemplo procedente de la física fundamental es el trabajo que realizó James Clerk Maxwell entre los años 1850 y 1860 sobre la teoría del electromagnetismo. cuando Maxwell comenzó su trabajo sobre una descripción matemática exhaustiva de los fenómenos electromagnéticos. donde es muy común) es capaz de atraer trozos de hierro y magnetizarlos. por ejemplo que el ámbar (elektron en griego) tiene la propiedad de atraer trocitos de plumas cuando se lo frota con una piel de gato. la interpretación posterior de este hecho fue que un campo magnético variable en el tiempo produce un campo eléctrico. Hacia 1820. El mérito de Maxwell fue enunciar un conjunto de ecuaciones que reproducían dichas leyes. como el hecho de que el mineral llamado magnetita (un óxido de hierro cuyo nombre deriva de la región de Magnesia. de manera inadecuada. que describe cómo las cargas 99 .Teorías que unifican y sintetizan De vez en cuando. Los experimentos sobre la corriente eléctrica que siguieron a la invención por Alejandro Volta de la primera batería eléctrica (la pila voltaica) hacia 1800 abrieron el camino para el descubrimiento de las interacciones entre electricidad y magnetismo. Hans Christian Oersted descubrió que una corriente eléctrica que circula por un cable produce un campo magnético que se enrosca alrededor de éste. Análogamente. La versión que ofrecen los libros de texto suele constar de cuatro ecuaciones. tal como se muestra en la página siguiente. En 1831. En la década de 1850. comprimiendo en un enunciado breve y elegante muchos fenómenos descritos anteriormente por separado y. con una teoría se logra una notable síntesis. Michael Faraday observó que un campo magnético variable induce una corriente eléctrica en una espiral de alambre. La primera representa la ley de Coulomb.

Cuando publicó por primera vez sus ecuaciones. Las ecuaciones encierran los aspectos universales del electromagnetismo. unos 300 000 kilómetros por segundo. Maxwell utilizó una notación menos compacta que la que aprenden en la actualidad los Universitarios. generadas de modo predecible por cargas eléctricas aceleradas—. En el vacío. Pronto se descubrió que las ecuaciones. ¿Podríamos presentar un ejemplo de esquema más elegante? Dado que la longitud del esquema es prácticamente cero.). (En la figura están ilustradas las tres versiones. las ecuaciones de Maxwell quedaron completas. como puede verse en la figura) el comportamiento del electromagnetismo en cualquier parte del universo. ése es el valor de su complejidad efectiva. la ecuación era consistente con la conservación de la carga eléctrica. Con el nuevo término. Las ecuaciones de Maxwell requerían también la existencia de ondas de frecuencias superiores a las de la luz visible (que ahora reciben el nombre de rayos ultravioleta. sólo es preciso suplementarlas en cada caso con detalles particulares. a la famosa velocidad de la luz. y también de frecuencias inferiores (lo que hoy denominamos rayos infrarrojos. se necesitan ciertos conocimientos previos para comprender la notación en que están formuladas. Todas estas formas de radiación electromagnética acabaron descubriéndose experimentalmente.) El 101 a u . Cuando calculó esta velocidad. etc. rayos X. En otras palabras. Las disciplinas de la electricidad y el magnetismo quedaron enteramente unificadas por medio de una descripción elegante y consistente de los fenómenos electromagnéticos. Sin embargo. para un valor particular del coeficiente (multiplicador) del nuevo término. tal como la hemos definido. La segunda expresa la conjetura de Ampére. de modo que el conjunto parecía algo más largo. sus ecuaciones originales no respetaban este principio. ¿Sería posible que la luz consistiese en ondas electromag1 nn néticas pertenecientes a una determinada banda de frecuencias? Esta conjetura ya había sido formulada anteriormente de forma vaga por Faraday. La conservación de la carga eléctrica total (su constancia en el tiempo) es una idea simple y elegante que. todas las ondas viajarían a la misma velocidad. ¿Qué clase de cambio en las ecuaciones permitiría recogerlo? La tercera ecuación contiene un término que describe la generación de un campo eléctrico por un campo magnético variable. este valor era lo suficientemente pequeño como para que Maxwell pudiese insertar el nuevo término sin introducir resultados contradictorios con cualquiera de los experimentos conocidos. La tercera reformula la ley de Faraday. aunque las ecuaciones de Maxwell son en efecto cortas. poseían «soluciones ondulatorias» —ondas electromagnéticas de todas las frecuencias. Conociendo las condiciones de contorno y las cargas y corrientes presentes. dentro del margen de error aceptado en la época. pueden determinarse los campos eléctrico y magnético. etc. Maxwell observó que había algo incorrecto en ellas. pero ganó en claridad y plausibilidad merced al trabajo de Maxwell. Estudiando sus cuatro ecuaciones. con la inclusión del nuevo término. que lo hace n más corto. ¿Por qué no habría de tener la cuarta ecuación un término análogo que describiese la generación de un campo magnético por un campo eléctrico variable? En efecto. las leyes del electromagnetismo son extremadamente simples.eléctricas generan un campo eléctrico. El razonamiento que empleó en su época nos parecería hoy muy oscuro. La cuarta ecuación. ahora podemos usar la notación relativista. pero podemos presentar una versión más clara adaptada a la física actual. Análogamente. Ya podían explorarse las consecuencias del nuevo formalismo. no era más que la ley de Ampére. confirmada experimentalmente ya era uno de los principios básicos de la física en la época de Maxwell.). ondas de radio. según la cual no existen verdaderas cargas magnéticas (de modo que todo el magnetismo se debe a las corrientes eléctricas). la idea resultó por completo correcta. denominado «corriente de desplazamiento». Es más. rnodificando la última ecuación consiguió corregir el error. Identifican con precisión las regularidades y las comprimen en un pequeño paquete matemático de inmensa potencia. microondas. Aunque llevó años probarla experimentalmente. Maxwell halló que era idéntica. La simplicidad de las teorías unificadas Las ecuaciones de Maxwell describen en pocas líneas (el número exacto depende de lo compacta que sea la notación. que describe cómo las corrientes eléctricas generan un campo magnético. lo que además de confirmar la teoría condujo a los extraordinarios avances tecnológicos con los que hoy estamos familiarizados. tal como la enunció Maxwell por primera vez. ^ Un crítico puntilloso podría quejarse de que. que describe cómo se crea una corriente eléctrica a través de un campo magnético variable.

pues hay 102 e Finalmente. Lincolnshire. Como ya hemos dicho en relación a la complejidad bruta. Además. Se formula entonces una teoría. licenciado de nuevo cuño. así como la ley de la gravitación y sus tres leyes del movimiento. ya sea porque haya un error en las observaciones previas (como en el caso de Newton). En el sistema solar. las discrepancias entre teoría y observación se resolvieron y la teoría de la gravitación universal de Newton fue aceptada hasta su sustitución en 1915 por la teoría de la relatividad general de Einstein. algunas de cuyas consecuencias pueden predecirse. Inmediatamente comenzó a calcular cuáles serían las consecuencias de esta suposición. Una de ellas es la versión del historiador Conduitt: «En 1666 se retiró de nuevo . remendada a fin de acomodar el error. Cada uno de estos trabajos representó por sí solo un hito. Es una exigencia no del todo irrazonable. la teoría de la relatividad general de Albert Einstein. En 1665 la Universidad de Cambridge se vio obligada a cerrar sus puertas debido a la peste. La idea hace posible la conexión entre dos conjuntos de fenómenos que antes se creían separados. En este caso. a su casa natal en Lincolnshire y. mientras estaba descansando en un jardín. los planetas y satélites viajan a 103 .. Este fracaso le llevó a considerar la idea de que. más complicada. ¿Sucedió realmente dicho episodio? Los historiadores de la ciencia no están seguros. se le ocurrió que la fuerza de la gravedad (que hace caer al suelo las manzanas que cuelgan del árbol) no estaba limitada a una cierta distancia desde la superficie de la Tierra.. que concuerda con la de Newton en el dominio en que todos los cuerpos se mueven muy lentamente en comparación con la velocidad de la luz. se dijo. regresó a la casa de su familia en Woolsthorpe. la poetisa Marcia Southwick.. llevó a cabo el famoso experimento de la descomposición de la luz blanca en los colores del arco iris por medio de un prisma. sino que podría extenderse mucho más lejos de lo que se pensaba. Las predicciones pueden no estar de acuerdo con la experiencia. junto con la fuerza de gravedad. Como le gusta decir a mi esposa.» En esta narración de los hechos pueden verse en acción algunos de los procesos que de vez en cuando tienen lugar en la vida de un científico teórico. sería engañoso emplear un lenguaje especial que redujese la longitud de una descripción. ya sea porque el teórico haya cometido un error conceptual o matemático al aplicar la teoría. Newton tuvo su brillante intuición sobre la universalidad de la gravitación a la edad de veintitrés años. seguida dos siglos y medio después por otra más exacta. además de las propias ecuaciones. las matemáticas subyacentes a las ecuaciones de Maxwell no son particularmente difíciles de explicar. pero como no tenía libros a mano. cuatro fuentes distintas que hacen referencia al mismo. ¿Por qué no tan lejos como la Luna?. La compresión conseguida sigue siendo enorme. La leyenda relaciona el descubrimiento de Newton de una ley universal de la gravitación con la caída de una manzana. pero aunque no fuese así la información necesaria para interpretarlas sería finita. sin duda podría haber escrito una redacción impresionante sobre el tema «Qué he hecho en mis vacaciones de verano». Con esta aproximación sus cálculos no concordaban con su teoría. Allí. empleó la estimación en uso entre geógrafos y marinos desde que Norwood había establecido que un grado de latitud sobre la superficie de la Tierra comprende 60 millas inglesas. entre 1665 y 1669. De hecho. una explicación de la notación utilizada. el teórico puede modificar la teoría correcta (simple y elegante) y elaborar otra.crítico podría exigir que en cada caso se incluyese en el esquema. Una idea le asalta a uno repentinamente. comenzó a desarrollar el cálculo diferencial e integral. el teórico «deja caer un cálculo» para determinarlas. lo cual resulta insignificante cuando consideramos que las ecuaciones son válidas para todos los campos eléctricos y magnéticos en cualquier lugar del universo. Isaac Newton elaboró la primera versión. y si así fuese tal vez podría influir en su movimiento y retenerla en su órbita.. en física. y Newton. pero no rechazan completamente esta posibilidad. admiten que dio un buen impulso a todos ellos en ese período de tiempo. y aunque a los historiadores de la ciencia les gusta recalcar que Newton no los completó en un único annus mirabilis. ¡Observemos l fragmento final de la cita de Conduitt sobre la peregrina fuerza de «vórtice» que Newton pensó añadir a la fuerza de gravedad! La gravitación universal: Newton y Einstein La gravitación constituye otro caso extraordinario de ley universal. incluso aunque la teoría sea correcta. podría superponerse la que la Luna experimentaría si se viese arrastrada en un vórtice.

Su tratamiento enfatiza los cambios que. La relatividad general. sino también una explicación de los símbolos que la componen. de todo lo que no es campo gravitatorio. por supuesto. y entonces sólo los historiadores de la ciencia se molestan en discutir sobre ella. mientras que en la teoría einsteniana la interacción gravitatoria se propaga a la velocidad de la luz. las posiciones y las velocidades de todas las partículas materiales. usando la palabra «paradigma» en un sentido bastante especial (¡podría decirse que abusando de ella!). el . La teoría de Einstein ha superado todas las pruebas a las que ha sido sometida. El reemplazo de una teoría excelente por otra aún mejor ha sido descrito de modo particular en el libro de Thomas Kuhn La estructura de las revoluciones científicas. cuyo punto de vista ha ejercido una enorme influencia. me gustaría destacar esta característica. por su parte. simple. Este autor presta especial atención a los «cambios de paradigma». en cuestiones de principio. puede calcularse el campo gravitatorio (y por lo tanto el efecto de la gravitación sobre el movimiento de un cuerpo de prueba) sea cual sea el lugar y momento. = 8 7tK7.. v v representa para la gravitación lo que las ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo. A partir de las masas. / La interpretación basada en el cambio de paradigma se centra en las profundas diferencias filosóficas y de lenguaje entre la teoría antigua y la nueva. que resume en un breve mensaje las propiedades generales de la gravedad en cualquier lugar. al final puede ser utilizado con mucha mayor frecuencia que su más preciso y sofisticado sucesor. Un crítico podría exigir de nuevo que incluyéramos como parte del esquema no sólo la fórmula. y sólo pueden detectarse en un número muy reducido de observaciones. etc. se producen al imponerse una teoría mejorada.) La ecuación de Einstein para la relatividad general G. pues. En la teoría no relativista de Newton. su complejidad muy baja. a diferencia de la gravitación newtoniana. Sin embargo. es decir. En el caso de la gravitación. el triunfo de un esquema sobre - otro no implica necesariamente que el anterior sea abandonado y olvidado. está fundamentada en el principio de equivalencia: es imposible distinguir localmente entre un campo gravitatorio y un sistema de referencia uniformemente acelerado (como un ascensor). lo menciona) de que la vieja teoría puede proporcionar una aproximación suficientemente válida para realizar cálculos y predicciones dentro del dominio para el que fue desarrollada (en este caso sería el límite de velocidades relativas muy bajas). de una fuerza gravitatoria que actúa instantáneamente. solía decir: «Mira qué simple y hermosa es esta teoría. al igual que la interacción electromagnética. aunque se tenga que incluir todo un curso de matemáticas dentro del esquema. Expresa en una única y pequeña fórmula las caracteríscas universales de los campos gravitatorios en todo el cosmos. y la gravedad no está relacionada en forma alguna con la geometría. en la teoría de Einstein. Khun podría señalar el hecho de que la teoría newtoniana hace uso de la «acción a distancia». la ecuación de Einstein seguirá siendo un prodigio de compresión. Las correcciones einsteinianas de la teoría de Newton son pues prácticamente inapreciables. El esquema será todavía extraordinariamente pequeño^. pero ¿qué significan T y G^?» Como en el caso del electromagnetismo. Eso es lo que asa ciertamente con las mecánicas newtoniana y einsteniana restringidas al sistema solar. mientras que la velocidad de la luz es de alrededor de 300 000 kilómetros por segundo. La teoría de la relatividad general de ••stein para la gravedad es. y el lado derecho a la densidad de energía. Mi padre. Kuhn no subraya el hecho (aunque. La victoria en la pugna entre teorías científicas competidoras puede ser más una cuestión de degradación de la teoría antigua y promoción de la nueva que de muerte de la teoría desban(Ni que decir tiene que a menudo la vieja teoría pierde todo valor. un abogado culto que batalló por comprender la teoría de Einstein. El lado izquierdo de la ecuación hace referencia a la curvatura del espacio-tiempo (al campo gravitatorio). pues en la competencia entre esquemas en el marco de la empresa científica.velocidades del orden de decenas de kilómetros por segundo. Es éste un esquema particularmente poderoso. espacio y el tiempo se confunden (como ocurre siempre en lafísica \ felátiv7sta)-y~ta gravedad se halla íntimamente relacionada con la geometría del espacio-tiempo. el espacio y el tiempo se consideran separados y absolutos. De hecho. Lo único que un observador puede percibir o medir localmente es la diferencia entre su aceleración propia y la aceleración local debida a la gravedad. nv 104 105 . puesto que describe el comportamiento de todos los campos gravitatorios dondequiera que se encuentren.

comer el corazón de un león para aumentar la bravura de un guerrero. cuando la ciencia funciona correctamente). tanto por herencia biológica como por transmisión cultural. Tomemos. Puede referirse a una suposición. empleada comúnmente con dos significados bastante diferentes. después de todo. pero mucha gente. cuando oye hablar de «teoría» o de «teórico». Por ejemplo. una idea o una opinión. y después le clava agujas. una explicación más o menos verificada o establecida que da cuenta de hechos o fenómenos conocidos. identificar regularidades. Pongamos por caso que alguien quiere hacerme daño y construye un muñeco de cera a imagen mía en el que pega algunos cabellos y recortes de uña mios. no obstante. la brujería destructiva (basada o no en la magia simpática) puede tener un éxito objetivo si la víctima cree en ella y sabe que se le está practicando. en el capítulo sobre superstición y escepticismo. como. El reconocimiento de formas es algo natural para los seres humanos. La misma sociedad puede estar familiarizada con la magia simpática que opera a través de un efecto sobre la gente. incluso cuando. incluso morir) por efectos psicosomáticos. estos esquemas son favorecidos o relegados. piensa en la segunda. Las aproximaciones acientíficas para la elaboración de modelos del mundo que nos rodea han caracterizado el pensamiento humano desde tiempos inmemoriales. cuando hace falta que llueva. una forma de teoría. Cuando estudiamos la propuesta de 107 . En su lugar operan 106 otros tipos de selección. aceptados o rechazados. nosotros mismos somos sistemas complejos adaptativos. Todo lo que nos rodea son. la magia simpática basada en la consideración de que las cosas similares están relacionadas. Por otro. excepto por casualidad. Naturalmente.8 El poder de la teoría La actitud intelectual del científico teórico no sólo es válida para investigar los secretos últimos del universo. eso puede darle la convicción necesaria para actuar valientemente. una conjetura. hechos relacionados entre sí. por ejemplo. en respuesta a presiones selectivas muy diferentes de las que operan en el mundo de la ciencia. viendo cómo encajan en su justo lugar las conexiones y relaciones observadas. en la eficacia de tal magia y sé que alguien la está empleando contra mí. La semejanza entre la acción realizada y el fenómeno deseado sugiere que debería existir una conexión causal entre ambos. donde es tan fundamental el acuerdo con la experiencia. Para mucha gente de todo el mundo resulta natural. puede significar un sistema coherente de leyes y principios. ejecutar una ceremonia en la que se derrame en el suelo agua proveniente de algún lugar especial. comenzando por la propia palabra. y las muchas razones para recurrir a ellos. sino también para otras muchas tareas. la capacidad de reconocer patrones. En este caso puede obtenerse algún éxito objetivo. El éxito ocasional (¡o frecuente!) de la magia simpática en tales casos puede promover la creencia de que tales métodos funcionan. construir esquemas mentales. El mundo se hace más comprensible. y siguen estando muy extendidas. Análogamente. no puede obtenerse un éxito objetivo. como en la ceremonia para invocar la lluvia. a fin de cuentas. Si yo creo. simplemente por efectos psicológicos: si un hombre cree que lo que ha ingerido lo hará más valiente. puedo llegar a sentir dolor en los lugares precisos y enfermar (y en un caso extremo. un esquema que los comprenda y resuma y en cuyo marco comienzen a tener sentido. aunque sea sin convicción. A menudo. Volveremos al tema de los modelos acientíficos. Poseemos en nuestra naturaleza. «Sólo una teoría» Mucha gente parece tener dificultades con el concepto de teoría. por ejemplo. ¡qué diferentes resultan cuando los contemplamos como parte de un todo! Muchos elementos dejan de ser sólo detalles para memorizar: sus relaciones permiten elaborar una descripción comprimida. puede haber ciertos individuos investidos de poder que ejecuten la ceremonia y estimulen la creencia con objeto de perpetuar su autoridad. Aquí se emplea la palabra en su Primera acepción. una hipótesis no comprobada. Por un lado. el criterio aplicado en la ciencia (al menos. pueden considerarse como entidades separadas y estudiarse de esta forma. Lo que ahora nos interesa es el valor de la teorización científica sobre el mundo que nos rodea. Las presiones selectivas que ayudan a mantener tal creencia no incluyen el éxito objetivo.

el primer punto avistado el siguiente año. y Catherine T. así como otros nombres religiosos como Concepción o Santa Cruz. los siguientes días: San Diego Santa Catalina San Pedro Santa Bárbara San Nicolás La Purísima Concepción (San Diego de Alcalá de Henares) 12 de noviembre (Santa Catalina de Alejandría) 25 de noviembre (San Pedro de Alejandría) 26 de noviembre (Santa Bárbara. Encontramos una pista cuando descubrimos sobre el mapa Punta Año Nuevo. bahías y cabos a lo largo de la costa. La teoría funciona. el explorador Sebastián Vizcaíno dio nombre a la bahía de San Diego el 12 de noviembre. pero vayamos con cuidado en no gastar dinero en nada teórico». Parece razonable investigar si hay algún proceso sistemático detrás de nombres de santos tales como San Diego. Predecir la aparición de regularidades similares en otras partes. Podemos hallar regularidades. pero entiendo que mi colega y yo empleamos la palabra «teórico» en sentido diferente. aunque fue el 3 de enero en vez del día de año nuevo. muchos de los nombres religiosos españoles a lo largo de la costa fueron asignados en unas pocas expediciones. de la cual eran devotos practicantes los conquistadores y colonos españoles. Teoría empírica: Ley de Zipf En el ejemplo de los topónimos. en 1602. estas palabras deberían resultar una provocación. sin embargo. Punta Año Nuevo fue. La isla de San Quintín. no infestan esquemas tales como las ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo. Es la situación ideal. estos accidentes geográficos recibieron su nombre según los días del año en el orden en que fueron avistados. El 6 de enero. por ejemplo. MacArthur suele decir: «Creo que deberíamos darle una oportunidad y financiarlo. los eruditos han verificado en algún registro histórico que. Seguramente. lo que no encaja en la secuencia. la elaboración de una teoría ha conducido no sólo a la identificación de las regularidades presentes. a la isla de Santa Catalina el 25 de noviembre. sino también a una explicación plausible y a su posterior confirmación. no les sorprende que muchos de ellos estén relacionados con la religión católica. Para un físico teórico profesional. de sureste a noroeste. No obstante. Teorías sobre topónimos Puede resultar útil teorizar sobre casi cualquier aspecto del mundo que nos rodea. además del día de año nuevo en el 1 de enero. ¿Podrían los otros nombres referirse también a días del año? ¡Naturalmente! En el calendario católico romano encontramos. Sin embargo. a la isla de San Nicolás el 6 de diciembre y a Punta Concepción el 8 de diciembre. a la bahía de San Pedro el 26 de noviembre. descubrir que las predicciones se confirman e identificar así un 109 108 . una investigación cuidadosa revela que el «San» fue añadido por error al nombre original de Quintín. Santa Catalina y Santa Bárbara. pero ¿es general? ¿Qué pasa con Santa Cruz? El día de la Santa Cruz es el 14 de septiembre. durante un viaje de descubrimiento.financiación de un proyecto de investigación algo atrevido uno de mis colegas en la junta directiva de la Fundación John D. familiarizados con los nombres hispánicos de los pueblos de la costa. que. dados a islas. afortunadamente. virgen y mártir) 4 de diciembre (San Nicolás de Mira) 6 de diciembre (La Inmaculada Concepción) 8 de diciembre Tal vez. a la bahía de Santa Bárbara el 4 de diciembre. situada al norte de San Francisco y conocida por su prisión estatal. aparentemente. de modo que la complejidad efectiva no es tan grande. un jefe indio capturado allí en 1840. De hecho. Vizcaíno dio nombre a Punta Reyes. A los habitantes de California. poca gente se pregunta por qué cada lugar recibió el nombre que tiene. Consideremos los topónimos como ejemplo. parece a primera vista haber recibido su nombre de algún conquistador español el día de San Quintín. nos encontramos con situaciones menos claras. A menudo. 1603. ¿Recibió el nombre en otra expedición descubridora? El esquema comienza a adquirir algo de complejidad. En este tipo de teorización (la construcción de un esquema aproximado para describir los resultados de la actividad humana) pueden encontrarse excepciones arbitrarias. el día de reyes.

¿Qué ocurre si dejamos de lado el World Almanac y tomamos un libro de códigos secretos que contenga una lista de las palabras más comunes en cierto tipo de textos en castellano. e n 111 . 1/5. por ejemplo la de ciudades y sus poblaciones. y así sucesivamente. puede asignarse a cada ciudad un rango. 1/8. 2 para la segunda más poblada. Echemos ahora un vistazo a la lista de las mayores empresas. comunes en muchas áreas de la física. ¿Hay alguna regla aproximada que nos diga cómo varían con el rango las cifras de ventas de las empresas? Sí. También encontraremos listas de ciudades de estados individuales. y así sucesivamente. de manera aproximada. válida también para otros idiomas. que si 110 Poblaciones de ciudades estadounidenses (según datos del 1994 World Almanac) comparadas con la ley de Zipf original y con una versión modificada de ésta. 1/7. Tomemos un libro sobre datos estadísticos. pero no podemos explicarlo. Existe una enorme preponderancia del 1. pomposas palabras que significan básicamente que vemos que algo sucede. En cada lista. puede tratarse de un modelo cuya explicación continúe escapándose. 1/9.modelo sólido. encontraremos una lista de las áreas metropolitanas estadounidenses junto con su número de habitantes en orden decreciente. ¿Qué sucede con el valor monetario de las exportaciones anuales de un país determinado en orden decreciente? Aparece de nuevo la misma ley como una buena aproximación. en otras palabras. 2. etc. en la tercera posición se hallan distribuidos aproximadamente por igual. 1/4. Hojeándolo. en orden decreciente de volumen de negocio (por ejemplo. prestemos atención al tercer dígito de la cifra de cada población. El porcentaje de cifras de población que comienzan con un 9 es extremadamente pequeño. 1/10. igual a 1 para la ciudad más poblada. y todas llas representan variaciones de lo que actualmente llamamos ley de Zipf. fuese obedecida exactamente daría una proporción de 45 a 1 del 1 respecto del 9. En este caso. Como es de esperar.En la actualidad consideramos que la ley de Zipf es uno de los nuichos ejemplos de las llamadas leyes de escala o leyes potenciales. 1/6. y así sucesivamente. está distribuido aleatoriamente. el importe de las ventas realizadas en un año dado). Todas estas relaciones fueron descubiertas en los años treinta por George Kingsley Zipf. Una interesante consecuencia de esta ley se puede verificar fácilmente examinando una de las listas mencionadas. así como de países extranjeros. Este comportamiento del primer dígito viene predicho por la ley anterior. la biología y las ciencias del comportamiento. no obstante. ¿Existe una regla general para todas estas listas que describa cómo disminuye la población a medida que el rango asignado aumenta? Efectivamente. Pero en los años treinta estas leyes constituían una ovedad. Hay multitud de leyes empíricas que relacionan entre sí hechos de la vida cotidiana. con una buena aproximación. Una situación completamente distinta se obtiene para la distribución de los primeros dígitos. 1/11. 1. como el World Almanac. hablamos de una teoría «empírica» o «fenomenológica». un profesor de alemán de Harvard. las sucesivas poblaciones son aproximadamente proporcionales a 1. seguido del 2. En primer lugar. la población es inversamente proporcional al rango asignado. ordenadas en orden decreciente según la frecuencia con que aparecen? ¿Cuál es la ley aproximada para la frecuencia de cada palabra en función de su posición en la lista? De nuevo encontramos la misma ley. 1/2. 1/3. los números 0. y es la misma ley que para las poblaciones. El volumen de negocio es. inversamente proporcional al rango de la empresa.

) En cada caso. Inmediatamente me preguntaron si tal situación podía considerarse como algo bueno. como 3/4 o 1. Por ejemplo. Me encontré con este mismo problema en un reciente seminario en el Instituto de Aspen. raíces cuadradas o cualesquiera otras potencias. La primera consiste en añadir una constante al rango. Las matemáticas permiten también potencias fraccionarias. señala con prontitud que en algunos campos. admite con gran franqueza que su carrera científica se ha visto coronada por el éxito debido en gran medida a que siempre ha puesto mayor empeño en hallar y describir nuevas leyes potenciales que en intentar explicarlas. en lugar de comparar los datos con la ley de Zipf original. en una forma bastante bien comprendida. por ejemplo. a sus cuadrados. Benoit Mandelbrot ha demostrado que se puede obtener una ley potencial más general (casi la más general) sometiendo esta secuencia a dos modificaciones. la pendiente de la distribución. a saber. ha calculado la distribución de frecuencias de longitudes de palabra en los textos tecleados por nuestros monos escritores. Se dice que había otra causa de su mala fama. l/(3+constante). es decir. etc. especialmente las ciencias físicas. me encogí de hombros.En la ley de Zipf. proporcional a 1. 3 para los cubos. 2 en el caso de los cuadrados. declaró que su principio distinguía las ciencias de la conducta de las físicas. 1/(3+constante) . etc. 1/2 para las raíces cuadradas. (En su libro La geometría fractal de la naturaleza se refiere a su «inclinación a dar preponderancia a las consecuencias por encima de las causas»). La ley de Zipf es entonces el caso particular en que ambas constantes valen cero. simpatía que tal vez justificaba porque las conquistas tendían a modificar las poblaciones europeas de modo que concordaban más exactamente con su ley. La elección de los cuadrados. en lugar de estas fracciones. En la actualidad se han descubierto tantas de estas leyes en física que estos comentarios tien112 e . esta historia nos enseña una importante lección acerca de las aplicaciones políticas de las ciencias del comportamiento: el que ciertas relaciones tiendan a darse no significa necesariamente que sean siempre deseables. La ley de Zipf carece de explicación. en el que mencioné que ciertas distribuciones de riquezas o ingresos tendían. 1/4. Por ejemplo. el fenómeno del caos en dinámica no lineal está íntimamente relacionado con los fractales y las leyes potenciales. etc. Sin embargo. «Ligeramente modificada» significa que las nuevas constantes de la ley modificada tienen valores bastante pequeños. 1/(2+constante) . que determina el grado de desigualdad en las riquezas o los ingresos. a seguir leyes de escala. daría lugar a la siguiente sucesión: 1/(1 + constante) . la magnitud considerada es inversamente proporcional al rango. (Las constantes para la tabla mencionada se ajustaron por mera inspección de los datos. escritos n lenguajes naturales. Benoit Mandelbrot. Según recuerdo. La siguiente da cabida. se han desarrollado explicaciones bastante convincentes. en las que se suponía que no existían este tipo de leyes.) 2 2 2 2 den a menoscabar la reputación de Zipf más que a aumentarla.0237. La generalización de Mandelbrot de la ley de Zipf es todavía muy simple: la complejidad adicional reside únicamente en la introducción de las dos constantes ajustables. Un ajuste óptimo habría producido un mejor acuerdo con las poblaciones reales. la potencia puede diferir significativamente 113 Cuando Zipf describió su ley por primera vez. así se suma una segunda a la potencia. la cual funciona ya bien de por sí. en una época en que se conocían muy pocas leyes de escala. tal vez por la influencia de otra palabra similar. etc. lo que da 1/(1-I-constante). que ha hecho contribuciones realmente importantes al estudio de estas leyes (especialmente en conexión con los fractales). Sea o no cierta. depende de la potencia que se dé en la ley. Después de todo. cubos. bajo ciertas condiciones. La ley potencial modificada tiene dos parámetros. una cierta simpatía por las reordenaciones territoriales europeas por parte de Hitler. palabra mal empleada últimamente. podemos considerar la potencia como 1 más una segunda constante. (También ha descubierto que cuando se ajusta a una ley de Zipf la distribución de frecuencias de longitudes de palabra en los textos reales. (Por cierto. una constante ajustable se denomina «parámetro». uno puede introducir estas dos constantes y determinarlas para que se ajusten óptimamente a los datos. En la tabla de la página anterior puede verse cómo una versión ligeramente modificada de la ley de Zipf se ajusta significativamente mejor a unas cifras de población que la ley original (con ambas constantes iguales a cero). Tal como se añadía una primera constante al rango. 1/(2+constante). 1/(4-(-constante). se ajusta a una versión modificada de la ley de Zipf. una sumada al rango y otra a la potencia 1. 1/2. «perímetro». Benoit ha construido también de vez en cuando modelos que exhiben leyes potenciales. y lo mismo puede decirse de la gran mayoría de las otras leyes potenciales. l/(4+constante) . 1/3. con una potencia que se aproxima a 1 (la ley original) al aumentar el número de símbolos. En general. La ley de Zipf corresponde a una ley potencial de exponente 1.

2. reduciendo la pendiente hasta que su valor desciende por debajo del crítico. como el diagrama mostrado en la figura de la página siguiente. por ello. En este caso. 4. Una vez que se alcanza esta pendiente crítica. La experiencia revela que. una distribución que satisfaga una ley potencial es «independiente de la escala». están presentes prácticamente todas las escalas de tamaño de avalancha posibles. la ley potencial debe dejar de aplicarse en la escala de un único grano. En otras palabras. etc. Ninguna avalancha puede incluir menos de un grano de arena y. que las poblaciones de las ciudades son proporcionales a 1/1 : 1/2 : 1/3 : 1/4 : 1/5 . tanto la ley potencial como el valor aproximado de su exponente. Multipliquemos estas poblaciones por una fracción dada.. J A pesar del fuerte descenso en el tamaño al aumentar el rango asignado. entonces el número de granos que participan en ellas decrece muy rápidamente con dicho rango. 10. cuando el valor de la pendiente está próximo al crítico.. descubrimos que casi todas tienen el mismo valor. pero solamente hasta un valor crítico. sin que sea precisa ninguna influencia externa (de~aquí efnombre «criticalidad autoorganizada^. son ahora 1/2. las leyes potenciales se llaman también «leyes de escala». como sus tamaños se distribuyen según una ley potencial. Uno^de los caminosseguidos es la ilamada «criticaHdad--autoorgani¿ada» concepfo~pfopuesto por el físico teórico danés Per Bak. Pero. 4.. De modo que dividir por dos los valores de las poblaciones equivale a doblar los rangos de las ciudades. excepto en los dos extremos del espectro de tamaños. . 1/8. medio millón. Los montones son aproximadamente cónicos. Al crecer el montón. 8. las nuevas poblaciones. hl tamaño de "unaavalancha se define por el número de granos de arena que participan en ella. con una desviación que depende de la riqueza de vocabulario del texto en cuestión. Si representamos gráficamente los nuevos rangos en función de los antiguos. (Los nuevos rangos no serán siempre números enteros. en colaboración con Chao Tang y Kurt Wiesenfeld.. Son justamente las poblaciones asignadas a los antiguos rangos 2. y cada uno tiene una pendiente más o menos bien definida. y de ese modo los nuevos rangos son una función lineal de los antiguos. Bak y sus colegas reprodujeron. evidentemente. ¿Cómo se explica? Supongamos que el viento deposita constantemente granos de arena adicionales sobre los montones (o un físico en el laboratorio deja caer grano a grano arena de un depósito sobre un montón experimental). Resulta evidente que en dicha ley no se ha seleccionado ninguna escala particular... por ejemplo.. Si la pendiente es mayor que la crítica. en el otro extremo del espectro. como los que podemos ver en el desierto o en la playa. pero en cualquier caso la fórmula para los tamaños en función del rango producirá siempre una curva regular que puede emplearse para interpolar entre números enteros. 10. la constante que hay que añadir a la ley de Zipf es muy grande. un tercio de millón. donde aparecen limitaciones obvias. 4. los tamaños de las avalanchas siguen con buena aproximación una ley potencial. Para simplificar.. 8. Esta relación lineal entre rangos puede servir como definición de ley de escala para cualquier magnitud: la reducción de todos los valores por cualquier factor constante (1/2 en el ejemplo) equivale a asignar nuevos rangos en el conjunto original de valores.. la cual establece. la pendiente lateral aumenta. Los montones de arena se ven «atraídos» de modo natural hacia el valor crítico de la pendiente. en millones de habitantes. por medio de una simulación numérica. La aplicación inicial consistió en el estudio de montones de arena. 1/4. ¿qué significa exactamente que una ley de distribución sea independiente de la escala? La independencia de la escala de las leyes potenciales queda bien ilustrada por la ley de Zipf original.de 1. 3. 1/2. si se asigna un rango numérico a las avalanchas según su tamaño.. pasando de la secuencia 1.) En el caso de las avalanchas en montones de arena. 1/10 . En general. . 6. supongamos que corresponden a un millón. la adición de más arena produce avalanchas que disminuyen la altura del montón. Si examinamos estas pendientes. una reducción por cualquier factor común es equivalente a una simple reasignación de los rangos en la secuencia original de avalanchas. Independencia de la escala En los últimos años se ha progresado en la explicación de ciertas leyes potenciales. . se produce una situación inestable en la que las avalanchas se dan con frecuencia. a la secuencia 2. el resultado es una línea recta. por ejemplo. g u n a avalancha puede ser mayor que la totalidad del montón en 115 nin 11A . 1/6. 6. La distribución de las avalanchas en los montones de arena es un ejemplo de ley potencial que ha sido estudiado satisfactoriamente tanto por métodos teóricos como experimentales.

y su destino es. n Profundidad y cripticidad ^ ^ ^ ^ ^ complejidad hemos considerado hasta fcscnpcones comprimidas de un sistema o de sus regularidades 117 1 if.) De igual manera. descubrieron hace ya mucho tiempo que la energía liberada en un terremoto sigue una ley potencial. con rangos numéricos muy pequeños.5 languidecen en las bases de datos de los sismólogos. está considerado como el suceso individual de mayor importancia en la historia de la biosfera. cuya complejidad emerge de un conjunto • de leyes simples a las que se suma el azar. Los resultados son especialmente sorprendentes en aquellos casos en los que la emergencia requiere un gran lapso de tiempo real. Los eventos mayores o más catastróficos. Gutenberg estaba manteniendo una conversación tan intensa con Einstein sobre sismología que ninguno de los dos percibió el terremoto de Long Beach que sacudió el campus de Caltech. se está convirtiendo en moneda común. y sus propjeclaHrf. No obstante. por definición. Los grandes terremotos. los pequeños meteoritos que constantemente se estrellan contra la Tierra únicamente se registran en los estudios estadísticos de los especialistas. como sucesos históricos individuales de los que se derivan consecuencias muy importantes. el análisis estadístico. Los registros de la multitud de terremotos de índice 1. de modo que a la mayor avalancha posible se le asigna. Las consideraciones sobre la mayor avalancha posible nos recuerdan una característica común de las distribuciones potenciales de magnitud en sucesos naturales. gtag Figura 7. Puesto que se ha demostrado que las leyes potenciales operan en los fenómenos de criticalidad autoorganizada. con un rango numérico muy grande. hace 65 millones de años. a menudo ^asociada con el término^j<erriexg£iiIg»^ Muchos científicos. Charles Richter y su maestro Beño Gutenberg. (Un día de 1933.5 en la escala de Richter. pese a situarse más o menos en la curva dictada por la ley potencial. nmerfrpntes El mayor ejemplo es el propio universo. entre los que se cuentan miembros de la familia del Instituto de Santa Fe. Comportamiento de una ley potenda. el estudio de estas estructuras se ha visto facilitado en gran medida por el desarrollo de los modernos ordenadores. . lo que plantea un problema totalmente nuevo. se recuerdan en los titulares de la prensa y en los libros de historia (especialmente si devastan alguna gran ciudad). (en este caso la ley de Zipf original) ante un cambio de escala P En muchos casos. De estos sistemas se dice que son autoorganizados. con un índice del orden de 8. el cálculo por ordenador puede requer un elevado número de pasos. pues la computadora puede acelerar el proceso por un factor gigantesco. la ya popular expresión «autoorganiflaHn». rango uno. los sucesos menores.cuestión. ambos colegas ya fallecidos de Caltech. intentan comprender el fenómenojde la aparición de estructuras sin que medien condiciones espécialgs i m p u r decHp < i piterinr~~Es» tructuras o comportamientos aparentemente complejos pueden surgir en una asombrosa variedad de contextos en el seno de sistemas caracterizados por reglas muy simples. Por su parte. mientras que el colosal impacto que contribuyó a la extinción masiva del Cretáceo. se consideran sólo desde un punto de vista meramente estadístico. fundamentalmente. A menudo resulta más fácil seguir la emergencia de nuevos rasgos por medio de un ordenador que a través de ecuaciones en una hoja de papel. pueden considerarse.

lo que ciertamente representa un crimen monstruoso. Ahora necesitamos complementar nuestra definición de complejidad efectiva con la definición de otras magnitudes que describirán el tiempo que emplea un ordenador en pasar de un programa corto a la descripción de un sistema. de hecho. la profundidad es una medida del primer tipo de dificultad y la criptidcjaxiJleJ^segundóTEvidentemente. justo la que acabamos de dar. Aunque la conjetura de Goldbach sea realmente falsa. Previamente nos hemos permitido suponer que la conjetura de Goldbach es técnicamente indecidible (sobre la base de los axiomas de la teoría de números) pero que. Ya ha quedado claro que se necesitan varios conceptos diferentes ¡para aprehender convenientemente nuestras nociones intuitivas de jcomplejidad. En ese caso. Como ya se dijo. hemos prestado poca atención al tiempo. Algo debemos hacer para rectificar ese error. Como el trabajo de un científico teórico consiste precisamente en reconocer regularidades y en comprimir su descripción en forma de teorías. Se 119 . o para identificar las regularidades. es cierta en la práctica. merced a la potencia de los ordenadores empleados y a la paciencia de los investigadores. Charlie «canta» sobre complejidad y entropía. Análogamente. partiendo del sistema. el número S tiene un contenido de información algorítmica y una complejidad efectiva pequeños. es probable que el tiempo de cálculo consumido por tal programa para hallar g a muy grande de todos modos. No obstante. que afirma que todos los números pares mayores que 2 pueden expresarse como la suma de dos números primos. uno puede buscar metódicamente números primos cada vez más grandes y probar la conjetura de Goldbach sobre todos los números desde el 3 hasta el mayor primo hallado. En este caso hipotético. Existen dos magnitudes particularmente interesantes relacionadas con la complejidad computacional. esta conjetura no ha sido demostrada ni refutada. Me gusta comparar sus peregrinaciones con las de los trovadores del siglo xn. con una relación recíproca. que viajaban de corte en corte por lo que ahora es el sur de Francia. (Estas cantidades estarán relacionadas hasta cierto punto con la complejidad computacional de un problema. El estudio de ambas resulta muy útil en el caso de un sistema aparentemente complejo y que posee no obstante un contenido de información algorítmica y una complejidad efectiva bajos. al trabajo o al ingenio necesarios para conseguir dicha compresión. He tenido el placer de trabajar con él en Santa Fe y en Pasadena. podrá descubrirse finalmente el menor número g que viole la conjetura. y viceversa. denominadas por Charlie^«profundidad» y «cripticidad». retornemos a la conjetura de Goldbach. pues se puede generar su descripción por medio de un programa muy corto. pero una profundidad considerable. El truco consiste en preguntarse: 1) ¿Cuánto cuesta pasar del programa corto o esquema altamente comprimido a una descripción completamente desarrollada 118 del propio sistema o de sus regularidades? 2) ¿Cuánto cuesta. Un ejemplo hipotético Para ilustrar cómo una gran simplicidad puede estar asociada con un valor muy grande de la profundidad. Ahora imaginaremos que la conjetura es falsa. pero se ha verificado para todos los pares menores que una cierta cota muy grande. existe un programa muy pequeño para calcularlo. un brillante pensador de IBM. pero Charles Bennet. ordenadores cuánticos y cifrado cuántico. En lugar de canciones sobre el amor cortesano. el valor -asignable aTTrabajo de un teórico está relacionado con la cripticidad (aunque una descripción más sutil del esfuerzo de elaborar teorías debería incluir una distinción entre el ingenio y la mera laboriosidad). prácticamente hemos despreciado el valor del trabajo de los teóricos. De este modo. existe un número entero par g mayor de 2 y que no puede expresarse como la suma de dos primos. durante una estancia con nuestro grupo en Caltech. comprimir su descripción (o una descripción de sus regularidades) en un programa o esquema? De manera aproximada. por ejemplo. los ha tratado de un modo especialmente elegante. y la empresa le proporciona tiempo para tener ideas. que antes definimos como el mínimo tiempo que tarda un ordenador en resolverlo.) Estos conceptos relativos a la complejidad han sido objeto de estudio por parte de varios científicos. publicarlas y dar seminarios aquí y allá para hablar de ellas. Este número hipotético g tiene una descripción muy simple. Charlie trabaja en IBM.(o programas cortos de ordenador que generen descripciones codificadas) y hemos relacionado varias clases de complejidad con la longitud de estos programas o descripciones.

del mismo tipo que el considerado en relación con el contenido de información algorítmica: un ordenador ideal polifacético al que se le pueda incrementar. el hecho de que un sistema posea una profundidad muy grande nos indica que ha tardado mucho tiempo en evolucionar o bien que tiene su origen en otro sistema al cual le ha llevado mucho tiempo evolucionar a su vez. De entre todos estos programas. Cuando T es muy pequeño. La profundidad d puede definirse. La Figura 8. mica Promedio de tiempos de ejecución longitudes de programa. En la naturaleza. La figura de la página siguiente representa aproximadamente la variación de la probabilidad p en función del máximo tiempo de ejecución permitido T. promedio realizado de modo que los 1 01 qUe k p r o f u n d i d a d e s u n sobrtT . empleando un método de promedio que da mayor peso a los programas más cortos. y se considera no sólo el programa más corto que hará que el ordenador imprima la cadena y se detenga después (como era el caso en la definición de contenido de información algorítmica). incluido el hombre. Imaginemos que nuestros monos escritores se ponen a trabajar para componer programas de ordenador en lugar de obras en prosa. la profundidad tiende a manifestarse como el subproducto de un proceso evolutivo prolongado. como 1° que tarda en subir la curva de T en función de p. en cualquier momento y según las necesidades. o en una pintada sobre la pared de n cañón. que describe el sistema objeto de estudio. ¿cuál es la probabilidad de que el tiempo de ejecución requerido para uno cualquiera de ellos sea menor que un cierto tiempo TI Llamemos p a esta probabilidad. sino todo el conjunto de programas cortos que tengan este efecto. Podemos encontrar muestras de profundidad no sólo en las formas de vida actuales.La profundidad en profundidad La definición técnica de profundidad propuesta por Charlie implica un ordenador. Bennett ha reformulado ligeramente esta definición sirviéndose de la metáfora de Greg Chaitin. se mira cuál es el tiempo de cálculo empleado por el ordenador para pasar del programa a la cadena original y se promedia este valor sobre el conjunto de todos los programas. Prestemos atención a aquellos programas excepcionales que hacen que el ordenador escriba un cierto mensaje y se detenga luego. Se parte de un mensaje compuesto por una cadena de bits. tal como se manifiestan en las comunidades naturales o en la cultura humana. como ha demostrado Charlie. Cuando T es muy grande. sino también en una lata de cerveza vacía abandonada en una playa. La profundidad c o m o función creciente del tiempo profundidad es en cierto modo una medida del tiempo que tardará en generarse el mensaje. grosso modo. promedio que depende de cómo varía p con T. u Pr °fundidad y contenido de información algorítmi. la probabilidad se aproxima obviamente a 1. La profundidad d se define entonces como cierto tipo de promedio de los valores posibles de T. en las magníficas obras de arte producidas por la humanidad o en los restos fósiles de dinosaurios o mamíferos de la Era Glacial. la capacidad de memoria (o que tenga de entrada una memoria infinita). es muy poco probable que los monos compongan un programa que produzca el resultado deseado en tan poco tiempo. de modo q u e p es cercano a cero. Los conservacionistas no están obligados a defender todas las manifestaciones de profundidad. La gente que muestra interés en la conservación de la naturaleza o en la preservación de monumentos históricos está intentando de hecho preservar la profundidad y la complejidad efectiva. Pero. Para cada uno de estos programas. La profundidad indica cuál es el máximo tiempo de ejecución permitido que hay ^ tomar para seleccionar la mayor parte de los programas que harán que el ordenador imprima nuestro mensaje y después se detenga.

Las regularidades son los rasgos comprimibles del flujo de datos. El teórico identifica tantas regularidades como puede. Al comprimir las regularidades tanto como sea posible. el teórico está 123 . En este caso podemos entender cómo varía la profundidad máxima con el contenido de información algorítmica. Si el contenido de información algorítmica es muy bajo. de modo que cuando el contenido de información algorítmica es máximo la profundidad es igualmente baja. la profundidad es pequeña. y luego elabora hipótesis. Naturalmente. uno de los programas más cortos que hagan que la máquina imprima el mensaje y después se detenga. que expliquen las regularidades observadas. 19? Supongamos que la cadena de bits es el resultado de la codificación del flujo de datos estudiado por un teórico. La cripticidad de la cadena sería entonces una medida aproximada de la dificultad de la tarea del teórico. muestran que la profundidad puede ser grande incluso para valores del contenido de información algorítmica muy cercanos al orden o al desorden completos. aunque ambas son representaciones aproximadas. en la región intermedia entre el orden y el desorden. como se representa en la figura de la página 77. con un contenido de información algorítmica casi nulo. partiendo de la cadena. procedentes de sucesos azarosos Que no dieron lugar a regularidades. estos rasgos son incomprensibles. La situación recuerda la variación de la complejidad efectiva máxima con el contenido de información algorítmica. que la cadena de bits de nuestro mensaje es completamente regular. El tiempo de ejecución del programa más corto en este caso es bastante reducido —el ordenador no ha de «pensar» mucho para ejecutar un programa como «IMPRIME veinte billones de ceros» (aunque si la impresora es lenta la impresión puede llevar algún tiempo). ¿Qué ocurre con una cadena aleatoria. Su valor es bajo en ambos extremos. Proceden en parte de las leyes fundamentales de la naturaleza y en Parte de sucesos azarosos que pudieron ocurrir de otra forma. Cripticidad y teorización La definición de cripticidad hace referencia a una operación que es la inversa de la que se considera en la definición de profundidad. no muy diferente de la del ordenador en la definición. Pero el flujo posee también rasgos aleatorios. con un máximo contenido de información algorítmica para una longitud de mensaje dada? Pasar del programa más corto —IMPRIME seguido de la propia cadena— a la impresión efectiva del mensaje no requerirá tampoco demasiado esfuerzo por parte del ordenador. pero puede tener un valor finito entre estos puntos. tan simples y coherentes como le sea posible. donde la complejidad efectiva es también pequeña. en forma de información mutua que relaciona diferentes partes del flujo de datos.programas más cortos tengan mayor peso. podemos en muchos casos hacernos una idea de su valor considerando el tiempo de ejecución del programa más corto. por ejemplo. La figura precedente tiene una forma distinta de la correspondiente a la página 77. Supongamos. en esta región intermedia la profundidad no tiene por qué ser grande. La cripticidad de la cadena de bits de un mensaje es el menor tiempo requerido por un ordenador estándar para encontrar.

Aunque nuestras disquisiciones sobre el concepto de teoría apenas han arañado la superficie de este tema. sobre los nombres que la gente aplica a una región geográfica determinada? Existen claras e importantes diferencias en exactitud y generalidad entre toda esta diversidad de principios teóricos. la fisiología. un programa breve que haga que el ordenador imprima el mensaje (y luego se detenga) puede modificarse para que consista en un programa básico que describa las regularidades de la cadena más una parte adicional que aporte información sobre sus circunstancias específicas accidentales. Pero. sobre la altura de los montones de arena y sobre el electromagnetismo clásico y la gravitación. Igualmente. es necesario desenredar al menos dos ovillos distintos. los premios científicos están ordenados con la física en primer lugar. se presentó en Suecia con sus dos esposas. la química. Si sólo hay un galardonado y se trata de un hombre casado. Paquistaní musulmán. Aunque hay una gran similaridad formal entre estas diversas clases de teorización. hemos mencionado ya la teorización sobre los topónimos.descubriendo al mismo tiempo una descripción concisa de la totalidad del flujo. por el amor de una mujer. uno de los cuales tiene que ver con convenciones y el otro con las afinidades reales entre las diferentes materias. sobre instituciones humanas. cargadas de excepciones. cada una implica descubrimientos en muchos niveles diferentes. sobre fórmulas empíricas en estadística. y después la física. el magnate sueco de la dinamita que estableció los premios que llevan su nombre. y la medicina y fisiología en tercero. Un persistente rumor afirma que Nobel estaba enemistado con un matemático sueco. compartió el Nobel de física en 1979. Wittag-Leffler. Una vez me contaron que la facultad de ciencias de una universidad francesa solía tratar los asuntos relativos a sus diversas cátedras en un orden fijo: primero las matemáticas. El ganador o ganadores del Nobel de química °cupan el segundo lugar en el protocolo. A fin de discutir esta jerarquía de las ciencias. pero. aunque obviamente de la mayor importancia. ¿qué significa esto? ¿Qué es lo fundamental? El quark y el jaguar se encuentran prácticamente en los extremos opuestos de la escala de lo fundamental. como ciudades o compañías financieras? ¿O reglas específicas. entre los que resulta útil hacer una distinción. Las matemáticas no fueron incluidas en el testamento de Nobel por razones algo oscuras. provocando no pocos problemas de protocolo). la química en segundo. en el testamento de Alfred Nobel. por lo que sé. el premio de física es el primero en entregarse al comenzar la ceremonia en Estocolmo. Cabe pensar que los asuntos de los biólogos debían de estar bastante desatendidos. compuesta de regularidades comprimidas y de información aleatoria suplementaria incompresible. La física de las partículas elementales y la cosmología son las dos disciplinas científicas más básicas. no más que una leyenda. su mujer acude del brazo del rey a la cena que se celebra más tarde (cuando mi amigo Abdus Salam. etc. y los de medicina y fisiología el tercero. Análogamente. mientras que el estudio de la materia viva altamente compleja es mucho menos básico. es . generales aunque aproximadas. ¿Se están estudiando las leyes básicas de la física? ¿O leyes aproximadas aplicadas a objetos físicos desordenados como los montones de arena? ¿O leyes empíricas. Esas diferencias se discuten frecuentemente en términos de cuáles son más fundamentales que los demás. Debido a ello.

la electrodinámica cuántica.El origen de esta jerarquía en las ramas de la ciencia puede situarse en el trabajo del filósofo decimonónico francés Auguste Comte. Casi todos los fenómenos químicos están gobernados en gran medida por el comportamiento de los electrones. se puede entender lo que quería decir. una gran parte de la química. Naturalmente. mientras que la matemática pura cubre no sólo éstas. ¿qué es lo que hace que una ciencia sea más fundamental que otra? Sugiero que la ciencia A tiene un carácter más fundamental que la ciencia B cuando: 1. Las leyes de la ciencia A abarcan los fenómenos y leyes de la ciencia B. 2. entonces. Pero. Otra manera de enfocar el asunto consiste en considerar la matemática aplicada como el estudio de todas aquellas estructuras que se dan en las teorías científicas. hay que dejar de lado las cuestiones de prestigio e intentar comprender qué significa realmente esta jerarquía en términos científicos. de acuerdo con estos criterios. ¿en qué sentido? Llegados a este punto. Si consideramos la matemática como una ciencia. que a algunos nos recuerda aquellos días de escuela en que al final de una demostración matemática poníamos las siglas latinas «QED» para indicar quod erat demonstrandum. abreviada QED (del inglés quantum electrodynamics). quien sostuvo que la astronomía era la disciplina científica fundamental. ¿Estaba en lo cierto? Y si es así. La matemática se ocupa de demostrar las consecuencias lógicas de determinados conjuntos de suposiciones. que interactúan entre sí y con el núcleo a través de fuerzas electromagnéticas. La ecuación de Dirac. Puede Plicarse rigurosamente a todos aquellos problemas en que los núcleos Pesados pueden aproximarse por partículas puntuales cargadas e ina 127 . Este subconjunto de leyes matemáticas cubre todas las teorías empleadas en las demás ciencias. Se puede por tanto omitir de la lista de las ciencias (como hizo Nobel) y considerarla tanto una materia interesante por derecho propio (matemática pura) como una herramienta extremadamente útil para las ciencias (matemática aplicada). No obstante. compuestos a su vez por un núcleo masivo rodeado de electrones ligeros que se mueven a su alrededor. sino todas aquellas que podrían haberse dado (o podrían darse en el futuro). en principio. Desde este punto de vista. la matemática es una clase de ciencia. La QED explica. es cierto que la matemática no es realmente una ciencia. mientras que las útiles para describir fenómenos naturales representan sólo un pequeño subconjunto de aquellas que son. dio lugar en pocos años a la eclosión de la teoría mecanocuántica relativista del electrón y el electromagnetismo. ciencia B (es decir. la ciencia de lo que es y de lo que podría haber sido. (consideraba la matemática más como un útil lógico que como una auténtica ciencia). la física la segunda. era una exageración. ¿es la matemática la más fundamental de las ciencias? En cuanto a las otras disciplinas ¿qué significa la afirmación de que la física es más fundamental que la química. o serán. si por ciencia entendemos una disciplina dedicada a la descripción de la naturaleza y de sus leyes. ésta tiene un carácter evidentemente más fundamental que cualquier otra. Esta teoría. que estudia principalmente el comportamiento de átomos y moléculas. cuando publicó su ecuación mecanocuántica relativista para el electrón. especialmente en lo referente a la química. ha sido verificada experimentalmente con enorme precisión repetidas veces (y merece por ello la abreviatura. o la química más que la biología? ¿Qué pasa con las diferentes partes de la física: son algunas más fundamentales que las otras? En general. etc. Todas las estructuras matemáticas concebibles entran dentro de su esfera. que describe la interacción del electrón con el campo electromagnético. La matemática se convierte así en el estudio riguroso de mundos hipotéticos. ¿qué sucede con estas otras ciencias? ¿Cuáles son las relaciones entre ellas? El carácter especial de la matemática En primer lugar. el destacado físico teórico inglés Paul Adrien Maurice Dirac declaró que su fórmula explicaba la mayor parte de la física y toda la química. Las leyes de la ciencia A son más generales que las de la 126 La física del electrón y la química Se dice que en 1928. estudiadas por los matemáticos. las propias de B son válidas bajo unas condiciones más restrictivas que las de A). «lo que se quería demostrar»). Considerada de esta forma.

hay una aproximación particular bien justificada de la QED que producirá buenos resultados en la mayoría de casos. Para que de las teorías físicas fundamentales se deriven propiedades químicas es preciso. pero en la mayoría de casos las leyes se formulan n el nivel superior (químico) para explicar y predecir fenómenos en ese mismo nivel. 2 La química en su propio nivel Aun con la ayuda de los mayores y más rápidos ordenadores disponibles en la actualidad. Esta aproximación fue descubierta en los primeros días de la revolución cuántica. con la suficiente potencia de cálculo. y por otra parte. con los más fundamentales en la base y los menos en la cima. pero no albergan dudas de que en principio. es decir. tres años antes de la aparición de la ecuación relativista de Dirac. por así decirlo. Tal derivación. En casos muy simples se puede emplear una aproximación de la QED para realizar predicciones directas en el nivel químico. La QED satisface los dos criterios que permiten considerarla más fundamental que la química: las leyes de la química son derivables. aunque en principio resulta posible si se suministra la información adicional necesaria. Salvo en los casos más simples. la diferencia entre la energía de la molécula y la suma de las energías de los dos átomos individuales que la componen. estas condiciones son especiales. La química no nuclear ocupa un nivel «por encima» de la QED. un físico teórico que trabaje con la QED puede determinar el comportamiento de cualquier sistema químico en el que la estructura interna del núcleo atómico no sea importante. predicen satisfactoriamente los resultados experimentales. Los cálculos sobre estos procesos químicos. conceptos y fórmulas propios de la química. En el centro del sol. Extensiones simples de la QED permiten incorporar también el movimiento del núcleo y su tamaño finito. Las condiciones de baja energía en que surgen estas cuestiones químicas no son universales. sino también las condiciones que caracterizan el sistema o proceso químico en cuestión. los científicos suelen desarrollar teorías para describir resultados observados en un campo particular sin derivarlos de las teorías de un campo más fundamental. de las de la QED. La ciencia se e 128 129 . Al mismo tiempo. En general. cuando electrones y núcleos se mueven con velocidades muy pequeñas comparadas con la de la luz. Deben introducirse en los cálculos no sólo las ecuaciones básicas. Por ejemplo. su propósito sólo se ha visto parcialmente coronado por el éxito.móviles. Tenemos. no son válidas en todo el universo. En principio. pero la mayoría de procesos químicos se describe todavía haciendo uso de ideas. Una vez planteada. que el estado de mínima energía de dos átomos de hidrógeno es la molécula de hidrógeno H . han desarrollado numerosas ideas prácticas sobre el enlace químico que les permiten realizar predicciones sobre el comportamiento de las reacciones químicas. en la medida de lo posible. es decir. Pero es necesario «preguntar a la ecuación» cuáles son las propiedades del estado de mínima energía de esa molécula en particular. de aproximaciones de la QED. los átomos de hidrógeno se disgregan en sus electrones y protones constituyentes. en la medida de lo posible. por ejemplo. es la llamada ecuación de Schródinger con interacciones culombianas. a partir de la teoría física básica sólo son abordables los problemas químicos más simples. En el curso de su experiencia. los químicos teóricos intentan derivar esas ideas. siempre que se suplementen las ecuaciones con información adicional que describa las condiciones químicas adecuadas. Ni átomos ni moléculas están presentes allí en cantidades apreciables. y más tarde se intenta derivar esas leyes. Una cuestión importante en química es la energía de enlace de esta molécula. en principio. es en la mayor parte de casos muy difícil o imposible de llevar a la práctica. Se puede decir que la química no existe en el centro del sol. El número de problemas tratables está creciendo. podrían alcanzar su objetivo con gran precisión. aplicable cuando el sistema es «no relativista». la respuesta a esta pregunta puede obtenerse por medio de la QED. del nivel inferior (la QED). que se valen de aproximaciones válidas de la QED. De hecho. donde reina una temperatura de decenas de millones de grados. los químicos diferencian varios tipos de enlace entre átomos (un ejemplo es el enlace entre los dos átomos de la molécula de hidrógeno). Escaleras (o puentes) y reducción Nos vemos así abocados a la metáfora común de los diferentes niveles de la ciencia. formular preguntas de química a la física.

aunque las condiciones allí sean demasiado extremas como para que exista la química. en la que he trabajado casi toda mi vida. y en este sentido todos somos de alguna manera reduccionistas. al ser especial. lo cierto es que la química podría derivarse. La información necesaria para la reducción de la biología ¿Qué se puede decir de la relación entre la física y la química y otro nivel jerárquico. Por lo tanto. es necesario también especificar las condiciones en que se aplica. el de la biología? ¿Existen todavía. No es necesario restringir la discusión a los fenómenos no nucleares. de arriba abajo. dado que al aplicarse únicamente bajo ciertas condiciones particulares que permiten la existencia de fenómenos químicos. pues se ocupa de las formas de vida de este planeta. y la química (también en conjunto. si es que queda alguno. a la vez que se trabaja. biólogos serios que crean en la existencia de «fuerzas vitales» que no tengan un origen fisicoquímico? Deben ser muy pocos. En este sentido todos somos reduccionistas. No obstante. se ocupa de la descripción de todas las partículas elementales (las piezas básicas con que está construida la materia) y de todas las fuerzas de la naturaleza. temperaturas suficientemente bajas). y es que. Todos estamos virtualmente convencidos de que la vida se fundamenta en las leyes de la física y la química. la química es más restringida que la física de las partículas elementales. bajo cualesquiera condiciones. incluyendo la química nuclear) en el nivel menos fundamental. como ocurre con la química. Las leyes de la física de partículas son válidas para toda la materia. No sé de ningún científico serio que crea en la existencia de fuerzas químicas especiales que no puedan explicarse a partir de las interacciones físicas subyacentes. Por otra parte. situada en un nivel superior. las leyes de la química. En cada nivel hay leyes por descubrir. importantes por sí mismas. de la física de las partículas elementales. precisa de información adicional además de las leyes del nivel inferior. sigue siendo muy provechoso estudiar la biología en sus propios términos y en su propio nivel. El desarrollo de la ciencia implica investigar esas leyes a 130 todos los niveles. en principio. Una ciencia perteneciente a un nivel determinado abarca las leyes de otra ciencia menos fundamental. De todo esto se desprende una lección útil. o superconductores y semiconductores. teóricamente. La física de la materia condensada. la física de las partículas elementales. mientras prosigue la construcción de la escalera. es una disciplina muy restringida. y ha dado lugar a toda una nueva disciplina. a la vez que se intenta construir escaleras (o puentes) entre ambos. La explicación del nivel superior en términos del inferior se suele denominar «reducción». Para poder derivarla. Aunque a algunos químicos no les guste verlo así. Pero esta última. la física nuclear es crucial para comprender qué sucede en el centro del sol. en la construcción de escaleras entre ellos. en todo el cosmos. La unicidad de esta estructura está basada en las relaciones entre las partes. al menos en lo referente a la química y la física. que Pueden resultar muy diferentes de los otros sistemas complejos adaptativos que seguramente existen en planetas girando en torno a estre131 . a partir de la física de partículas. Aun así. la noción de reducción resulta incompleta. o incluso de neutrones o protones. Sin embargo. es necesario introducir en las ecuaciones de la física de partículas la información concerniente a esas condiciones para poder derivar. Pero. aunque las diferentes ciencias residen efectivamente en diferentes niveles. la relación entre la QED y la parte de la química que se ocupa de los electrones puede considerarse como un caso especial de la relación entre la física de las partículas elementales (en conjunto) en el nivel más fundamental. pues la densidad era demasiado elevada para permitir la existencia de núcleos aislados. por ejemplo.desarrolla en ambos niveles. forman parte de una única estructura conexa. Sin estas consideraciones. La teoría de las partículas elementales describe el comportamiento de los electrones y lo que ocurre en el interior del núcleo atómico. aplicable únicamente bajo condiciones que permitan la existencia de las estructuras objeto de su estudio (como. en los primeros instantes de la expansión del universo la física nuclear no era de hecho aplicable. al menos en teoría. como era común en épocas pasadas. La teoría de las partículas elementales. donde reacciones termonucleares (similares a las que tienen lugar dentro de una bomba de hidrógeno) liberan la energía que emite el astro. la biología terrestre es una ciencia extremadamente particular. que se ocupa de sistemas tales como vidrios. no únicamente de los electrones y el electromagnetismo. Estas consideraciones se aplican también dentro de la física. cristales y líquidos. tal como las leyes de la química surgen de las de la física. Desde su desarrollo en los años treinta la QED ha sido ampliamente generalizada.

y seres que obedeciesen estas otras reglas podrían haber poblado la Tierra hace miles de millones de años. denominados abreviadamente A. pero también de una ingente cantidad de información adicional acerca del resultado de aquellos accidentes. mucha más que en la química o la física de la materia condensada. pero aun así muchos) han desempeñado papeles capitales en la subsiguiente historia de la vida en este planeta y en las características de las diferentes formas de vida que pueblan la biosfera. En algunos de estos planetas tal vez no describiríamos como seres vivos a los sistemas complejos adaptativos que allí encontrásemos (para tomar prestado un ejemplo trivial de la ciencia ficción. la bioquímica seguiría poseyendo una gran profundidad. Puede haber muchas otras reglas posibles válidas en otros planetas. y que contribuye muy poco al aumento de la complejidad efectiva. Otra forma de presentar la cuestión sobre la cuasiunicidad de la bioquímica terrestre consiste en preguntarse si la biología depende principalmente de plantear las cuestiones físicas correctas. En cualquier caso. podría no ser universal a escala cósmica. la física de la materia condensada o la química— puede observarse la gran diferencia entre la clase de reducción que es posible en principio en biología y la idea trivial que la palabra «reducción» despertaría en la mente de un lector ingenuo. es probable que muchos de los rasgos comunes que caracterizan cualquier forma de vida en la Tierra sean el resultado de accidentes ocurridos al principio de la historia de la vida sobre el planeta. C. esencialmente única. o si también la historia tiene un papel importante. G y T. todavía queda una enorme cantidad de complejidad efectiva dentro de la biología. Para empezar. No obstante. En el otro extremo están quienes creen que la bioquímica es 132 c Aunque la química propia de la vida terrestre dependa en poca medida de la historia. La vida: Alta complejidad efectiva entre el orden y el desorden Bioquímica: Complejidad efectiva frente a profundidad No sólo el conjunto particular de nucleótidos que caracteriza el ADN de la vida terrestre puede resultar o no único. Los defensores de este punto de vista afirman que el paso de las leyes fundamentales a las de la bioquímica no implica de hecho ninguna información adicional. Las leyes de la biología dependen de las leyes de la física y la química. La ciencia de la biología es mucho más compleja que las leyes fundamentales de la física porque gran parte de las regularidades que se observan en la biología terrestre proceden tanto de sucesos casuales °rno de dichas leyes. a partir de las leyes fundamentales de la física. la misma cuestión se plantea respecto de todas las propiedades generales que caracterizan la química de la vida en la Tierra. accidentes que pudieron haber tenido un resultado diferente (formas de vida para las cuales estos accidentes tuvieron un resultado distinto quizá existieron sobre la Tierra hace mucho tiempo). 133 j . Consideremos el inmenso número de cambios evolutivos aleatorios acaecidos durante los cuatro mil millones de años transcurridos desde el origen de la vida en la Tierra. muchos de ellos presumiblemente exhibirían propiedades muy distintas de los de la Tierra. aunque no tuviese una gran complejidad. Algunos teóricos proclaman que la bioquímica debe tomar formas diferentes en los distintos planetas dispersos por el universo. cada uno de los cuales habría contribuido a las notables peculiaridades de la bioquímica terrestre. basadas en las leyes más fundamentales de la física.lias distantes. un ordenador tendría que hacer una enorme cantidad de cálculos para deducir. Incluso la regla de que los genes deben estar compuestos por cuatro nucleótidos. El caso de la Tierra sería sólo el resultado de una larga sucesión de sucesos azarosos. para caracterizar los fenómenos biológicos terrestres. En este caso —y con mucha más razón que para la física nuclear. hasta que perdieron la batalla contra la vida basada en los nucléotidos ahora familiares y desaparecieron. Incluso si nos limitamos a los seres propiamente vivos. imaginemos una sociedad compuesta de robots y ordenadores muy avanzados. Algunos de estos accidentes (probablemente un pequeño porcentaje. por encima de las leyes de la física y la química. que parece regir para toda la vida actual en nuestro planeta. Es necesario aportar una enorme cantidad de información específica adicional. proporcionándole así una gran cantidad de complejidad efectiva. dejan muy pocas posibilidades para otra química de la vida diferente de la observada en la Tierra. la cuasiunicidad de la bioquímica como proposición teórica. y que las leyes de la química. descendientes de otros construidos largo tiempo atrás por una raza extinguida de seres que sí habríamos descrito como «vivos»).

El estudio de los sistemas complejos adaptativos de cualquier clase y sobre cualquier planeta no deja de ser bastante singular. El medio ambiente debe presentar una regularidad suficiente, que el sistema explotará para aprender o adaptarse, pero, al mismo tiempo, esa regularidad no debe ser tanta como para que no suceda nada en absoluto. Si el ambiente en cuestión es, por ejemplo, el centro del sol, a una temperatura de decenas de millones de grados, reina en él un estado de total aleatoriedad, con un contenido de información algorítmica casi máximo, y no hay lugar para la complejidad efectiva o para la profundidad —no puede existir nada parecido a la vida—. Tampoco puede darse la vida si el medio ambiente es un cristal perfecto a una temperatura de cero absoluto, con un contenido de información algorítmica prácticamente nulo y escasas posibilidades para la complejidad efectiva o la profundidad. Para que un sistema complejo adaptativo pueda funcionar se requieren condiciones intermedias entre el orden y el desorden. La superficie del planeta Tierra proporciona un medio ambiente con un contenido de información algorítmica intermedio, en el que puede haber complejidad efectiva y profundidad; esta es una de las razones por las que la vida ha podido evolucionar aquí. Naturalmente, en un principio, bajo las condiciones que imperaban en la Tierra hace miles de millones de años, sólo se desarrollaron formas de vida muy primitivas. Pero, posteriormente, estos mismos seres vivos alteraron la biosfera, en particular al enriquecer en oxígeno la atmósfera, produciendo condiciones similares a las actuales y permitiendo la evolución de formas de vida superiores, con una organización más compleja. Las condiciones intermedias entre el orden y el desorden absolutos caracterizan el medio ambiente en que puede darse la vida, y también la propia vida, con su alta complejidad efectiva y gran profundidad.

en última instancia, no fisicoquímico, pero virtualmente todos somos, en este sentido, reduccionistas. Aún así, a veces, en conexión con disciplinas como la psicología (y también la biología), la palabra «reduccionista» tiene un carácter peyorativo, incluso entre científicos. (Por ejemplo, el Instituto Tecnológico de California, en el que he enseñado durante casi cuarenta años, es a menudo tachado de «reduccionista»; de hecho, yo mismo he empleado el término para condenar lo que considero serias deficiencias de nuestro Instituto.) Ahora bien, ¿sobre qué se discute en realidad? La cuestión es que el estudio de la psicología —aunque resulte sin duda derivable de la neurofisiología, la endocrinología de los neurotransmisores, etc.— es valioso en su propio nivel. Muchos, yo entre ellos, creen que cuando se hayan construido las escaleras entre la psicología y la biología, la mejor estatregia será trabajar tanto desde arriba como desde abajo. Es esta proposición la que no goza de aceptación universal, por ejemplo en Caltech, donde virtualmente no hay investigación sobre psicología humana. Allí donde se trabaja en biología y psicología, así como en la construcción de las escaleras entre ambas disciplinas, el énfasis en el lado biológico recae sobre el cerebro (junto con el resto del sistema nervioso, el sistema endocrino, etc.), mientras que en el lado psicológico recae sobre la mente —es decir, el conjunto de manifestaciones fenomenológicas del funcionamiento del cerebro y otros órganos relacionados—. Cada tramo de escalera es un puente entre el cerebro y la mente. En Caltech, gran parte de la investigación en esta área está dedicada al cerebro. La mente está descuidada y, en algunos círculos, la propia palabra «mente» resulta sospechosa (un amigo mío la llama la palabra M). No obstante, no hace mucho se llevaron a cabo en Caltech importantes investigaciones psicológicas, en especial los trabajos del psicobiólogo Roger Sperry y sus colaboradores sobre las correlaciones mentales entre los hemisferios izquierdo y derecho del cerebro humano. Estudiaron pacientes cuyo cuerpo calloso —una parte del cerebro que conecta ambos hemisferios— había sido seccionado a consecuencia de un accidente o de un tratamiento quirúrgico contra la epilepsia. Se sabía que el habla y el control del lado derecho del cuerpo están asociados al hemisferio izquierdo, mientras que el lado izquierdo del cuerpo se halla asociado al hemisferio derecho. En us investigaciones hallaron que un paciente con el cuerpo calloso seccionado era incapaz de expresar verbalmente información adquis

Psicología

y

neurobiología:

La

mente

y

el

cerebro

Los sistemas complejos adaptativos en la Tierra han dado origen a varios niveles de ciencia situados «por encima» de la biología. Uno de los más importantes es el estudio de la psicología animal, especialmente la del animal de más compleja psicología, el ser humano. De nuevo, puede que haya algún raro científico contemporáneo que crea en la existencia de «fuerzas mentales» de origen no biológico y, 134

135

rida por el lado izquierdo de su cuerpo, a la vez que mostraba evidencias indirectas de poseer tal información. Al disminuir con la edad la actividad de Sperry, las investigaciones que inició las prosiguieron en otros centros sus antiguos colaboradores y otros muchos científicos nuevos en este campo. Se hallaron nuevas evidencias de que el hemisferio izquierdo está relacionado con el habla, así como con la lógica y el análisis, mientras que el hemisferio derecho está asociado con la comunicación no verbal, los aspectos afectivos del lenguaje y las funciones integrativas, como el reconocimiento de caras. Algunos científicos han llegado a relacionar el hemisferio derecho con la intuición y la percepción de cuadros generales. Desafortunadamente, la divulgación popular ha exagerado y distorsionado muchos de los resultados obtenidos, y en la polémica desatada se ha ignorado en gran medida la advertencia de Sperry de que «los dos hemisferios de un cerebro normal intacto tienden regularmente a funcionar en coordinación, como una unidad...». No obstante, los descubrimientos realizados son realmente notables. A mí me intriga particularmente saber hasta qué punto es cierta la afirmación de que los aficionados perciben usualmente la música con su hemisferio derecho, mientras que los músicos profesionales lo hacen principalmente con su hemisferio izquierdo.

genes de la mosca de la fruta, sentando así las bases de la genética moderna. Max Delbrük, que ingresó en los años cuarenta, se convirtió en uno de los fundadores de la biología molecular. Pero si una disciplina se considera demasiado descriptiva y fenomenológica, no situada todavía en el nivel en que sus mecanismos pueden estudiarse, nuestro claustro la considera insuficientemente «científica». Si Caltech hubiese existido en la época de Darwin, con estas mismas inclinaciones, ¿le hubiesen invitado a él a unirse al claustro? Después de todo, Darwin formuló su teoría de la evolución sin muchas pistas sobre sus procesos fundamentales. Sus escritos indican que, si le hubieran presionado para explicar los mecanismos de variación, probablemente hubiese optado por una explicación de tipo lamarckiano (los lamarckianos pensaban que cortando la cola a ratones durante varias generaciones se obtendría una cepa de ratones rabones, o que los largos cuellos de las jirafas se debían a generaciones de antepasados que se pasaban el día estirándolos para alcanzar ramas de acacia más altas). Sin embargo, su contribución a la biología resultó monumental. En particular, su teoría de la evolución sentó las bases para el principio unificador de que todos los organismos existentes proceden de un único ancestro. Qué contraste con la complejidad de la noción antes imperante de la estabilidad de las especies, que afirmaba que cada una de ellas había sido creada por medios sobrenaturales. Aunque yo estuviera de acuerdo en que disciplinas como la psicología no son todavía lo suficientemente científicas, mis preferencias se decantarían por abordarlas y disfrutar así del placer de hacerlas más científicas. Además de favorecer, como regla general, la construcción de escaleras interdisciplinarias —partiendo de lo más fundamental hacia lo menos fundamental—, yo me mostraría, en el caso de la psicología y en otros muchos, partidario de una aproximación de arriba abajo, que comenzase con la identificación de las principales regularidades en el nivel menos fundamental y dejase para más tarde el conocimiento de los mecanismos fundamentales subyacentes. Pero la atmósfera del campus de Caltech está impregnada de una fuerte Propensión a abordar los problemas desde abajo, lo que ha propiciado la mayor parte de los espectaculares logros responsables de la reputación del centro. Es también esta propensión la que invita a acusarlo » reduccionismo, con sus connotaciones peyorativas. Las disciplinas como la psicología, la biología evolutiva, la eco§*a, la lingüística y la arqueología, trabajan con sistemas complejos 137

Concentración nismo»

en

el

mecanismo

o

en

la

explicación:

«Reduccio-

¿Por qué en la actualidad se realiza tan poca investigación psicológica en Caltech? Por supuesto, es un centro pequeño y en él no se puede hacer de todo. Pero, ¿por qué tan poca biología evolutiva? (A veces digo, bromeando, que si fuéramos una institución creacionista, apenas tendríamos menos.) ¿Por qué tan poca ecología, lingüística o arqueología? Uno llega a sospechar que todas ellas tienen algo en común que desconcierta a nuestro claustro. Los programas de investigación científica en Caltech tienden a favorecer el estudio de mecanismos, procesos subyacentes y explicaciones. Naturalmente simpatizo con estos fines, porque son los propios de la física de partículas elementales. De hecho, el énfasis en los mecanismos subyacentes ha conducido a impresionantes logros en multitud de campos. En los años veinte, T.H. Morgan fue invitado a fundar la división de biología mientras se hallaba secuenciando los 136

adaptativos. Todas ellas son objeto de estudio en el Instituto de Santa Fe, donde se da un gran énfasis a las semejanzas entre estos sistemas y a la importancia de estudiarlos en sus propios niveles, no meramente como consecuencias de otras disciplinas científicas más fundamentales. En este sentido el Instituto de Santa Fe forma parte de una revolución en contra del exceso de reduccionismo.

Segunda parte universo cuántico

Simplicidad

y

complejidad

entre

el

quark

y

el jaguar

Aunque considero que Caltech está cometiendo un grave error al despreciar la mayoría de las «ciencias de la complejidad», me satisface el soporte que proporciona a la física de partículas y a la cosmología, las ciencias más fundamentales de todas, dedicadas a la búsqueda de las leyes básicas del universo. Uno de los grandes desafíos de la ciencia contemporánea es el explorar la mezcla de simplicidad y complejidad, regularidad y aleatoriedad, orden y desorden, escaleras arriba desde la física de partículas y la cosmología hasta el reino de los sistemas complejos adaptativos. Tenemos que comprender la manera en que surgieron, a partir de la simplicidad, el orden y la regularidad del universo primigenio, las condiciones intermedias entre orden y desorden que han prevalecido en muchos lugares en épocas posteriores, y que han hecho posible, entre otras cosas, la existencia de sistemas complejos adaptativos como los seres vivos. A este fin, tenemos que examinar la física fundamental desde la perspectiva de la simplicidad y la complejidad, e interrogarnos sobre el papel desempeñado por la teoría unificada de las partículas elementales, las condiciones iniciales del universo, la indeterminación de la mecánica cuántica y las incertidumbres de la teoría clásica del caos, en la producción de los patrones de regularidad y aleatoriedad universales que han permitido la evolución de los sistemas complejos adaptativos.

138

10 Simplicidad y aleatoriedad en el universo cuántico

¿Cuál es el estado actual de las leyes fundamentales de la materia y el universo? ¿Cuánto de ellas está bien establecido y cuánto es mera conjetura? ¿Y qué aspecto presentan estas leyes desde la perspectiva de la simplicidad y la complejidad, o de la regularidad y el azar? Las leyes fundamentales están sujetas a los principios de la mecánica cuántica, y en cada etapa de nuestro razonamiento los tendremos como referencia. La mecánica cuántica es uno de los mayores descubrimientos llevados a cabo por el hombre, pero es también uno de los más difíciles de aprehender por la mente humana, incluso para los que hemos trabajado con ella a diario durante décadas. Viola nuestra intuición —o, más bien, la intuición que hemos desarrollado ignorando los fenómenos mecanocuánticos—. Esta circunstancia hace que sea de lo más necesario explorar el significado de la mecánica cuántica, especialmente en relación a las nuevas ideas sobre su interpretación. De esta manera, puede resultar más fácil comprender por qué nuestra intuición parece obviar algo tan importante. El universo consta de materia, y la materia está compuesta por partículas elementales de muchas clases, como los electrones y los fotones. Estas partículas carecen de individualidad —cada electrón del universo es idéntico a cualquier otro, y todos los fotones son intercambiables—. Sin embargo, cada partícula puede ocupar uno entre un número infinito de diferentes «estados cuánticos». Hay dos grandes grupos de partículas: los fermiones, como los electrones, que obedecen el principio de exclusión de Pauli —dos partículas de la misma clase no pueden ocupar el mismo estado simultáneamente— y los bosones, como los fotones, que obedecen una especie de principio de antiexclusión —dos o más partículas de la misma clase muestran una tendencia a ocupar el mismo estado al mismo tiempo—. (Esta propiedad de los fotones hace posible el funcionamiento del láser, en donde fotones en un cierto estado estimulan 141

La trataremos con algún detalle más adelante. Sin embargo. naturalmente. dada su tendencia a agruparse en el mismo estado cuántico. en lo que constituye un conspicuo revés para la civilización humana. las energías en las que operará puede que sean demasiado bajas. si se prefiere. La única esperanza reside ahora en el acelerador suizo. se está diciendo simplemente que ciertas clases de materia se están convirtiendo en otras. La teoría requiere también la existencia de un cuanto para el campo gravitatorio. aunque no se comportan en absoluto de manera clásica. El cuanto del campo electromagnético es el fotón. un bosón llamado gravitón. porque ha extraído una buena dosis de simplicidad de una desconcertante variedad de fenómenos. partícula exigida por consideraciones teóricas) están descritas provi142 143 . cerca de Ginebra. sionalmente por una teoría que se ha dado en llamar el modelo estándar. de más baja energía. pueden interaccionar y convertirse en dos fotones. hay diversas razones por las que no puede ser la teoría definitiva de las partículas elementales. Esta teoría parece estar en excelente acuerdo con la observación. En tercer lugar. No obstante. con cierto número de interacciones entre ellas. lo que conduce a resultados que carecen de sentido. Cuando se habla a la ligera de la conversión de materia en energía (o viceversa). reconvirtiendo una máquina antigua. y toda energía está asociada con materia. Por ejemplo. A veces se dice que el cuanto «transporta» la fuerza correspondiente. e El modelo estándar Todas las partículas elementales conocidas (excepto el gravitón. un proceso que a menudo se describe como «aniquilación» o incluso «aniquilación de materia para producir energía». en cierto sentido. Los que hemos participado en la elaboración del modelo estándar nos sentimos. Toda la materia posee energía. todas las fuerzas fundamentales deben estar asociadas a una partícula elemental. sin embargo. no es más que una simple transformación de materia o. algunos de estos bosones pueden comportarse como campos más que como partículas (por ejemplo. el cuanto del campo correspondiente. en el modelo estándar estas fuerzas se tratan como diferentes y no unificadas (en contra de lo que se ha dicho algunas veces). La palabra LÁSER es un acrónimo de Ligth Amplification by Stimulated Emission of Radiation [amplificación de luz por medio de emisión de radiación estimulada]. s difícil aceptar como fundamental una teoría en la que tantos números importantes tienen un valor no calculable en principio.la emisión de más fotones en ese mismo estado. de energía. pero no aporta ninguna explicación sobre tamaña variedad. Cuando se dice que la materia está compuesta de partículas elementales —es decir. Desafortunadamente. constituyendo el haz del láser. pueden sin embargo asociarse. la gravitación no está incluida en el modelo. viajan en la misma dirección y poseen la misma frecuencia. En primer lugar. Finalmente. Dado que los nuevos fotones se hallan en el mismo estado. con fuerzas. que se está construyendo en el CERN. y todos los mtentos realizados para incorporarla de una manera directa topan con dificultades desastrosas: los cálculos de las magnitudes físicas relevantes incluyen correcciones infinitas. un electrón y su antipartícula asociada de carga opuesta. pueden incrementar su densidad hasta tener un comportamiento prácticamente clásico. contiene más de una docena de constantes arbitrarias que describen dichas interacciones (incluyendo las constantes que representan las masas de las diferentes partículas). como el de los campos electromagnético y gravitatorio. Los físicos esperaban comprobar estas peculiaridades (junto a nuevas e interesantes ideas que van más allá del modelo estándar) en el nuevo acelerador de partículas de altas energías (el «supercolisionador superconductor» o SSC) a medio terminar en Texas. bajo ciertas condiciones. Las partículas bosónicas se pueden considerar en este caso como los cuantos —paquetes cuantizados de energía— de estos campos. De hecho. muy orgullosos de él. pese a que algunos de sus rasgos aún no han sido confirmados experimentalmente. el positrón. el modelo no es lo suficientemente simple. fermiones y bosones— debería hacerse notar que. Los fermiones pueden describirse también en términos de campos que. distingue más de sesenta clases de partículas elementales. el campo eléctrico que rodea una carga).) Los bosones. las fuerzas tienen formas muy similares que claman por una unificación dentro de una teoría en la que aparecerían como diferentes manifestaciones de una misma fuerza subyacente. Pero sus aspiraciones se han visto frustradas por la Cámara de Representantes estadounidense. En segundo lugar.

pero. además del gravitatorio y el electromagnético (Einstein sabía vagamente que debía haber otras fuerzas. durante la celebración del centenario del nacimiento de Einstein. y el incorporarla resulta tan difícil como antes. e El sueño de Einstein La búsqueda de esta teoría unificada fundamental nos conduce a la segunda manera de trascender el modelo estándar. Y. las interacciones del modelo estándar que requieren unificación se consideran de hecho unificadas. junto con otras nuevas. Me molesta también que muchos retratos y estatuas de Einstein (como la de la Academia Nacional de Ciencias de Washington) lo muestren en su vejez. Nos recuerda el sueño de Einstein sobre una teoría de campos que unificara de modo natural su teoría de la relatividad general para la gravitación y la teoría de Maxwell del electromagnetismo. En su vejez. en Jerusalén. cuando ya no hacía contribuciones importantes a la ciencia. por ejemplo. ignoraba tres importantes características del problema: La existencia de otros campos. La aproximación más directa consiste en generalizar el modelo estándar en lo que algunos han llamado una «teoría de gran unificación». La tentativa de Einstein de elaborar una teoría de campos unificada estaba condenada desde un principio. gravitatorio. Una teoría como ésta posiblemente sea válida en un amplio rango de energías. Sin embargo. aunque este nombre no esté muy justificado. Esta teoría estaría contenida en una fórmula simple que describiría la gran multiplicidad de partículas elementales y sus interacciones y que conduciría. etc. y no cuando era aquel joven atractivo y elegante que hizo tantos descubrimientos decisivos. el gravitón y el resto de bosones fundamentales. sus argumentos eran puramente matemáticos —no describía interacciones físicas plausibles entre la gravedad y el electromagnetismo—. se logra así una gran simplificación. los físicos teóricos modernos nos hemos inspirado en una versión actualizada del sueño de Einstein: una teoría cuántica de campos unificada que incluya el fotón. sino por defectos específicos en su aproximación. pese a que el número de partículas aumenta sustancialmente (algunas con masas tan elevadas que no podrán ser observadas en un futuro próximo). pese a que había contribuido a fundamentarla). desafortunadamente. me lamenté de que una medalla conmemorativa del acontecimiento hubiese sido acuñada 144 145 . y no sólo por el declive general de sus capacidades. a energías muy altas. que la teoría cuántica revela compuestos de bosones como el fotón y el gravitón. correctas y de importancia capital—. Veamos cómo procede esta generalización con los cuatro problemas anteriormente expuestos. la teoría contiene aún más constantes arbitrarias no calculables que el modelo estándar. La necesidad de incluir no sólo los campos. Tercero. con las aproximaciones apropiadas. Pese a todos sus defectos. a la cuación de Einstein para la relatividad general y a las ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo. tales como el electrón. Einstein publicó un conjunto de ecuaciones que pretendía satisfacer ese propósito.. surgiría de alguna manera de las ecuaciones). con una descripción natural de cómo aparecen separadas en los experimentos actuales de bajas energías. la gravedad sigue sin estar incluida. El físico más grande de la era moderna había perdido sus poderes. finalmente. con aquellas ecuaciones erróneas en el reverso —qué vergüenza para un científico que en su juventud produjo tantas ecuaciones llenas de belleza. Segundo. en la teoría todas las partículas elementales están agrupadas en unos pocos conjuntos cuyos miembros están íntimamente relacionados.Las llamadas teorías de gran unificación Los teóricos de las partículas elementales intentan corregir estos defectos de dos maneras. con sus campos asociados electromagnético. Entre otras cosas. sino también los fermiones (Einstein pensaba que el electrón. Primero. los puntos tercero y cuarto la invalidan claramente como candidata a teoría fundamental de las partículas elementales. así como los fermiones. La necesidad de construir una teoría unificada dentro del marco de la mecánica cuántica (Einstein nunca aceptó la mecánica cuántica. pero no intentó describirlas). En 1979.

Todas ellas harían las veces de constituyentes y a la vez (incluidos. para describirla. En particular. los estados ligados resultantes serían las propias partículas. por lo tanto. el mismo que los teóricos intentaban explicar por medio del principio de autoconsistencia. Una nueva clase de teoría. y en particular su versión heterótica. Harol Rosen. anunciaron la versión conocida como teoría de supercuerdas heteróticas. la «teoría de supercuerdas heteróticas» es el primer candidato viable para convertirse en la teoría cuántica de campos unificada de todas las partículas y sus interacciones.La teoría de supercuerdas: El sueño tal vez realizado En la actualidad. aunque en los análisis más minuciosos pueden reaparecer algunas indeterminaciones. El ingeniero encargado del programa de satélites sincrónicos. todas las partículas aparecerían como estados ligados de dichos constituyentes. La primera versión de la teoría de supercuerdas fue propuesta por John Schwartz y André Neveu en 1971. denominación que evoca la vieja imagen de alguien que se levanta a sí mismo del suelo tirando de las lengüetas de sus zapatos—. Mas aún. basándose en algunas ideas de Pierre Ramond. podría ser la largamente buscada teoría cuántica de campos unificada. Estuve de acuerdo en que la idea del principio de autoconsistencia era. pero sólo un número finito de ellas (algunos cientos. Scherk y Schwarz sugirieron que la teoría de supercuerdas podría describir todas las partículas elementales. La teoría de supercuerdas. parece poseer las propiedades adecuadas para conseguir la unificación. La teoría no puede explicar P° sí misma todo lo que es cognoscible sobre el universo y la materia q e éste contiene. y serían las mismas que aquéllas que propagan las interacciones. se trata de una caracterización engañosa. desarrollaron la teoría en los quince años siguid ' tes. Explica también el porqué de la gran multiplicidad de partículas elementales: el número de clases diferentes es en realidad infinito. si se asume que existen. la que aquí más nos interesa es la siguiente: asumiendo que es correcta. Schwarz y varios colaboradores cuyos. La teoría no contiene. de hecho. entre los que destacaba Jóel Scherk. Casi diez años más tarde. al menos en principio. podrían generar las fuerzas que las unen entre sí. incorpora la relatividad general y los demás campos dentro de una teoría cuántica de campos sin caer en los habituales problemas con los infinitos. Les convenció de ello el descubrimiento de que la teoría predecía la existencia del gravitón y. cuatro físicos. me preguntó si aquéllo tenía alguna relación con lo que habían descubierto él y su equipo cuando intentaban explicar la presencia de señales parásitas en los circuitos que diseñaban. r 1 Al principio. m r u 146 147 . conocidos colectivamente como el «cuarteto de cuerda de Princeton». Hace años intenté describir este concepto ante una audiencia de la Hughes Aircraft Company. Sin embargo. algo por el estilo: las partículas. La teoría de supercuerdas se desarrolló a partir de un principio de autoconsistencia —lo que los físicos anglosajones llaman bootstrap principie (principio de la lengüeta). a enos que «todo» quiera decir únicamente la descripción de las paraculas elementales y sus interacciones. en cierto sentido. la teoría se aplicaba únicamente a un subconjunto de partículas. Finalmente. se habría dado origen a sí mismo. Si existiese tal sistema de partículas. denominada de «supercuerdas». el sueño de Einstein quizá se haya cumplido. Se necesitan también otras clases de información. En una aproximación adecuada implica. invité a Schwarz y Ramond a Caltech. La idea era que un conjunto de partículas elementales podía tratarse de modo autoconsistente como si sus elementos consistiesen en combinaciones de las propias partículas. Por último. como debería ser. probablemente) tienen una masa lo suficientemente pequeña como para ser detectadas en el laboratorio. incluso la abreviatura TDT. Aunque aquella teoría parecía inverosímil p° aquel entonces. la teoría de la gravedad de Einstein. ¿es realmente la teoría de todo? Algunos han empleado esta expresión. con la impresión de que las supercuerdas eran tan hermosas que tenían que servir para algo. la teoría de supercuerdas emerge de un simple y hermoso principio de autoconsistencia. los fermiones) serían los cuantos asociados a campos de fuerza que las mantendrían unidas. finalmente habían conseguido explicarlas asumiendo que se encontraban allí y demostrando que podían generarse a sí mismas. constantes arbitrarias o listas de partículas o interacciones. La teoría de casi todo De entre todas las cuestiones fundamentales sobre la teoría heterótica de supercuerdas. de la gravedad einsteniana. en 1974.

Las condiciones iniciales y la(s) flecha(s) del tiempo Parte de esta información adicional se refiere a las condiciones iniciales del universo al principio de su expansión. Este sentido recibe un nombre arbitrario: el pasado. todas comparten el mismo origen úl timo. Imaginemos la filmación de un meteorito que penetra en la atmósfera terrestre brillando incandescente mientras cruza el firmamento. de las leyes que rigen el comportamiento de las partículas que lo componen y también de sus condiciones iniciales. La asimetría entre pasado y futuro se habrá mantenido. Pero. que también era especialmente simple. determinan la flecha (o flechas) del tiempo. pero no es en absoluto evidente cuando se observan objetos más cercanos. Pero estas condiciones iniciales no son algo que sólo se presente en abstrusos problemas de física y astronomía. propuesta por Jim Hartle y Steve Hawking a principios de los ochenta. Una violación de este tipo podría dar cuenta. un nombre válido pero que no transmite lo que tiene de particularmente interesante en lo que respecta a la información. no hay ninguna razón para creer que el estado final resultante sea el mismo que el estado inicial. Si en un futuro muy distante el universo deja de expandirse y comienza a contraerse. el universo era pequeño. de la flecha del tiempo y. encontramos que en uno de ellos. o cerca. El comportamiento del universo desde el comienzo de su expansión depende. a Partir de esa teoría. La inversión temporal de la película es una secuencia de sucesos claramente imposible en el mundo real: podemos identificarla inmediatamente como una película proyectada al revés. ni siquiera el cúmulo de galaxias al que pertenece la Vía Láctea. de hecho. a una distancia de unos diez mil millones de años. más grande y más fría. Esta asimetría en el comportamiento del universo al avanzar el tiempo hacia adelante o hacia atrás se conoce como la flecha del tiempo. Las otras galaxias y cúmulos tampoco están expandiéndose. Si una inversión del tiempo altera la forma de las ecuaciones. Efectivamente. ¿cuál es este origen? ¿Puede basarse la explicación de la flecha o flechas del tiempo en las leyes fundamentales de las partículas elementales? Si un cambio en el signo del tiempo en las ecuaciones que describen estas leyes las deja invariables. entonces diremos que son simétricas respecto del sentido del tiempo. aunque es un efecto demasiado particular para ser el causante de un fenómeno tan general como la flecha del tiempo. En ocasiones se consideran separadamente diversos aspectos de esta asimetría como diferentes flechas del tiempo. el universo presenta un estado muy peculiar. El sistema solar no se está expandiendo. Si las partículas elementales Pueden realmente describirse por una teoría unificada (lo que Hartle y Hawking no asumen explícitamente). Sin embargo. diremos que presentan una asimetría temporal o que violan la simetría temporal. Pero los diferentes cúmulos se alejan unos de otros. existe una. en principio. resulta razonable preguntarse si disponemos también de una teoría plausible para las condiciones iniciales del universo. Si proyectásemos la película al revés. ni mucho menos. Esa expansión se revela con claridad a los astrónomos cuando observan cúmulos distantes de galaxias con potentes telescopios. pero esa pequenez no caracteriza completamente su estado. pero las pasas (los cúmulos de galaxias) no. En el estado correspondiente a las condiciones iniciales. Un candidato para las condiciones iniciales Dado que ha surgido un candidato viable para convertirse en la ley unificada de las partículas elementales. El sentido opuesto es el futuro. veríamos una roca parcialmente enterrada en el suelo alzarse en el aire por iniciativa propia. 148 todas ellas están relacionadas. A Hawking le gusta llamarla «condiciones de contorno sin contorno». entonces se podría calcular. se ha observado la existencia de una pequeña violación de esta simetría. Sabemos que el universo ha estado expandiéndose durante los últimos diez mil millones de años. aunque se separan entre sí. la masa del pastel (el universo) se expande. ni nuestra galaxia. En particular. empequeñeciéndose de nuevo. y que se estrella finalmente contra la Tierra con un tamaño y peso mucho menor que al principio de su vuelo. consumida la mayor parte de su sustancia debido al calor generado por la fricción. Desempeñan un papel importantísimo en nuestra experiencia cotidiana. aumentar de tamaño al recoger materia del aire mientras traza un arco en el cielo y alejarse finalmente por el espacio. una versión modificada de sus condiciones ini149 . La explicación alternativa es la siguiente: si desde el presente observamos en ambos sentidos del tiempo. obviamente. Nos podemos hacer una idea de esta expansión pensando en la cocción de un pastel de pasas: debido a la levadura. y es esta recesión la que revela la expansión del universo.

Por ejemplo. el crecimiento exponencial. incluso aunque dispongamos de una teoría unificada de las partículas elementales y de sus condiciones iniciales. Abajo: Crecimiento exponencial Si el momento de la desintegración radiactiva no se puede predecir 150 con exactitud. Sólo permite predecir probabilidades.5 por ciento. tras 50 000 años. para el crecimiento. ¿podemos predecir el comportamiento del universo y de todo lo que contiene? La respuesta es que no. Decrecimiento exponencial En vez de todo. Cualquier función exponencial genera. tras 75 000 años. Las leyes fundamentales de la física nos capacitan. que es el período de tiempo en el que la probabilidad de desintegrarse es de un 50 por ciento. 4. o 2. uno mucho mayor que el otro. Después de 25 000 años.. dadas las condiciones iniciales.. para el decrecimiento. Arriba: Decrecimiento exponencial de la fracción de núcleos radiactivos no desintegrados al cabo de un tiempo t.cíales. El carácter mecanocuántico de la naturaleza implica que esto es todo lo que podemos decir de un núcleo de Pu acerca de su desintegración. Supongamos que el núcleo de Pu está en reposo y que se desintegrará en dos fragmentos cargados eléctricamente. etc.. 16. La naturaleza probabilística de la teoría cuántica puede ilustrarse con un ejemplo simple: cualquier núcleo atómico radiactivo tiene una propiedad llamada «vida media». para calcular las probabilidades de diferentes historias alternativas del universo que. 239 151 . porque las leyes de la física son cuánticas. Únicamente es posible determinar una probabilidad en función del tiempo transcurrido. (Esta curva se conoce como decrecimiento exponencial. No hay forma de predecir en qué dirección se moverá.. 1/4. la probabilidad es sólo del 25 por ciento. también se representa. del 12. hay una probabilidad del 50 por ciento de que un núcleo determinado de Pu no se haya desintegrado. tal como 1/2. Si hay tal grado de desconocimiento a priori sobre un núcleo atómico. la vida media del Pu —el isótopo típico del plutonio— es de unos 25 000 años. la dirección en que se produce es absolutamente impredictible. se convertirían en una sola. todavía podemos preguntarnos lo siguiente: si especificamos la teoría unificada de las partículas elementales y las condiciones iniciales del universo. Todas las direcciones resultan entonces igualmente probables para el movimiento de uno de los fragmentos. 1/16. . como indica la figura de la página siguiente. a intervalos iguales de tiempo. La información sobre cuál de estas historias es la que está ocurriendo realmente sólo puede obtenerse a partir de la observación. 1/8. en principio.) 239 239 239 4 Figura 10. que se moverán en sentidos opuestos. De modo que es imposible que las leyes fundamentales nos suministren una teoría de todo. no hay forma de predecir el momento exacto en que se producirá. imaginemos cuánto más fundamental es la impredictibilidad del universo entero. pongamos el más pequeño. describan diferentes sucesiones de acontecimientos. 8. una progresión geométrica. y la mecánica cuántica no es determinista. una para las partículas elementales y otra para el universo. y es suplementaria a las propias leyes fundamentales. sólo probabilidades para historias 1/2 1/4 1/8 1/16 1/32 2 3 / (vida media) Sea o no correcta la idea de Hartle y Hawking. y las dos leyes fundamentales de la física. la función opuesta. .

Para comprender por completo la significación de estos sucesos aleatorios. cada uno de los cuales podría haber tenido un resultado diferente. como requiere la mecánica cuántica. la cual nos enseña que el azar juega un papel fundamental en la descripción de la naturaleza. que en ciertas situaciones introduce una sensibilidad indefinidamente grande a las condiciones iniciales. Las amplificaciones pueden darse en virtud de multitud de mecanismos. El contenido de información algorítmica de cada posible historia alternativa del universo incluye evidentemente una pequeña contribución de las leyes fundamentales simples. sino también en la fecundación de un óvulo particular por un espermatozoide determinado. de los organismos individuales como nosotros mismos y de los sucesos de la historia humana y de nuestras propias vidas. Una vez que el resultado de uno de estos sucesos queda determinado. todas relacionadas por sus antecedentes comunes. de la vida en la Tierra y de las especies particulares que evolucionaron en nuestro planeta. 153 . El carácter de la totalidad del universo se vio afectado por accidentes que ocurrieron cerca del comienzo de su expansión. El resto proviene de las numerosas regularidades que resultan de los «accidentes congelados». cada historia alternativa del universo depende del resultado de un número inconcebiblemente grande de accidentes. El genoma de cualquier ser humano ha recibido la influencia de un sinnúmero de accidentes cuánticos.Más allá de esos principios presumiblemente simples. biológica o psicológica puede nacer de uno o más sucesos cuánticos amplificados. sus efectos contribuyen en gran medida a la complejidad efectiva. Como el contenido de información algorítmica. la complejidad efectiva sólo recibe una pequeña contribución de las leyes fundamentales. entre ellos el fenómeno del caos. no sólo en las mutaciones del plasma germinal ancestral. Regularidades lados y complejidad efectiva a partir de accidentes conge- Tales accidentes tienen resultados aleatorios. excepto el más fundamental. es necesario estudiar con mayor profundidad el sentido de la mecánica cuántica. La complejidad efectiva del universo es la longitud de una descripción concisa de sus regularidades. de cada estrella y planeta (como el Sol y la Tierra). La naturaleza de la vida sobre la Tierra depende de sucesos aleatorios o>»e ocurrieron hace unos cuatro mil millones de años. los cuales han contribuido a determinar el carácter de las galaxias individuales (como nuestra Vía Láctea). Una ley geológica. Estos son sucesos aleatorios cuyos resultados particulares tienen múltiples consecuencias a largo plazo. junto con una gigantesca contribución de todos los accidentes cuánticos que surgen por el camino. Las consecuencias de muchos de estos accidentes pueden resultar trascendentales. sus consecuencias a largo plazo pueden tomar el carácter de una ley perteneciente a cualquier nivel. Pero no sólo el contenido de información algorítmica del universo está dominado por tales accidentes. aunque son sucesos aleatorios.

pero sólo puede aplicarse a las situaciones para las cuales fue desarrollada. (La probabilidad de la desintegración radiactiva en función del tiempo está estrechamente relacionada con la fracción de núcleos que permanecen sin desintegrarse después de transcurrido un cierto tiempo. el movimiento de los planetas en torno al Sol puede calcularse para cualquier propósito práctico sin considerar correcciones cuánticas. Más aún. por medio de la teoría correcta. pero a menudo se aplica de modo aproximado bajo las condiciones en las que la física clásica es casi correcta —lo que podemos llamar el dominio cuasiclásico—. el hecho más sorprendente fue el contraste entre su carácter probabilístico y las certidumbres de la antigua física clásica. Más o menos. sino que permanece como una aproximación válida en un marco apropiado (como la teoría de la gravitación de Newton. por completo despreciables en un problema de este tipo. estos porcentajes tienden a aproximarse a las probabilidades de los diferentes resultados. especialmente desde que se ha ido aclarando que la mecánica cuántica debe aplicarse al universo como un todo. probabilidades predichas por la mecánica cuántica. preferiblemente por parte de un físico que emplea algún tipo de instrumento. hasta donde sabemos. se asume que cierto experimento (como la desintegración radiactiva de núcleos atómicos de una clase particular) se repite de forma idéntica una y otra vez.11 Una visión contemporánea de la mecánica cuántica La mecánica cuántica y la aproximación clásica cuasiclásico de nuestra experiencia cotidiana a partir del carácter mecanocuántico subyacente de la naturaleza. La interpretación original no es incorrecta. los físicos no hubieran desarrollado y empleado la física clásica en primer lugar. es demasiado estrecha para resultar aceptable hoy día como caracterización fundamental. Se supone que es importante que el físico y su aparato sean externos al sistema objeto de estudio. La probabilidad de desintegración sigue una curva similar. sólo ahora los físicos se están aproximando a una interpretación realmente satisfactoria de la mecánica cuántica. restringida a la repetición de experimentos realizados por observadores externos. interpretación que permite una comprensión más profunda de cómo surge el dominio 154 Cuando fue formulada originalmente por sus descubridores. El físico registra los porcentajes con que ocurren los diferentes resultados posibles del experimento (tales como los tiempos de desintegración). en un contexto más amplio esta interpretación debe considerarse aproximada además de particular. Este dominio puede caracterizarse. la física clásica es sólo una aproximación. como el de los objetos masivos. absolutamente correcta. se hace necesaria una interpretación más general de la mecánica cuántica. dado que en este caso no existen 155 . en la cual un conocimiento exacto y completo de las condiciones iniciales permitiría en principio. Por ejemplo.) Esta interpretación original de la mecánica cuántica. la mecánica cuántica era presentada a menudo de una manera curiosamente restrictiva y antropocéntrica. no habrían conseguido sus maravillosos éxitos en la predicción de los resultados de las observaciones. mientras que la mecánica cuántica es. a grandes rasgos. Sin embargo. Podemos referirnos a ella como «mecánica cuántica aproximada de sistemas objeto de medida». como se muestra en la figura de la página 153. que continúa siendo inmensamente útil como aproximación de la teoría de Einstein cuando las velocidades implicadas son relativamente pequeñas comparadas con la de la luz). Se observa cada vez el resultado del experimento. Este es otro caso en el que no se descarta el antiguo paradigma (como lo llamaría Kuhn) cuando se adopta uno nuevo. Aunque han transcurrido muchas décadas desde su descubrimiento en 1924. La interpretación moderna Para describir el universo. La mecánica cuántica aproximada de los sistemas objeto de medida Cuando se descubrió la mecánica cuántica. Si el dominio cuasiclásico no fuese tan importante. No se puede aplicar a la mecánica cuántica un determinismo perfecto de este tipo. y las teorías clásicas. como las de Maxwell y Einstein. Cuando el número de repeticiones tiende a infinito. especificar completa y exactamente la realización de cualquier suceso.

dirigí su tesis sobre la teoría de las partículas elementales en Caltech. Este hecho es una de las razones del desarrollo en las últimas décadas de lo que yo llamo la interpretación moderna de la mecánica cuántica. la elección del vocabulario. sino rellenar los vacíos existentes en nuestra comprensión de la mecánica cuántica. El pionero de la interpretación moderna fue Hugh Everet III. Hartle (perteneciente a la Universidad de California en Santa Bárbara y al Instituto de Santa Fe) es un eminente cosmólogo teórico. la existencia de un dominio clásico apartado de la mecánica cuántica.) Otro problema lingüístico proviene de que Everett evitó la palabra «probabilidad» en la mayoría de contextos. Dejando de lado las palabras. versado en mecánica cuántica. pero menos familiar. El lenguaje que proponemos conduce a la noción familiar de que un sistema puede tener diferentes historias posibles. Más tarde. Stephen Hawking y él escribieron un artículo fundamental titulado «La función de onda del universo». Nosotros consideramos útiles e importantes las contribuciones de Everett. Esta situación podía parecer satisfactoria para una generación educada en la física clásica. pero a muchos hoy nos parece estrafalaria además de innecesaria. En algunos casos. un estudiante graduado que trabajaba con John A. Wheeler en Princeton. a menudo se consideraba implícitamente. incluyendo a James Hartle y a mí mismo. cada una con su propia probabilidad. porque en alguno de los mundos «igualmente reales» el jugador sobreviviría y se haría rico. al universo le trae sin cuidado que unos seres humanos surgidos en un oscuro planeta estudien su historia. La formulación de la mecánica cuántica en términos de historias se debe a Dick Feynman. si no de modo explícito. de «medida». A principios de los sesenta. como ocurre en la cosmología cuántica. 157 . Everett dejó algunos problemas importantes sin resolver. pero creemos que todavía queda mucho que hacer en esa dirección. de modo que la teoría física básica de algún modo requería leyes clásicas además de las mecanocuánticas. tanto suya como de sus divulgadores. tratadas de modo equitativo por la teoría excepto en lo que se refiere a sus probabilidades respectivas». La interpretación moderna de la mecánica cuántica propone que el dominio cuasiclásico surge de las leyes de la mecánica cuántica. incluyendo las condiciones iniciales al comienzo de la expansión del universo. Hartle y yo no encontramos ninguna ventaja en esto. mientras que nosotros pensamos que es menos confuso hablar de «múltiples historias. La otra razón principal es la necesidad de una comprensión más clara de la relación entre la mecánica cuántica y la descripción clásica aproximada del mundo que nos rodea. Entre los que han realizado aportaciones especialmente valiosas figuran Robert Griffiths y Roland Omnés. es también particularmente útil para describir la mecánica cuántica en interacción con la gravitación einsteniana. lo que nosotros reinterpretamos como «múltiples historias alternativas del universo». Jim Hartle y yo formamos parte de un grupo internacional de físicos teóricos que intenta de diversas maneras elaborar una interpretación moderna de la mecánica cuántica. Dieter Zeh y Wojciech («Wojtek») Zurek. posteriormente miembro del Grupo de Evaluación de Sistemas Armamentísticos del Pentágono. utilizando en su lugar la noción matemáticamente equivalente. En las primeras discusiones sobre la mecánica cuántica. experto en la teoría de la relatividad general de Einstein. y el principal desafío no es una cuestión de lenguaje. especialmente en relación con el dominio cuasiclásico. quien la elaboró a partir del trabajo preliminar de Paul Dirac. Además. Esta formulación no sólo permite clarificar la interpretación moderna. que desempeñó un papel primordial en la conformación del nuevo campo de la cosmología cuántica. Varios físicos teóricos han trabajado en ella desde entonces. La geometría del espacio-tiempo se encuentra entonces sujeta a la indeterminación mecanocuántica.experimentadores ni instrumentos externos. dedujo de ciertos comentarios sobre la interpretación de Everett que cualquiera que la aceptase querría jugar apostando dinero a la ruleta rusa. que tienen puntos de vista algo diferentes. Desde 1986. y el método basado en las historias permite manejar particularmente bien esta situación. con quienes compartimos la fe en la importancia de las historias. no es necesario indigestarse intentando concebir muchos «universos paralelos». así como Erich Jóos. Su inter156 pretación se describe a menudo en términos de «múltiples mundos». ni la posibilidad de realizar repeticiones para observar muchas copias (en cualquier caso. Jim y yo hemos trabajado juntos intentando clarificar cómo debe concebirse la mecánica cuántica. todos ellos igualmente reales. ha provocado cierta confusión. (Un distinguido físico. El mayor desafío reside en comprender la manera en que surge este dominio. y seguirá obedeciendo las leyes mecanocuánticas de la física independientemente de la observación a que se le someta). los «múltiples mundos» se describen como «igualmente reales».

Por ejemplo. en el que la posición está difuminada en una región del tamaño del átomo y su momento se halla igualmente distribuido. Existe una variedad infinita de posibles estados cuánticos para una única partícula. o de indeterminación. su estado cuántico conjunto es tal que los estados de ambos electrones se confunden (están correlacionados). como aproximación. así como Griffiths y Omnés. nos servimos del hecho de que las cuestiones se refieren siempre. no es cierto que cada electrón por separado se encuentre en un estado cuántico definido. sino que podrá encontrarse en varios estados puros de un solo electrón. esta situación caracteriza un tipo particular de estado cuántico para una sola partícula. Consideremos ahora un «universo» formado por dos electrones. Si se encuentra en un estado cuántico puro. presentes o futuros. entonces el resto (lo que «se sigue». consta de dos electrones situados dentro del campo eléctrico generado por un núcleo central con dos cargas positivas. ¿Qué significa en este caso un estado cuántico de todo el universo? Para comenzar. ni hacemos referencia a los registros escritos de la historia del hombre. el electrón puede hallarse en el estado de mínima energía. El átomo de helio. Lo que ocurre es que. pero entonces su momento estará por completo indeterminado. su hipótesis especifica este estado cuántico inicial en función de la teoría unificada de las partículas elementales. No obstante. en un átomo de hidrógeno. en última instancia. El universo como un todo podría estar en un estado cuántico puro. como es bien sabido. Consideremos una imagen algo simplificada del universo. Ahora podemos pasar directamente a considerar el universo entero. Esta misma teoría unificada determina la evolución temporal de dicho estado cuántico. La interpretación moderna de la mecánica cuántica se está construyendo a partir de considerar las preguntas que deben plantearse al estado cuántico del universo. dado que los dos electrones interactúan. el hecho de que todos los electrones sean intercambiables). la narración de una secuencia temporal de sucesos pasados. a las historias alternativas del universo. (Con el término «historia» no pretendemos dar preponderancia al pasado a expensas del futuro. es preferible considerar el estado cuántico de una única partícula. Con esta suposición. antes de abarcar el universo entero. Puesto que la mecánica cuántica es probabilística y no determinista. éste es tal que los estados de las partículas individuales que contiene están correlacionados entre sí. especialmente a través de la repulsión eléctrica mutua. se debe integrar («sumar») sobre todas las posiciones (o los momentos. y no se tiene en cuenta la indistinguibilidad de las partículas de una clase dada (por ejemplo. esto no suele pasar en la realidad. En otro tipo de estado cuántico es el momento el que se especifica y la posición está por completo indeterminada. pero en mecánica cuántica. y después de dos. esas cuestiones se refieren inevitablemente a probabilidades. En el estado de mínima energía del átomo de helio. formado por un único electrón (cargado negativamente) dentro del campo eléctrico de un único protón (cargado positivamente). o los valores de cualquier otro atributo) del segundo electrón. cada uno con una cierta probabilidad. en los cuales no están determinados exactamente ni el momento ni la posición. Un libro así en realidad no es útil a menos que se disponga de una lista de las cuestiones a consultar. un estado definido por su posición. esto está prohibido por el principio de incertidumbre. en la cual cada partícula no tiene más atributos que la posición y el momento.El estado cuántico del universo La noción de estado cuántico es un ingrediente fundamental de cualquier tratamiento de la mecánica cuántica. sino en todo momento— no proporciona todavía una interpretación de la mecánica cuántica. Si integramos todas las situaciones en ciertas partes del universo. En la física clásica sería legítimo especificar exactamente y al mismo tiempo la posición y el momento de una partícula dada. como resultado de la interacción 158 entre los electrones. Como ya se dijo antes. Hartle y Hawking han propuesto una forma particular para el estado puro que existía cerca del comienzo de la expansión del universo. la parte no integrada) está en un estado cuántico mezcla. Hartle y yo. El estado cuántico del universo es como un libro que contiene la respuesta a una variedad infinita de preguntas. Técnicamente es posible que su estado cuántico sea tal que cada electrón por separado esté en un estado cuántico definido. Se dice que el electrón se encuentra en un «estado cuántico mezcla». por ejemplo. una historia es. aunque a veces. sino sólo una distribución de probabilidad para cada uno. simplemente. la completa especificación del estado cuántico de todo el universo —no sólo inicialmente. Si se está interesado en el comportamiento de uno de los electrones. se considere que es así. y entonces el electrón considerado no se hallará en un estado cuántico definido («puro»). Sin embargo. Se puede especificar exactamente la posición de una partícula.) Las cuestiones sobre las 159 .

tendremos D(A. cien millones. D(A. este último tipo de cuestiones adopta la forma familiar. ¿Les asigna siempre la mecánica cuántica una probabilidad a cada una? Sorprendentemente. en cada una de las cuales corren diez caballos. y proporciona una regla para calcular D en función del estado cuántico del universo. y Podrían ser probabilidades. A o B). mutuamente excluyentes y exhaustivas. donde aparecen en relación con las apuestas. D(B. ¿cuál es la probabilidad de que estas otras sean también ciertas?». Un lugar apropiado para encontrar probabilidades es el hipódromo. «¿cuál es la probabilidad de que ocurra esta historia particular del universo. y estas diez probabilidades suman 1. designaremos el valor de D por D ( A o B. si las apuestas están 2 a 1. ¿cuál es la probabilidad de que se hagan realidad estas otras afirmaciones sobre el futuro?». Se puede trazar un paralelismo más cercano entre la experiencia del hipódromo y las historias del universo considerando una secuencia de carreras. De hecho. no siempre. etc. La última puede ser positiva. las apuestas reales que se cotizan en un hipódromo no corresponden a probabilidades verdaderas. La propiedad aditiva determina que la probabilidad de la historia combinada «A o B» es la probabilidad de A más la probabilidad de B. es decir. B). El valor de D se indica por la expresión D(A. como las alternativas A y B.historias alternativas pueden ser del tipo. (Por supuesto. Los diez resultados posibles son mutuamente excluyentes (sólo uno puede ocurrir) y exhaustivos (uno de ellos debe ocurrir). D(A D(A. B). Si las apuestas en contra de que un caballo gane una carrera están 3 a 1. la probabilidad de que gane es 1/4. en lugar de aquellas otras?». «dadas estas afirmaciones sobre el pasado o el presente. que se lee D de A y B. Etiquetemos cada una de las historias alternativas individuales como A y B. más tarde volveremos sobre este punto. A). Una propiedad natural de estas diez probabilidades es que son aditivas: la probabilidad de que gane el tercer o el cuarto caballo será la suma de las probabilidades individuales de que gane el tercer caballo y de que gane el cuarto. Las probabilidades de las diferentes secuencias de victorias tienen la misma propiedad aditiva que las probabilidades de ganar de los 160 Historias alternativas en mecánica cuántica Imaginemos que especificamos un conjunto de historias alternativas del universo. asigna a cada p a r de tales historias una magnitud llamada D. A o B). Si las dos historias del par son la misma. ocho por ejemplo. cada uno de ellos tiene una probabilidad positiva de ganar (¡o una probabilidad cero. Una magnitud que no obedezca esta regla no es una probabilidad. Para ver de qué condiciones se trata. Podríamos llamar «historia combinada» a una situación en la que se produjese una u otra de las secuencias. o la misma. Si ambas son la historia combinada A o B. bajo ciertas condiciones puede interpretarse como la probabilidad de la historia. D es un número entre cero y uno. Las tres primeras cantidades son un número entre cero y uno. si es que ha de haber exactamente un ganador entre ellos. A menudo. A). respectivamente. o «dadas estas afirmaciones sobre la historia del universo. como en el caso de una única carrera. negativa o 161 . la probabilidad es 1/3. en un caso realmente desesperado!). B) más D(B. Supongamos para simplificar que sólo tenemos en cuenta a los ganadores (no la clasificación de otros caballos) y que sólo hay un ganador por carrera (no pueden darse empates). como una probabilidad. uno por carrera. como A y A.) Si en una carrera participan diez caballos. Cada lista de ocho ganadores representa una historia. Las dos historias de un par dado pueden ser distintas. la probabilidad de que mañana vaya a París o me quede en casa es la suma de la probabilidad de que mañana vaya a París más la probabilidad de que me quede en casa. y estas historias son mutuamente excluyentes y exhaustivas. El número de historias alternativas es igual al producto de ocho factores de diez. examinemos la relación entre las siguientes cantidades: o B. Cuando las dos historias del par son la misma. En su lugar. A). En otras palabras. Historias alternativas en el hipódromo caballos individuales: la probabilidad de que se dé una u otra secuencia particular de ganadores es igual a la suma de las probabilidades de ambas secuencias.

Si no vale cero para todo par de historias diferentes. en cualquier instante dado. A o B) es igual a D(A. esto forma parte del célebre principio de incertidumbre. la posición y el momento de todas las partículas del universo. Se dice entonces que las historias «interfieren» entre sí. en la que las partículas no tienen más atributos que su posición y momento. frente a la cual la física clásica es una mera aproximación? Por una 162 parte. es necesario considerar historias lo suficientemente poco detalladas. sino un ejemplo real de historia muy poco detallada del universo. entonces D ( A o B. perfectamente determinista. Dado que sólo consideramos la lista de ganadores. ¿Por qué no? ¿Por qué el apostador maneja verdaderas probabilidades. que se suman correctamente. mientras que la mecánica cuántica sólo proporciona. 163 . (El fenómeno del caos produce situaciones en las que la menor imprecisión en las condiciones iniciales conduce a incertidumbres arbitrariamente grandes en las predicciones futuras. La cuarta cantidad de la lista se denomina término de interferencia entre las historias A y B. De estos caballos. entonces el valor de D para una historia posee siempre la propiedad aditiva y puede así interpretarse como la probabilidad de dicha historia. Sin embargo. La dinámica clásica podría. no ocurre así. y se ignora el resto de objetos del universo. de modo que no es posible asignarles probabilidades. pero la teoría clásica. sólo se sigue a los caballos que participan en las carreras. o cualquier otra combinación posible). Pero si la última cantidad es siempre cero cuando A y B son diferentes. sería aún correcta si asumimos una información inicial perfecta. si D vale siempre cero cuando las dos historias son diferentes. sólo se tiene en cuenta al ganador de cada carrera. En otras palabras. uno podría esperar que nos proporcionase una probabilidad para cada historia detallada. Dado que la mecánica cuántica es probabilística en lugar de determinista. y en la que no consideramos la indistinguibilidad de las partículas de una clase dada. Como lo máximo que la mecánica cuántica puede hacer en cualquier situación es predecir una probabilidad. Historias no detalladas La secuencia de ocho carreras de caballos no es sólo una metáfora. no es posible asignar a estas historias unas probabilidades mecanocuánticas. ¿Qué puede decirnos sobre ellas la mecánica cuántica? Prosigamos con nuestra imagen simplificada del universo. carece de sentido especificar a la vez la posición y el momento exactos de una partícula al mismo tiempo. por lo que no es una probabilidad. 3. Estas historias sólo son útiles para componer historias combinadas que no interfieran. Se ignora cualquier otro momento en la historia del universo que no sea el instante en que se gana cada carrera. B). se ignora cualquier otra cosa de este caballo que no sea la punta del morro. Historias detalladas del universo Las historias completamente detalladas del universo son aquellas que proporcionan una descripción del universo entero tan completa como sea posible en todo momento. A) más D(B. En el hipódromo. no sirve para nada en el caso de historias que interfieran entre sí. Los términos de interferencia entre historias detalladas no son siempre nulos. Si la física clásica determinista fuese absolutamente correcta. reside en los siguientes puntos: y 1. el estado del universo simplificado en un instante dado podría caracterizarse especificando la posición de todas las partículas (o la posición de algunas y el momento de las demás. en principio. es decir. para obtener probabilidades reales. La regla para calcular D en mecánica cuántica establece que la primera cantidad es la suma de las otras tres. En mecánica cuántica. 2. sin embargo.) ¿Cuál sería la situación correspondiente en la mecánica cuántica.cero. o el momento de todas. su baja resolución. cantidades cuya suma se ve estorbada por los términos de interferencia? La respuesta a esta cuestión es que. En los instantes considerados. entonces podríamos especificar. el apostador no tiene que preocuparse por ningún término de interferencia entre una secuencia de ganadores y otra. su ausencia de detalle. al nivel de las historias detalladas. predecir con certeza las posiciones y momentos de todas las partículas en cualquier tiempo futuro. Un tipo de historia completamente detallada de nuestro universo simplificado consistiría en las posiciones de todas las partículas en todo momento.

ignorando los insectos. Así pues. cada historia no detallada es la clase de todas las historias detalladas que comparten la misma secuencia de ocho ganadores en una tarde y un hipódromo particulares. todas las historias detalladas del universo se agrupan en clases. Cada historia detallada pertenece a una y sólo una clase de equivalencia. Todos los detalles accesorios. J y K. mientras que el resto de partículas de nuestro universo simplificado puede encontrarse en cualquier lugar. cada historia detallada. por su parte. de manera que cada cual pertenece a una clase y sólo una. pero que se diferencian en el comportamiento posible de todo lo accesorio. Imaginemos que las únicas cosas que hay en el universo son los caballos de las ocho carreras y algunos tábanos. Supongamos que una clase dada está formada por sólo dos historias detalladas. Podemos imaginarnos una historia no detallada como una clase de historias detalladas alternativas. por ejemplo. lugares y objetos ajenos a nuestra consideración. la historia no detallada será la historia combinada en la que ocurre una cualquiera de las historias detalladas. y que todo lo que puede hacer cada caballo es ganar una carrera o no ganarla. si la clase comprende muchas historias detalladas. De modo análogo. Los matemáticos llamarían a las historias no detalladas «clases de equivalencia» de historias detalladas. de modo que se integra todo lo que sucede en cualesquiera otros momentos. todas ellas coincidentes en lo que se sigue. lo que significa que ocurre J u ocurre K. Decoherencia Probabilidades de las historias no detalladas: verdaderas Si el término de interferencia entre cada par de historias no de talladas vale cero. la historia no detallada será «J o K». cada historia no detallada es una clase de equivalencia de historias detalladas caracterizadas por un narración particular que describe los fenómenos que se siguen y una narración cualquiera de entre las posibles alternativas que describen todo aquello que se ignora. cuando se suman cantidades de este tipo. Cada historia detallada de este universo absurdamente supersimplificado consiste en una secuencia de caballos ganadores y una narración de lo que han hecho los tábanos. difiere de las demás en las posibles alternativas para cualquier otro rasgo de la historia del universo. y los miembros de cada clase se consideran equivalentes. es decir.Para las historias del universo consideradas en mecánica cuántica. de signo positivo y negativo. La suma de todos los términos. como una probabilidad real. 164 Las historias rencia no detalladas pueden eliminar los términos de interfe- Cuando tratamos con las historias mecanocuánticas del universo. Una clase de equivalencia podría. no pueden cancelarse. puede producir muchas cancelaciones y dar un resultado pequeño. o incluso cero. y que las del segundo conjunto se integran y se ignoran. todos los instantes de tiempo. Diríamos entonces que se siguen en cada momento las posiciones del primer conjunto de partículas. de manera exacta o con una muy buena aproxi 165 . entonces cada una estará formada por todas las historias detalladas con una secuencia particular de caballos ganadores y un destino cualquiera para los tábanos. (Recordemos que el valor de D para una historia emparejada con ella misma está siempre entre cero y uno. En general. Estas clases exhaustivas y mutuamente excluyentes constituyen historias no detalladas (tales como las diferentes secuencias posibles de ganadores de ocho carreras sin empates). En nuestro ejemplo de las carreras de caballos. agrupar todas las historias detalladas en las que ciertas partículas tienen una posición dada en cada instante de tiempo.) El comportamiento de cualquier cosa del universo ignorada en una historia no detallada se dice que ha sido «integrado» en este proceso de sumación. se integran. aquello que se integra. ¿cómo pueden agruparse las historias detalladas en clases de equivalencia que correspondan a historias no detalladas con verdaderas probabilidades? ¿Cómo se consigue que las historias no detalladas apropiadas no tengan términos de interferencia entre ellas? Todo ello es posible porque el término de interferencia entre dos historias no detalladas es la suma de todos los términos de interferencia entre pares de historias detalladas pertenecientes a cada una de las dos historias no detalladas. Si las historias no detalladas consideran únicamente los caballos y sus victorias. Una resolución aún más baja se podría conseguir siguiendo la posición del primer conjunto de partículas sólo en determinados instantes. la baja resolución significa tener en cuenta únicamente ciertas cosas en ciertos instantes y sólo con un cierto grado de detalle.

Consideremos el famoso experimento en que un fotón proveniente de una fuente puntual pasa a través de una pantalla con dos rendijas que se interpone en su camino hasta un detector. y la mecánica cuántica nos dice que en el proceso de sumación. Probabilidades y apuestas Confusión y mecanismos de decoherencia ¿Cuál es el fundamento de la decoherencia. los términos de interferencia entre historias con diferentes destinos para lo que se ignora desaparecen. un cometa o un asteroide. todos estos elementos están integrados en las historias no detalladas de las carreras. Supongamos además que tratamos esta posición aproximadamente. y por ello es capaz de predecir probabilidades. las probabilidades correspondientes ni siquiera suman 1. Carece de sentido entonces preguntarse qué rendija atravesó el fotón. (D se denomina. podemos pasar de lo mundano a lo celestial en busca de otro ejemplo: la descripción aproximada de la órbita de un cuerpo en el sistema solar. Estas dos historias interfieren y no se les puede asignar probabilidades.mación. El valor de D para cada historia no detallada y ella misma es entonces una probabilidad verdadera. Sin embargo. se corresponden con lo que antes hemos llamado «apuestas». Este cuerpo puede ser desde una molécula a todo un planeta. bajo las condiciones apropiadas. con la propiedad aditiva. así como los sucesos en cualquier instante de tiempo. Pero estos destinos están integrados. En la práctica. excepto los ganadores de las carreras de un determinado hipódromo. Pero no hace falta llegar a tales extremos para encontrar historias lo suficientemente libres de confusión como para que interfieran entre sí. la resolución empleada puede resumirse como sigue: se integra el destino de cualquier objeto del universo. Los caballos y jinetes de las carreras están en contacto con las moléculas del aire. para historias lo suficientemente poco detalladas. el mecanismo que hace que los términos de interferencia sumen cero permitiendo así la asignación de probabilidades? Lo que ignoramos o integramos en las historias no detalladas es la maraña de sucesos que éstas no describen. Reflejan simplemente la opinión de los apostantes sobre las carreras futuras. dicho sea de paso. seguirían. Debido a la confusión entre sucesos. Consideremos historias no detalladas en las que se integra el destino de cualquier otro objeto del universo. en una escala intermedia.) En el caso de las carreras vespertinas. la mecánica cuántica se aplica siempre a conjuntos de historias no detalladas decoherentes. la palabra «funcional» se refiere a que depende de las historias consideradas. los granos de arena de la pista. Las historias no detalladas resultantes son decoherentes y poseen probabilidades auténticas. hay que recalcar una vez más que. Decoherencia para un objeto en órbita Para ilustrar la generalidad de la decoherencia. la evolución de cada partícula elemental contenida en cada caballo y en todo lo que estuviera en contacto con él. en lugar de historias no detalladas decoherentes. excepto los momentos en que se producen las victorias en las ocho carreras de un día en particular. las apuestas reales que se hacen en un hipódromo tienen un carácter radicalmente distinto. Finalmente. así como las propiedades internas del cuerpo en cuestión. dentro de las cuales integramos todos los valores Posibles de la posición. Para una secuencia de carreras. entonces se dice que estas historias son decoherentes. el caso extremo de historias detalladas con términos de interferencia no nulos y sin probabilidades verdaderas. pero debería intrigarnos el por qué es así. siguiendo únicamente la posición de su centro de masas. supongamos que las historias no detalladas integran todo lo que sucede la mayor parte del tiempo. durante una carrera. los términos de interferencia entre los diferentes resultados de las carreras también se anulan. Dada nuestra experiencia cotidiana. Es más. las probabilidades que ofrece la mecánica cuántica (junto con una teoría física correcta) son las mejores que pueden calcularse. Los diferentes resultados posibles de las carreras están correlacionados con los diferentes destinos de todo lo que se ignora en las historias no detalladas. de manera que sólo consideramos pequeñas regiones del espacio. funcional decoherente. de 167 . Produce vértigo considerar. Estas historias 166 Para que quede completamente claro. no nos sorprende que las cosas funcionen de este modo. los fotones del sol y los tábanos. dado que el hipódromo tiene que obtener algún beneficio de ellas. podría ser un grano de polvo.

gracias a los trabajos de físicos teóricos como Dieter Zeh. 169 . como los fotones de la radiación de fondo. En su órbita. el eco de la explosión inicial del universo (el llamado Big Bang). En el hipódromo. La observación de Marte por parte de personas no pinta nada. Las historias decoherentes forman un árbol ramificado Los mecanismos de decoherencia hacen posible la existencia del dominio cuasiclásico en el que se desarrolla nuestra experiencia cotidiana. En uno de los brillantes cuentos de Borges. X y T. Erich Jóos y Wojtek Zurek sobre los mecanismos de decoherencia. cuando éramos colegas en la Universidad de Chicago: si la mecánica cuántica es correcta. en particular el que implica los fotones de la radiación de fondo. La explicación real llegó mucho después de su muerte. En cada ramificación hay probabilidades bien definidas para las diferentes alternativas. estas ramificaciones han sido comparadas con bifurcaciones en una carretera. Pero las posibles direcciones y energías de los fotones están integradas. De nuevo. Cada rama se divide de nuevo al poco tiempo en más posibilidades. en el árbol ramificado de las historias alternativas del universo. no se darían las ramificaciones Posteriores relacionadas con los destinos alternativos de Marte. nuestro cuerpo celeste topará continuamente con dichos fotones y los dispersará. y en consecuencia elimina también los términos de interferencia entre las diferentes historias no detalladas de nuestro cuerpo en órbita. En cada ramificación nos encontramos con alternativas mutuamente excluyentes. lo que elimina los términos de interferencia entre dichas direcciones y energías. Cada carrera implica una ramificación entre diez posibles alternativas para los diferentes ganadores. un jinete deprimido por haber perdido la carrera anterior). La estructura comienza a ramificarse en posibilidades alternativas en el mismo momento. Sin embargo. se representa esta estructura como un «jardín de senderos que se bifurcan». En un conocido ejemplo. del inicio de la expansión del universo. ¿por qué el planeta Marte no tiene una órbita difusa? La vieja respuesta de que Marte ocupa una posición definida en cada instante de tiempo porque hay personas que lo observan nos era familiar a ambos. Pongamos que el cuerpo en órbita tiene una masa M. La decoherencia de las historias (que especifican las sucesivas posiciones aproximadas del centro de masas de un cuerpo en órbita en el sistema solar en instantes discretos) se debe a la repetida interacción del objeto con cosas que son integradas. No hay interferencias cuánticas entre ellas. o justo después. estos objetos son los fotones de la radiación cósmica de fondo. Una buena ilustración la encontramos de nuevo en el hipódromo. contribuyendo a la decoherencia de las diferentes posiciones del planeta. la condensación de materia que formó el planeta Marte podría depender de un accidente cuántico ocurrido hace miles de millones de años. Fotones procedentes del Sol son dispersados por Marte e integrados. el cuerpo y los fotones dispersados emergerán de la colisión con sus trayectorias alteradas. Por ejemplo. mientras 168 que el proceso físico que hace posible esta observación lo pinta todo. y a partir de cada ganador hay otra ramificación en diez alternativas posibles para el ganador de la carrera siguiente. e incluso la naturaleza de las posibles alternativas. en aquellas bifurcaciones en las que dicho planeta no apareció. el resultado de una bifurcación puede afectar profundamente las probabilidades en las bifurcaciones subsiguientes. el resultado de una carrera no suele ejercer una gran influencia sobre las probabilidades en la siguiente (por ejemplo. el mecanismo responsable de esta decoherencia es la interacción frecuente con objetos cuyos destinos están integrados. y así sucesivamente en todo momento. A menudo.manera que siguen la posición aproximada del cuerpo celeste en una secuencia discreta de instantes separados por cortos intervalos de tiempo. y podemos considerarlo como parcialmente responsable de la decoherencia de las diferentes historias no detalladas del movimiento del planeta en torno al Sol. que las dimensiones lineales de las pequeñas regiones del espacio son del orden de X y los intervalos de tiempo son del orden de T. Cada vez que esto sucede. Este dominio está compuesto de historias no detalladas decoherentes. Las diferentes historias no detalladas posibles del cuerpo en el sistema solar serán decoherentes en alto grado dentro de una amplia gama de valores de M. Este proceso da respuesta a una pregunta que solía hacerme Enrico Fermi a principios de los años cincuenta. que se pueden imaginar formando una estructura ramificada. son justamente estos fotones los que nos permiten ver Marte. como en el poema de Robert Frost «The Road not Taken» [El camino no tomado]. y a los dos nos parecía estúpida.

La baja resolución necesaria para lograr la decoherencia en mecánica estadística implica la integración sobre muchas variables. ¿Cómo puede un planeta seguir una órbita clásica determinista cuando se ve constantemente azotado en su camino por rachas aleatorias de fotones? Es posible porque el objeto en órbita es muy 170 Fluctuaciones Los físicos distinguen entre fluctuaciones cuánticas y clásicas. y las actualmente extintas. entre las que fácilmente pueden figurar algunas de las que describen tales movimientos moleculares.La estructura ramificada de las historias no detalladas decoherentes alternativas del universo es diferente de los árboles evolutivos propios de los lenguajes humanos o las especies biológicas. Por contra. En el caso de los árboles evolutivos. debido a que sus movimientos internos tienen poca inercia. sería más exacto adscribirlo a los movimientos cuya inercia es lo suficientemente grande. La masa M del planeta. Un objeto masivo que siga una órbita clásica definida resiste los efectos de ambos tipos de fluctuaciones a la vez. español. un objeto más ligero puede resultar significativamente afectado por ambos. Las posiciones en cada instante están también altamente correlacionadas entre sí (probabilidades extremadamente próximas a uno) y se corresponden. todas las lenguas romances surgen de una versión tardía del latín. Pero hasta una astronave resulta afectada por el viento solar. Un grano de arena grande es lo suficientemente masivo como para seguir una órbita bastante bien definida. con pequeñas correcciones dadas por la teoría clásica mejorada de Einstein (la relatividad general) y una pequeña fuerza de fricción causada por colisiones con objetos ligeros. Aunque hemos asociado el comportamiento cuasiclásico con la masa de los objetos. Por ejemplo. Este dominio exhibe también un comportamiento en gran medida clásico —de ahí la denominación «cuasiclásico»—. Alta inercia y comportamiento casi clásico La decoherencia por sí sola (que da lugar a una ramificación de historias alternativas dotadas de probabilidades bien definidas) no es la única propiedad importante del dominio cuasiclásico que incluye la experiencia cotidiana. Esta órbita obedece las ecuaciones de Newton para el movimiento en el campo gravitatorio creado por el Sol y los otros planetas. Recordemos que estos objetos son integrados e ignorados en las historias no detalladas que siguen el movimiento de Marte. grande. Análogamente. Las fluctuaciones clásicas tienden así a confundirse con las cuánticas. en cuyo honor este fenómeno recibe el nombre 171 . Un átomo o una molécula son demasiado ligeros para seguir una trayectoria consistente en presencia de todos los objetos del sistema solar con los que colisionarían. con la órbita bien definida en torno al Sol predicha por la física clásica. por esta razón. Francés. resiste este constante abofeteo y le permite comportarse clásicamente con una buena aproximación. Ni siquiera los divulgadores de los trabajos de Hugh Everett que hablan de múltiples mundos ramificados igualmente reales afirman haber observado más de uno de ellos. No sólo las posiciones sucesivas del planeta Marte en una secuencia discreta de instantes tienen unas probabilidades bien definidas. como los fotones de la radiación de fondo. su inercia. con menor probabilidad exhibirá un comportamiento errático y seguirá más plácidamente su trayectoria. Las colisiones de esos electrones con la nave podrían bastar para perturbar ciertos experimentos delicados destinados a probar la teoría einsteniana de la gravitación. y una pequeña nave espacial lo hace aún mejor. catalán y otras lenguas que se hablan en la actualidad. cuando más masivo sea. Un baño de helio líquido ultrafrío puede ser grande y pesado y en cambio exhibir extraños efectos cuánticos. sería deseable realizar estos experimentos valiéndose de un radar emplazado en Marte y no sobre una sonda espacial. italiano. compuesto de electrones emitidos por el Sol. portugués. las ramas del árbol de las historias decoherentes alternativas son mutuamente excluyentes. como el dálmata. como derramarse por encima del borde de un recipiente abierto. y que esto es la causa de su decoherencia. El movimiento errático causado por reiteradas colisiones con cosas muy pequeñas fue descubierto a principios del siglo xix por el botánico Robert Brown. un ejemplo de estas últimas serían las fluctuaciones térmicas asociadas con el movimiento de las moléculas en un gas caliente. todas las ramas se encuentran presentes en el mismo registro histórico. con una enorme aproximación. se hablaron en algún momento. pero no son en absoluto alternativas. y sólo una de ellas es accesible a un observador.

la situación no difiere del caso clásico en el que abrimos la caja que contiene a un pobre animal después de un largo viaje. no hay interferencia entre ellos. no sabremos lo que ha pasado hasta que destapemos la caja que encierra al animal. podrían haber jugado un importante papel en los instantes iniciales de la expansión del universo. grandes. también requiere que sean aún menos detalladas. representarían una fuente distinta de alta inercia. porque su interacción con el resto del universo conducirá a la decoherencia de las posibles alternativas. de modo que lo que se sigue en las historias tenga inercia suficiente como para resistir las inevitables fluctuaciones asociadas con lo que se integra.de movimiento browniano. De modo que hay abundantes oportunidades para la decoherencia entre las historias no detalladas en las que el gato vive y en las que muere. Se puede observar fácilmente dejando caer una gota de tinta en un recipiente con agua y mirando con un microscopio el comportamiento de los granulos de pigmento. Se han gastados resmas de papel acerca del supuestamente misterioso estado cuántico del gato. si así fuese. en el cual un suceso cuántico es amplificado de manera que decide si un gato resulta envenenado o no. Ningún objeto cuasiclásico real puede mostrar tal comportamiento. echo mano a mi pistola». tras el que no sabemos si está vivo o muerto. Tal amplificación. historias lo suficientemente poco detalladas para ser decoherentes con una muy buena aproximaxión. una vez se produce una fluctuación en la historia de un objeto por lo demás clásico ésta puede verse arbitrariamente amplificada. una interpretación que por primera vez hacía a las moléculas susceptibles de observación experimental. Sin embargo. ocasionalmente. El gato de Schródinger En el dominio cuasiclásico. de Hanns Johst: «Cuando oigo la palabra Kultur. los objetos obedecen aproximadamente las leyes de la mecánica clásica. Los escenarios en los que el gato vive y aquellos en los que muere son decoherentes. Esta frase es en cualquier caso una parodia de otra que suele atribuirse a algún líder nazi. así como con el gato. Se encuentran sujetos a fluctuaciones. aunque podrían existir y. (Empleando un arma termonuclear. aunque poco agradable. gato de Schródinger. Es tal vez este aspecto de la interferencia en la historia del gato lo que hace exclamar a Stephen Hawking: «Cuando oigo hablar del 172 Descenso de cuasiclasicidad resolución adicional necesario para la inercia y la Un dominio cuasiclásico requiere. por ejemplo. Supongamos que el suceso cuántico que determina el destino del gato ha ocurrido ya. Esto nos trae a la memoria el famoso experimento mental del gato de Schródinger. le quito el seguro a mi Browning». de la dirección que tome una partícula emitida por la desintegración de un núcleo atómico. podría decidirse de igual manera el destino de una ciudad. Un microscopio puede aumentar la imagen de una partícula de tinta golpeada por una molécula y una fotografía puede preservar la imagen ampliada indefinidamente. el gato vivo interacciona de modo considerable con el resto del universo —a través de su respiración. de manera natural. La razón por la que la alta inercia requiere un descenso de resolución adicional es que los fragmentos apreciables de materia pueden entonces ser seguidos y tener grandes masas. No sirve de nada encerrar al felino en una caja. Puede diseñarse un mecanismo de forma que la vida del gato dependa. porque la caja interactúa con el resto del universo. pero éstas son sucesos individuales superpuestos a un patrón de comportamiento clásico. pero que de hecho aparece en la obra de teatro Schlageter. (Si existiesen algunas partículas elementales de gran masa que fuesen estables o cuasiestables. Todavía no se ha encontrado ninguna partícula semejante. vivo y muerto al mismo tiempo.) La discusión clásica sobre el gato de Schródinger se basa en la interferencia cuántica entre los escenarios del gato vivo y del gato muerto. Einstein explicó estos movimientos bruscos por las fluctuaciones en las colisiones de las partículas con las moléculas de agua. por ejemplo—• e incluso el gato muerto interactúa hasta cierto punto con el aire. Dado que los dos resultados posibles son decoherentes. Aquí persisten continuas excursiones pequeñas fuera del comportamiento clásico y. es perfectamente posible.) 173 . Sin embargo.

por supuesto. desde que se estableció una fuerte correlación con el dominio cuasiclásico. sólo se preserva una de las ramas (más precisamente. sistema acumulador y utilizador de información. ¿por qué no sustituir al simio por una chinchilla o una cucaracha? Al comenzar a podar el árbol de historias ramificadas. El consiguiente comportamiento del sistema puede entonces reflejar su observación de la dirección particular del rastro. La desintegración radiactiva ha contactado así con el dominio cuasiclásico. mayor significado que la hecha por un gorila o un chimpancé? Y si no es así. pero a partir de entonces se correlaciona perfectamente con el rastro que deja en la mica. dotadas de diferentes probabilidades. a temperaturas ordinarias. registrando la dirección real del movimiento del fragmento de núcleo y descartando todas las otras direcciones posibles. Las historias cuasiclásicas. La dirección del movimiento de uno de los fragmentos está por completo indeterminada hasta que se produce la desintegración. Si el IGUS tiene un grado significativo de conciencia o conocimiento de sí mismo (de modo que se percibe a sí mismo percibiendo la dirección del rastro radiactivo) tanto mejor. sólo se preserva ¡esa misma rama!). el rastro ha estado allí desde que se formó. puede decirse que también está midiendo la dirección de la desintegración de un núcleo radiactivo. Mientras procede a la datación. sea éste de inteligencia elevada 174 pequeña. La medición podría llevarla a cabo una cucaracha u otro sistema complejo adaptativo cualquiera. la mera persistencia es un ejemplo (aunque trivial) de historia clásica. En cierto sentido. Consiste en «percatarse» de que se ha producido una alternativa particular de entre un conjunto de alternativas decoherentes. presente como impureza en un cristal de mica. el cristal de mica con trazas de desintegración radiactiva ha realizado ya una operación de poda. Sin embargo. han apelado a la importancia de la conciencia humana en el proceso de medida. no comenzó a existir cuando el físico le echó una mirada (como sugeriría alguna descripción torpe de la mecánica cuántica). con una pequeña dispersión. En cierto sentido. Las ramas podadas se eliminan. que se desintegra. la diferencia entre ellos es mayor que entre un humano ignorante de la mecánica cuántica y una chinchilla. Un ejemplo más simple y menos caprichoso sería un núcleo radiactivo. es decir. una observación es como una poda del árbol de historias ramificadas. producen la decoherencia de las diferentes direcciones. Estos rastros. y puede aplicarse a rocas de cientos de miles de años de antigüedad. esto es. En una bifurcación concreta. aunque sea uno muy estúpido. Ocurre exactamente lo mismo en el hipódromo cuando se «observa» que un caballo en particular ha ganado la carrera. ¿Es realmente tan importante? ¿Qué significa realmente notar y observar? IGUS: Un sistema complejo adaptativo como observador En este contexto. pueden durar decenas de miles de años y. Este método se conoce como datación radiactiva. es registrado ademas en la memoria del observador. en dos fragmentos eléctricamente cargados que se mueven en direcciones opuestas. Jim Hartle y yo lo llamamos IGUS (Information Gathering and Utilizing System).Situaciones de medida y medidas Un suceso cuántico puede correlacionarse totalmente con algo perteneciente al dominio cuasiclásico. junto con las partes del árbol que crecen a partir de las ramas podadas. incorporando la observación en el flujo de datos que da lugar a la evolución de sus esquemas. Un IGUS puede hacer algo más que eliminar ramas alternativas 175 . Ha existido una situación susceptible de medida desde que el núcleo se desintegró y se formó el rastro. Un sistema complejo adaptativo que actúa como un observador merece probablemente un buen nombre. Pero un sistema complejo adaptativo que observe el rastro realiza la poda de una forma más explícita. Esto es lo que sucede en la parte sensata de la historia del gato. ya presente en algún lugar del dominio cuasiclásico. muchos autores sensatos. que integran cosas como la radiación blanda emitida al formarse el rastro en el cristal. pongamos por caso. La acumulación de rastros dejados por los productos de la desintegración espontánea de núcleos risibles se emplea en ocasiones para datar minerales. No obstante. sobre cada rama. Un registro de la victoria. en la que un suceso de este tipo se correlaciona con el destino del animal. pero ¿es esto necesario? ¿Tiene realmente una medida hecha por un ser humano cualquiera. Imaginemos que un científico que realiza una medición de este tipo estudia un rastro en particular. tal vez habría que distinguir entre un observador humano que sabe algo sobre mecánica cuántica (y así conoce el origen del árbol) y cualquier otro Que no sabe nada. incluso brillantes.

bajo un control consciente. A pesar de ello. en rápida sucesión. un mamífero que habite en el desierto puede emprender un largo camino hacia un pozo profundo algunos días después de que haya llovido. el resultado particular del suceso en una rama histórica dada se convierte en un hecho. para una resolución dada. y algunas de las fuentes del comportamiento humano yacen enterradas en niveles profundos del pensamiento desde donde es difícil que accedan a la conciencia. La poda de ramas sustituye a lo que se denomina «colapso de la función de onda» en la interpretación tradicional de la mecánica cuántica. y podría decirse retrospectivamente que ha sido tomada libremente. Un ejemplo es la constatación de que. pero no se dirigirá hacia uno poco profundo. no me fui a París. afirmamos que la expresión oral y otros actos están. registro que puede ampliarse o copiarse una y otra vez en una cadena cuasiclásica de concordancia casi exacta entre un registro y el precedente. todos 177 176 . probablemente la propia de la mecánica cuántica realzada por fenómenos clásicos como el caos. Sólo un sistema complejo adaptativo puede hacer eso. como en el lanzamiento de un dado o una moneda. en considerable grado. No obstante. utilizando alguna versión aproximada de las probabilidades que proporciona la mecánica cuántica. Todas las ramas de la historia que dependían de mi partida a París han sido descartadas. una especie de foco que puede pasar de una idea o impresión sensorial a otra. Por ejemplo. Ambas descripciones pueden relacionarse matemáticamente. que se hacen cero o uno cuando se conoce el resultado. En lugar de invocar sólo estos factores puramente físicos. fuera cual fuese antes su valor. ¿Qué tipo de fenómenos objetivos producen esa impresión tan subjetiva que es el libre albedrío? Decir que una decisión se toma libremente significa que no está estrictamente determinada por todo lo que ha sucedido anteriormente. sino nuestra profunda creencia en que poseemos libre albedrío. vamos a explorarlo brevemente un poco más. después de todo. que podemos escoger entre distintas alternativas de comportamiento. Dado que la poda representa simplemente el reconocimiento de la ocurrencia de una de entre un conjunto de alternativas decoherentes. Una vez que un suceso cuántico queda correlacionado con el dominio cuasiclásico (creando una situación susceptible de medida). Cuando pensamos que prestamos atención a muchas cosas a la vez. porque es más probable que haya agua en el primero que en el segundo. uno podría Preguntarse cuáles son los rasgos distintivos del córtex cerebral humano que hacen que las contribuciones de las fluctuaciones cuánticas y el caos sean tan preponderantes. un IGUS puede incorporar sus propias probabilidades estimadas de sucesos futuros en un esquema. Una decisión humana tendría así un carácter impredictible. la conciencia parece referirse a un proceso secuencial. Junto a los muchos procesos que operan en paralelo en la mente humana. en realidad estamos empleando este foco a tiempo compartido. Los neurobiólogos han identificado en ellos áreas que parecen estar relacionadas con la conciencia y la voluntad. A diferencia de un cristal de mica. Conciencia de uno mismo y libre albedrío Ya que hemos mencionado el tema de la conciencia. y basar su comportamiento futuro en dicho esquema. Recordemos que. Las diferentes líneas de proceso en paralelo difieren en su accesibilidad al pensamiento consciente. nos resulta más familiar. Ahí la situación es la de unas probabilidades clásicas. y esto refleja no sólo el reconocimiento del faro de la conciencia. desplazándolo entre los diferentes objetos de nuestra atención. sus probabilidades son ahora nulas. ¿De dónde surge esta aparente indeterminación? Una explicación posible es que está conectada con indeterminaciones fundamentales. podríamos considerar también procesos más directamente asociados con el rebro y la mente. pero el colapso se presenta a menudo como un fenómeno misterioso propio de la mecánica cuántica. El punto confuso que resta en las discusiones sobre el llamado colapso es que aunque la poda implique la medida de un suceso cuántico.cuando ya es conocido el resultado de un suceso determinado: puede apostar de antemano sobre dicho resultado. El dominio cuasiclásico admite la posibilidad de un registro razonablemente persistente del resultado. Los sucesos cuánticos sólo pueden detectarse al nivel del dominio cuasiclásico. y se piensa que están especialmente bien desarrolladas en los seres humanos. El cerebro humano tiene unos lóbulos frontales muy grandes comparados con los de nuestros parientes cercanos los grandes simios. continúa siendo una simple discriminación entre alternativas decoherentes. sino que me quedé en casa.

La experiencia humana y de los sistemas con los que estamos en contacto es la de un dominio de mucha menor resolución que este dominio cuasiclásico maximal que acabamos de describir. Dado que hay siempre muchos procesos mentales no iluminados por el faro de la conciencia. 179 . Nuestro dominio accesible cubre únicamente regiones muy limitadas del espacio-tiempo. Con todo. En pocas palabras. las magnitudes conservadas y cuasiconservadas pueden cubrir entonces todo el universo. (Las especulaciones sobre esta materia no son ni mucho menos recientes. Los pequeños volúmenes de espacio en los cuales se siguen. el carácter cuasiclásico de las historias o ambas cosas a la vez. sólo transformarse. y por tanto ignorar. y el alcance de sus variables es muy corto. los seres humanos probablemente actúan impulsados por motivaciones ocultas con mayor frecuencia que por un generador interno de números aleatorios o pseudoaleatorios. el peligro de interferencia entre historias se hace mayor. si la resolución es demasiado alta (debido a intervalos de tiempo demasiado cortos. Las dislocaciones en un cristal pueden obviamente crearse. pero con una resolución espaciotemporal (y de los rangos de las magnitudes) adecuada para producir la decoherencia y dar como resultado historias alternativas cuasiclásicas. En otras palabras. es decir. Pero todas estas cuestiones están muy mal comprendidas y.los fenómenos accesorios pueden contribuir con indeterminaciones aparentes (por ejemplo fluctuaciones térmicas) que se suman a las fluctuaciones cuánticas. se conserva aproximadamente cuando la cantidad total apenas varía con el tiempo. Se dice que una magnitud se conserva cuando la cantidad total de ésta presente en un sistema cerrado permanece invariable con el tiempo. para que las historias no detalladas puedan ser decoherentes. por ahora. por ejemplo por el paso de una partícula cargada. la resistencia a las fluctuaciones es suficiente para que las magnitudes que se siguen manifiesten un comportamiento cuasiclásico. Las indeterminaciones resultantes contribuirían más verosímilmente a la impresión subjetiva de libre albedrío que las indeterminaciones más estrechamente asociadas con la física. El dominio cuasiclásico familiar implica la integración de todo 178 menos ciertos rangos de valores de los campos electromagnético y gravitatorio y de las magnitudes conservadas y cuasiconservadas. pueden durar cientos de miles de años una vez creadas. sin embargo. no veo ninguna razón por la cual estas cuestiones no debieran tratarse en el marco de una investigación científica sobre el posible papel de las indeterminaciones en el funcionamiento del córtex cerebral humano y los correspondientes procesos mentales. se siguen ciertas clases de variables. Se requiere una gran pérdida de detalle para pasar del dominio cuasiclásico maximal al dominio accesible a nuestra experiencia cotidiana. estos procesos se integran en las historias extremadamente poco detalladas que recordamos conscientemente. a intervalos de tiempo apropiados. el dominio cuasiclásico usual obedece las leyes de la gravedad y el electromagnetismo. (El interior de las estrellas y de otros planetas. Consideremos un conjunto de historias no detalladas alternativas refinadas al máximo. Es decir. esas historias pueden incluir descripciones de resultados alternativos de procesos arbitrariamente remotos en el espacio y en el tiempo. lo único que podemos hacer es especular. Pueden incluso abarcar sucesos cerca del inicio de la expansión del universo. resulta prácticamente inaccesible. volúmenes demasiado pequeños o rangos de magnitudes demasiado estrechos). todas las variables inaccesibles a la observación humana. En general. como el número de dislocaciones (irregularidades) producidas en un cristal por el paso de una partícula cargada.) ¿Qué caracteriza el dominio cuasiclásico familiar? En las historias no detalladas que incorporan las experiencias cotidianas dentro del dominio cuasiclásico. las historias no detalladas del dominio cuasiclásico maximal no tienen por qué integrar. Una magnitud conservada como la energía no puede crearse ni destruirse. cuando presumiblemente no existían sistemas complejos adaptativos Que pudiesen actuar como observadores. de manera que cualquier aumento de resolución arruinaría la decoherencia. por ejemplo. Estas magnitudes deben seguirse a intervalos de tiempo no demasiado estrechos. y en este sentido son cuasiconservadas. el momento o la carga eléctrica.) Por contra. mientras que el resto se integra. y lo que ocurre en la superficie sólo puede detectarse de una manera no detallada. En su lugar. junto con otras que se conservan aproximadamente. y las leyes de conservación de magnitudes como la energía. se ignora. dentro de volúmenes de espacio pequeños pero lo bastante grandes como para tener la inercia necesaria para resistir las fluctuaciones asociadas con los efectos de las variables integradas.

representada por la cantidad de energía contenida en cada uno de un gran número de pequeños volúmenes que componen el planeta. porque 2 multiplicado 32 veces por sí mismo es igual a 4 294 967 296. en las historias en las que esto ocurra las magnitudes que se siguen serán muy diferentes antes y después de la catástrofe. Por ejemplo. Asignar un número diferente a cada persona requiere unos 32 bits. como en algunas películas de serie B? Presumiblemente. en correspondencia con las posibilidades de nuestros sentidos e instrumentos. las masas de materia comenzaron a condensarse bajo la influencia de la atracción gravita180 El número de estrellas en nuestra galaxia. la descripción de objetos individuales es más simple cuando su definición permite el aumento o la pérdida de cantidades de materia comparativamente pequeñas. La dependencia histórica de las magnitudes que se siguen toria. Consideremos el conjunto de todos los seres humanos. ¿Cómo puede medirse la individualidad? Una forma consiste en observar un conjunto de objetos comparables y. sin contar posibles tros oscuros que los astrónomos puedan descubrir algún día. Cuando un planeta absorbe un meteorito o un gato respira. para una cierta resolución. se . en la actualidad cerca de 5 500 millones. E imaginemos de cuánta información adicional dispondremos cuando pueda leerse su genoma individual. entonces los objetos del conjunto muestran individualidad. las magnitudes que se siguen son rangos de valores de magnitudes conservadas y cuasiconservadas integradas sobre pequeños volúmenes. En la mayor parte de casos. El número de bits en la descripción de un individuo típico puede entonces compararse con la cantidad necesaria para enumerar a los individuos del conjunto. Es mucho más simple registrar el movimiento de una galaxia que listar por separado todos los cambios en la densidad de materia de un billón de billones de pequeños volúmenes de espacio a medida que la galaxia se mueve. planetas. En otras palabras. revelerá fácilmente muchísimo mas de 32 bits de información sobre una persona. Muchas de las regularidades del universo pueden describirse con mucha más concisión en términos de estos objetos. la identidad del planeta o el gato no se alteran. un dominio cuasiclásico maximal es un conjunto exhaustivo de historias no detalladas del universo mutuamente excluyentes que cubren todo el espacio-tiempo. as Es importante hacer hincapié en que las magnitudes específicas que se siguen en un instante dado pueden depender del resultado de las ramificaciones previas de las historias. acompañado de una breve entrevista. en algunos lugares. ¿Pero qué ocurriría si la Tierra explotase algún día en pedacitos. podría seguirse en una historia no detallada siempre y cuando la Tierra exista. Pero. Pero incluso un simple vistazo. a sistemas complejos adaptativos como los seres vivos de la Tierra. a causa de alguna catástrofe imprevista? ¿Qué pasaría si esta catástrofe volatilizase el planeta. Cuando las galaxias dieron origen a estrellas. ¿qué ocurre cuando entran en escena objetos individuales como un planeta? Al principio de la historia del universo. las propiedades de las cosas individuales representan una gran proporción de la complejidad efectiva del universo. y que poseen la máxima resolución compatible con las otras condiciones. Objetos individuales Hemos discutido el dominio cuasiclásico que incluye la experiencia cotidiana en términos de rangos de valores de campos y de magnitudes conservadas o cuasiconservadas en pequeños volúmenes de espacio. En este tipo particular de dominio cuasiclásico maximal. la descripción contiene muchos más bits que la enumeración. El contenido de las diversas historias no detalladas alternativas posteriores es mucho más conciso cuando se describe en términos de los objetos de nueva formación. Si. las magnitudes que se siguen en historias de una resolución dada pueden depender de las ramificaciones de las mismas. que son mutuamente decoherentes y cuasiclásicas la mayor parte del tiempo. la distribución de masa de la Tierra. describir de la manera más breve posible las propiedades que los distinguen (tales como las plumas perdidas de los once cóndores de California que contemplé encima del ternero). rocas y.En suma. la existencia de objetos individuales se convirtió en una característica cada vez más marcada del dominio cuasiclásico. Cuando la estudiemos más de cerca revelerá una individualidad aún mayor. para una resolución particular. El dominio de la experiencia humana cotidiana se obtiene a partir de estos dominios maximales reduciendo de modo extremo la resolución.

Por otra parte. con continuas excursiones pequeñas y. que especifican la posición de cada partícula del mismo en todo momento. Resulta difícil imaginar qué uso podría hacer un sistema complejo adaptativo de esta masa de información. ocasionalmente. Pero existe otra diferencia. En el dominio cuasiclásico maximal ordinario. Análogamente. Además. Para obtener predicciones de él. En consecuencia. conducen a un dominio cuasiclásico maximal caracterizado por historias no detalladas decoherentes que exhiban un comportamiento casi clásico. la información sobre cualquier ser humano es mucho más rica que la disponible en la actualidad. existe una infinita variedad de formas. la mayor parte de los datos se referiría a fluctuaciones aleatorias o pseudoaleatorias de la densidad de materia en el núcleo de la estrella o en el interior de algún hueso o músculo. dada su decoherencia y carácter cuasiclásico. la baja resolución es necesaria para que la teoría produzca resultados útiles. la estrella más cercana. mientras que en mecánica clásica obedece a la imprecisión en las medidas u otras limitaciones de orden práctico. es que las hay. ¿Hay muchos dominios cuasiclásicos no equivalentes? Para cada uno de estos conjuntos de historias detalladas es posible considerar muchas formas de eliminar información y preguntar cuáles. Los astrónomos han obtenido del Sol. de mayor entidad. responsable de la naturaleza no intuitiva de la mecánica cuántica: su carácter proteico. y en algunos casos es inferior.eleva a unos cien mil millones. sino también. las regularidades en los datos podrían ser muy útiles. S1 Sl 182 183 . con probabilidades bien definidas para las diferentes posibilidades en cada bifurcación. exceptuando el Sol. las historias alternativas no detalladas del universo que constituyen el dominio cuasiclásico maximal forman una estructura ramificada. era un adivino reticente que tenía el don de transformarse en diferentes criaturas. y el resto del tiempo por su posición. en algún sentido. una cantidad de información muy superior a ésta. Por otra parte. las estrellas. en mecánica cuántica. la información disponible sobre cualquier estrella es enormemente mayor que la que poseemos sobre el Sol. que pueden seguirse con extraordinario detalle y exhiben. un alto grado de individualidad. ningún sistema complejo adaptativo que observase una estrella o un hombre en este dominio podría hacer uso de tan gigantesca cantidad de información. cada partícula caracterizada en ciertos instantes por su momento. El carácter proteico de la mecánica cuántica Al igual que las probabilidades clásicas que surgen en una serie de carreras de caballos. era necesario sujetarlo firmemente mientras cambiaba de forma sin cesar. la posición es una elección arbitraria. y que no sólo son decoherentes y casi clásicas. alguna notable. las historias detalladas pueden escogerse de muchas formas distintas. tienen alguna individualidad. un esquema descriptivo formulado por un sistema complejo adaptativo observador es una lista concisa de regularidades. no impide especificar el momento en lugar de la posición. ¿en qué difiere la mecánica cuántica de la mecánica clásica? Una diferencia obvia es que. La baja resolución característica de las observaciones actuales puede evitarse pasando a un dominio cuasiclásico maximal. La posición en el cielo. la luminosidad. Recordemos que Proteo. pero no mucha. en correspondencia. de máxima resolución. Como siempre. De hecho. con mayor o menor precisión según la distancia. Tal como las ven los astrónomos en la actualidad. Retornemos a nuestras historias detalladas de un universo simplificado. más sutiles. Entonces. pero la resolución es muy inferior para las otras estrellas. de hecho. Cuando resulta apropiado. Mientras que el principio de incertidumbre de Heisenberg imposibilita especificar simultáneamente la posición y el momento de una partícula dada con precisión arbitraria. el espectro de emisión y el movimiento pueden medirse de alguna forma. podemos preguntarnos si existen distinciones realmente significativas entre estos dominios o todos son más o menos equivalentes. estas historias pueden expresarse en términos de objetos individuales. y la longitud de dicha lista es una medida de la complejidad efectiva del objeto observado. los médicos se sirven de tales regularidades cuando emplean la resonancia magnética nuclear (RMN) o la tomografía axial computerizada (TAC) para diagnosticar una enfermedad. Asignar a cada una un número consecutivo requería unos 37 bits. En mecánica cuántica. A pesar de ello. en la mitología clásica. El número total de bits de información no suele ser muy superior a 37. consistente en historias alternativas que cubren todo el espacio-tiempo. de construir historias detalladas del universo.

mientras que las excursiones fuera del determinismo —las fluctuaciones— proporcionan el elemento aleatorio. En vez de eso. Sólo por medio de mediciones o cálculos mecanocuánticos podría un IGUS hacerse alguna idea de todo el dominio de fenómenos que percibe otro distinto (esto podría recordar a alguien la relación entre hombres y mujeres). lo hacen en conexión con un dominio cuasiclásico particular. y a todos los sistemas en contacto con nosotros. con un poco más de generalidad. Los mecanismos de amplificación. Un lugar para los sistemas complejos adaptativos El carácter cuasiclásico garantiza a todos los seres humanos. pero sólo ahora está mereciendo la atención de los teóricos de la mecánica cuántica. permiten que algunas de estas fluctuaciones aleatorias lleguen a correlacionarse con el dominio cuasiclásico y den lugar a ramificaciones. en ciertas épocas y lugares. la posibilidad de comparar registros.Jim Hartle y yo. entre otros. al menos en parte. entonces s que no ha entendido nada de nada». que los sistemas complejos adaptativos evolucionasen realmente para explotar cierta disminución de resolución en cada uno de estos dominios. ¡un árbol que sería bien diferente en cada caso! Si existiese algún grado de concordancia en los fenómenos que se siguen en cada dominio cuasiclásico distinto. la localización y las capacidades de los sistemas determinan el descenso de resolución adicional (en nuestro caso. Si ello es cierto. e incluso comunicarse de alguna forma. entre ellos el caos. ¿qué distingue el dominio cuasiclásico familiar de todos los demás? Quienes se adhieran a la visión temprana de la mecánica cuántica podrían pensar que los seres humanos hemos decidido medir ciertas magnitudes y que nuestra elección determina el dominio cuasiclásico con que nos enfrentamos. Supongamos que la mecánica cuántica del universo permitiese matemáticamente la existencia de varios dominios cuasiclásicos maximales posibles. Pero. y que el dominio cuasiclásico debe basarse. en ellas. muy grande) que se aplica a un dominio 184 e cuasiclásico maximal particular para llegar al dominio percibido por los sistemas. de los cuales el que nos es familiar no es más que un ejemplo. que no ha de considerarse como algo elegido por los sistemas de acuerdo a sus capacidades. ¿hemos seleccionado colectivamente este dominio? Tal punto de vista puede resultar innecesariamente antropocéntrico. Supongamos. Los que trabajamos en la construcción de una interpretación moderna de la mecánica cuántica tenemos como objetivo poder dar por finalizada la era regida por el dicho de Niels Bohr: «Si alguien dice que puede pensar en la mecánica cuántica sin sentir vértigo. con sus propios conjuntos de historias ramificadas y observadores. los diferentes IGUS podrían percibirse mutuamente. genuinamente no equivalentes. Otra aproximación menos subjetiva consiste en partir de un dominio cuasiclásico maximal y reparar en que a lo largo de determinadas ramas. disponibles como descripciones alternativas de las posibles historias del universo? Este fascinante tema ha sido tratado por los escritores de ciencia ficción (que a veces emplean la expresión «mundos de duendes». El comportamiento casi clásico proporciona la regularidad. ¿Podría un observador dentro de cierto dominio llegar a ser realmente consciente de que hay otros dominios. cuando los sistemas complejos adaptativos evolucionan. Pero una gran parte de lo que es seguido por un IGUS no puede ser aprehendido de forma directa por los otros. estamos intentando dar respuesta a esta cuestión. como otros aspectos de la interpretación anticuada de la mecánica cuántica. A menos que se demuestre lo contrario. podrían decir que los seres humanos sólo son capaces de medir ciertos tipos de magnitudes. de forma que todos nos referimos siempre al mismo dominio. O. Por ello. siempre será concebible que haya un gran conjunto de dominios cuasiclásicos no equivalentes. Cada dominio proporcionaría entonces un conjunto de historias no detalladas alternativas del universo. y los sistemas acumuladores y procesadores de información (IGUS) registrarían en cada caso los resultados de varias ramificaciones probabilísticas dentro del árbol de historias posibles. puede mostrar la característica mezcla de regularidad y azar que favorece la evolución de los sistemas complejos adaptativos. 185 . de acuerdo con el teórico ruso Starobinsky). también.

entonces. esto es lo que se ha hecho en un gran número de escritos recientes sobre mecánica cuántica. Aunque colaboró en la preparación del camino que conduciría hasta ella a principios de siglo con su brillante trabajo sobre los fotones. Algunas de las referencias a este experimento. Se establecía así una contradicción entre la mecánica cuántica y el principio de completitud. y si por medio de otra medida alternativa y diferente podemos estimar con certeza el valor de la magnitud R. de acuerdo con la noción de completitud. publicó un artículo en el que describía dicho principio y un experimento hipotético en el que la mecánica cuántica dejaría de satisfacerlo. según él creía. La finalidad del problema era enseñarnos que en la práctica no hay diferencia entre una probabilidad así y cero. debería ser posible asignar valores simultáneos exactos a ambas magnitudes Q y R. que él llamó «de completitud». imposible. ¡Incluso se ha llegado a decir que hace plausibles fenómenos «paranormales» como la precognición! ¿Cómo se ha llegado a esta situación? 186 En cierto modo. la historia parte de la actitud de Einstein hacia la mecánica cuántica. junto con dos jóvenes colaboradores. no hay necesidad de introducir mistificaciones innecesarias donde de hecho no existe ningún problema. curiosamente. Einstein abandonó sus intentos de probar que la mecánica cuántica era internamente inconsistente. Podolsky y Rosen. Sin embargo. Sin embargo. Como esta disciplina sólo predice probabilidades. Cuando concluyó la conferencia. dentro del marco de la mecánica cuántica. desafiaba la naturaleza esencial de la mecánica cuántica. Cuando nos fijamos en las cosas que pueden pasar en la realidad con una probabilidad significativa. Recuerdo que cuando era estudiante me propusieron el problema de calcular la probabilidad de que un objeto macroscópico masivo se elevase un metro en el aire durante un cierto tiempo como consecuencia de una fluctuación cuántica. a saber. Einstein presentó lo que pretendía ser una demostración de la inconsistencia de la mecánica cuántica. El principio. Podemos describir el principio de completitud como sigue: si por medio de cierta medida podemos predecir con certidumbre el valor de una cierta magnitud Q. la comprensión de esto por parte del público se ha visto dificultada en los últimos años por una fiebre de libros y artículos con referencias equívocas a ciertos elegantes desarrollos teóricos obra de John Bell y a los resultados de un experimento relacionado con ellos. Algo tan improbable resulta. Antes del fin de las sesiones. en algunos círculos se piensa que la mecánica cuántica permite que ocurra prácticamente cualquier cosa. se concentró en identificar el principio que esta disciplina violaba y que. su olvido había sido precisamente la relatividad general. En la Conferencia Solvay de 1930 en Bruselas. Niels Bohr y sus aliados trabajaron frenéticamente en los días siguientes para encontrar el fallo en el argumento de aquel gran hombre. ¿Cuál es la relación real. entre una medida que permite establecer el valor exacto de la posición de una partícula en un instante determinado y otra medida 187 . en el que por primera vez tomó en consideración la hipótesis cuántica original de Max Planck. Después de aquello. ¿Es eso cierto? Todo depende de si se toman en consideración sucesos de una probabilidad pequeñísima. encontramos que muchos fenómenos que resultaban imposibles en el marco de la física clásica continúan siéndolo en el universo cuántico. La conclusión que se extrae es que la mecánica cuántica permite la comunicación a mayor velocidad que la luz. aproximadamente. debía obedecer cualquier marco teórico correcto. La respuesta era. que implica dos fotones que se mueven en direcciones opuestas. uno dividido por un número con sesenta y dos ceros. pudieron demostrar que Einstein había omitido algo. En lugar de eso. el momento y la posición de un mismo objeto. la alegada inconsistencia había desaparecido. En 1935.12 Mecánica cuántica y verborrea Las objeciones de Einstein a la mecánica cuántica Aunque muchas cuestiones sobre la mecánica cuántica todavía no tienen una respuesta satisfactoria. de hecho. Einstein y sus colegas aplicaron el principio a dos cantidades que en mecánica cuántica no pueden medirse simultáneamente con precisión. a Einstein nunca le gustó la mecánica cuántica en sí misma. han dado a los lectores la falsa impresión de que la medida de las propiedades de uno de los fotones afecta instantáneamente las del otro.

Le respondí que yo no era la persona más indicada. cuando acababa de doctorarse y era un estudiante postdoctoral en el Instituto de Estudios Avanzados. Los dos estábamos solteros y a veces pasábamos la tarde paseando por los alrededores de Princeton. quien durante toda su carrera profesional se preocupó de comprender el significado de la mecánica cuántica. me interrumpió entusiasmado para anunciarme que ya no era necesaria. con gran pesar. después de todo. Hace muy poco me enteré. había intentado convencerse a sí mismo de que esta teoría era. En 1953. Naturalmente.que permite obtener el valor del momento en el mismo instante? Esas medidas tienen lugar en dos ramas diferentes. Cuando me encontré a David uno o dos días más tarde y me disponía a decirle que estaba preparando su cita. lo mejor que puede hacer un físico teórico a la hora de realizar predicciones es tomar un promedio estadístico sobre sus movimientos. al menos por un tiempo. Me pidió que le concertase una cita. poniendo especial énfasis en su interpretación. Bohm y Einstein El experimento EPRB Conocí a un físico teórico que estuvo vacilando. la formidable secretaria de Einstein. David me miró un tanto avergonzado y me dijo: «Me ha disuadido de todo. Estas variables pueden imaginarse como si describiesen un enjambre de moscas invisibles zumbando por todas partes en el universo más o menos al azar. Pero estas moscas invisibles generan fluctuaciones imprevisibles. sugirieron que había que sustituir la mecánica cuántica por una teoría clásica y determinista —pero en la que hay presente un gran número de «variables ocultas»—. Las variables ocultas Einstein quería en realidad reemplazar la mecánica cuántica por un marco teórico diferente. Podolsky y Rosen (que 189 . pues apenas le conocía. de que había muerto. le costaba aceptar la mecánica cuántica (el marxismo tiende a preferir teorías completamente deterministas). David Bohm. Desde entonces. En su intento de reconciliar la mecánica cuántica con sus convicciones marxistas. David Bohm propuso sustituir el hipotético Xperimento de «completitud» de Einstein. en diferentes momentos. Esta concepción einsteniana asumió una forma más definida cuando diversos teóricos. La exigencia de Einstein equivale a aceptar que los resultados de dos ramas alternativas deben aceptarse simultáneamente. no contradicho por ninguna experiencia. El libro estaba a punto de publicarse. Dado que la mecánica cuántica tenía un éxito arrollador. Su libro había salido a la venta y Einstein ya lo había leído y le había telefoneado para decirle que la suya era la mejor presentación del caso en su contra que jamás había visto. de modo que las predicciones del nuevo esquema concordaran con las predicciones mecanocuánticas en todos los casos en que la experiencia confirmaba éstas últimas. pero que hablaría con la señorita Dukas. David trabajaba como profesor asistente en la Universidad de Princeton. filosóficamente aceptable. y así se lo pregunté. y que representaban una especie de promedio estadístico sobre las predicciones de otra clase de teoría. me moría por saber cómo se había desarrollado la conversación. cuando vi a David al día siguiente. entre la aceptación de la mecánica cuántica y la idea de que podría ser sustituida por alguna teoría de «variables ocultas». creando así indeterminaciones. y durante más de cuarenta años. Puesto que estas moscas son indetectables. interactuando con las partículas elementales y afectando su comportamiento. para ver qué se podía hacer. David me confesó que. decoherentes entre sí (como una rama histórica en la que un caballo gana la carrera y otra en la que gana un caballo distinto). y David estaba ansioso por mostrar a Einstein los capítulos más relevantes y ver si podía así vencer las objeciones de aquel gran hombre. y que estaría encantado de encontrarse con él para discutirla. En comentarios hechos aquí y allá. La esperanza era que estas indeterminaciones encajasen de alguna manera con las de la mecánica cuántica. Y eso implica claramente abandonar la mecánica cuántica. como marxista que era. manifestó su creencia en que el éxito de la mecánica cuántica tenía sus raíces en resultados teóricos que sólo aproximadamente eran correctos. David intentó reformular y reinterpretar la mecánica cuántica para superar sus dudas. Era 188 e Hace muchos años. Estoy de nuevo donde estaba antes de escribir el libro». había escrito un manual elemental sobre teoría cuántica. discutiendo de física.

191 . El experimento de Bohm (llamado EPRB en honor a los cuatro físicos) implica la desintegración de una partícula en dos fotones. salvo su confirmación y la subsiguiente verborrea desbordada. En mecánica cuántica. no se ha propagado ninguna señal de un pie al otro. su campo eléctrico oscila según un cierto eje) entonces también lo está el otro. Se asume que todo está dispuesto de manera que nada perturba a los fotones hasta que penetran en un detector. El teorema de Bell (también conocido como desigualdades de Bell) se refiere a una magnitud particular que especifica la correlación entre las polarizaciones de ambos fotones. Si uno está polarizado linealmente (es decir. viola el requerimiento de la teoría de la relatividad de que ninguna señal —ningún efecto físico— puede viajar a una velocidad mayor que la de la luz. apostaban por la corrección de la mecánica cuántica. los dos fotones producidos viajan en direcciones opuestas. Análogamente. Tampoco viaja ninguna señal de un fotón a otro en el experimento que confirma la mecánica cuántica. el requerimiento de completitud tampoco es razonable en este caso desde el punto de vista de la mecánica cuántica. Pero no se puede determinar simultáneamente la polarización plana y la polarización circular de un fotón (no más que la posición y el momento de una partícula). si se mide el plano de polarización de un fotón. entonces. Uno podría haber esperado que la gente de todo el mundo interesada en el tema soltase un suspiro de alivio al oír las noticias. pese a que virtualmente todos los físicos 190 La principal distorsión diseminada por los medios de comunicación y por varios libros fue la implicación. Tras la publicación de la obra de Bell. al ser instantáneo. En consecuencia. el otro está en el mismo estado. varios equipos de físicos experimentales realizaron el experimento EPRB. La falsa afirmación de que la medida de uno de los fotones afecta instantáneamente al otro conduce a toda clase de conclusiones desafortunadas. y lo mismo ocurre con la polarización dextrógira. incluso la afirmación taxativa. En cada rama la situación es similar a la de los calcetines de Bertlmann. para luego seguir con su vida normal. «gira» hacia la izquierda). sobre una particular rama de la historia. la polarización plana del otro fotón queda igualmente especificada con total certidumbre. ¿Qué es lo que ocurre entonces? Si. los trabajos de John Bell demostraron que el experimento EPRB podía emplearse para distinguir la mecánica cuántica de las hipotéticas teorías de variables ocultas. En una rama diferente de la historia puede especificarse la polarización circular de uno de los fotones. No había nada nuevo. una de la polarización plana y otra de la circular. La historia distorsionada EPRB y la alternativa de las variables ocultas Más tarde. sobre la misma rama de la historia. descrita por John Bell en uno de sus artículos. en cuyo caso queda especificada con certeza la polarización circular de ambos fotones. se sabe inmediatamente que en el otro pie lleva uno rosa. se conoce también la polarización del otro —es la misma—. Bertlmann es un matemático que siempre lleva un calcetín de color rosa y otro de color verde. empezó a propagarse una ola de artículos alegando que la mecánica cuántica había demostrado tener propiedades fantásticas e inquietantes. Si uno de los fotones tiene una polarización circular levógira (es decir. poseen la misma masa y tienen idéntica polarización. más práctica. Y. se mide la polarización plana de uno de los fotones y se especifica así con certeza. Por supuesto. tienen lugar en ramas diferentes de la historia y no hay razón para considerar los resultados de ambas a la vez. Las dos medidas. En primer lugar. En realidad.no hace falta describir aquí) por una versión modificada. de que el medir la polarización. Si una señal pudiese viajar a una velocidad superior. son alternativas. La condición de completitud de Einstein implicaría que se puede asociar un valor definido a la polarización plana o circular del segundo fotón. plana o circular. esta cantidad puede tomar valores no permitidos en una teoría clásica de variables ocultas. el efecto alegado. a través de ciertas medidas de la polarización de ambos fotones. sin embargo. No se produce ninguna acción a distancia. la medida no causa la propagación de ningún efecto físico de un fotón al otro. Si se le mira un pie y se ve un calcetín verde. Si se mide la polarización circular de uno de los fotones. Si la partícula está inicialmente en reposo y no tiene «espín» intrínseco. se trataba de la misma mecánica cuántica de siempre. las experiencias acabaron dándoles la razón. de uno de los fotones afectaba de alguna manera al otro fotón. En vez de eso. Los resultados fueron esperados con ansiedad. se conoce igualmente el del otro —de nuevo el mismo—.

los resultados obtenidos por Alice y Bob deben ser idénticos. x e y o X e Y. Por ejemplo. la burocracia que se encarga de ellos deberá emplear más personal. En lugar de ideas estrafalarias. Esta cadena se puede usar como base de un cifrado impenetrable para transmitirse mensajes secretos entre ambas.) Para cada uno de sus fotones. como muestra la ilustración anterior. como la antigravedad o el movimiento perpetuo. Los resultados de esas medidas comunes son conocidos por ambos y por ninguna otra persona (asumiendo que cada uno hizo las medidas en secreto y que no divulgó ada). Bob por su parte hace lo mismo. llamadas X e Y. Supongamos que Alice y Bob disponen de un suministro estable de pares de fotones EPRB. n 193 . a causa del efecto EPRB. Uno se pregunta si el advenimiento de esta nueva categoría de proyectos estrafalarios no representará el declive de otros más antiguos. dirigidas por ejemplo al Departamento de Defensa de los Estados Unidos. se están considerando aplicaciones potenciales fascinantes.habría observadores en determinados estados de movimiento que la verían propagándose hacia atrás en el tiempo. Otro producto de la verborrea es la presentación de propuestas. De esta manera averiguan cuándo hicieron ambos el mismo tipo de medida (lo que habrá sucedido más o menos la mitad de las veces). Si no es así. ciertos escritores han afirmado que la mecánica cuántica podría dar cabida a fenómenos «paranormales» como la precognición. De aquí el ripio: Había una señorita llamada Resplandor Que podía viajar más deprisa que la luz. 192 Previamente acuerdan hacer una larga serie de medidas de la polarización plana de sus fotones respectivos. llamadas x e y. Gilíes Brassard y Arthur Ekert han estado desarrollando una forma de criptografía cuántica en la que el efecto EPRB se emplea reiteradamente para generar una cadena aleatoria de bits conocida por dos personas y por nadie más. Una vez han terminado. Aplicaciones potenciales serias del efecto EPRB Mientras tanto. y Bob da a Alice la misma información (la conversación puede hacerse en un teléfono público intervenido por espías sin ningún problema). Un día partió por una ruta relativa. Charlie Bennett. Estos resultados se pueden representar por una cadena de unos (correspondiente a x o X) y de ceros (correspondiente a y o Y). (Los ejes X e Y se obtienen girando 45° los ejes x e y. para aplicar la mecánica cuántica al diseño de sistemas de comunicación militares más rápidos que la luz. investigadores serios han comenzado a pensar en las posibles aplicaciones del efecto EPRB. Y regresó a casa la noche anterior Después. si resultaran ser verdaderos. un fotón llega a Alice y otro a Bob. El método funciona más o menos de la siguiente forma. su explicación requeriría una total reformulación de las leyes de la naturaleza tal como las conocemos ahora. De cada par. Alice elige al azar si medirá su polarización respecto a los ejes x e y o respecto a los ejes X e Y. Para cada medida común. en que se supone que individuos «psíquicos» pueden conocer de antemano el resultado de procesos aleatorios. Alice comunica a Bob la clase de medidas que ha hecho en cada uno de sus fotones. distinguiendo la mitad de las veces entre dos direcciones perpendiculares. Es innecesario decir que estos supuestos fenómenos resultan tan molestos para la mecánica cuántica como para la física clásica. y la otra mitad entre otras dos direcciones perpendiculares (en medio de x e y).

pueden emplear los resultados de algunas de las medidas comunes para comprobar. lo mismo ocurre con la absorción del fotón. o ambos la vez. todas las fuerzas fundamentales surgen de procesos locales y no de la acción a distancia). En realidad la criptografía cuántica no requiere el efecto EPRB. Por ello. quizá hayamos alcanzado ya una fase en que su unidad haya comenzado a revelarse en la forma de un principio único. la teoría del electrón y el fotón. la validez del principio de relatividad de Einstein (la relatividad especial cuando no se incluye la gravedad. Esos procesos locales incluyen la emisión y absorción de partículas. En el marco de la electrodinámica cuántica. consistente en destruir un fotón y crear otro en el mismo estado de polarización pero en otra parte (es decir. obedece el principio de exclusión de Pauli) y posee una unidad fundamental de carga eléctrica (denominada «negativa». a través de una línea telefónica abierta. y la relatividad general en caso contrario) y la localidad (es decir. Si Alice y Bob están especialmente preocupados por la seguridad. obedece el principio de antiexclusión) y es eléctricamente neutro. del cual se espera que pueda predecir la existencia de la diversidad de partículas elementales observadas. la fuerza electromagnética entre dos electrones surge de la emisión de un fotón por una de las partículas y su absorción por la otra. el de conservación del momento. del inglés quantum electrodynamics). que incluye tanto el modelo estándar como la teoría de supercuerdas. Electrodinámica cuántica (QED) El primer ejemplo satisfactorio de una teoría cuántica de campos fue la electrodinámica cuántica (también conocida por las siglas QED. probablemente sabrá que la conservación de la energía no rige en intervalos finitos de tiempo. La comparación entre algunas de las medidas revelaría la presencia del espía. que se transforme en un electrón más un fotón) viola el principio de conservación de la energía. un grupo de seis físicos (entre ellos el propio Bennett) ha inventado un ingenioso procedimiento. Esta cadena puede servir como base de un código secreto indescifrable que pueden usar entre ellos. El descubrimiento de gran número de partículas diferentes y de las diversas interacciones entre ellas ha reforzado la impresión de que la física de partículas es complicada. Si uno sabe algo de física clásica. A medida que hemos ido sabiendo más cosas sobre las partículas elementales. sino a 194 195 . desde la perspectiva teórica. Un espía que de alguna manera hubiese realizado sus propias medidas sobre los fotones habría destruido la perfecta concordancia entre los resultados de Alice y Bob. en el que el efecto EPRB es esencial. con una distribución de probabilidad en el espacio diferente). El electrón es un fermión (esto es. los progresos en la unificación de la descripción de las partículas y sus interacciones han mostrado su simplicidad subyacente. se ha puesto de manifiesto la notable interrelación entre la aparente complejidad revelada por los experimentos y la simplificación lograda por la teoría. Al mismo tiempo. El fotón es un bosón (en otras palabras. puede objetar que un electrón que emita un fotón (es decir. Aunque la física de las partículas elementales tiene menos de un siglo de edad. La teoría cuántica de campos está basada en tres supuestos fundamentales: la validez de la mecánica cuántica.conocida sólo por Alice y Bob. según un criterio que data de Benjamín Franklin). 13 Quarks y todo lo demás: El modelo estándar Toda teoría respetable sobre las partículas elementales se desarrolla dentro del marco de la teoría cuántica de campos. Pero si uno conoce un poco de física cuántica. que los unos y ceros correspondientes son ciertamente idénticos (dejando el resto de la cadena para sus mensajes secretos).

lo que da lugar a la fuerza electromagnética entre ellos La teoría cuántica de campos implica una simetría fundamental entre las partículas elementales y sus «antipartículas». me replicó con su habitual tono lacónico: «Pura cobardía». los otros cuantos son los mediadores de otras fuerzas fundamentales. en Caltech. inventados por mi antiguo colega Dick Feynman. señaló que aquel esperado objeto de carga positiva debía identificarse de alguna manera con el protón. Una «e» con un signo más representaría el positrón. El descubrimiento se dejó en manos de los experimentadores. Ambos compartieron el Premio Nobel de Física pocos años después. dos electrones intercambian un fotón virtual que mediatiza la interacción electromagnética entre ellos. que se comporta como una partícula moviéndose hacia atrás en el espacio y en el tiempo. Si dos partículas son cada una antipartícula de la otra. la antipartícula del electrón. Sus experimentos establecieron que la simetría partícula-antipartícula propia de la teoría cuántica de campos es un fenómeno real. Cuando Dirac publicó su ecuación relativista para el electrón en 1928. pero inicialmente Dirac no la predijo. Pero. La interpretación de la ecuación de Dirac apuntaba la necesidad de la existencia del positrón. 197 . Así como el fotón es el cuanto o portador de la fuerza electromagnética. cuando pregunté a Dirac por qué no 196 había predicho inmediatamente el positrón. aunque dos mil veces más pesado que el electrón (del cual se diferencia también en otros aspectos fundamentales). Esta propiedad de la mecánica cuántica es una manifestación del principio de incertidumbre de Heisenberg aplicado a la energía y el tiempo. Décadas después. como el fotón. Este proceso se conoce como intercambio «virtual» de un fotón entre dos electrones. El electrón y el positrón se suplementan con otros muchos pares fermiónicos partícula-antipartícula. abrió las puertas para el desarrollo posterior de la electrodinámica cuántica. y los fotones con otros cuantos. En el de esta página?. En cualquier teoría cuántica de campos se pueden trazar unos graciosos dibujos. Dos electrones intercambian un fotón virtual. El positrón se reveló en 1932 en los laboratorios de mi antiguo colega Cari Anderson. que nos dan una idea ilusoria de lo que pasa. Para cada partícula hay una antipartícula correspondiente. En vez de eso. y de Patrick Blackett. son sus propias antipartículas. Algunas partículas eléctricamente neutras. El modelo estándar puede considerarse en gran medida como una generalización de la electrodinámica cuántica. El fotón es emitido y absorbido sólo en el sentido peculiar de la mecánica cuántica. en Inglaterra. energía que será devuelta cuando el otro electrón lo absorba. entonces poseen cargas eléctricas opuestas (cargas de la misma magnitud pero de signo contrario) y la misma masa. El fotón lleva un cero como superíndice.sólo a largo plazo. La antipartícula de la antipartícula es la propia partícula. El sistema puede tomar prestado por un momento un poco de energía para permitir que el primer electrón emita un fotón. bien conocido experimentalmente. lo que indica que es eléctricamente neutro. ¿qué es una antipartícula? La simetría partícula-antipartícula Figura 12. La antipartícula del electrón recibe el nombre de positrón por su carga positiva. Cada electrón se indica por una «e» con un signo menos que indica una unidad de carga eléctrica negativa.

Ahora sabemos que protones y neutrones son también entidades compuestas: están formados por quarks. en una de mis lecturas ocasionales de Finnegans Wake. Entonces. (Si los quarks resultan estar compuestos por entidades menores. En las mismas unidades en que el electrón tiene carga — 1 . uno verde y uno azul.) En 1963. de James Joyce. como se comenzó a vislumbrar en 1932 con el descubrimiento del neutrón. la carga del neutrón. pero para mezclar luces en vez de pigmentos. partí de un sonido que no se escribía de esa forma. entonces el electrón también tendría que estarlo. de modo que la suma de colores se anule. Hay tres colores. Aunque el término «color» es más que nada un nombre gracioso. En estas mismas unidades.Quarks Durante mucho tiempo se pensó que los compañeros del electrón en la lista de fermiones fundamentales serían únicamente el protón y el neutrón. En éstas el color se promedia y cancela. 2/3 y —1/3. el amarillo y el azul. explicando cuidadosamente qué quería decir con eso y contrastándolo con lo que yo llamaba «quarks reales». y sólo en su interior pueden existir objetos coloreados. la carga eléctrica de un objeto observable es siempre un número entero (como 0. La razón para esta elección de lenguaje a que no tenía ganas de entablar discusiones con críticos de in199 e r . Cuando propuse la existencia de los quarks. Quarks confinados Los quarks poseen la notable propiedad de estar permanentemente atrapados dentro de partículas «blancas» como el protón y el neutrón. obtenemos la carga del protón. Los teóricos están ahora seguros de que los quarks son los análogos de los electrones. Las moléculas están formadas por átomos. los tres colores primarios suelen ser el rojo. «abajo»]. Los átomos. —1/3 y 2/3. tenía que buscar alguna excusa para pronunciarlo como «cuorc». Si sumamos 2/3. cuando bauticé con el nombre de «quark» a los constituyentes elementales de los nucleones. Razoné. La receta para un neutrón o un protón consiste en tomar un quark de cada color. y si sumamos —1/3. Las palabras del texto suelen proceder simultáneamente de varias fuentes. En cualquier caso. L —1 o 2). por tanto. mientras que el neutrón lo componen dos quarks d y un quark u. como las «palabras híbridas» en A través del espejo. creía desde el principio que estarían permanentemente confinados de alguna manera. aunque no tiene que ver con los colores reales más que el sabor en este contexto con el sabor de un helado. el número tres encajaba perfectamente con el número de quarks presentes en la naturaleza. que tal vez una de las fuentes de la expresión «Tres quarks para Muster Mark» podría ser «Tres cuartos para Mister Mark» (cuarto en inglés es quart) en cuyo caso la pronunciación «cuorc» no estaría totalmente injustificada. podemos decir metafóricamente que el neutrón y el protón son blancos. El protón está compuesto de dos quarks u [de up. De vez en cuando aparecen frases parcialmente determinadas por la jerga de los bares. De la misma forma. pese a que su nombre procede de la palabra griega que significa «indivisible». + 1 . denominados rojo. Los núcleos están compuestos a su vez por protones y neutrones. Se dice que uy d son diferentes «sabores» de quark. los constituyentes del núcleo atómico. Sólo las partículas blancas son directamente observables en el laboratorio. Como en la visión el color blanco se puede considerar una mezcla de rojo. el protón tiene carga +1 y el neutrón carga nula. el quark u tiene carga 2/3 y el quark d —1/3. uno rojo. algo parecido a «cuorc». verde y azul. «arriba»] y un quark d [de down. Me refería a ellos como entes «matemáticos». verde y azul a semejanza de los tres colores básicos en una teoría simple de la visión humana del color (en el caso de la pintura. Dado que «quark» (que se aplica más que nada al grito de una gaviota) estaba para rimar con «Mark». susceptibles de emerger y ser detectados como entidades singulares. el amarillo se sustituye por el verde). Los 198 quarks uy d poseen diferente carga eléctrica. están formados por un núcleo con electrones en torno a él. es decir. Además del sabor. Pero esto resultó ser falso: el neutrón y el protón no son elementales. También en otras ocasiones los físicos han descubierto que objetos que originalmente se creían fundamentales estaban compuestos de partes más simples. los quarks tienen otra propiedad aún más importante llamada «color». Pero el libro narra los sueños de un tabernero llamado Humphrey Chipmden Earwicker. de Lewis Carroll. «mezclar tres quarks». más o menos. sirve también como metáfora. La receta para elaborar un neutrón o un protón a partir de quarks es. obtenemos 0. descubrí la palabra «quark» en la frase «Tres quarks para Muster Mark». cosa que hoy parece poco probable. y las partículas con carga fraccionaria sólo pueden existir en su interior.

En la QED. Cromodinámica cuántica Hacia 1972. desafortunada. electrones y positrones interactúan a través del intercambio de fotones virtuales. La triple naturaleza del color requiere de los gluones una propiedad que no comparten con el fotón: existen diferentes gluones para las diferentes interacciones de color. pegar). como el neutrón y el protón) se comportan realmente según las leyes de la cromodinámica cuántica. algunos de nosotros contribuimos a la formulación de una teoría cuántica de campos definida para quarks y gluones. confirmándose así que los quarks. La terminología se demostró. el cual es absorbido por un quark azul que se convierte a su vez en rojo. son muy sensibles al color. De hecho.clinación filosófica que me exigiesen explicar cómo podía calificar de «reales» a los quarks si siempre estaban ocultos. ¿De dónde surge esta diferencia? Así como la fuerza electromagnética entre electrones está mediatizada por el intercambio virtual de fotones. emitiendo un gluón virtual azul-verde que es absorbido por un quark verde. Una vez que un malentendido como éste queda establecido en la literatura popular tiende a perpetuarse. La denominé cromodinámica cuántica. mientras que en la QCD quarks y antiquarks lo hacen intercambiando gluones virtuales. Parece que es la teoría correcta y como tal se la reconoce por lo general. La 201 . nótese que la antipartícula de un gluón es también un gluón. Para comparar la electrodinámica cuántica (QED) con la cromodinámica cuántica (QCD. Gluones coloreados Para que los quarks permanezcan confinados. no obstante. los quarks están ligados entre sí por una fuerza que surge del intercambio de otros cuantos: los gluones (del inglés glue. deben existir fuerzas entre ellos muy diferentes de las electromagnéticas u otras fuerzas familiares. del inglés quantum chromodynamics) podemos elaborar una especie de diccionario como el que se muestra en la página 203. porque los escritores muchas veces se limitan a copiarse entre sí. ignorando mi explicación de los términos «matemático» y «real». El diagrama de la derecha muestra otra situación en la que un quark azul se convierte en uno verde. los gluones azul-verde y verde-azul son cada uno la antipartícula del otro. (A propósito. empleando la raíz griega chromos (color). aunque todavía queda mucho trabajo matemático por hacer antes de que podamos asegurar que sus detalladas predicciones cuantitativas están de acuerdo con la experiencia. han afirmado que yo en realidad no creía en la presencia física de los quarks. antiquarks y gluones (los componentes de todos los objetos nucleares.) Los sabores se han elegido diferentes en uno y 200 Figura 13. por ejemplo. llamados así porque hacen que los quarks se peguen formando objetos observables blancos como el protón y el neutrón. En los diagramas siguientes se muestra a la izquierda un quark rojo que se convierte en azul emitiendo un gluón virtual rojo-azul. Muchos autores. el color juega el mismo papel para ellos que la carga eléctrica para los fotones: los gluones interaccionan con el color de modo muy parecido a como el fotón interacciona con la carga eléctrica. así como el hecho de que la situación que yo describía es la que actualmente se considera correcta. el cual se transforma en un quark azul. Los gluones son indiferentes al sabor —podríamos decir que no tienen sentido del gusto—. En cambio. Fuerzas entre quarks a partir del intercambio de gluones virtuales otro diagrama para ilustrar el carácter irrelevante del sabor en los procesos de color mediatizados por gluones.

fuerza electromagnética surge de las cargas eléctricas. Esto hace que interactúen entre sí de una manera imposible para los fotones. ha revelado la 203 . sino una consecuencia indirecta del tratamiento cuántico de la fuerza electromagnética. es eléctricamente neutro. neutrones y protones se encuentran ligados (a diferencia de los quarks. mediador de la interacción electromagnética.) Figura 14. se ha revelado así la estructura de quarks que esconde. la fuerza nuclear no es fundamental. El protón y el neutrón no son las únicas partículas blancas observables. primero en los experimentos con rayos cósmicos y más tarde en los aceleradores de partículas. aunque sí las más conocidas. Me sentí encantado cuando mis colegas Dick Taylor. como la carga eléctrica. No obstante. pero el electrón y el positrón no se asocian con los gluones La simplicidad revelada por la QCD Dentro del núcleo atómico. Henry Kendall y Jerry Friedman compartieron el Premio Nobel de Física por este experimento. que mediatizan la fuerza de color. Esta propiedad explica por qué quarks. aunque ni de lejos están resuel202 tos todos los cálculos relevantes. sino que surge como efecto secundario de la fuerza de color. La fuerza de color se comporta de manera muy distinta a la electromagnética o cualquier otra fuerza antes conocida: no se desvanece a largas distancias. La mayoría de teóricos piensa hoy día que la QCD proporciona la solución del problema. Por ejemplo. incorporado dentro de una teoría dinámica explícita como la cromodinámica cuántica. La fuerza de color actúa como una especie de resorte que los mantiene unidos. que a su vez procede de la interacción entre quarks y gluones. Los quarks y antiquarks se asocian con el fotón a través de su carga eléctrica. lo que da como resultado la aparición de términos en las ecuaciones de la QCD que no tienen análogo en la QED. podemos pensar que la fuerza de color surge de cargas de color. ¿cómo se describen las fuerzas nucleares entre ellas? Cuando era estudiante graduado. no están confinados y pueden extraerse individualmente). Pese a que los quarks están eternamente confinados y no pueden detectarse directamente en el laboratorio. el fotón. mientras que en la QCD los gluones. Comparación entre la Q E D y la QCD. se puede usar un haz de electrones energéticos para hacer una especie de micrografía electrónica del interior del protón. El esquema de los quarks. están a su vez coloreados. Cientos de partículas nucleares diferentes han sido descubiertas desde finales de los años cuarenta en colisiones de alta energía. Tales fuerzas no son en absoluto fundamentales. uno de los grandes misterios que esperábamos resolver algún día era el carácter de esas fuerzas. Análogamente. se han realizado elegantes experimentos que han confirmado su existencia. antiquarks y gluones coloreados se encuentran permanentemente confinados en el interior de objetos blancos como el neutrón y el protón. Ahora que se sabe que estas partículas están compuestas por quarks. Tanto la carga eléctrica como la de color son magnitudes perfectamente conservadas —la carga de color. Todas ellas han sido explicadas como combinaciones de quarks. La situación es análoga a la de las fuerzas entre átomos o moléculas. (Me hubiese gustado haberme dado cuenta antes de que éste era un buen método para confirmar la existencia de los quarks. antiquarks y gluones. explicadas a finales de los años veinte tras el descubrimiento de la mecánica cuántica. no puede crearse ni destruirse. existe una diferencia crucial entre ambas teorías: en la QED.

O como fotones por una lámina de cristal. Como una doncella por un salón impoluto. Los neutrinos producidos en las reacciones termonucleares que tienen lugar en el interior del Sol llueven sobre nosotros durante el día. El electrón. junto con el electrón. Hombros de acero. mientras que un protón se convierte en un neutrón. yo digo que es craso. ¿Cómo se producen los neutrinos en el interior del Sol y cómo pueden detectarse en los laboratorios aquí en la Tierra. entran en Nepal Y traspasan al amante y a su amada Desde debajo de la cama —dices que es Maravilloso. ignora no sólo la fuerza nuclear (lo mismo que el electrón). posee sabor. pero que los mecanismos de transferencia de energía en el Sol son tan lentos que la mala nueva todavía no ha alcanzado la superficie. en el cual un neutrino electrónico se trans205 Las partículas nucleares y sus constituyentes fundamentales no son lo único importante. el electrón tiene por compañero al neutrino electrónico. La cromodinámica cuántica ha revelado la simplicidad de la interacción fuerte. todas estas partículas interaccionan entre sí a través de la «interacción fuerte». Ignoran la pared más sustancial. pero si es así. De aquí la revisión sugerida de la frase de John Updike «no interaccionan en absoluto». La interacción débil produce reacciones como las siguientes: 1. Así como el quark d tiene al quark u como compañero de color. 2. El neutrino electrónico participa en esta interacción. ciertamente nos espera una auténtica crisis energética. caen Sobre nuestras cabezas en la hierba. Y. Esta reacción es un ejemplo de producción de neutrinos. Poca gente cree que sea ésta la explicación correcta. aunque naturalmente sí son susceptibles a efectos electromagnéticos tales como la atracción eléctrica de los protones. De hecho. (Resulta tentador permitirse una licencia científica y sustituir en la tercera línea «no» por «apenas». titulado «Descaro cósmico»: Los neutrinos son muy pequeños.simplicidad subyacente en el aparentemente complicado cuadro de partículas. si no están sujetos ni a la fuerza nuclear fuerte ni a la electromagnética? La responsable es la denominada fuerza débil. lo que induce a los físicos a proponer explicaciones con diversos grados de plausibilidad. compuso el siguiente poema.) Desafortunadamente. El neutrino electrónico es una especie de compañero silencioso porque. Es muy probable. El porcentaje de detecciones parece ser menor que el predicho. en un átomo pesado los electrones interiores pasan la mayor parte del tiempo dentro del núcleo sin reaccionar a la fuerza nuclear. la detección de neutrinos solares está plagada de dificultades. no posee color y no percibe la fuerza de color ni la fuerza nuclear resultante. que incluye la fuerza nuclear. pero también nos alcanzan durante la noche atravesando todo el planeta. Por la noche. No tienen carga ni masa Y no interaccionan en absoluto. Mi colega Willy Fowler llegó a sugerir que tal vez el horno nuclear del interior del Sol se apagó hace tiempo. Por otra parte. por ejemplo. el protón involucrado forma parte de un núcleo pesado y el electrón es uno de los más internos que orbitan alrededor de ese núcleo. Insultan al semental en su establo. burlándose de las barreras entre clases. 204 . que la atraviesan como si nada. El proceso inverso. dentro del cual pasa una parte apreciable del tiempo. Cuando el escritor John Updike conoció este aspecto del comportamiento de los neutrinos. al ser eléctricamente neutro. así como la simplicidad de las partículas nucleares que son los actores de dicha interacción. latón resonante. Un electrón se transforma en un neutrino electrónico. Se piensa que las muchas manifestaciones de la interacción fuerte se pueden describir como consecuencia indirecta de la interacción fundamental quark-gluón. Electrón y neutrino electrónico: La fuerza débil Desprecian el gas más exquisito. Pese a que el electrón no tiene color. sino también la fuerza electromagnética. ¡Se infiltran en ti y en mí! Como altas E indoloras guillotinas. por ejemplo. La Tierra es sólo una tonta pelota Para ellos. que atraviese la Tierra sin interaccionar con partícula alguna.

sin ningún cambio de sabor. la existencia de una nueva fuerza de sabor que causa la dispersión de los neutrinos electrónicos por parte de protones o neutrones. esta nueva fuerza causa la dispersión de los neutrinos electrónicos frente a quarks u y d. 2. Para cada una de estas reacciones (la primera de las cuales está ilustrada abajo) hay dos versiones posibles del mismo diagrama de Feynman. tanto por parte del electrón que se transforma en neutrino electrónico (o viceversa) como del quark u que se convierte en quark d (o viceversa). Yang en un célebre artículo.N. La existencia de estos cuantos fue propuesta por algunos de nosotros a finales de los cincuenta. mientras que un neutrón se convierte en un protón. No obstante. que incorporaba el electromagnetismo y una teoría de las interacciones débiles. En términos de quarks. estas reacciones no son procesos básicos. en los que intervienen quarks. aunque a menudo se les denota por X y X~. son: 1. de nuevo sin cambio 207 . La dinámica cuántica del sabor (asociada especialmente con los nombres de Sheldon Glashow. Un neutrino electrónico se convierte en un electrón. Durante los años cincuenta y sesenta se formuló una especie de dinámica cuántica del sabor. dado que ni el neutrón ni el protón son elementales. en el que el neutrón está situado dentro de un núcleo. Lee y C. Dispersión de un neutrino electrónico en un quark d que proporcionaron el Premio Nobel a Cario Rubbia y Simón Van de Meer. Un electrón se transforma en un neutrino electrónico a la vez que un quark u se convierte en un quark d. como acostumbramos Dick Feynman y yo. al tiempo que un quark d pasa a ser un quark u. dado que la carga eléctrica varía con el sabor y las fuerzas débiles tienen que ver con cambios de sabor. + + Dinámica cuántica del sabor y corrientes neutras Tanto el electromagnetismo como las interacciones débiles pueden considerarse fuerzas de sabor. Un electrón se transforma en un neutrino electrónico mientras que un quark u se convierte en un quark d. y veinticinco años después fueron descubiertos en el CERN. en los experimentos 206 Figura 16. entre otras cosas. Steven Weinberg y Abdus Salam) predijo. una en la que se intercambia un cuanto cargado positivamente y otra en la que se intercambia un cuanto de carga negativa. Como en cualquier proceso descrito por una teoría cuántica de campos. se produce el intercambio de un cuanto.D. Estas reacciones implican un cambio de sabor. D o s versiones del mismo diagrama de Feynman forma en un electrón. Esta reacción ilustra un mecanismo de detección de neutrinos. como fueron designados por T. Los auténticos procesos básicos. Suelen denotarse por W y W~.Figura 15.

y posee su propio neutrino —el neutrino muónico—. el neutrino tauónico. Además. a diferencia de los otros tres. débil y gluónica. Esta familia fermiónica no es única. con carga —1/3 y el quark t (de top. Una cuarta familia queda excluida. los teóricos deberemos «clavarnos nuestras estilográficas». detectado muy recientemente. muestra cierta complejidad aparente. Como el muón. como se ilustra en la página anterior. Familias de fermiones El diagrama de la página siguiente resume todo lo dicho sobre partículas y fuerzas. Se conoce también una tercera familia fermiónica. La dispersión tiene lugar a través del intercambio de un nuevo cuanto eléctricamente neutro. hemos llegado casi al final de nuestra descripción del modelo estándar. «techo»). Si los experimentadores no confirman la masa aproximada predicha para el quark t. como los quarks u y d. Cada una consiste en una partícula similar al electrón. Los quarks de esta segunda familia fermiónica son el s (de strange. «encantado». la antifamilia correspondiente consta del positrón y el antineutrino electrónico y de dos sabores de antiquarks de tres colores. El fotón está acompañado por otros cuantos y el electrón por otros fermiones. son más pesados que sus contrapartidas en la primera familia. el antiguo héroe romano que quería suicidarse después de una derrota siempre tenía al lado un criado fiel para detener la espada —no esta 208 claro que una estilográfica pueda ser detenida con la suficiente firmeza por un estudiante graduado. están los cuatro cuantos de la dinámica cuántica del sabor. No hay lugar para una cuarta clase de neutrino. y todavía sigue siendo una extensión trivial de la QED. Menos mal que las estilográficas son raras hoy en día. El cuadro general de cuantos y fermiones. incluyendo sus masas y la intensidad de las fuerzas mediatizadas por los cuantos. tenga una masa gigantesca.de sabor. Asociados a la variable color (inexistente en el electrón y su neutrino. La partícula análoga al electrón de la segunda familia es el muón. Existen otras dos familias de estructura muy similar. ¿Es posible que haya más familias fermiónicas además de las tres conocidas? Recientes experimentos sobre la desintegración del cuanto Z° han arrojado algo de luz sobre esta cuestión. «extraño». Van der Meer y sus colegas. salvo que su neutrino sea muy diferente de los demás. sus antipartículas y los cuantos de las interacciones electromagnética. análogo al d) y el c (o charmed. que permitían la desintegración del Z° en tres clases de pares neutrino-antineutrino correspondientes precisamente a los neutrinos electrónico. «base»). con una masa unas cien veces mayor. denotado por Z°. La existencia de este cuanto fue confirmada de nuevo por Rubbia. Existe una familia fermiónica compuesta por el electrón y el neutrino electrónico y dos sabores de quarks con tres colores. descubierto en 1937 por Cari Anderson y Seth Neddermeyer en Caltech. Con las tres familias de fermiones. y en las antipartículas de éstos) encontramos los gluones de la cromodinámica cuántica. de carga +2/3. que incluye el leptón tau o tauón (veinte veces más pesado que el muón). a menos que. Asociados a la variable sabor. existente en toda la familia y en su antifamilia. como solía decir mi antiguo colega Marvin «Murph» Goldberger. Pero el modelo estándar no es todavía la teoría funda209 . muónico y tauónico. el quark b (de bottom. Los resultados concordaban con las predicciones teóricas. su correspondiente neutrino y dos sabores de quarks con cargas eléctricas —1/3 y 2/3. Es una versión pesada del electrón. análogo al u).

El mecanismo de Anderson-Higgs es un caso especial de un proceso más general. llamado ruptura espontánea de simetría. Los bosones X y Z° tienen masas cercanas a 100 GeV. La aproximación de masa nula Una manera de poner de manifiesto la simplicidad del modelo estándar es considerar la aproximación en que a todas las partículas hasta ahora mencionadas se les asigna masa nula. es esencial tener en cuenta la célebre relación de Einstein que establece que una partícula de masa en reposo no nula posee una energía igual a su masa por el cuadrado de c. caso de que posea.indica mil millones. Es el llamado bosón de Higgs. + Violación espontánea de simetría Cuando operamos con masas y energías. tiene una masa estimada de unos 170 GeV. pero su anticipación a la idea general de Higgs no ha sido nunca totalmente reconocida por la comunidad de físicos de partículas. un GeV es la energía que tendría un electrón acelerado por una diferencia de potencial de mil millones de voltios. se hace manifiesta la similitud entre las tres interacciones. las tres familias fermiónicas comparten idénticas propiedades. ¿Cómo puede oponerse a la construcción de una máquina destinada en parte a la búsqueda del bosón de Anderson-Higgs. Tiene que ver con la existencia de una nueva clase (o varias) de bosón. La cuestión que surge inmediatamente es cómo se rompe la aproximación de masa nula. 211 . entre ellos Tom Kibble. Gerald Guralnik y C. No puedo evitar la sospecha de que si sus contribuciones hubiesen sido más ampliamente reconocidas nos habríamos ahorrado algunas de sus diatribas públicas en contra de la construcción de nuevos aceleradores. Esta es una unidad conveniente para medir la energía equivalente a la masa de las partículas subatómicas. echemos un vistazo a las masas reales. Pero antes de describir el mecanismo que induce la existencia de masas no nulas. una vez convertidas en energía.mental. su existencia fue propuesta con anterioridad en términos generales por mi amigo Phillip Anderson. Las masas del protón y el neutrón. sugiero que retengamos el término «bosón de Higgs ». Esta partícula no sólo fue considerada (en un elegante trabajo teórico) por Peter Higgs. En particular. La masa del electrón es de unas cinco diezmilésimas de GeV. Además. lo que implica que se mueven siempre a la velocidad de la luz y no pueden estar nunca en reposo. La masa del neutrino. Las masas no nulas de las partículas elementales del modelo 210 ¿Cuál es el origen de estas masas no nulas. El quark t. pero que empleemos la etiqueta «Anderson-Higgs» para el mecanismo que rompe la simetría de la aproximación de masa nula y es responsable de las diversas masas de las partículas en el modelo estándar. tan diferentes unas de otras? El mecanismo que opera en el modelo estándar ha sido comprendido al menos en parte. sino también por otros físicos. o aunque sea el de Higgs-Anderson? Para ser imparciales. un físico teórico especialista en materia condensada y en la actualidad vicepresidente del comité científico del Instituto de Santa Fe.R. Obtuvo el Premio Nobel por sus trabajos en física de la materia condensada. y también Robert Brout y Francois Englert. Todas estas masas violan la simetría propia de la aproximación de masa nula. Cuando también se asigna masa nula a los fermiones. La masa del tauón es de unos 2 GeV. ambas pertenecen a la misma clase de teorías: las llamadas teorías gauge o de Yang-Mills (como propusimos Shelly Glashow y yo hace años). Masas (o energías) grandes y pequeñas estándar son en su mayoría muy distintas unas de otras. El prefijo giga. La dinámica cuántica del sabor y la cromodinámica cuántica tienen una estructura matemática semejante. de Edinburgh. se acercan a un gigaelectronvoltio (GeV). el más pesado. y sólo en el nivel más fundamental puede revelarse la simplicidad de la teoría subyacente. Esta equivalencia entre masa en reposo y energía puede servir para asignar una energía equivalente a cualquier masa. aparecen muchas simetrías. es del orden de una cienmillonésima de GeV. Hagen. Al menos uno de ellos podría ser observable dentro de la gama de energías disponibles en el nuevo acelerador del CERN. Cuando los cuantos de la fuerza débil se tratan como partículas sin masa. donde c es la velocidad de la luz.

podemos pensar en un imán ordinario. mientras que la antimateria se produce sólo en colisiones raras de alta energía? Esta proposición fue hecha hace años por el físico ruso Andréi Sajarov. Pero las sucesivas transformaciones la han mejorado cada vez más. en interacción mutua pero sin influencias externas. Zeldovich) en la construcción de la bomba de hidrógeno soviética. Las ecuaciones para las partículas que componen el imán poseen simetría porque tratan todas las direcciones por igual. Parece en efecto que el mecanismo responsable del predominio de la Materia sobre la antimateria es una ruptura espontánea de simetría. pero cada solución individual. pero pronto se produjo la presente asimetría a través del mismo efecto que induce la violación espontánea de la simetría temporal. La esencia de la ruptura espontánea de simetría reside en esta misma circunstancia: las ecuaciones con una simetría particular pueden tener soluciones que violen individualmente esa simetría. Estas diferencias surgen de las especiales condiciones iniciales en el comienzo de la expansión del universo. Los teóricos de partículas buscaban hacía tiempo un mecanismo de este tipo para producir masas no nulas antes de que se demostrase que en el bosón de Higgs estaba la solución. puede determinar la orientación del imán. cas. el conjunto de todas estas soluciones asimétricas posee simetría. el único candidato serio a teoría unificada de las partículas elementales.B. por tenue que sea (por ejemplo.Como ejemplo familiar de este proceso. La propuesta de Sajarov parecía muy peregrina en principio. aunque el conjunto de todas las soluciones sea simétrico. por así decirlo. un débil campo magnético exterior). Las ecuaciones para las partículas elementales que constituyen el imán. en el cual todos los minúsculos imanes elementales que lo componen están alineados. de las cuales sólo una se observa en la naturaleza. el universo era simétrico en lo que respecta a la materia y la antimateria. en el que todo está compuesto de materia. que en otro caso sería totalmente arbitraria. viola la simetría. son indiferentes a la dirección en que apunta el imán. De modo que no debería resultar muy sorprendente que la violación espontánea de la simetría temporal suponga también la violación de la simetría entre materia y antimateria. bien conocido por su papel decisivo (junto a Ya. la operación resultante (llamada simetría CPT) es una simetría exacta de la teoría cuántica de campos. Sajarov elaboró un modelo teórico que ha sufrido modificaciones considerables a manos de otros físicos. Ahora bien. Su violación representaría otro ejemplo dt ecuación simétrica con un conjunto simétrico de soluciones asimetn 212 Si la operación matemática que intercambia el sentido del tiempo se combina con la que intercambia derecha e izquierda y con la que intercambia materia y antimateria. Las ecuaciones de la teoría fundamental subyacente deberían ser entonces simétricas frente a la inversión temporal (de hecho. la violación de la simetría temporal en el nivel de las partículas elementales no parece capaz de explicar la flecha (o flechas) del tiempo —las claras diferencias que observamos continuamente entre los acontecimientos que discurren hacia adelante en el tiempo y su correspondiente versión hacia atrás—. como ya hemos mencionado y discutiremos en detalle más adelante. Pero cualquier perturbación externa. pero que siempre ha incluido el siguiente punto clave: en sus primeros instantes. son perfectamente simétricas con respecto a las direcciones del espacio. ¿Podría esta violación ser la responsable de la enorme asimetría del mundo que nos rodea. posee esta simetría). La mayor virtud del mecanismo de Anderson-Higgs para la ruptura espontánea de simetría es que permite que los fermiones y los cuantos de la interacción débil adquieran masa no nula sin introducir desastrosos infinitos en los cálculos de la dinámica cuántica del sabor. Violación de la simetría materia-antimateria Violación de la simetría temporal El mecanismo de Anderson-Higgs puede ser también el responsable de la pequeña desviación de la simetría de inversión temporal observada en la física de partículas elementales. porque cada dirección se corresponde con una solución y el conjunto de todas las direcciones es perfectamente simétrico. En este caso habría dos soluciones. y más tarde por su activa lucha en pro de la paz y los derechos humanos en la antigua Unión Soviética. 213 . la teoría de supercuerdas heteróticas. al estar orientada en una dirección definida. que difieren en el sentido del tiempo. En cualquier caso.

debe tener espín 0. naturalmente. Después tenemos los cuantos conocidos: los ocho gluones. Calculemos el número total. comprobable. que cuantifica la rotación de la partícula en torno a su propio eje. Además. el quark fue llamado durante un tiempo «niño estrato» en el idioma chino. y en términos de esta unidad un bosón puede tener espín 0. debe hacer predicciones verificables por medio de la observación. Es más. Una teoría unificada debe ser. El experto en partículas elementales no puede por menos que estar de acuerdo. tenemos sesenta y uno. Una diferencia muy importante estriba en el valor del momento angular de espín (espín para abreviar). parece una locura suponer que l ue aS 215 214 . Bajo el mandato de Mao y la Banda de los Cuatro. Pero los quarks. 1. pero hay que recordar que Lenin escribió sobre el electrón y que Stalin intervino en numerosas controversias sobre ciencia. con sus ocho (que no nueve) combinaciones de colores. antiquarks y gluones. ¿Por qué hay tantas partículas elementales? leyes básicas de toda la materia del universo puedan basarse en un conjunto de objetos fundamentales tan grande y heterogéneo. tiene que ser contemplada en la actualidad como mera especulación. Tal cadena de composición sin fin fue defendida por el antiguo presidente Mao en la República Popular China (cosa que quizá resulte chocante para algunos. Añadiendo sus antipartículas. La mecánica cuántica suministra una unidad natural para el espín. hacen cuarenta y ocho. fuera del reino de las partículas que interaccionan fuertemente. tres partículas similares al electrón y tres neutrinos.Espín El bosón de Higgs implicado en el mecanismo de Anderson-Higgs para la ruptura espontánea de simetría es distinto de los cuantos mediadores de las interacciones gluónica. tenemos el fotón y los tres bosones intermediarios de la fuerza débil. en cambio. 5/2. humanidades y artes. por lo que la reducción del número de objetos elementales que se conseguiría no sería espectacular. constituyen un conjunto bastante numeroso de por sí. Mientras que el modelo estándar está apoyado por una copiosa evidencia experimental. Con el bosón de Higgs. Todos los cuantos de la cromodinámica cuántica y de la dinámica cuántica del sabor tienen espín 1. con sus tres colores y seis sabores. los hipotéticos nuevos constituyentes tendrían que ser también numerosos para poder explicar la gran variedad de propiedades de las partículas elementales conocidas. no cabe duda de que para l°s científicos chinos no era aconsejable oponerse con demasiada hemencia a la idea de una cadena infinita de estratos. El bosón de Higgs. a veces con las más desafortunadas consecuencias Para sus opositores). encontramos también el electrón. etc. el fotón y los tres bosones mediadores de la interacción débil. evocando el término «niño fundamento» acuñado para el átomo. El primero consiste en suponer que las partículas elementales que hoy conocemos son en realidad entes compuestos. Bajo los Ve La enorme multiplicidad de partículas elementales observadas quedó explicada tras el descubrimiento de que eran entidades compuestas —formadas de acuerdo con las reglas de la cromodinámica cuántica— a partir de quarks. 3/2. Tenemos dieciocho quarks. preferiblemente una teoría unificada de todas las partículas elementales y de sus interacciones. No creo que haya en la actualidad ninguna evidencia teórica ni experimental que apunte en esta dirección. es decir. Todos los fermiones elementales del modelo estándar tienen espín 1/2. el tauón y sus respectivos neutrinos. Por otra parte.. Y todos los fermiones tienen antipartículas distintas de ellos mismos. lo que suma veinticuatro fermiones en total.2. La solución a este rompecabezas ha de pasar por la incorporación del modelo estándar en una teoría más amplia que no contenga tantas arbitrariedades. Una idea relacionada con la anterior es que el proceso que acabamos de discutir (la explicación de objetos aparentemente elementales en un nivel como compuestos de objetos aún más elementales en un nivel inferior) continuará eternamente. De acuerdo con las ideas de Mao. débil y electromagnética. en ausencia de evidencias directas que la corroboren. lo Q eleva el total a sesenta. y que la descripción última de la materia implica un número menor de constituyentes verdaderamente fundamentales. cualquier teoría unificada. mientras que un fermión puede tener espín 1/2. el muón. y los gluones. Para un observador profano. Pero ¿cómo podría una teoría de este tipo manejar la profusión de partículas elementales con la que nos enfrentamos en el modelo estándar? Parece haber tres modos de hacerlo. El boson de Higgs completa la lista de partículas elementales exigidas por el modelo estándar. etc.

grande pero finito (pongamos entre cien y doscientas). Un rasgo llamativo de esta comparación es la aparición en las ecuaciones de una energía o masa característica (la masa de Planck). un número finito de ellas^La teoría de supercuerdas se encuadra en esta categoría de explicación. como por ejemplo los que permiten incluir la gravitación einsteniana en el marco de la teoría sin ugendrar infinitos agobiantes. por tanto. e 217 216 . El sector de masa baja Hay cierto número de partículas. sobre las partículas elementales. tenemos en la teoría de supercuerdas —más concretamente en la teoría de supercuerdas heteróticas— una propuesta seria para una teoría unificada de todas las partículas elementales y de sus interacciones y. Estas partículas y sus interacciones constituyen el sector de masa baja de la teoría de supercuerdas. de todas las fuerzas de la naturaleza. con masas lo suficientemente pequeñas como para que aparezcan en un futuro previsible en los experimentos realizados en aceleradores. 14 La teoría de supercuerdas: ¿La unificación por fin? W*^>J^^ Por primera vez en la historia. y su presencia sólo puede constatarse a través de efectos virtuales (tales como la generación de fuerzas por intercambio de cuantos virtuales). más permisivos. la última incursión de Mao en la física teórica ha quedado relegada al olvido Una tercera posibilidad es que exista una teona simple en la base del " d e partículas elementales que de éstas. Algunos de estos efectos virtuales pueden resultar de importancia capital. siendo accesible a la detección energías actualmente alcanzables. El siguiente paso es obtener predicciones de la teoría y compararlas con lo que ya sabemos. De modo que todas las partículas que pueden estudiarse más o menos directamente en un laboratorio pertenecen en su totalidad al «sector de masa baja» de la teoría.regímenes postenores. El resto de partículas elementales (en número infinito) son enormemente más masivas. cerca de la cual se manifiesta directamente la total unificación de la teoría de supercuerdas. además de lo que pronto se podrá medir. Pero la energía equivalente a la masa de Planck es enorme comparada con la escala de energía de los fenómenos detectables en el laboratorio.

cuyos valores deberían poderse determinar por medio de la teoría. el modelo estándar. Estas constantes son tres: c. El graviten. donde 2TC es la razón entre la circunferencia de cualquier círculo y su radio. 7. 218 ¿Cuál es la enorme energía que caracteriza la teoría de supercuerdas y de dónde procede? Es la unidad básica de energía. Además. en un límite apropiado. incluyendo las tres familias de fermiones. No obstante. casi como si fuese la teoría final. obviamente. la teoría de supercuerdas predice. la constante de gravitación de Newton. El sector de masa baja de la teoría de supercuerdas contiene nuevas partículas adicionales. la teoría de supercuerdas puede tener consecuencias cosmológicas verificables por observación astronómica. En particular. La constante h es la razón entre la energía de cualquier cuanto de radiación y la frecuencia de vibración de esa radiación. forma parte del sector de masa baja de la teoría unificada. h. de masa cero. la constante de Plank. Estos parámetros representan la dependencia del modelo del resto de la teoría fundamental unificada. La incorporación automática de la gravitación einsteiniana dentro de una teoría cuántica de campos. pertenece también. que en el caso del modelo estándar es la aparición de más de una docena de números arbitrarios. sin que aparezcan los problemas habituales (los infinitos) constituye ya de por sí un gran triunfo. Sin embargo. El siguiente reto es determinar si la teoría de supercuerdas puede predecir. 5. 2. 6. que significa h dividido por 2 n . pueden compararse con los resultados experimentales. las constantes que describen las masas de cada una y sus interacciones. La comparación con la experiencia no es imposible Unidades básicas de energía y otras magnitudes Dado que las razones entre la masa de Planck y las masas de las partículas del sector de masa baja son muy grandes. Las propiedades de este modelo superior. tales argumentos son incorrectos. la teoría de la relatividad general de Einstein para la gravitación. los efectos virtuales del sector de masa alta pueden introducir correcciones observables en la física del sector de masa baja. Para comenzar. la velocidad de la luz en el vacío. Por último. el modelo estándar está incluido en un modelo renormalizable más amplio que forma parte del sector de masa baja. así como otras partículas predichas. Una parte renormalizable de la teoría unificada puede usarse por sí misma. unos pocos físicos teóricos y varios autores profanos han afirmado que las predicciones de la teoría son difíciles o imposibles de comprobar por medio de la observación. Aunque no debemos perder la esperanza de hallar métodos para comparar las predicciones de la teoría con los hechos de la naturaleza. y G. Hay muchas maneras de confrontar la teoría con los resultados experimentales: 1. sus antipartículas y los doce cuantos conocidos. 3. cuyas propiedades son susceptibles de predicción y comprobación experimental.El modelo estándar. al sector de masa baja. Este símbolo resulta tan familiar para los físicos teóricos que mi viejo 219 . con alguna aproximación. incluyendo el conjunto infinito de partículas de masa alta. 4. incluyendo las partículas que contiene. Pero recordemos que el modelo estándar tiene una gran cantidad de constantes arbitrarias (parámetros). (Werner Heisenberg solía llevar un alfiler de corbata en forma de h Para mostrar su orgullo como descubridor de la mecánica cuántica. Esto significa que puede separarse como una buena aproximación del resto de la teoría unificada sin que aparezcan infinitos que hagan que los cálculos carezcan de sentido. En la práctica se suele emplear la forma ñ. hay que pagar un precio por esta separación. imposibles de calcular teóricamente y que deben determinarse experimentalmente. derivada de las constantes universales de la naturaleza. los teóricos deben proceder a la difícil tarea de extraer estas predicciones. Renormalización del modelo estándar El modelo estándar se distingue de la teoría de la gravitación por una propiedad extraordinaria llamada renormalización.

Dividiendo esta longitud por la velocidad de la luz obtenemos la unidad de tiempo fundamental. La masa del electrón es dos mil veces más pequeña todavía. la ele «oscura» que aparece en su nombre. de hecho una infinidad de clases de partículas puntuales. para la mayoría de fines. (Newton demostró que la misma fórmula podía aplicarse a dos cuerpos esféricos si la distancia que se emplea es la distancia entre sus centros. solía describir la letra polaca i. La teoría de supercuerdas heteróticas no contiene ningún parámetro ajustable. Aunque un pie ya no es (si es que lo fue alguna vez) la media de la longitud de los zapatos de las diez primeras personas que salen de la iglesia un domingo por la mañana. el tamaño típico de cada lazo es del orden de la unidad fundamental de longitud. ¿Cuáles son las relaciones entre las diferentes Partículas? En concreto. pero no más. Una conjetura bastante obvia consiste en admitir como aproximación útil que todas las partículas del sector de masa baja tienen masa nula. o mayor? 221 . en lugar de puntos. Dado que los experimentadores no pueden producir en sus laboratorios partículas de masa superior a las energías disponibles en sus aceleradores. Si resulta ser la teoría correcta. el brillante y divertido matemático. debe generar por sí misma.) G es la constante universal de la fórmula de Newton para la fuerza gravitatoria entre dos masas puntuales. c. no están construidas a partir de constantes universales de la naturaleza. no parece enorme a escala humana. Tampoco lo es el metro. ¿cómo se relacionan las pertenecientes al sector de masa baja con las que tienen una masa comparable a la masa de Planck. más simple es que aún no lo sabemos. La fórmula puede emplearse aproximadamente para el Sol. tiempo. las unidades a las que está acostumbrada la mayoría de la gente son arbitrarias. de alguna forma. que es del orden de un segundo dividido por un uno seguido de cuarenta y cuatro ceros. Las energías alcanzables en los experimentos actuales son del orden de un millar de GeV. como longitud. no hay más que indicios sobre la manera en que surgen estos pequeños valores en la teoría.) Multiplicando y dividiendo potencias adecuadas de las tres constantes universales. pero en la escala de las masas del protón y el neutrón (ambas cercanas a 1 GeV) es gigantesca —veinte trillones de veces mayor—. sigue sin ser una unidad fundamental. los planetas y para satélites como la Luna. energía o fuerza. Una de las más severas pruebas de la teoría es verificar sobre el papel que esto efectivamente es así. En contraste. La longitud fundamental es del orden de un centímetro dividido por un uno seguido de treinta y tres ceros. como / dividido por 2TÍ. podemos decir que el neutrón y el protón son extremadamente pequeños en comparación con la unidad fundamental. pronto podrán ser de un orden unas diez veces mayor. Unas pocas masas. puede construirse la unidad fundamental de cualquier magnitud física. Las correcciones que introduce la ruptura de simetría en esta aproximación (incluyendo las inducidas por el mecanismo de Anderson-Higgs) se convierten en las responsables de las masas reales. y en la actualidad como cierto múltiplo de la longitud de onda de la luz emitida por un átomo de kriptón en un estado particular de excitación. ñ y G. se pueden describir como partículas puntuales. las pequeñas razones entre las masas de las partículas conocidas y la masa de Planck. alrededor de los veinte trillones de GeV. El término cuerda indica que la teoría describe las partículas en términos de pequeños lazos. definido en primera instancia como la longitud de una determinada barra de metal guardada en una cámara acorazada cerca de París. Dando la vuelta. una milmillonésima de billonésima de billonésima de centímetro. Ciertamente. Todavía serán diminutas comparadas con la unidad fundamental de energía. la masa de Planck. Estos lazos son tan pequeños que. no reciben correcciones y son efectivamente nulas. siempre trabajarán directamente con partículas pertenecientes al sector de masa baja.amigo Stanisiaw Ulam. ¿A qué se deben estos números tan pequeños? La respuesta 220 ¿Qué observaciones generales pueden hacerse sobre las partículas incluidas en la teoría de supercuerdas heteróticas? La respuesta tiene que ver con el significado de la palabra cuerda y del prefijo super-. El significado del término «supercuerda» La masa de las partículas y la unidad básica La unidad fundamental de masa. Hasta ahora. es aproximadamente una cienmilésima de gramo. pequeñas pero distintas de cero. entre ellas las del fotón y el gravitón. que es igual al producto de G por las dos masas dividido por el cuadrado de la distancia entre ellas.

que para cada fermión de la lista de partículas elementales existe un bosón correspondiente. Si la supersimetría del sistema de partículas fuese exacta. Los cuantos (gluones. los espines de los dos supercompañeros deben ser siempre diferentes. uno un número entero y el otro un semientero. el cual contiene los veinte cuantos. Pero en mecánica cuántica la energía equivale a la frecuencia multiplicada por la constante de Planck h. selectrones. es decir. Este no tiene exactamente el mismo valor para cada pareja fermión-bosón. su pareja. y viceversa. ambos espines deben diferir en 1/2. que podemos llamar modelo superestándar. empleado por primera vez (en un contexto distinto) por Fermi para bautizar al neutrino. ya podemos desistir de observar directamente en el laboratorio los compañeros supersimétricos de las partículas conocidas. junto con las parejas supersimétricas de todas estas partículas. recibe el mismo nombre que el fermión. cada fermión tendría precisamente la misma masa que su bosón asociado. y sus compañeros (gluinos. el fermión asociado recibe un nombre que termina con el diminutivo italiano -ino.) tienen espín 1/2. los fermiones usuales y algunos bosones de Higgs. y sus parejas supersimétricas (higgsinos) tienen espín 1/2. El prefijo super. que trabajaría con energías superiores. si la energía equivalente al superhueco es sólo de unos cientos o miles de GeV. de un modo todavía mal comprendido. un bosón. De hecho. Las tres familias de fermiones tienen espín 1/2. fotones. etc. En caso de que la partícula conocida sea un fermión. Los bosones de Higgs tienen espín 0. (Me gustaría dejar claro que no me considero responsable de esta nomenclatura. sí estaba presente cuando se escogió el sufijo -ino para las parejas de los bosones conocidos. el compañero del fotón es el fotino. El gravitón tiene espín 2 y el gravitino 3/2. Así. En la teoría de supercuerdas. que tiene un modo fundamental de vibración y un número infinito de otros modos (armónicos) de frecuencia cada vez mayor. pienso que la perspectiva del descubrimiento de los compañeros supersimétricos es la motivación más apasionante para la construcción de nuevos aceleradores (a la que siempre se suma la más general de explorar lo desconocido y comprobar si aparecen fenómenos imprevistos).) + Los compañeros supersimétricos y los nuevos aceleradores Dado que el compañero supersimétrico de un bosón es un fermión y viceversa. La nomenclatura de los hipotéticos compañeros supersimétricos sigue dos esquemas distintos. y el del gravitón el gravitino. y sus parejas (squarks.) El análisis teórico de los resultados de ciertos experimentos indica que el superhueco podría ser lo suficientemente pequeño para las posibilidades del SSC. pero con la letra «s» como prefijo (probablemente como abreviatura de «super»). la supersimetría se «rompe» por sí misma. mientras que las partículas de masa comparable a la de Planck representan armónicos. los correspondientes fermiones supersimétricos han recibido el peregrino nombre de «winos». Sin embargo. Las predicciones del modelo superestándar proporcionan maneras de comprobar experimentalmente la validez de la teoría de supercuerdas. estas observaciones de los compañeros supersimétricos deberían ser posibles en los próximos años. Como los bosones cargados que mediatizan la interacción débil suelen denotarse por W y W~~. fotinos. etc.) tienen espín 0. lo que hace que las masas de los fermiones y bosones correspondientes estén separadas por lo que yo llamaría un «superhueco». etc. (Las posibilidades hubieran sido mayores si se hubiera construido el acelerador SSC. y tal vez también para las del aparato del CERN. Si el superhueco es del orden de la masa de Planck. Cuando la partícula conocida es un bosón. el modelo estándar queda englobado en una teoría renormalizable más grande. electromagnética y 223 . debo admitirlo. selectrón. 222 La aproximación a la masa de Planck Al aumentar la energía y abandonar el sector de masa baja —el único directamente accesible a la experimentación— la teoría de supercuerdas predice que las interacciones gluónica. pero probablemente siempre es del mismo orden de magnitud. y las de masa aún mayor. Asumiendo que esto sea cierto.Una buena analogía es una cuerda de violín. suponiendo que se acabe de construir el nuevo acelerador del CERN. armónicos de frecuencia más alta. bosones X o W y Z°) tienen espín 1. Sin embargo. Así se obtienen nombres estrafalarios como squark. Las partículas del sector de masa baja pueden visualizarse como los modos fundamentales de vibración de los diversos tipos de lazo que se dan en la teoría de supercuerdas.indica que la teoría es aproximadamente «supersimétrica». aunque.

designada habitualmente por el símbolo S. entre ellas el gravitón y el gravitino. se puede decir que ya hay evidencias indirectas de la supersimetría. Podría suceder que. (La extrapolación de los resultados experimentales actuales a las altas energías conduce a la misma conclusión. por un período de inflación. que la teoría esté equivocada. (Una versión modificada de esta posibilidad es que sobrevivan únicamente unas pocas soluciones. sino que simplemente resulta conveniente). pero creo que no hay razones para sacar una conclusión tan drástica de la existencia de una plétora de soluciones aproximadas. que pueda ser comprobada a través de la cosmología. Fue introducida en la física clásica newtoniana hace mucho tiempo y se demostró muy útil. y pudo haber borrado así muchas de las consecuencias de la teoría de supercuerdas. pero ¿qué hacemos con el resto de soluciones? Hay varias respuestas posibles. ¿Hay alguna evidencia cósmica remanente que pueda probar la validez de la teoría de supercuerdas a través de sus efectos en aquel crucial aunque remoto episodio? Los teóricos no están seguros de que exista evidencia alguna. los primeros estados excitados de supercuerdas. una cienmillonésima de trillonésima de trillonésima de segundo. en un dominio de energía inmediatamente inferior a la masa de Planck. según parece. Multiplicidad aparente de soluciones Además de la gran disparidad entre la escala de energía característica de la teoría de supercuerdas y las energías alcanzables en los experimentos. las ligaduras que esta teoría impone sobre el carácter de la inflación quizá permitan. por supuesto. una relación de las partículas que tienen. Aunque ninguno de nosotros vivirá para ver energías comparables a la masa de Planck producidas en el laboratorio. Las partículas sin masa de cada solución aproximada pueden compararse con las del modelo superestándar. estas energías eran comunes cuando el universo comenzó a expandirse. no resulta de ningún modo imposible que la situación observada sea compatible con una solución de la teoría de supercuerdas.) Al mismo tiempo. es una medida del período en que el universo experimentó todos los efectos físicos de la teoría de supercuerdas.débil deben aproximarse en intensidad y revelar su íntima relación. que. masa nula. Asumiendo que tanto su modelo como la teoría de supercuerdas son correctos. surgirán muchas más. Por tanto. Dejemos que la energía continúe aumentando. las condiciones iniciales del universo quedan unívocamente determinadas. el modelo superestándar dejase paso a una versión supersimétrica de una «teoría de gran unificación» antes de manifestar. Otra posibilidad es que los problemas se deban exclusivamente a la aproximación (que no está ni mucho menos completamente justificada. pero con la llegada de la mecánica cuántica 225 224 . Sin embargo. La inflación barrió prácticamente muchas de las características del universo primitivo. seguida de la expansión más gradual que observamos hoy. las simetrías entre los fermiones comienzan a imponerse. Así pues. Para ciertas soluciones. El mismo tipo de razonamiento se aplica también a las condiciones iniciales del universo. Una es. si se tiene en cuenta la rotura de la supersimetría y un superhueco no excesivamente grande. dentro de la aproximación considerada. casi con toda certeza. de acuerdo con Hartle y Hawking. hay otra razón por la que algunos físicos han expresado dudas acerca de la verificabilidad de la teoría. Aquel breve lapso fue seguido. una expansión explosiva del universo. Es razonable asumir que estas partículas son las mismas que conforman el sector de masa baja de la teoría cuando se incluyen las pequeñas correcciones de masa. se observa un buen acuerdo: el sector de masa baja contiene el modelo superestándar y unas pocas partículas adicionales. es útil sacar a colación una importante magnitud física denominada acción. entre otras cosas. después de todo. están ligadas a la teoría cuántica de campos unificada. en la vecindad de la masa de Planck. La unidad fundamental de tiempo. aunque sus efectos sobre el universo ulterior tienen que pasar por el filtro del período de inflación. Cada una de estas soluciones proporciona. Tiene que ver con el descubrimiento de numerosas soluciones aproximadas de las ecuaciones de la teoría de supercuerdas heteróticas. El problema que surge es que han aparecido miles de soluciones aproximadas y.) Acción Para considerar el resto de posibles respuestas al problema de las soluciones múltiples. y que cuando ésta sea mejorada todas las soluciones menos una carezcan de sentido y puedan ser abandonadas.

sino una situación probabilística en la que todas las soluciones correctas son alternativas posibles. el principio de autoconsistencia. en efecto. su antiguo compañero de estudios Marcel Grossman le enseñó las matemáticas que precisaba para escribir la fórmula de la acción. una idea simple y poderosa que todavía no ha sido formulada en el lenguaje adecuado para descubrir la acción o el principio de supersimetría subyacente a ésta. (Mientras 226 esperamos a que lo descubran. sobre la base de la relatividad general. Cuando la teoría de supercuerdas se exprese en el lenguaje de la teoría cuántica de campos y se hayan descubierto su acción y sus simetrías. el criterio acertado para elegir la solución correcta. En primer lugar. de la cual puede derivarse la ecuación que figura en la página 105. En segundo lugar. va más allá de la relatividad general. yo mismo había iniciado un proyecto similar. Descubrió que.) Feynman comenzó por imaginar que la brillante intuición de Einstein acerca de la naturaleza de la gravitación —que tenía que obedecer el principio de equivalencia de la relatividad general y estar relacionada con la geometría del espacio-tiempo— nunca se produjo. ¿cómo debería llamarse este principio? ¿Relatividad mariscal? ¿Relatividad generalísimo? Ciertamente. podría ser que no hubiese una única solución correcta para el universo. cada una con su propia probabilidad. Dick se preguntó si sería posible. aunque la sumación de esta serie continúa siendo una tarea formidable. De hecho. Este podría ser. sí lo era. esta magnitud. hay que buscar en S una guía. si realmente la teoría de supercuerdas conduce a tantas soluciones. construir una teoría por la fuerza bruta. De alguna manera. el tipo de fórmula que necesitaba para describir la gravitación. Razonando a partir de la física clásica. Podemos referirnos a S como «acción efectiva». Puede resultar clarificador comparar la situación con un ejercicio que emprendió Dick Feynman en 1954. una vez Einstein comprendió. algunos teóricos podrían argüir que la solución correcta con sentido físico —la que caracteriza el universo real— sería la que tiene un menor valor para la acción efectiva S.) En cualquier caso. hoy por hoy. uno podría en principio calcular una magnitud relacionada que denotaré con el símbolo S. sin recurrir a series infinitas. en efecto. Es una especie de promedio de una versión modificada de la acción S. y son estos valores de la acción (junto con las condiciones iniciales) los que determinan el valor de D. ya que estamos enmarcados en la mecánica cuántica. donde el principio de mínima acción proporciona un método elegante para formular la dinámica newtoniana. Un teórico la llamaría «acción euclídea con correcciones cuánticas». la motivación que condujo a la teoría de supercuerdas fue. Hartle y Hawking expresarían las condiciones iniciales del universo en términos de S. 227 . la acción venía expresada por una serie infinita. (Discutió conmigo su proyecto una vez que visité Caltech en 1954. en primer lugar. esta fórmula se ha mostrado escurridiza. dentro de la mecánica cuántica. Si los teóricos descubriesen el principio de equivalencia de la teoría de supercuerdas. o algo por el estilo. h. entonces habremos llegado al comienzo de una nueva era. sin necesidad de la fuerza bruta ni de sumas infinitas.) Recordemos que las probabilidades de las historias no detalladas en mecánica cuántica son integrales sobre los valores de la magnitud D para parejas de historias completamente detalladas. cuya suma era virtualmente imposible en ausencia de la perspectiva geométrica y el principio de equivalencia. Resulta muy deseable encontrar una fórmula para 5 en términos de la teoría de supercuerdas heteróticas. Tal vez la situación en la teoría de supercuerdas sea similar. la constante de Planck dividida por 2 n . Una teoría asigna. Como ya dijimos antes. Michio Kaku y un grupo de Kioto—. De hecho. la relatividad general.pasó de ser útil a ser esencial. Sin embargo. el hallazgo de la fórmula para la acción S supondrá una comprensión muy profunda de la teoría de supercuerdas. es expresar la acción como una serie infinita —como han demostrado los trabajos de mi antiguo discípulo Barton Zwiebach. Sin embargo. Desempeña un papel importantísimo en la interpretación de la teoría. modificación que implica una alteración del carácter de la variable tiempo. conduce a una respuesta directa. tiene idénticas dimensiones y puede considerarse la unidad fundamental de acción. un valor particular de 5 a cada historia detallada. estarían en disposición de escribir la fórmula para la acción de manera directa. cuando acepté un empleo que me ofrecieron allí. Acción efectiva A partir de la acción. Sin embargo. Este principio. Lo único que parece factible. sin dicha intuición. calculada para las diferentes soluciones. debe discriminar entre ellas. hasta ahora. (La acción tiene unidades de energía por tiempo.

y tal vez un nuevo término ayudaría a evitar las confusiones lingüísticas que podrían surgir si estas ideas resultasen ser. Pero la descripción de su 228 La cosmología cuántica que hemos discutido hasta aquí se ha referido a historias alternativas del universo. así como con las propiedades del sistema de partículas elementales. Otra de las posibilidades sugeridas es que haya numerosos universos. La introducción de los universos múltiples carece de sentido a menos que el nuestro sea autónomo en gran medida. Podemos emplear la palabra «multiverso» para referirnos a todo el conjunto de universos. por ejemplo. cuya plausibilidad es todavía objeto de discusión. Entonces podemos concebir el árbol de historias no detalladas alternativas del universo. Las predicciones de la teoría de supercuerdas. de una u otra forma. es muy limitado. Este carácter probabilístico es el resultado más sorprendente de los intentos actuales por resolver el problema de las aparentemente múltiples soluciones de las ecuaciones de la teoría de supercuerdas. Pero esta disciplina está en un estado dinámico y abunda en ideas especulativas de gran interés. algunas de estas ideas se refieren. uno de los cuales es el que nos es familiar. pero cuyo contacto mutuo. cada una con su propia probabilidad. dependan o no de tal «elección» probabilística de la solución. al menos parcialmente. La solución correspondiente al mínimo valor de S tendría la máxima probabilidad de caracterizar el universo. Dado que el prefijo uni. De hecho. Se abre así la puerta a la fantástica idea de un árbol ramificado de historias 229 . Una propuesta es que los otros son «universos bebé». correctas. la existencia de un número determinado de familias fermiónicas que contienen determinado número de partículas). aunque no desafía de manera esencial el concepto de árbol ramificado para la historia de nuestro universo. Lo más singular es que determinaría también el número de dimensiones del espacio. uno podría intentar determinar qué ocurre en las diversas burbujas con diferentes ramificaciones posibles de la historia del universo. la fórmula para la probabilidad en función de S sería una exponencial decreciente. descrita por una curva similar a la de la página 153. ¿Universos múltiples? La ramificación de las soluciones La solución particular que se aplica al universo determinaría la estructura del sistema de partículas elementales. Para tratar el aspecto espacial de las supercuerdas heteróticas la teoría parte de una descripción del espacio-tiempo con una dimensión temporal y nueve dimensiones espaciales. pero las otras soluciones también tendrían alguna oportunidad. seguramente habremos resuelto el problema de la teoría fundamental de las partículas elementales. Si la interpretación de los universos múltiples resulta tener alguna validez. incluso en el pasado remoto o en el futuro lejano. historia todavía depende de sus condiciones iniciales. la creación y destrucción virtual de universos bebé altera el resultado de los cálculos en la teoría de partículas elementales. a universos múltiples. esta expresión parece contradictoria. inaugurando una era de aislamiento que perduraría por un tiempo inconcebiblemente grande. Si finalmente la teoría de supercuerdas heteróticas hace predicciones correctas en todos los casos en que sea factible comprobarlas. así como de los sucesos aleatorios que acaecieron en todas las bifurcaciones del árbol de la historia universal. haría más que eso. tendrán que ser comparadas con nuestra experiencia del espacio tridimensional. En realidad. quedando las restantes como observables. los universos serían como burbujas dentro del multiverso. de forma muy similar a los cuantos virtuales que mediatizan las fuerzas en la teoría cuántica de campos. creados y destruidos virtualmente en procesos cuánticos. las diversas soluciones corresponden entonces al colapso de algunas de estas dimensiones espaciales. En este cuadro. el carácter tridimensional del espacio en nuestro universo es consecuencia de la realización arbitraria de una solución particular de las ecuaciones de supercuerdas (como lo es. Según la interpretación de Stephen Hawking y otros. La dinámica subyacente a la evolución del estado del universo será conocida. muchos de ellos de tamaño comparable al nuestro.menor cuanto mayor sea S. Si se aplica la interpretación probabilística de S. burbujas que se separaron mutuamente hace mucho tiempo. tratado como una entidad singular que abarca toda la materia. comenzando con una primera ramificación que selecciona una solución particular de las ecuaciones de supercuerdas. Supongamos que es correcto. si es que existe.significa uno.

Otros expertos. de sistemas complejos adaptativos. «Principios antrópicos» Algunos cosmólogos cuánticos hacen referencia al llamado principio antrópico. el principio antrópico es trivial. este principio se aplicaría supuestamente a la dinámica de las partículas elementales y a las condiciones iniciales del universo. Supongamos ahora que la interpretación probabilística de las múltiples soluciones aproximadas de la teoría de supercuerdas es correcta. a los que habitan la Tierra. Harold Morowitz. modelando de alguna forma las leyes fundamentales para que produzcan seres humanos. por ejemplo. de modo que hay muchas soluciones verdaderas asociadas con conjuntos diferentes de partículas elementales y diverso número de dimensiones espaciales. Lo mejor a lo que he llegado es lo siguiente. En su formulación débil este principio establece simplemente que la rama particular de la historia en la que nos encontramos posee las características necesarias para que exista nuestro planeta y florezca en él la vida. la fracción de los diversos «universos» en los que tiene lugar esa historia en particular. no obstante. Una consecuencia menor de la existencia de condiciones favorables a los IGUS sería que la existencia de la Tierra. pero en diferentes universos burbuja. Formulado de esta manera. de la vida sobre ella y de los seres humanos sería posible y se daría de hecho en ciertas ramas de la historia. fascinantes pero bastante convencionales. cuya frecuencia de aparición disminuiría exponencialmente con el valor de la acción efectiva S. todas las cuales se realizan de hecho. no son de la misma opinión. he intentado encontrar alguna versión del principio antrópico que no sea trivial ni absurda. supongo. Sin embargo. En lugar de algún imponente «principio antrópico». Uno de ellos es el período de tiempo probable en que una civilización tecnológica sería capaz de perdurar y de transmitir (e interesarse en transmitir) señales. la noción de universos múltiples e independientes no deja de proporcionar una forma hermosa (aunque bastante abstracta) de pens a r probabilísticamente en el marco de la cosmología cuántica.no detalladas. dada la teoría fundamental de las partículas elementales y el estado cuántico inicial del universo. Aquí entran en consideración cuestiones sutiles. La caracterización de estas soluciones y ramas representa un problema muy interesante. La probabilidad de cada historia sería entonces esencialmente estadística. Una aplicación de estas investigaciones teóricas podría ser el refinamiento de los cálculos sobre la probabilidad de recibir señales de sistemas complejos adaptativos inteligentes procedentes de estrellas remotas (uno de los objetivos del proyecto SETI [Search of Extra Terrestrial Intelligence] de búsqueda de inteligencia extraterrestre). sobre las condiciones necesarias para la evolución de sistemas complejos adaptativos en las diferentes ramas de la historia y en diversos lugares y momentos. la búsqueda de un principio IGUSico. Entre las diversas soluciones de las ecuaciones fundamentales (si es que en verdad hay múltiples soluciones) y entre las diversas ramas de la historia. Muchos factores influyen en tales cálculos. ha llegado a la conclusión de que para que estas reacciones tengan lugar se necesitan condiciones muy restrictivas. entonces podrían caracterizarse por soluciones diferentes de la teoría de supercuerdas. principio que requiere que las condiciones del universo sean compatibles con la existencia de seres humanos. Si realmente existen múltiples universos como burbujas dentro de un multiverso. Esta idea me parece tan ridicula que no merece más discusión. que pueden actuar como IGUS (sistemas acumuladores y utilizadores de información) observadores de los resultados de las ramificaciones mecanocuánticas (esas condiciones incluyen el predominio de una situación apropiada intermedia entre el orden y el desorden). incluyendo el hombre. Otro factor es la probabilidad de que un planeta pueda albergar sistemas complejos adaptativos similares. en sus formulaciones más fuertes. nos enfrentamos más bien con un conjunto de cuestiones teóricas. antes de que una guerra catastrófica o el declive tecnológico acabe con ella. No obstante. en su investigación de las condiciones requeridas por la atmósfera de la Tierra en la época de las reacciones químicas prebióticas que dieron origen a la vida. Aunque estas especulaciones teóricas se demuestren sin fundamento. Por ejemplo. que podría llamarse. ciertas soluciones y ciertas ramas dan lugar en muchos lugares a condiciones favorables para la evolución 230 231 .

Todas estas formas de astronomía están 233 232 . sin embargo. Por ejemplo. mirando en el otro sentido. Los acontecimientos no se reproducirían hacia atrás en el tiempo durante el período de colapso. Mirando hacia atrás en el tiempo hasta aquella configuración simple. Después de todo. bien diferente de su análoga en el pasado. y después la aparición de sistemas complejos' adaptativos. Radiación y registros Es fácil pensar en la diferencia entre uno y otro sentido del tiempo. La forma más común de radiación consiste en fotones —como los de la luz. Hemos discutido también una de las consecuencias más notables de este estado inicial: el fluir del tiempo hacia adelante Ttodo d universo. en el universo primitivo. vemos cómo se extiende ante nosotros lo que llamamos futuro. está comenzando a plantearse la astronomía de neutrinos. y algún día tendremos astronomía de ondas gravitatorias. incluso probable. Vamos a explorar este fluir del tiempo con mas detalle. los cuerpos calientes como las estrellas y las galaxias irradian energía. La compacidad del estado inicial del universo (en la época de lo que algunos llaman el Big Bang) no caracteriza por completo su simplicidad. Además. 15 Las flechas del tiempo Tiempo hacia adelante y hacia atrás Recordemos el ejemplo del meteorito atravesando la atmósfera y estrellándose contra el suelo. Sabemos que la razón última de la unidireccionalidad del tiempo es que el universo se encontraba en un estado muy especial hace unos quince mil millones de años. hizo Posible la evolución subsiguiente de objetos celestes como gavias estrellas y planetas.El papel de las condiciones iniciales Nos hemos topado varias veces con el papel de las condiciones inicmles en el establecimiento del orden que. la radioastronomía y la astronomía de rayos gamma. los cosmólogos consideran posible. reconoceríamos al instante que el tiempo había sido invertido. Si así fuera esa estructura sería. que hacen posible la astronomía óptica. La idea de que la expansión y la contracción deberían ser simétricas es lo que Stephen Hawking llama «su mayor error». Si proyectásemos hacia atrás una filmación de toda la escena. las radioondas y los rayos gamma. respectivamente—. que en algún momento futuro inconcebiblemente lejano el universo vuelva a colapsarse en una estructura muy pequeña. contemplamos lo que llamamos pasado.

que establece el aumento (o la constancia) de la entropía. Entropía y segunda ley De entre las flechas que marcan la diferencia entre pasado y futuro. una condición especial sobre el futuro puede considerarse una alternativa interesante. La causalidad física puede trazarse directamente hasta la existencia de unas condiciones iniciales simples del universo. Si se invirtiese el curso del tiempo. En un extremo. Los flujos salientes de energía pueden transportar señales: si una estrella se transforma en supernova y adquiere un brillo enorme durante cierto tiempo. Pero la existencia de señales y registros en general es independiente de la existencia de sistemas complejos adaptativos —como nosotros— que los empleen para sus propios fines. De modo que.) La primera ley establece la conservación de la energía: la energía total de un sistema cerrado permanece constante. lo que conduce al principio conocido como segunda ley de la termodinámica. en ausencia de argumentos convincentes. Si las condiciones iniciales fuesen también de completa indiferen234 cia. como las señales y registros orientados del pasado al futuro. Pero. en contraste con la causalidad a la que estamos acostumbrados. y sí pruebas considerables en su contra. no habría entonces causalidad ni historia. correspondiente al futuro remoto. podemos descartar la posibilidad de que las condiciones del futuro sean algo distinto a la completa indiferencia. esta información se propaga hacia el exterior a la velocidad de la luz. Si las condiciones del futuro no fuesen de completa indiferencia.basadas en la detección de flujos de energía emitidos en forma de partículas y ondas. aunque relegada al dominio de la ciencia ficción o la superstición. cuando percibimos la luz procedente de una llama o una lámpara incandescente. la más famosa es la tendencia de la magnitud denominada entropía a aumentar (o al menos a no disminuir) en un sistema cerrado. En el otro extremo. En vez de eso. Otra diferencia entre el pasado y el futuro es la existencia de registros del pasado. que nos da las probabilidades de las diferentes historias alternativas del universo. Esta integral puede describirse como una condición de completa indiferencia en cuanto al estado del universo en el futuro lejano. De forma similar. Incluso creamos y guardamos nuestros propios registros. pese a que en 235 . Aun así. como las trayectorias dejadas en la mica por las partículas cargadas emitidas por núcleos radiactivos desintegrados tiempo atrás. Al aumentar la edad del universo. y la fórmula muestra la tendencia de todas estas flechas a señalar hacia adelante en lugar de hacerlo hacia atrás. el estado inicial es simple y especial (tal vez el descrito por Hartle y Hawking. la fórmula contiene una integral sobre todos los posibles estados del universo. Todas las flechas del tiempo corresponden a diferentes rasgos de las historias no detalladas del universo. Los registros similares de desintegraciones futuras son notorios por su ausencia. que no requiere más información que la de las leyes dinámicas que gobiernan el sistema de partículas elementales). Los seres humanos empleamos las radiaciones para enviar señales y los registros para conocer el pasado. La segunda ley. pero que serían requeridos (o casi) por las condiciones especificadas para el futuro lejano. lo que podemos llamar sus condiciones iniciales. aunque contraria a los hechos. y con unas condiciones iniciales adecuadas. (Según un viejo chiste de físicos. A partir de la fórmula mecanocuántica para las probabilidades de las historias. se producirían más y más de estos sucesos. en cada uno de estos casos la energía fluiría hacia el interior de los cuerpos. No hay evidencia alguna de tal predestinación. correspondiente a lo que llamamos pasado. nuestros ojos están detectando un flujo de fotones. ¿cómo intervienen en la teoría estas condiciones iniciales? La fórmula mecanocuántica para la magnitud D. la primera ley de la termodinámica dice que no puedes ganar. es más sutil. es posible deducir todos los aspectos familiares de la causalidad. se darían violaciones del principio de causalidad que conducirían a sucesos inexplicables (o al menos altamente improbables) en términos del pasado. contiene ya la asimetría entre pasado y futuro. Esta asimetría entre pasado y futuro es tan evidente que tendemos a pasarla por alto. contiene una descripción del estado cuántico inicial del universo primitivo. y la segunda dice que tampoco puedes empatar. Las condiciones iniciales y la causalidad La asimetría temporal de señales y registros es parte del principio de causalidad física. que afirma que los efectos siguen a las causas. Ambas leyes resultan frustrantes para los constructores de máquinas de movimiento perpetuo.

aquellos en los que los gases están más mezclados. la entropía es 4. Microestados y macroestados ¿Cómo pueden enumerarse estas posibilidades? Un sistema cerrado. Entropía e ignorancia La entropía y la información están estrechamente relacionadas. estos microestados se entienden como los posibles estados cuánticos del sistema. Recordemos que en el juego de las veinte preguntas. la llamada constante de Boltzmann) está íntimamente relacionada con el número de maneras diferentes en que un sistema cerrado puede encontrarse en un macroestado particular. aquellos en los que 236 la mezcla está entre un 10 % y un 20 %. denominados microestados. ¿no es enormemente probable que las monedas o los clavos vuelvan a desordenarse? Si en casa los niños están untando tostadas con mantequilla y mermelada. puede existir en una variedad de estados. De esta manera. etc. Los macroestados en los que la contaminación está entre un 40 % y un 50 % (o entre un 50 % y un 60 %) contienen la mayoría de microestados. y la mermelada con la mantequilla? Si una cámara está dividida en dos por un separador. Supongamos ahora que nuestro sistema no se encuentra en un 237 . que resultan de multiplicar 2 por sí mismo 20 veces. 3 bits corresponden a 8 posibilidades igualmente probables.realidad la entropía es un concepto muy familiar en nuestra vida cotidiana. aquellos en los que está entre un 20 % y un 30 %. para lo cual se cuenta el número de bits de información adicional necesaria para especificarlo. la cantidad de información —el número de bits— necesaria para especificar uno de los microestados correspondientes al macroestado. y alguien pasa y golpea la mesa. Análogamente. si el número de microestados de un macroestado dado es 32. Consideremos el caso de la cámara que contiene igual número de moléculas de oxígeno y nitrógeno separadas por un tabique. Cuatro bits corresponden a 16 posibilidades. si se juega a la perfección. la entropía del sistema en ese macroestado es de 5 unidades. En mecánica cuántica. y ¿quién puede negar que el desorden tiende a aumentar en un sistema cerrado? Si uno se pasa la tarde en una mesa ordenando monedas según su fecha de acuñación o clavos según su tamaño. que es retirado a continuación. Ahora. la definición técnica de la entropía (medida en la unidad más conveniente. de modo que sólo se tiene en cuenta su número. pueden obtenerse 20 bits de información para adivinar la cosa desconocida una vez se sabe que es animal. Siempre que opere el azar. Los microestados se agrupan en categorías (denominadas macroestados) de acuerdo con diversas propiedades distinguibles macroscópicamente. Son también los macroestados más desordenados. Si el número de microestados es 16. Los microestados de un macroestado dado se consideran equivalentes. considerando todos los microestados como igualmente probables. porque 8 es igual a 2 multiplicado por sí mismo 3 veces. el número de bits está entre 4 y 5. es probable que un sistema cerrado ordenado evolucione hacia el desorden. vegetal o mineral. la entropía mide el grado de ignorancia sobre el microestado particular en que se halla el sistema. La entropía de un sistema en un macroestado dado es. considerando equiprobables todos los microestados correspondientes a ese macroestado. Si el número de posibilidades está entre 16 y 32. 5 bits a 32. Y hay muchas más formas de tener oxígeno y nitrógeno con sus moléculas mezcladas que segregadas. En realidad. Hay más maneras de tener mantequilla y mermelada mutuamente contaminadas que en estado puro. descrito con total precisión. De hecho. dado que éste le ofrece muchas más posibilidades. Es una medida de desorden. etc. la entropía puede considerarse como una medida de la ignorancia. etc. con oxígeno en el lado izquierdo y una cantidad igual de nitrógeno en el derecho. ¿acaso no tiende la mantequilla a mezclarse con la mermelada. aproximadamente. ¿no es cierto que al retirar el separador se obtendrá con seguridad una mezcla de oxígeno y nitrógeno en ambas partes? La explicación de estos fenómenos es que hay más formas de tener clavos o monedas desordenados que ordenados. Cuando lo único que se sabe es que un sistema está en determinado macroestado. Veinte bits corresponden a la información necesaria para distinguir entre 1 048 676 alternativas diferentes igualmente probables. el número de microestados posibles de las moléculas de oxígeno y nitrógeno pueden agruparse en macroestados de la siguiente manera: aquellos en los que la parte izquierda de la cámara contiene menos de un 10 % de nitrógeno y la parte derecha menos de un 10 % de oxígeno.

La estrella agota finalmente su combustible nuclear y su carácter cambia. el sistema cerrado conjunto (monedas sobre una mesa más perro) evolucionará hacia un estado desordenado porque el desorden es más probable. por ejemplo) y lo abandonamos junto a un agente perturbador (pongamos un perro). Dado que hay más formas de que un sistema esté desordenado que ordenado. según sus respectivas probabilidades. sino que ocupa varios macroestados con distintas probabilidades. La condición original del universo condujo a la condensación gravitatoria de la materia y a la formación de las galaxias. no puede mostrárnoslo moviéndose hacia una situación de desorden. a temperaturas de decenas de millones de grados. Podemos identificar el envejecimiento de cada entidad aislada con la pérdida de cuerda de su correspondiente reloj interno. liberando la energía que surge de la superficie del astro. sino también las demás. y no al revés. estrellas y planetas cuando envejecen? Consideremos lo que ocurre con ciertos objetos estelares familiares. que no viola el segundo principio de la termodinámica porque las monedas no están aisladas. del estado inicial ordenado del universo. puede ocurrir que se transforme repentinamente en una supernova para. La flecha del tiempo se transfiere del universo a las galaxias. como cualquier cosa que evolucione de pasado a futuro. Ello implica una disminución de la entropía del conjunto de monedas. y al nacimiento y envejecimiento de todos los seres vivos. Al envejecer ciertos tipos de galaxias. hereda de las estructuras previamente existentes la propiedad de tener un poco de cuerda. Cuando los seres humanos componemos un patrón ordenado (con monedas sobre una mesa. proyectada al revés. al menos a largo plazo. la tendencia es a desplazarse hacia el desorden. ¿Por qué la filmación de un sistema. convierten hidrógeno en helio. De hecho. Metafóricamente. La entropía de los macroestados será el promedio sobre ellos. Especificación corresponde a orden e ignorancia a desorden. El cambio se producirá hacia adelante en el tiempo. No sólo la flecha del tiempo causal apunta hacia el futuro por esta razón.macroestado definido. Señala hacia adelante en el tiempo en todos los puntos del universo. tras brillar con enorme intensidad durante unos meses. incluida la flecha «termodinámica». Este proceso es claramente unidireccional en el tiempo. En el centro de las estrellas similares al sol se producen reacciones nucleares que. podemos imaginar el universo como un antiguo reloj al que se le ha dado cuerda al principio de su expansión y que desde entonces va perdiéndola a la vez que engendra relojes menores con algo de cuerda. en contraste con la condición de indiferencia aplicable al futuro lejano. en lugar de hacia el orden? La respuesta a esta pregunta reside en última instancia en el estado inicial simple del universo al comienzo de su expansión hace unos diez mil millones de años. La segunda ley de la termodinámica establece simplemente que un sistema cerrado de baja entropía (orden elevado) tenderá. Por ello la transición del orden a un desorden estadística238 mente mucho más probable tiende a proceder en todas partes del pasado al futuro. y de éstas a las estrellas y planetas. creando primero el patrón ordenado y dejándolo luego solo con el perro. ¿Cómo se comportan galaxias. Si es lo suficientemente masiva. colapsarse después en un agujero negro. a veces de modo drástico. se formaron dentro de ellas estrellas y sistemas planetarios que envejecieron a su vez. En cada etapa. que a su vez van perdiéndola y engendrando más relojes. La explicación última: Orden en el pasado Una cuestión más profunda es por qué no es aplicable este mismo argumento cuando se invierte el sentido del tiempo. siempre que se forma una nueva entidad. 239 . Lo que es distinto es el establecimiento en primer lugar de los patrones ordenados: ordenar monedas o reordenarlas después de que el perro haya cargado contra ellas. la segunda ley asegura que la entropía del entorno y de la persona que realiza la reordenación ha de aumentar como mínimo tanto como disminuya la entropía de las monedas. Virtualmente todo el orden en el universo surge a partir de un orden en el pasado y. En la Tierra se comunica al origen de la vida y a su evolución. en última instancia. La entropía puede definirse por tanto como el promedio de la ignorancia acerca del microestado dentro del macroestado más la ignorancia acerca del propio macroestado. a desplazarse hasta un estado de mayor entropía (más desorden). porque nos comportamos causalmente. Tal situación implica un aumento en la entropía no muy distinto del que se produce en estrellas y galaxias. La entropía incluye así una contribución adicional del número de bits de información requeridos para especificar el macroestado. que apunta del orden al desorden.

la segunda ley de la termodinámica queda restablecida. el gas frío recibe moléculas extremadamente lentas. Ya hemos mencionado que es el borrado de la última copia de la información lo que debe producir un aumento de entropía que compense la disminución. En un lado tenemos gas caliente y en el otro el mismo gas frío. imaginado por el mismo James Clerk Maxwell que desarrolló las ecuaciones del electromagnetismo. en promedio más lentas. sin dejar ninguna copia. siempre y cuando le quede papel o cinta magnética. mientras que el gas caliente recibe moléculas extremadamente rápidas.¿Cuáles son los síntomas del aumento de entropía en la persona y en el entorno? aparentemente la segunda ley de la termodinámica. La entropía permanecerá entonces constante. En realidad. Imaginemos una cámara dividida en dos partes por un tabique móvil. La segunda ley requiere que ocurra precisamente esto. cuando se borran registros para dejar sitio a otros nuevos. Supongamos ahora que el tabique no es conductor. De esta manera. de IBM. Claude Shannon estableció formalmente la noción matemática de información. dado que las moléculas del gas caliente. Nuestro perverso demonio. más rápidas por término medio. ¿Qué es lo que ha sucedido? Dado que la segunda ley sólo se aplica a sistemas cerrados. con lo cual se calienta todavía más. y las más rápidas del frío al caliente. Su incremento de entropía debe ser al menos tan grande como la disminución experimentada por la cámara. produce un aumento de entropía que como mínimo compensa la disminución. enfriándose aún más. que sigue siendo no conductor. por ejemplo) la clase apropiada de información sobre un sistema físico. Supongamos en primer lugar que el tabique es metálico y conduce el calor. Bennett demostró que un dispositivo que adquiera y registre (sobre papel o cinta magnética. debemos incluir al demonio en nuestros cálculos. de modo que se mantiene la separación entre gas frío y caliente. tras la segunda guerra mundial. introduciendo la relación entre entropía e información. demonios o dispositivos que reducen la entropía de un sistema físico. desarrollaron en detalle la conexión de la información y el contenido de información algorítmica con la actividad de personas. Finalmente. ¿Pero qué ocurriría si hubiese un demonio que ordenase las moléculas según su velocidad? ¿Disminuiría la entropía? El demonio de Maxwell vigila ahora una trampilla en el tabique. es útil considerar un demonio hipotético que se pasa el tiempo ordenando: el demonio de Maxwell. Landauer había demostrado con anterioridad que borrar los registros. Las moléculas del gas caliente sólo son más rápidas que las del gas frío desde el punto de vista estadístico. están separadas de las del gas frío del otro lado. aumentado la suya propia en una cantidad igual o superior. el demonio ha provocado un flujo de calor del gas frío al caliente. a largo plazo. La entropía del sistema formado por los cuerpos caliente y frío decrece. porque así desaparece la segregación entre gas caliente y frío y aumenta la entropía. Chaitin y Solomonoff. es probable que el borrado de cualquier copia conlleve en la práctica un incremento similar de en241 . cada muestra contiene moléculas que se mueven a diferentes velocidades. hasta que ambas muestras alcancen la misma temperatura. El concepto de complejidad algorítmica o contenido de información algorítmica fue introducido en los años sesenta por Kolmogorov. sólo permite que pasen las moléculas más lentas del lado caliente al lado frío. Maxwell estudiaba una aplicación muy común (y tal vez la primera) de la segunda ley de la termodinámica: el comportamiento de un cuerpo caliente y otro frío puestos en contacto. puede usar la información registrada para producir un flujo de calor de un objeto frío a uno caliente. Desafiando 240 Una nueva contribución a la entropía Leo Szilard dio un primer paso para resolver la cuestión en 1929. Más tarde. Todo el mundo sabe que el gas caliente tendrá tendencia a enfriarse y el gas frío a calentarse. Finalmente. La cámara es un sistema cerrado con una cierta cantidad de orden. manipulando la trampilla. Rolf Landauer y Charlie Bennett. Controla las moléculas que vienen de ambos lados y estima su velocidad. lo que sigue siendo compatible con la segunda ley. el dispositivo agota su capacidad de registro y así. clarificada posteriormente por el físico teórico francés Léon Brillouin. ¿Cómo se las apaña el demonio para aumentar su entropía? El demonio de Maxwell Para dar respuesta a esta pregunta. pero al precio de gastar papel o cinta.

sin embargo. De hecho. disminuye la desinformación a la vez que aumenta la información en los registros. es posible mantener de alguna forma la segunda ley incluso durante el período en que los registros existen y se hace uso de ellos para corregir la definición de entropía del sistema entero. la información de éstos disminuye y la desinformación de todo el sistema cerrado aumenta como mínimo en la misma cantidad. gran parte del cual tiene un carácter convencional (por ejemplo. Podemos pensar en la nueva definición como sigue: la entropía usual. Al borrar información. el 243 . Cuando se procede a borrar registros. Podemos cuestionar en qué sentido el mezclado aumenta el desorden. dado que cada molécula de oxígeno y de nitrógeno está en algún lugar en cada momento (en la aproximación clásica. La respuesta es que la entropía. Esto se consigue incluyendo un término igual al contenido de información algorítmica de los registros relevantes supervivientes. Hay que señalar. por tanto. o incluso de la destrucción de cualquier tipo de orden? ¿Es un fraude el propio concepto de entropía. que es una medida de desinformación. Podría objetarse que tal reconstrucción siempre es posible en principio. el demonio debe hacer algo con la información que adquiere sobre las moléculas individuales. aumenta la entropía del demonio y la de su entorno. El borrado desprende pequeños fragmentos de la goma. todavía continúa siendo posible en principio. pero es únicamente la última copia la que debe hacerlo en principio. el 242 Retornemos a nuestras moléculas de oxígeno y de nitrógeno mezclándose en un depósito. proceso de borrado típico produce un incremento de entropía mucho mayor que la cantidad de información borrada. su valor no queda alterado por la existencia de copias extra de los registros. al menos) y. Si el proceso puede revertirse. en ciertas condiciones. que borramos con una goma de borrar ordinaria. la transformación de orden en desorden? Borrado y fragmentación La entropía es inútil sin ausencia de detalle En el desempeño de su tarea. llegará un momento en que agotará el espacio disponible para registrarla. cada uno de los cuales se lleva una pequeña porción de lápiz. sin ningún incremento de la entropía convencional. la generación de calor). reconstruyendo lo anotado a partir de los fragmentos de goma de borrar. Mientras tanto. Lo único que importa es que exista al menos una copia de cada registro. entonces el incremento de entropía asociado específicamente con el borrado no ha tenido lugar —ni tampoco el propio borrado: existe una copia de la información en los fragmentos de goma. la situación en cada instante está tan ordenada como en cualquier instante previo (siempre que se describa la posición de cada molécula. Almacenando esta información. ¿Cómo podemos entonces hablar de un borrado o dispersión de información irreversible. emplear una de ellas para «descopiar» la otra reversiblemente. que estamos ignorando esta producción de entropía extra. queda modificada por la adición del contenido de información algorítmica de los registros que contienen la información correspondiente. Un ejemplo espectacular de esto lo ofrecieron los «estudiantes» que ocuparon la embajada estadounidense en Teherán en 1979. La razón es que si existen dos copias hay métodos para.tropía. Una cuestión importante es la irreversibilidad de la destrucción. como la complejidad efectiva. Recogieron los trozos de los documentos clasificados que habían sido destruidos en el último momento y. Dado que el contenido de información algorítmica sólo depende de la longitud del menor programa que describe la información. La conveniencia de esta definición corregida de entropía ha sido señalada por Wojtek Zurek. Ahora bien. Esto representa una especie de intercambio de desinformación por registros. y no sólo la distribución de oxígeno y nitrógeno). que recobrar la información de los pedacitos de goma sólo es un problema de orden práctico. ¿qué se entiende por borrado definitivo? Pensemos en una anotación a lápiz. Aunque ahora las máquinas para destruir documentos los cortan en ambas dimensiones. volvieron a componerlos y sus contenidos se hicieron públicos. pacientemente. del Laboratorio Nacional de Los Alamos y miembro del Instituto de Santa Fe. que quedan dispersos sobre la mesa o el suelo. y nos concentramos exclusivamente en el incremento de entropía mínimo que debe acompañar la destrucción de la información en los registros. lo que hace su reconstrucción mucho más difícil. Cuando se obtiene y registra información. Esta clase de dispersión del orden es en sí misma un aumento de entropía.

Este mismo mínimo puede aplicarse a la resolución propia de la definición de entropía. Cuando borra información para dejar espacio. es totalmente correcto que la entropía de un sistema descrito con una resolución máxima no aumente en absoluto. y obedecen el principio de causalidad como cualesquiera otros. pero ésta no es una auténtica flecha del tiempo según mi definición. Podemos intentar conectar la resolución aquí descrita con la introducida en el marco de la mecánica cuántica. Las flechas del tiempo y las condiciones iniciales La flecha del tiempo termodinámica puede trazarse desde el estado inicial simple del universo hasta su estado final de indiferencia. Por estas dos razones el valor final de la entropía tiende a ser mayor que el inicial. Este es el sentido real de la segunda ley de la termodinámica. dentro de la fórmula mecanocuántica que da las probabilidades para las historias no detalladas decoherentes del universo. Si se corrige la definición de entropía para incluir el contenido de información algorítmica de la información almacenada. un dominio cuasiclásico determina una especie de mínimo teórico para la resolución del universo. ni siquiera temporalmente. sigue siendo muy importante. el universo recupera como mínimo la 244 245 . Si tras un lapso de tiempo fantásticamente grande el universo se contrae. Además. en mecánica cuántica. en la descripción de un objeto individual. La entropía de la complejidad algorítmica La elección de nuestro demonio entre almacenaje o borrado es la misma a la que se enfrenta cualquier máquina real (o una persona u otro organismo) que crea orden. puede reducir la entropía (definida convencionalmente) del universo como máximo en una cantidad igual al contenido de información algorítmica de la información almacenada. Sin embargo. A menudo es muy pequeña comparada con la entropía usual. la segunda ley de la termodinámica no se viola nunca. surge igualmente de la misma condición. los macroestados más refinados que pueden utilizarse para definir la entropía son los pertenecientes al dominio cuasiclásico. un sistema con muchas partes se describe siempre en términos de unas pocas variables. siempre permanece constante. el envejecimiento continuará. esta contracción también tendrá lugar hacia adelante en el tiempo. referente a la experiencia del paso del tiempo por parte de los seres humanos y los demás sistemas complejos adaptativos. Matemáticamente. Pero aunque represente una contribución insignificante. Recordemos que un dominio cuasiclásico maximal consiste en historias alternativas del universo tan detalladas como sea posible sin que se pierda su decoherencia y carácter casi clásico. (Stephen Hawking define su propia flecha del tiempo cosmológica a través de la expansión del universo. a un máximo de individualidad.contenido de información algorítmica y otras magnitudes antes definidas. los macroestados compatibles con el mayor número de microestados tendrán tendencia a predominar en las mezclas. al mezclarse los macroestados como consecuencia de la evolución dinámica del sistema. Los recuerdos no son más que registros. porque cuantifica la posibilidad de utilizar información para burlar la segunda ley convencional. Ya dijimos antes que. temporalmente al menos. y también de lo que yo califico como verdadera flecha del tiempo cosmológica. La contribución del contenido de información algorítmica a la entropía corregida podría llamarse entropía de la complejidad algorítmica. Si almacena toda la información que adquiere. Lo normal es que un sistema inicialmente descrito dentro de uno o unos pocos macroestados se encuentre más tarde en una mezcla de muchos. relacionada con el envejecimiento del universo y sus partes componentes. misma entropía que perdió.) La flecha del tiempo asociada con la formación de registros deriva también en última instancia del estado inicial simple del universo. Podemos pensar también en la resolución en términos de macroestados. depende de la resolución —el grado de detalle con que se describe el sistema—. Lo mismo puede afirmarse de la flecha del tiempo asociada con la radiación emitida. correspondiente. Finalmente. hasta que se borren los registros. Cuando se hace así. la llamada flecha psicológica del tiempo. y el orden en estas variables tiende a dispersarse con el tiempo en otras variables donde deja de ser considerado como tal. como el propio Hawking señala.

que la existencia de la moneda o fósil descubiertos implica la ocurrencia de determinados sucesos en el pasado que los produjeron. C. Por ejemplo.) Un candidato a accidente congelado más probable todavía es la presencia de ciertas moléculas dextrógiras que juegan un importante papel en la bioquímica terrestre. C. ¡Y de qué manera habría cambiado la historia subsiguiente a partir de este accidente congelado! Ahora podemos arrojar algo de luz sobre algunas cuestiones profundas mencionadas al principio de este volumen. documentos relativos a la incautación de monasterios y libros de historia.La emergencia de mayor complejidad: Accidentes congelados El paso del tiempo parece brindar oportunidades para el incremento de la complejidad. y que es probable que estos sucesos produjesen otras monedas o fósiles similares. No es difícil comprender por qué diversos grupos de moléculas dextrógiras serían mutuamente compatibles en bioquímica. Tales sociedades pueden llegar a desaparecer (el derrumbamiento de la civilización maya clásica tuvo que ver seguramente con una reducción de su complejidad. Un accidente congelado puede explicar también. aunque muchos individuos aislados sobrevivieran). el cual contiene muchos rasgos arbitrarios que podrían haber sido de otra manera. G y T constituyen el ADN de todos los organismos vivos de la Tierra. siendo perfectamente posible que las cosas hubiesen sucedido de otra manera. Los planetas que giran en torno a estrellas lejanas quizás alberguen sistemas complejos adaptativos muy parecidos a los de la Tierra. (Hay que decir que otros sostienen que el juego familiar de nucleótidos podría ser la única posibilidad real. La misma tendencia se observa en la evolución biológica. Sin las condiciones iniciales del universo. No obstante. las leyes dinámicas de la física no podrían conducirnos a tal conclusión. Aunque algunas transformaciones pueden implicar un descenso en la complejidad. y también sobre cómo hubiesen cambiado todas estas cosas si su hermano mayor Arturo hubiese sobrevivido para ocupar el trono en su lugar. por qué los cuatro nucleótidos denotados en forma abreviada por A. ¿cómo podemos emplear las ecuaciones dinámicas fundamentales de la física para deducir que deberían aparecer otras monedas como ésta? Al encontrar un fósil en una roca. ¿cómo podemos deducir a partir de las leyes fundamentales 246 que probablemente habrá más fósiles de la misma clase? La respuesta es la siguiente: sólo especificando las condiciones iniciales del universo junto con las leyes dinámicas fundamentales. Otras surgen del hecho de que muchas características de una cierta parte del universo se encuentran relacionadas entre sí en un momento dado por su origen común en algún acontecimiento remoto. G y T. No parece que sus esfuerzos hayan tenido éxito. Según algunos teóricos del origen de la vida. Estos «accidentes congelados» pueden manifestarse de múltiples formas. mientras que las correspondientes moléculas levógiras no desempeñan ninguno. los automóviles de un cierto modelo se parecen entre sí porque todos proceden del mismo diseño. como ya hemos discutido. 247 . pero cuyo material genético esté compuesto de otras moléculas. como por ejemplo en una sociedad forzada a retroceder a esquemas sociales más simples a causa de fuertes presiones por parte del clima. podemos reflexionar sobre todas las referencias a este monarca. llegando a faltar por completo en las formas de vida terrestres. los enemigos o las disensiones internas. ¿Por qué? • Recordemos que la complejidad efectiva es la longitud de una descripción concisa de las regularidades de un sistema. También sabemos que la complejidad puede descender. no sólo en las monedas. pero. Si encontramos una moneda con la efigie de Enrique VIII. que muestra una tendencia levógira en la materia ordinaria (compuesta de quarks y electrones) y una tendencia dextrógira en la antimateria (formada por antiquarks y positrones). y es más probable que la asimetría izquierda-derecha en bioquímica sea un rasgo congelado del ancestro de todas las formas de vida actuales. ¿qué fue lo que determinó la elección entre unas y otras? Algunos físicos teóricos han intentado desde hace tiempo conectar esta asimetría izquierda-derecha con el curioso comportamiento de la interacción débil. la tendencia es hacia una mayor complejidad máxima. Estas características tienen rasgos comunes y muestran información mutua. La asimetría biológica entre izquierda y derecha ilustra de modo llamativo cómo muchos accidentes congelados pueden contemplarse como el resultado de una ruptura espontánea de simetría. Entonces podemos servirnos del árbol de historias ramificadas y razonar. partiendo del estado inicial y de la causalidad resultante. Mirando las monedas del rey Enrique VIII de Inglaterra. Algunas de estas regularidades pueden atribuirse en última instancia a las leyes fundamentales que gobiernan el universo. puede haber miles de alternativas al conjunto A. y lo mismo puede decirse de las levógiras. al pasar el tiempo sigue apareciendo una complejidad social cada vez mayor. sino también en cartas.

) La complejidad potencial resultante. Para definirla. así como el contenido de información algorítmica. Fluctuaciones aleatorias dieron origen a galaxias y cúmulos de galaxias en el universo primitivo. (Pudiera haber otros ejemplos. (La unidad de tiempo natural en este caso es el intervalo medio entre dos cambios aleatorios en el sistema. la emergencia de formas cada vez más complejas se frenará gradualmente hasta detenerse. En física de partículas elementales. esta investigación arrojará luz sobre el significado de la era de complejidad en que vivimos. A medida que aumenta la entropía del universo —el desorden general—. como función del tiempo futuro. la existencia de cada uno de estos objetos. también en física de partículas elementales. El universo podría dirigirse. cada una de las cuales se pondera de acuerdo con su probabilidad. y el universo se describirá principalmente en términos de azar. tal vez generando una clase completamente nueva de sistema complejo adaptativo. carácter de ciencia medioambiental!) La estructura arborescente de las historias ramificadas implica un juego de azar en cada bifurcación. a un 249 . Análogamente. ha constituido. una importante regularidad en su parcela de universo. Con el transcurso del tiempo. En el ejemplo que presentamos anteriormente. pasado muchísimo tiempo. Si así fuese ¡incluso esta disciplina tendría. con sus características individuales. la historia registra un número creciente de tales resultados aleatorios. Para superar esta dificultad hemos introducido con anterioridad el concepto de complejidad potencial. ¿Continuará por siempre la emergencia de mayor complejidad? Tras un enorme intervalo de tiempo (incluso para los estándares cosmológicos) el universo. Cualquier historia no detallada individual surge de los resultados particulares de cada una de estas jugadas. la complejidad potencial distinguiría la emergencia de los seres humanos de la de los otros grandes simios. Hasta la individualidad entrará en declive. al menos en alguna parcela del universo. Además. La entropía será muy elevada. mucho más numerosos que en la actualidad. en su continua expansión. La evolución de las estructuras físicas muestra la misma tendencia hacia la emergencia de formas más complejas a través de la acumulación de accidentes congelados. Todas las estructuras que ahora nos parecen familiares desaparecerán. consideramos las posibles historias futuras del sistema y promediamos su complejidad efectiva 248 en cada instante futuro sobre esas historias. Análogamente. desde el momento de su aparición. nos indica algo sobre la probabilidad de que el sistema evolucione hacia una mayor complejidad. probablemente hasta los protones (y los núcleos más pesados) se desintegrarán también. Las estrellas morirán. de las cuales sólo una acontece en una parcela del universo y en un intervalo de tiempo dados. moléculas levógiras y dextrógiras). Las regularidades se harán cada vez más escasas. de modo que la complejidad efectiva será baja y la profundidad también (ver páginas 77 y 123). los agujeros negros. en cierto sentido. Aunque no tiene demasiado valor práctico inmediato. Es necesaria una mayor investigación teórica sobre el futuro lejano. Si este cuadro es correcto. se hará muy diferente de como es ahora. al volverse cada vez más escasos los objetos individuales. Este efecto no se restringe ni mucho menos a los sistemas complejos adaptativos.Puede haber un conjunto simétrico de soluciones (en este caso. que se aplicasen a regiones gigantescas del universo. la condensación de estrellas —incluyendo las estrellas múltiples y las dotadas de sistemas planetarios— a partir de las nubes de gas de esas galaxias creó nuevas regularidades de gran importancia local. La complejidad de un sistema en evolución en un momento dado (sea un sistema complejo adaptativo o no adaptativo) no proporciona medida alguna del grado de complejidad que el sistema o sus descendientes (reales o figurados) puedan alcanzar en el futuro. Pero algunos de esos accidentes se congelan en forma de reglas para el futuro. pero no a la totalidad. De modo que el número de regularidades posibles sigue aumentando con el tiempo y con ellas las posibilidades de complejidad. las condiciones ya no conducirán a la existencia de sistemas complejos adaptativos. se desintegrarán. momento en el cual la regla será la regresión a formas de menor complejidad. se podría distinguir así la superficie de un planeta con una probabilidad significativa de generar vida en un determinado lapso de tiempo de la de otro en que la vida apenas tuviera posibilidades. como en los brazos de una galaxia espiral o en la multiplicidad de formas simétricas de los copos de nieve. Este escenario no está en absoluto exento de controversia. la autoorganización puede producir orden local. aunque su complejidad efectiva en el momento de su aparición no fuese muy diferente. se piensa que ejemplos típicos de ruptura espontánea de simetría se aplican a todo el universo.

y cuáles serían las perspectivas para la complejidad en esta fase de la evolución cósmica.nuevo colapso. La evolución de la Tierra. La evolución biológica en especial ha dado origen a la emergencia de una complejidad efectiva cada vez mayor. y de la propia vida. intentando averiguar cómo podría seguir aumentando la entropía en un universo que se encoge. las características de nuestro planeta y nuestro Sol han producido accidentes congelados que afectan profundamente a las leyes de la geología. ilustran la acumulación de accidentes congelados que se han convertido en regularidades dentro de regiones limitadas del espacio y el tiempo. del clima. de las reacciones químicas prebióticas que condujeron a la aparición de la vida. Tercera parte Selección y adaptación 250 . han proporcionado la base para la biología terrestre. los teóricos estudian también este fenómeno. Mientras tanto. la meteorología y otras ciencias «medioambientales». En particular.

completamente autocontenidos). Para ver lo 253 . Es un argumento erróneo por diversas razones. estrellas. perdiéndose al final en forma de radiación (piénsese en la radiación térmica emitida desde nuestras casas hacia el frío y oscuro cielo nocturno). Primero. los antievolucionistas aducen de vez en cuando que la evolución biológica. incluida la evolución biológica. planetas y rocas emergen formas cuya complejidad aumenta con el tiempo. como ha sido descrito con anterioridad. hay que tener en cuenta la influencia de la información procedente del medio ambiente terrestre. de la que emergen formas cada vez más complejas. la segunda ley de la termodinámica se aplica únicamente a sistemas cerrados (esto es. El flujo de energía a través de un sistema puede generar orden localmente. La razón más obvia que impide considerar a los sistemas vivos como sistemas cerrados es la necesidad de luz solar como fuente de energía directa o indirecta. Ahora bien. operan de acuerdo con la segunda ley de la termodinámica. pero la distribución de complejidad se amplía con el tiempo. Además de este efecto. Segundo. con un incremento gradual de la complejidad máxima. Estrictamente hablando. Las estructuras que surgen envejecen de acuerdo con la segunda ley. también en la evolución de sistemas no adaptativos como galaxias. Por otra parte. representa un incremento temporal del orden que está en clara contradicción con esta segunda ley. sin que eso entre en conflicto con el incremento de entropía.16 La selección en la evolución biológica y otros ámbitos Los sistemas complejos adaptativos de todo tipo. la energía fluye tanto hacia dentro como hacia fuera del sistema. Quienes pretenden ver una contradicción entre la segunda ley y la evolución biológica cometen el error crucial de fijarse sólo en los organismos sin tener en cuenta el entorno. no podemos esperar que se cumpla la segunda ley de la termodinámica a menos que se tenga en cuenta la absorción de energía solar.

Igual que yo he aprendido a reconocer estos árboles para evitar tropezar accidentalmente con ellos. la población tiende a adaptarse mejor a su entorno a través de la competencia entre los diversos genotipos presentes. Nadie sabe si los genotipos de aquellos organismos eran también similares o si parte del genoma habría experimentado una deriva genética sustancial sin afectar de modo significativo a los resultados de las presiones selectivas en el mundo real. considérese un caso extremadamente simple en que la influencia ejercida por el ambiente es estable y se ignora la interacción entre las diferentes clases de organismos. mantiene otras formas de vida cerca de la superficie del agua. Por ejemplo. proporciona metáforas instructivas de la misma. En cualquier caso. o bien el conjunto de genotipos que caracteriza a cada especie. Un árbol puede desarrollar la capacidad de exudar una sustancia tóxica capaz de repeler algún insecto destructivo. hace más de tres mil millones de años. a los modernos extremófilos. La evolución biológica. La existencia de cantidades significativas de oxígeno en la actualidad puede atribuirse. Una comunidad ecológica consiste entonces en un gran número de especies que desarrollan modelos de los hábitos de las otras especies y de cómo tratar con ellas. que deja así de constituir un peligro. Hay evidencias indirectas que sugieren con fuerza la existencia. control de plagas y otros campos. El genotipo de cada organismo. respondiendo cada una a los progresos de la otra. Pero raramente el medio ambiente es tan estable. y así sucesivamente. que en gran medida se debe a la presencia de la vida. El proceso de adaptación es en sí mismo una especie de envejecimiento de la población dentro de su medio ambiente. un proceso que recuerda el modo en que las temperaturas de un objeto frío y otro caliente en contacto mutuo se aproximan al equilibrio térmico. en mis caminatas por las selvas de Sudamérica me he encontrado a menudo con una especie de árbol que suministra alimento a una especie de hormiga particularmente agresiva. humanos incluidos. desde la que cae continuamente materia orgánica hacia el habitat de los extremófilos. En los manantiales calientes sulfurosos de todo el mundo (y en las profundidades oceánicas donde los surtidores de agua caliente marcan los límites entre placas tectónicas) proliferan organismos primitivos denominados extremófilos (o crenarqueotas) en un entorno que la mayoría de seres vivos encontraría extremadamente hostil. por ejemplo. Algunos de ellos pueden ser muy útiles en medicina. En consecuencia. a su vez. La luz. En estas mismas selvas pueden observarse relaciones ofensivodefensivas fruto también de la evolución de dos especies adaptándose mutuamente. En la vida de los extremófilos del fondo oceánico la luz juega un papel reducido. a las plantas que han proliferado en la superficie del planeta en el pasado. Esta simbiosis tiene que ser fruto de un sustancial periodo de coevolución. de conformidad con la segunda ley de la termodinámica. Tales carreras de armamentos químicos desembocan muchas veces en la producción de agentes bioquímicos muy potentes. ácidos y sulfurosos fue resuelto cuando la Tierra era joven. Se deja entonces evolucionar una población de un determinado organismo en un medio ambiente constante. se puede decir que el difícil problema de vivir en ambientes calientes. de organismos que eran similares. con cambios medioambien254 tales significativos a lo largo del tiempo. que podrían dañar el árbol. Un ejemplo es la composición de la atmósfera de la Tierra. 255 . lejos de contradecir dicha ley. La mayoría de situaciones naturales son más dinámicas.que ocurre cuando se incluye dicha información. Especies en coevolución El medio ambiente de los organismos de cualquier especie incluye un número enorme de otras especies que evolucionan a su vez. Los extremófilos alcanzaron una especie de estado estacionario. A cambio la hormiga repele a muchos animales. algo parecido a un equilibrio evolutivo con sus alrededores. una cierta discrepancia informacional entre el entorno y el organismo se va reduciendo gradualmente. unos con más éxito que otros en la creación de fenotipos que sobreviven y se reproducen. por lo menos desde el punto de vista metabólico. En algunos casos es una idealización útil considerar sólo dos especies en coevolución. al menos en gran parte. desarrollar la capacidad de metabolizar el veneno. Con el tiempo. La evolución posterior del árbol puede tener como resultado una modificación del veneno que lo haga activo de nuevo. otros mamíferos han aprendido a evitar ramonear en ellos. El insecto puede. limitado principalmente a procesos que suministran productos químicos oxidados. puede contemplarse como un esquema que incluye una descripción de muchas de las otras especies junto con sus reacciones probables ante diferentes formas de comportamiento.

en el que las especies (así como los grupos taxonómicos de orden superior: géneros. pero esta hipótesis no es aceptada todavía por todo el mundo. que propuso esta idea en diversos artículos técnicos escritos en colaboración con Niles Eldredge. constituyen las puntuaciones? Los mecanismos posibles pueden dividirse en varias categorías. ¿Cuál es la causa de los cambios comparativamente rápidos que 256 257 . Algunos teóricos de la evolución conectan esta explosión de diversidad con un incremento en el contenido de oxígeno de la atmósfera. Puede ocurrir que en un momento dado cierto número de especies de entre las que constituyen una comunidad se estén aproximando a este tipo de inestabilidad. se trata de un proceso de cambio dinámico continuo. Una vez existe un sistema complejo adaptativo. al menos un objeto de gran tamaño. como imaginaban algunos especialistas. Todos envejecen y decaen con el paso del tiempo. se abrieron multitud de nichos ecológicos que fueron ocupados por nuevas formas de vida (algo parecido al modo en que la aparición de una tecnología nueva y popular crea numerosos puestos de trabajo). en la que desaparecieron los dinosaurios y muchas otras formas de vida. al menos en lo que respecta al fenotipo. la evolución conduce a una especie de estado estacionario informacional. colisionó con la Tierra. porque el sistema es empujado en esta dirección por las presiones selectivas que operan sobre él. el que formó el enorme cráter de Chicxulub en la península del Yucatán. semejante a los que tienen lugar en el seno de sistemas fisicoquímicos complejos como una galaxia. En vez de eso tiende a exhibir lo que se llama un «equilibrio puntuado». durante el periodo Cámbrico. Se ha producido una puntuación en el seno de un equilibrio temporal aparente. el conglomerado de genotipos que constituye una especie puede desplazarse hacia una situación inestable en la que cambios genéticos ínfimos pueden alterar radicalmente el fenotipo. durante largos periodos de tiempo y después experimentan cambios comparativamente rápidos en un breve lapso de tiempo. Stephen Jay Gould. y no requiere cambios repentinos importantes en el entorno físico. familias y demás) permanecen relativamente inmutables. en el entorno fisicoquímico. Hacia el fin del periodo Cretácico. La evolución biológica es parte del proceso de decaimiento que tiende a reducir el intervalo informacional entre las tendencias potenciales y las reales. En una comunidad ecológica. como es el caso de los extremófilos. a veces generalizadas. la migración de nuevas especies de animales que entran en competencia con las residentes. En general. Estos cambios pueden iniciar una sucesión de acontecimientos en que algunos organismos tienen más éxito y otros mueren. aunque de una manera complicada. Estas formas de vida propiciaron a su vez la aparición de nuevos nichos. Esto está lejos de los ejemplos idealizados de simbiosis o competencia entre dos especies. Los cambios atmosféricos resultantes contribuyeron a la extinción del Cretácico. Equilibrio puntuado La evolución biológica no suele proceder a un ritmo más o menos uniforme.En las situaciones reales no simplificadas muchas especies evolucionan juntas en el seno de una comunidad ecológica. y así sucesivamente. Una comprende alteraciones. ha publicado una extensa literatura sobre el tema en sus amenos artículos y libros populares. En todos los casos el proceso evolutivo es compatible con la flecha del tiempo termodinámica. con un entorno no vivo que se altera gradualmente (o incluso rápidamente) con el tiempo. pero sólo en las situaciones más simples. creando una situación propicia para la ocurrencia de mutaciones que conduzcan a importantes cambios fenotípicos en uno o más organismos. por ejemplo. así como éstos son más complicados que el caso aún más ideal de una sola especie evolucionando en un medio ambiente inmutable. el proceso de adaptación mutua a través de la evolución es un aspecto de este envejecimiento. Tales trastornos pueden provocar cambios en las comunidades vecinas a través de. la totalidad de la comunidad se altera y se abren nuevos nichos ecológicos. Otra categoría de cambio rápido que puede puntuar el aparentemente estacionario equilibrio evolutivo tiene un carácter eminentemente biológico. Cientos de millones de años antes. el descubrimiento y explotación de oportunidades es no sólo posible. una estrella o un planeta carente de vida. sino probable. Es el resultado de la tendencia del genoma a experimentar cambios graduales que no afectan profundamente la viabilidad del fenotipo. hace unos 65 millones de años. siempre que se tenga en cuenta la totalidad del sistema. Como resultado de este proceso de «deriva».

teoriza sobre los posibles umbrales químicos en el curso de la evolución prebiótica que condujo al origen de la vida sobre la Tierra. (La especificidad de tales reacciones no significa que sean improbables. como un terremoto (o la colisión de la Tierra con otros objetos dentro del sistema solar). señala la gran importancia de las rupturas o sucesos umbral que abren nuevos abanicos de posibilidades. o bien dependen de una innovación bioquímica. 2. provistos de una pared celular de celulosa además de una membrana interior (la aparición de membranas requirió otro evento bioquímico. fue posible gracias a otra innovación bioquímica. la formación de esteróles. Agregación resultante en niveles de organización superiores En la evolución de una comunidad ecológica. Para comenzar. Harold ha resaltado especialmente los casos en que estos umbrales son únicos o casi. La evolución condujo después a organismos desprovistos de pared celular que podían dedicarse a devorar organismos fotosintéticos en lugar de efectuar la fotosíntesis por sí mismos. El que condujo al metabolismo energético con empleo de la luz solar y así a la posibilidad de una membrana aislando una porción de materia. permitiendo así la existencia del genoma. Harold Morowitz y otros piensan que. compuestos relacionados con el colesterol y las hormonas sexuales humanas). el prototipo de la célula. y a veces es una sola reacción la responsable. Esta innovación fue la clave para la posterior aparición de los animales propiamente dichos. Estos umbrales incluyen: 1. Otro ejemplo es la evolución de los eucariotas unicelulares animales (presumiblemente los ancestros de los animales propiamente dichos). que trabaja en la Universidad George Masón y en el Instituto de Santa Fe. El que proporcionó la catálisis para la transición de los cetoácidos a los aminoácidos y de ahí a la producción de proteínas. Una vez dentro del dominio abierto por el evento. a veces relacionadas con funciones o niveles de organización superiores. igual que en la evolución biológica. Harold Morowitz. un adhesivo que mantenía unidas las células. Se piensa que los eucariotas vegetales fotosintéticos aparecieron antes. presumiblemente a través de la agregación. o bien como sucesos inusuales de gran magnitud en la cola de una distribución que comprende eventos de mucha menor magnitud en su mayoría. el organismo adquiere regularidades nuevas y significativas que lo elevan a un nivel más alto de complejidad. El resultado es que la complejidad máxima tiende a aumentar. al menos en muchos casos. Los incrementos de complejidad más fascinantes son los que tienen que ver 259 . La evolución de organismos pluricelulares a partir de organismos unicelulares. Un ejemplo es la evolución de los eucariotas. Muchos de estos sucesos dieron origen a nuevos niveles de organización. Incluso una reacción única puede tener lugar fácilmente. el esquema o paquete de información biológico.) En la evolución biológica tuvieron lugar sucesos umbral análogos que condujeron al desarrollo de todas las formas de vida actuales a partir de la forma ancestral. Sólo unas pocas reacciones químicas especiales hacen posible la entrada en un nuevo dominio. La transformación de organismos más primitivos en eucariotas unicelulares es para muchos investigadores fruto de la incorporación de otros organismos que se convirtieron en endosimbiontes (es decir. Como ocurre con las perturbaciones físicas de gran magnitud.Sucesos umbral Determinados hechos biológicos especialmente cruciales son a veces responsables de ejemplos sobresalientes de equilibrio puntuado en ausencia de cambios radicales en el entorno fisicoquímico. pero culminando una larga serie de cambios anteriores— puede disparar un suceso umbral e iniciar así una de las revoluciones que representan una puntuación capital dentro de la relativa estabilidad del equilibrio evolutivo. En todos estos casos Harold destaca la estrechez del umbral. organismos cuyas células poseen un núcleo verdadero (que contiene la fracción principal del material genético) y también otros «orgánulos» (mitocondrias o cloroplastos). un pequeño cambio en el genoma —producto de una o a lo sumo unas pocas mutaciones. Reacciones químicas que dieron como resultado moléculas denominadas heterociclos dinitrogenados y que llevaron a los nucleótidos que constituyen el ADN. que vivían dentro de la 258 célula y en simbiosis con ella) y evolucionaron después hasta convertirse en orgánulos. y 3. un sistema económico o una sociedad. se van Presentando ocasiones para un incremento de la complejidad. tales acontecimientos capitales pueden contemplarse como eventos individuales de gran trascendencia.

en muchas ocasiones resulta contraproducente. Pero la restricción también podría surgir de una identificación anterior del okapi con el tótem de la tribu. se convirtió en una república federal llamada Estados Unidos. por ejemplo. por ejemplo. A menudo resulta beneficioso para estos sistemas unirse formando una entidad colectiva que funciona también como un sistema complejo adaptativo. La cooperación conducente a la agregación puede ser efectiva. con una evidencia abrumadora. Pero quienes proponen una aproximación teórica particular saben que es más fácil obtener recompensas en la vida académica y en otros ámbitos pretendiendo que la propuesta propia es absolutamente correcta y enteramente nueva. formaron una confederación que con el tiempo se convertiría en la moderna Suiza. hay desde hace tiempo encendidas disputas acerca de la difusión de 260 . a veces les lleva a ridiculizar la idea misma de que la irracionalidad y la arbitrariedad puedan jugar un importante papel en los sistemas de creencias y modelos de conducta social. En una ocasión se organizó allí un seminario impartido por varios profesores de una misma universidad y un mismo departamento que comprobaron con cierto asombro que 261 Esquemas cooperativos También entre esquemas en competencia es posible a veces que se establezca una cooperación ventajosa. Aunque la competencia entre esquemas es una característica de los sistemas complejos adaptativos. digamos la de comer okapis. A veces la síntesis de varias ideas está más cerca de la verdad que cualquiera de ellas por separado. Aunque este enfoque es muy valioso. ratificando la constitución de 1787. Familias o bandas de seres humanos pueden agruparse para formar una tribu. lo hicieron en sentido contrario. como en la evolución de los animales y vegetales pluricelulares a partir de organismos unicelulares. dadas las necesidades nutricionales de la población y el trabajo necesario para cazar un okapi en comparación con la obtención de otros alimentos en el contexto ecológico del bosque circundante. mientras que muchas otras innovaciones culturales. Por ejemplo. o bien ambas causas podrían estar en el origen de la prohibición. típicamente a través de la formación de agregados. Seguramente esto es ir demasiado lejos. por ejemplo cuando en un sistema económico personas y empresas operan bajo las normas de un gobierno que regula su comportamiento para promover valores importantes para el conjunto de la comunidad. Aunque en algunos campos y en ciertos casos este modo de actuar podría estar justificado. y arguyendo que los puntos de vista alternativos son erróneos y deben ser descartados. un enfoque más razonable debería atemperar el deterninismo ecológico y económico con una medida de la volubilidad de los esquemas tribales. En el dominio de las teorías. Sin embargo. ¿Es acaso razonable insistir en que el enfoque correcto es siempre uno o es siempre el otro? Una de las virtudes del Instituto de Santa Fe es que se ha creado un clima intelectual en el que eruditos y científicos se sienten mucho más inclinados que en sus instituciones de procedencia a compartir ideas y buscar maneras de armonizarlas en una síntesis fructífera cuando se considera conveniente. En el año 1291. ¿Cómo pueden los eruditos dividirse todavía en difusionistas y no difusionistas? Algunos antropólogos culturales gustan de señalar las razones ecológicas y económicas que hay detrás de costumbres tribales que a primera vista pueden parecer arbitrarias o irracionales. tres cantones. Las trece colonias norteamericanas se unieron en una confederación que más tarde. podría tener sentido para cierta tribu. los rasgos culturales frente a la invención independiente. las nociones en competencia no siempre son mutuamente excluyentes. El arco y la flecha parecen haberse difundido de Norteamérica a Centroamérica. como la domesticación del maíz. La invención del cero en la India (desde donde llegó a Europa a través del trabajo de al Khwaritzmi) parece. En arqueología y otras áreas de la antropología. a los que pronto se unió un cuarto. haber sido independiente de su invención en Centroamérica (donde fue empleado por los antiguos mayas). una prohibición particular en la dieta. Si hubieran existido contactos de alguna clase entre ambos mundos resultaría muy extraña la casi total ausencia de la rueda en las culturas precolombinas (por lo que sé sólo se ha encontrado en unos pocos juguetes de procedencia mejicana) cuando se conocía desde hace tanto tiempo en el Viejo Mundo. los sistemas mismos pueden exhibir una mezcla de competencia y cooperación en sus interacciones mutuas. parece obvio que ocurren ambas cosas.con una transición a un nivel de organización superior. Un grupo de personas puede aunar sus esfuerzos para ganarse la vida montando una empresa.

la pulga más distante en cada caso puede variar. podríamos contemplar la distribución cambiante de complejidades como una especie de difusión. de modo que los ingresos familiares máximos en el conjunto de la comunidad tienden a incrementarse. La forma de la distribución de complejidades en función del tiempo diferirá en tales casos de la que resulta de un paseo aleatorio. La distancia máxima del conjunto de pulgas tiende a aumentar con el tiempo. como la evolución biológica. El crecimiento de la complejidad máxima puede proceder. La emergencia de formas cada vez más complejas se ha tomado más de una vez por una progresión continua hacia alguna clase de perfección. Número de pulgas! ¿Existe una tendencia hacia una mayor complejidad? Al principio Más adelante Aún más adelante Hemos visto que la dinámica de la evolución biológica puede ser complicada. este punto de vista teleológico está en decadencia. lo que realmente ocurre es algo más sutil. disminuyen o no varían. Los sucesos umbral que se presentan en el transcurso de la evolución biológica suelen dar lugar a grandes incrementos de complejidad y también a progresos muy significativos. Si ignorásemos cualquier ventaja atribuible a una complejidad incrementada. La distribución de distancias desde el punto de partida se amplía a medida que la difusión de las pulgas las lleva cada vez más lejos. Un proceso similar se da en las comunidades en crecimiento económico. pero la distribución de ingresos se va ampliando. Pero en los sistemas complejos adaptativos. por supuesto. ejemplificada por un «paseo aleatorio» a lo largo de una línea. del autor de la idea. pero el efecto en la totalidad de especies existentes es que la mayor complejidad representada tiende a aumentar con el tiempo. pero primero exploraremos un poco más la tendencia hacia una mayor complejidad. La apertura de un 263 .en Santa Fe se podía discutir constructivamente sobre temas que en su casa sólo provocarían disputas. en la que los genotipos de los progenitores se mezclan en sus descendientes. especialmente en sistemas no adaptativos como las galaxias. Por fortuna. donde una familia concreta puede ver cómo sus ingresos aumentan. la idea de que es inherente a la evolución biológica cierta «tendencia» hacia la complejidad. dependiendo de cuál de ellas ha dado. y hoy es posible contemplar la evolución más como un proceso que como un medio para alcanzar algún fin. alejándose del punto de partida o acercándose a él al azar (en el primer salto. La evolución procede por pasos. una o más pulgas estarán más lejos que las demás del punto de partida. que suele identificarse con la especie. y en cada paso la complejidad puede aumentar o disminuir. de una manera que recuerda a la difusión. todavía persiste. Aunque sigue sin haber razón alguna para pensar en una progresión continua hacia organismos cada vez más complejos. las presiones selectivas que favorecen una complejidad más alta a menudo pueden ser intensas. incluso entre algunos biólogos. suele ocurrir que las presiones selectivas favorecen una mayor complejidad en determinadas situaciones. Naturalmente. En cualquier momento posterior. Un gran número de pulgas parten de un mismo punto y van dando saltos iguales en longitud. Distribución cambiante de las distancias en un paseo aleatorio número de saltos netos alejándose del punto de partida. La caracterización de aquellos sistemas y entornos físicos en los que la complejidad es una gran ventaja representa un desafío intelectual importante. como se muestra arriba. Aun así. todas se alejan). Pero a menudo ha sido descrita de manera simplista. lo más cercano a los esquemas cooperativos es probablemente la genética de la reproducción sexual. e incluso la raza o la estirpe. el mayor 262 Distancia desdé el punto de partida Figura 18. por azar. Volveremos pronto a la reproducción sexual. En la evolución biológica. Como hemos visto.

por desgracia. con diferencias significativas en la flora y en la fauna. sino con métodos modernos como la ingeniería genética) será pronto tan grande que ciertamente el futuro de la vida sobre la Tierra depende en gran parte de decisiones cruciales tomadas por nuestra propia especie. Las diferencias regionales se deben a que en muchos 264 . Ante tal diversidad de comunidades naturales ¿tendrán los seres humanos la sabiduría colectiva necesaria para elegir las políticas apro265 La diversidad de las comunidades ecológicas Desafortunadamente. en un futuro previsible. alberga no sólo la vasta extensión de la selva amazónica. la flora y la fauna son en gran parte diferentes de las del desierto del Sahara. como ciertos medios de comunicación podrían hacernos creer. en el otro extremo de África. o por lo menos queda en suspenso. una inspección superficial revelará muchas semejanzas en la apariencia de la flora. es comprensible que algunos contemplen la totalidad del proceso evolutivo como algo conducente al Homo sapiens sapiens. secundario al de la cultura humana y su evolución. ahora reducida a una pequeña fracción de su extensión inicial. otros bosques de tipo alpino. muchas euforbias de las mesetas áridas de África oriental se parecen a los cactus del Nuevo Mundo. pueden distinguirse cientos de pluvisilvas distintas. Salvo una espectacular renuncia a la tecnología (muy difícil a la vista de la enorme población humana que depende ya completamente de ella para su sustento) o la autodestrucción de la mayor parte del género humano —seguida de una regresión a la barbarie de los supervivientes— da la impresión de que. En tierra. las lluvias y su distribución a lo largo del año. el conocido cactus de Israel. En una visita a los desiertos del Colorado y del Negev. En su margen meridional la selva atlántica se confunde con la del Alto Paraná en Paraguay y con la selva tropical de la provincia de Misiones en Argentina. Brasil. para bien o para mal. No sólo los organismos individuales han desarrollado morfologías intrincadas y modos de vida propios. En el desierto del Namib. pasará mucho tiempo antes de que el conocimiento. en realidad pertenecen a familias diferentes. no a un parentesco cercano entre las especies. aunque todavía se mantiene en pie gran parte de ella (a veces. el carácter de la comunidad varía de acuerdo con factores tales como la altitud. pero sólo porque se han adaptado a climas similares. o la temperatura y sus variaciones. Por otra parte. Algunos son bosques secos. sino que las interacciones entre la multiplicidad de especies que componen las comunidades ecológicas han experimentado delicados ajustes mutuos a lo largo de grandes periodos de tiempo. La destrucción progresiva de la selva amazónica es ahora una preocupación general. La evolución ha producido en diversas partes del globo cierto número de soluciones distintas pero similares al problema representado por una comunidad de organismos viviendo en unas condiciones determinadas. en cierto sentido sí puede decirse que la evolución biológica termina con nosotros. sino también la muy diferente selva atlántica. considerablemente variada en sí misma. etc. Los desiertos de Mojave y del Colorado. También los desiertos difieren entre sí. por ejemplo. en el sur de California. pero buena parte de este parecido es atribuible. dentro de cada región.umbral crítico se traduce en una explosión de nuevos nichos ecológicos. Aun reconociendo que esta idea responde únicamente a un necio antropocentrismo. Los bosques tienden a diferir grandemente entre sí. Dado que nosotros los humanos somos los organismos más complejos en la historia de la Tierra. en un estado degradado no detectable fácilmente desde el aire). incluso en los trópicos. Nuestro efecto sobre la biosfera es tan profundo y nuestra capacidad para transformar la vida (no sólo mediante procedimientos antiguos y lentos como los de los criadores de perros. Igualmente. Las diversas comunidades consisten en grupos de especies que difieren en función de la región del globo donde se encuentran y. No todos los bosques tropicales son pluvisilvas. en Namibia. cuya ocupación puede muy bien parecer causada por una tendencia hacia una mayor complejidad. sino a una convergencia evolutiva resultante de presiones selectivas similares. y de las del desierto espinoso del sur de Madagascar. el Negev israelí (una excepción notable es el sabrá. casos las distribuciones de las distintas especies se han visto afectadas por los movimientos de los continentes a lo largo de millones de años y accidentes tales como antiguas migraciones y dispersiones. la inteligencia y el ingenio humanos puedan igualar —si es que lo hacen alguna vez— la «sabiduría» de miles de millones de años de evolución biológica. pero la preservación de lo que queda de la selva atlántica es un asunto aún más urgente. son bien distintos entre sí y comparten pocas especies con. que es una especie originaria de México y California). del entorno físico. digamos. el papel de la evolución biológica natural será.

En el límite. pero yo emplearé la convención inversa. saltos aleatorios. son sistemas que probablemente nunca alcanzan un estado estacionario final y ni siquiera se aproximan a él. esto le daría la oportunidad de escapar de las depresiones someras y encontrar otras más profundas en las cercanías. La adaptación o inadaptación queda indicada por la altura. y mucho menos que vaya aumentando en el curso de la evolución hasta llegar a un estado estacionario. Si la evolución tuviese siempre como efecto un descenso continuo —una mejora constante de la adaptación— entonces el genotipo quedaría probablemente atrapado en el fondo de una depresión somera y no tendría oportunidad de alcanzar los valles profundos cercanos que corresponden a una adaptación mucho mayor. más complicado que un simple deslizamiento hacia abajo. Relieves adaptativos Al introducir la tosca noción de «relieve adaptativo» se pone de manifiesto una dificultad general. como mínimo. Como hemos visto en diversos contextos. La idea subyacente al concepto de adaptación biológica es que la propagación de los genes de una generación a la siguiente depende de la supervivencia del organismo hasta que éste alcanza la fase reproductora y genera un número razonable de descendientes que a su vez so266 breviven para reproducirse. Sin embargo. o todo el proceso dejaría de funcionar. con gran número de crestas y valles. todos ellos desarrollando esquemas para describir y predecir el comportamiento mutuo. influyendo así en la competencia entre los diferentes genotipos. sino que pueden requerir una descripción más complicada. incluso en el caso ideal de una sola especie que se adapta a un medio ambiente inmutable. pues. a medida que los genotipos varían la adaptación describe una superficie bidimensional. El movimiento del genotipo tiene que ser. los organismos con patrones genéticos asociados consistentemente con el fracaso reproductivo tienen una adaptación muy baja y tienden a desaparecer. Imaginemos los diferentes genotipos dispuestos en una superficie bidimensional horizontal (que representa lo que en realidad es un espacio matemático multidimensional de genotipos posibles). no debe haber demasiados saltos. como se muestra en la página siguiente. dentro de un espacio de tres dimensiones. como se acostumbra a hacer en muchos otros campos. Los biólogos representan convencionalmente el incremento de la adaptación como un incremento de altura. La situación es muy diferente de la de los extremófilos oceánicos. que pueda asignarse una medida de adaptación a un organismo en un entorno cambiante. con numerosos valles («máximos de adaptación locales») de profundidad muy variable. por ejemplo. y daré la vuelta a todo el cuadro. El paisaje que resulta es muy complicado.piadas? ¿Habremos adquirido el poder de efectuar cambios enormes antes de haber madurado lo suficiente como especie para hacer un uso responsable del mismo? El concepto biológico de adaptación Las comunidades ecológicas compuestas de multitud de individuos complejos pertenecientes a gran número de especies. un tratamiento simplificado de la evolución biológica en términos de adaptación puede resultar instructivo. Todavía es menos probable. Incluso en un caso tan simple es más seguro concentrarse directamente en las presiones selectivas que favorecen unos caracteres fenotípicos sobre otros. especialmente cuando se trata de un miembro de una comunidad ecológica de organismos altamente interactivos adaptándose a las peculiaridades de unos y otros. Aún así. y los máximos se encuentran en el fondo de las depresiones. Ni siquiera a un sistema comparativamente simple y casi autocontenido como el de los extremófilos se le puede asignar un atributo numérico rigurosamente definido que se llame «adaptación». Las tasas diferenciales de supervivencia y reproducción pueden describirse a menudo toscamente en términos de un índice de adaptación. que evolucionan en un entorno fisicoquímico prácticamente constante e interaccionan con otros organismos principalmente a través de la materia orgánica que desciende hasta ellos a través del agua. definido de manera que los organismos con una mayor adaptación tienden en general a propagar sus genes con más éxito que los que tienen una adaptación menor. Ahora la adaptación aumenta con la profundidad. Estas presiones selectivas pueden no ser expresables en términos de una magnitud simple y bien definida llamada adaptación. un sistema com267 . Cada especie evoluciona en presencia de agrupaciones constantemente cambiantes de otras especies. Si además incluyese. de modo que los máximos de adaptación corresponden a las cimas y los mínimos al fondo de los valles.

sino meros parientes cercanos. El arrendajo mejicano vive en los hábitats áridos del norte de México. mientras que la otra mitad procede del otro progenitor. no a través del organismo resultante. donde el esquema (en este caso el genoma) se pone a prueba en el mundo real (por medio del fenotipo) y no directamente. la distorsión segregacional resultaría de la operación de un «gen literalmente egoísta». Uno de tales genes presente en un animal macho podría hacer que sus espermatozoides adelantasen o incluso envenenasen a los de otros machos. Cada uno de tales organismos transfiere sólo la mitad de sus genes a la descendencia. e incluso podría ser nocivo en cierto grado. los biólogos han desarrollado la noción de «adaptación inclusiva» (naturalmente. para triunfar en la competencia con los patrones genéticos rivales. y encaja bien en un cuadro evolutivo en el que los organismos serían meros instrumentos de los que los genes «se sirven» para propagarse. un gen literalmente egoísta no tiene por qué conferir ninguna ventaja al organismo resultante. Adaptación individual e inclusiva Un caso fascinante en el que parecen estar implicadas tanto la adaptación individual como la inclusiva es el denominado comportamiento altruista en ciertas especies de aves. la supervivencia de los cuales puede contribuir de alguna manera a la propagación de genes similares a los suyos. sureste de Arizona y suroeste de Nuevo México. Este punto de vista ha sido popularizado como el del «gen egoísta». Descrita por el sociobiólogo Robert Trivers. Un relieve adaptativo en el que la adaptación crece con la profundidad piejo adaptativo funciona mejor en una situación intermedia entre el orden y el desorden. Y el organismo considerado tiene también parientes cercanos. la adaptación inclusiva también tiene en cuenta la supervivencia del organismo mismo). Los descendientes no son clones. haciendo así más fácil la victoria en la carrera para fecundar los huevos de la hembra. El gen egoísta y el «gen literalmente egoísta» Figura 19. Hace años los ornitólogos observaron que cada nido de esta especie era atendido a menudo por varias aves 269 . especialmente a través de pautas de comportamiento heredadas que promuevan la supervivencia tanto del organismo individual como de sus parientes cercanos. es decir. En cambio. La evolución debería mostrar una 268 Una forma extrema de gen egoísta podría ser responsable del fenómeno conocido como «distorsión segregacional». las presiones selectivas se ejercen indirectamente a través del organismo producido por la fusión de espermatozoide y óvulo. Aparte de estas notables excepciones. Adaptación inclusiva Una complicación adicional en el manejo del concepto de adaptación surge en los organismos superiores que se reproducen sexualmente. Esto está más en línea con la noción de sistema complejo adaptativo. Esta tendencia recibe el nombre de «selección de parentesco». un gen que actúa directamente. de acuerdo con la cercanía del parentesco.tendencia general a favorecer los genotipos que exhiban una alta adaptación inclusiva. Para tener en cuenta hasta qué punto sobreviven y consiguen reproducirse los parientes de un organismo dado.

inclusiva o no. y por lo tanto estaban ayudando a criar a sus propios hermanos. tras ser estimulados con la punta de una aguja. La adaptación sexual El fenómeno de la reproducción sexual plantea algunos retos especiales a las teorías basadas en las presiones selectivas y la adaptación. Aunque es un concepto útil. En el proceso denominado «entrecruzamiento». Por lo menos en Florida. ilustrado en la página 273. posponiendo su propia reproducción. Hasta ahora esta ave se consideraba una de las muchas subespecies del arrendajo azul americano. que habita en los robledales áridos —en franca recesión— del sur de aquella región. ahora catedrático en 271 270 . pero Fitzpatrick y Woolfenden proponen que debe considerarse una especie separada. parece que la adaptación individual ordinaria tiene un papel muy importante en el comportamiento «altruista» del arrendajo. un par de cromosomas homólogos intercambian fragmentos durante la formación de un espermatozoide o un huevo. los animales superiores tienden a reproducirse sexualmente. Los territorios de anidamiento en el robledal árido son extensos (del orden de treinta acres) y son defendidos con fiereza. atendiendo a su apariencia. o aquellos cuyos parientes próximos sobreviven. Más recientemente. aparte de posibles mutaciones. generan hembras hijas que. y los mejor adaptados son los que sobreviven. pero las observaciones de los investigadores de Florida indican que los ayudantes actúan también en interés propio. El teórico evolucionista William Hamilton. el resultado de esta repartición estocástica es el mismo para ambos. el cuadro se ha complicado algo a raíz de los trabajos de John Fitzpatrick y Glen Woolfenden acerca de una especie emparentada. Pero en ciertos casos esos mismos animales pueden reproducirse facultativamente por partenogénesis. ¿Qué hacían allá los otros arrendajos? El comportamiento que exhibían ¿era en verdad altruista? La investigación de Jerram Brown reveló que en muchos casos los ayudantes eran ellos mismos hijos de la pareja que criaba. Los ayudantes están en la mejor posición para heredar todo o parte del territorio donde desempeñan su labor. asistiendo así a la propagación de genes estrechamente relacionados con los propios. por lo que no resultan fáciles de conseguir. La evolución favorece la supervivencia de los mejor adaptados.además de la pareja que produjo los huevos. la reproducción sexual introduce un mecanismo completamente nuevo. Como muchos otros organismos. sigue siendo un tanto circular. como el de los lagartos de cola de látigo de México y el sudoeste de los Estados Unidos.) La descendencia de los organismos con muchos pares de cromosomas tiene por lo general juegos de cromosomas diferentes de los de los progenitores. mientras que otro huevo puede recibir un cromosoma formado por las partes restantes de los cromosomas del abuelo y la abuela maternos. adquiere un cromosoma mixto. ¿Para qué el sexo entonces? ¿Qué enorme ventaja confiere la reproducción sexual? ¿Por qué se selecciona en general frente a la partenogénesis? ¿Para qué sirven en verdad los machos? La reproducción sexual introduce diversidad en los genotipos de los descendientes. muy común en el sudoeste de los Estados Unidos. La evolución había favorecido un comportamiento paternal en el que los arrendajos jóvenes. el arrendajo de Florida. para producir cambios en los cromosomas. (En los gemelos idénticos. En algunos casos raros. una especie de vertebrado parece arreglárselas sólo con la partenogénesis. Incluso los huevos de un animal tan complejo como la rana pueden producir. Además de eso. sino para ilustrar la sutileza del concepto de adaptación. una parte del cual es aportada por el padre de la madre y el resto por la madre de la madre. Como en el arrendajo mejicano. A grandes rasgos. son genéticamente idénticas a las progenituras. No he presentado la historia del arrendajo de Florida para tomar partido en una controversia entre ornitólogos. renacuajos que se desarrollan hasta convertirse en ranas adultas. producido por la madre. el comportamiento de esta especie incluye la crianza asistida. un proceso en el que las hembras. Este comportamiento parecía suministrar un notable ejemplo de evolución del comportamiento social a través de la adaptación inclusiva. Aquí también los ayudantes tienden a ser hijos de la pareja que cría. distinto de la mutación ordinaria. sin requerir los servicios de un macho. ayudaban a alimentar y cuidar a sus hermanos menores. comportamiento y genética. sin que haya machos en absoluto. Supongamos que el entrecruzamiento tiene lugar en el segundo caso. y cada individuo hereda uno de los componentes de cada par del padre y el otro de la madre. El huevo. los cromosomas (cada uno con una cadena de genes) se presentan en pares. Cuál de ellos procede del padre y cuál de la madre es fundamentalmente una cuestión de azar. vocalizaciones.

especialmente en el caso de grupos enteros de animales inferiores que han vivido sin sexo durante decenas de millones de años. Una discípula de Hamilton. En términos generales. tras encajar el golpe. en Inglaterra por lo menos tenemos sexo». Son animalillos que se desplazan girando y habitan en las alfombras de musgo y otros lugares que permanecen húmedos la mayor parte del tiempo. donde en el curso de su intervención Maynard Smith hizo notar que mientras el sexo tenía ventajas obvias para las poblaciones. presidente de la sesión. la idea es que para los enemigos de una especie. recordó la ocasión en que ambos se encontraron por primera vez. comentaba este tema cuando Brian Arthur. especialmente los parásitos nocivos. Ella sugiere que su hábito de desecarse y dejarse llevar por el viento cuando su entorno se seca podría proporcionarles la suficiente protección contra los parásitos como para prescindir del sexo. replicó: «Deduzco por su acento que usted es irlandés. Los rotíferos bdeloideos son uno de tales grupos. obligando a los parásitos a enfrentarse a una gran variedad de huéspedes diferentes en su química corporal. Después se convertiría 272 Figura 20. que enseña en la Universidad de Sussex. John Maynard Smith.Oxford. hábitos. no estaba claro que las tuviera para los individuos. junto con el entrecruzamiento. Los dos estudiaron la carrera de ingeniería. Brian. las ventajas de la reproducción sexual tienen que ser considerables para compensar la desventaja obvia que supone la fragmentación de los genotipos de padres y abuelos con una capacidad demostrada para sobrevivir y reproducirse con éxito. Entrecruzamiento de cromosomas en la reproducción sexual en profesor en Stanford y sería el director fundador del programa económico del Instituto de Santa Fe. El resultado es que los enemigos encuentran dificultades y los huéspedes están más seguros. Olivia Judson. que se crió en Belfast. Estas ventajas son relativas al conjunto de la población. En cualquier caso. 273 . se dedicó a la investigación operativa y más tarde a la economía. Brian gritó desde la audiencia: «¡Vaya visión del sexo más inglesa!». etc. Pero quizás ésta no sea una norma rígida. La mezcla de los cromosomas aportados por el padre y la madre. La teoría indica que las especies sin reproducción sexual deberían disponer de otros mecanismos para enfrentarse a los parásitos. pero que se secan durante semanas o meses según los caprichos de la meteorología. En un reciente encuentro en el Instituto de Santa Fe. está estudiando estos rotíferos para averiguar cómo se las arreglan con los parásitos. aunque muchos evolucionistas insisten en que las presiones selectivas se ejercen únicamente sobre los individuos. ha sugerido una explicación simple para el valor de la reproducción sexual. resulta más difícil adaptarse a la diversidad de una población generada por reproducción sexual que a la relativa uniformidad de una población generada por partenogénesis. permiten todo tipo de combinaciones nuevas entre los descendientes. donde ha hecho importantes contribuciones. Maynard Smith comenzó diseñando aviones y después se pasó a la biología evolutiva. Maynard Smith. Se encontraron por primera vez en un congreso científico en Suecia. Bien.

en vez de la población. con su énfasis en la muerte y la población. La competencia entre grupos de genotipos se traduce en gran medida en la competencia por el tamaño de la población entre los tipos de organismos correspondientes. es probable que algún organismo evolucione para aprovecharla. Cuando existe la oportunidad de adoptar un cierto modo de vida. Cuando surgen nuevas oportunidades para hacer negocio en una economía de este tipo. En gran medida. es perfectamente eficiente en la ocupación de nuevos nichos ecológicos a medida que éstos surgen. la evolución biológica ha dado lugar al sistema inmunitario de los mamíferos. La analogía de la muerte en este caso es la quiebra. En este caso los esquemas son ideas y no genotipos. A medida que las ideas se propagan en el seno de una sociedad (también en la comunidad científica) adquiere importancia el número de personas que comparten una idea determinada. Y como tal es. engendrando nuevos sistemas complejos adaptativos por el camino. que en muchos casos se vieron relegados a tierras montañosas remotas. la aparición de un nuevo negocio o un nuevo organismo (o de una nueva forma de actuar en una empresa u organismo ya existente) altera el relieve adaptativo de los otros miembros de la comunidad. este relieve experimenta continuos cambios (además de no estar del todo bien definido a priori). Por ejemplo. donde la interacción entre muerte y reproducción está en la vanguardia del proceso adaptativo.Muerte. lo que da una medida aproximada de la adaptación de la empresa. y es la riqueza. Desde el punto de vista del negocio o de la especie. Ambos casos ilustran cómo un sistema complejo adaptativo. Los primeros. «borrar la cinta». pero el número de recuerdos idénticos o casi idénticos no caracteriza la adecuación de una idea en la misma medida que la población tiende a correlacionarse con la adaptación en biología. hasta donde puede hacerse una buena definición de ella en el contexto de la evolución biológica. En el Sudeste Asiático. imaginemos un ser humano individual absorto en la resolución de un problema. En las elecciones democráticas. La ocupación de los nichos A largo plazo. mientras que otros practicaban una agricultura de secano. Sin embargo. la adaptación se medía por la población. Si no fuese necesario olvidar. Tanto en economía como en ecología. Pero está claro que la existencia de un abrumador número de partidarios no necesariamente implica que una idea sea correcta. a sociedades capaces de aprender y 275 . De cara al futuro. puede llenar nichos. la opinión mayoritaria es la que prevalece. reproducción y población en biología Mientras que el sexo no es algo ni mucho menos universal en biología. como los pueblos de Tailandia central. al aprendizaje y al pensamiento y. es especialmente significativa en la evolución biológica. a menudo quemando el bosque. crear otros nuevos en el proceso. el carácter del pensamiento no experimentaría grandes cambios. llenar éstos a su vez y así sucesivamente. La comparación entre diversas clases de sistema complejo adaptativo revela situaciones en que la muerte. por ejemplo. en la medida en que tienen que ver con las ideas. La mayor densidad de población les permitió dominar a los agricultores de secano. Un ejemplo más cercano a la evolución biológica puede ser el de la competencia entre las sociedades humanas en el pasado. pero difícilmente puede compararse su papel con el de la muerte en biología. una vez establecido. La muerte de los organismos es una de las más dramáticas manifestaciones de la segunda ley de la termodinámica. la reproducción y la población tienen menos importancia que en biología. y ni siquiera garantiza su supervivencia a largo plazo. En este contexto es relevante la analogía entre una comunidad ecológica y la economía de mercado. podían mantener muchos más individuos por unidad de superficie que sus vecinos. en cierto sentido. común a todos los sistemas complejos adaptativos. Laos o Vietnam. la evolución biológica. a través de los seres humanos. (Como se indicaba en el diagrama de la página 41. y contrarresta el efecto del olvido. El análogo de la muerte es el olvido. algunos grupos étnicos practicaban la agri274 cultura de regadío para el cultivo del arroz. está siempre conectada con el tamaño de la población. El recuerdo de una idea es útil. lo más probable (aunque no es seguro) es que aparezcan individuos o empresas dispuestos a explotarlas. La adaptación. la muerte sí que está muy cerca de serlo. por estrafalario que pueda parecer a los ojos de un observador humano. Nadie puede negar la omnipresencia y significación del olvido. bien podemos preguntarnos si es deseable que la densidad o la población absoluta continúen determinando de la misma manera quiénes ganan y quiénes pierden.

resulta sobrecogedor imaginar (como hacen a veces los escritores de ciencia ficción) las lecciones que el contacto con extraterrestres podría darnos acerca de la variedad de circunstancias que los sistemas complejos adaptativos son capaces de explotar. Charlie observó que los centinelas de las bandadas del sotobosque daban a veces la señal de aviso aun cuando no existía un Peligro aparente. los polluelos intrusos se deshacen después de los huevos o polluelos legítimos y monopolizan la atención de los padres adoptivos. Un caso así fue descubierto recientemente por mi amigo Charles Munn. podemos fijarnos en el engaño tal como es practicado por animales no humanos. y el boyero (en el Nuevo Mundo) practican otro tipo de engaño. Mediante un canto especial los centinelas advierten a los demás de la presencia en las proximidades de posibles aves rapaces. Tampoco los teóricos del origen de la vida tienen motivos para pensar que las condiciones de nuestro planeta hace unos 4000 millones de años fueran tan especiales que la aparición de la vida (o algo parecido a ella) en un planeta sea un acontecimiento particularmente improbable. Algunas especies ramonean juntas en el sotobosque y otras en el estrato inferior del dosel. Más al norte. Es verosímil que en el universo abunden los sistemas complejos adaptativos y que en muchos de ellos haya evolucionado. podemos sospechar que se está intentando engañar para conseguir recursos adicionales. hacia Centroamérica. se encuentran muchos más. un ornitólogo que estudia las bandadas mixtas que se alimentan en las selvas bajas tropicales del Parque Nacional Manu. su retorno a estos países quedará comprometido si los bosques norteamericanos continúan siendo reducidos a parcelas cada vez más pequeñas. acompañadas de vez en cuando por coloreados tangarás frugívoros procedentes del estrato superior. Pero la existencia de un comportamiento análogo entre las aves es algo inesperado. por ejemplo. Si queremos que vuelvan para anidar año tras año. Dado un tiempo suficiente. la inteligencia. o acabe por evolucionar. hay que proteger sus hábitats en los países meridionales. El mimetismo es bien conocido. Dada la inmensa cantidad de conocimiento que podemos extraer de la diversidad de comunidades naturales en la Tierra. la mariposa virrey. La reducción de los bosques propicia invasiones posteriores por parte de los boyeros parásitos. Astrónomos y planetólogos piensan que no existe ninguna razón para pensar que los sistemas planetarios sean especialmente raros en nuestra galaxia o en cualquier otra galaxia similar en el universo.) Siempre explorando. y nos llama la atención encontrarlas llevando un modo de vida muy diferente en tierras lejanas. experimentando con la novedad. (Entre las especies presentes en estas bandadas en la época invernal hay unos pocos migradores norteamericanos. para la búsqueda de inteligencia extraterrestre el principal dato que falta es el número de planetas por unidad de volumen espacial en los que han surgido seres inteligentes y la duración típica del período de civilización técnica con emisión de señales electromagnéticas. El cuclillo (en el Viejo Mundo) 276 . Igualmente. buscando nuevas oportunidades. Ahora bien.) En cada bandada mixta hay una o dos especies centinela que deambulan de manera que suelen estar en medio de la bandada o justo debajo. ¿realmente engañan? Estamos acostumbrados a oír que la gente engaña. incluyendo nuevas formas de sistema complejo adaptativo. Una observación cuidadosa reveló que los centinelas practicaban el engaño 277 El engaño entre las aves Para encontrar ejemplos curiosos de explotación de oportunidades por parte de especies en interacción con otras. lo que no nos resulta especialmente sorprendente. pero que esto ocurra en otros organismos resulta más sorprendente. Una inspección más cercana demostraba que la falsa alarma permitía a menudo al centinela arrebatar un suculento bocado que de otro modo se habría comido otro miembro de la bandada. por no hablar de la diversidad de sociedades humanas. la probabilidad de la evolución de la inteligencia parece que debiera ser alta. el sistema complejo adaptativo ensaya incrementos de complejidad y ocasionalmente descubre sucesos umbral que abren posibilidades estructurales completamente nuevas. Quienes residimos en Norteamérica sólo las vemos cuando anidan en verano. en Perú. poniendo sus huevos en los nidos de otras aves. y más recientemente a ordenadores que funcionan como sistemas complejos adaptativos. se parece a la monarca y se aprovecha así del rechazo que inspira ésta en los depredadores a causa de su mal sabor. Como ya hemos mencionado.adaptarse. Cuando la marina argentina descubre un misterioso periscopio en el estuario del Río de la Plata justo antes de que el presupuesto de las fuerzas armadas comience a debatirse.

Las estructuras no son radicalmente descartadas en un rediseño revolucionario de la totalidad del organismo. les pareció una buena idea intentar engañar de vez en cuando a la Luftwaffe haciendo volar el caza por debajo del bombardero y no por encima como era lo habitual. diferente de cualquier otro conocido? Y en ciencia.alrededor de un 15 % de las veces. A veces pequeños cambios desencadenan sucesos umbral. Para las ocasiones en que enviaban un caza y un bombardero juntos. Pero en todos los casos la unidad básica de cambio es una mutación (o recombinación. sin ninguna semejanza con las ideas precedentes? La investigación (y también la experiencia diaria) parece indicar que. Tras aplicar el método de ensayo y error un buen número de veces. donde una o unas pocas mutaciones pueden crear un organismo significativamente diferente y preparar el camino para una cascada de cambios que se extiendan a otras especies. En algunos casos estos cambios revolucionarios se inician con la agregación de organismos en estructuras compuestas. Pero las revoluciones ocurren. ¿por qué no concebir una teoría completamente nueva. la evolución biológica suele proceder actuando sobre lo que hay disponible. Me pregunto si este dato del 15 % podría derivarse de alguna clase de razonamiento matemático. el pensamiento humano suele proceder por asociación y por pasos. muchas veces de carácter bioquímico. ¿Hasta qué punto es éste un principio general para los sistemas complejos adaptativos? En el pensamiento humano. no son más que patas anteriores ligeramente modificadas. en un modelo plausible. por ejemplo. Sea cual sea la magnitud del evento. el arte. ¿es necesario proceder por pequeños pasos? ¿Debe limitarse el proceso de creación a encadenamientos de cambios menores sobre lo ya existente? ¿Por qué no podría un ser humano ser capaz de inventar un ingenio totalmente nuevo. El porcentaje de señales falsas era más o menos el mismo en las dos especies centinela. recordó algo que le había contado su padre sobre las unidades de la fuerza aérea canadiense con base en Inglaterra durante la segunda guerra mundial. ¿Cómo se producen? ¿Responde el pensamiento creativo humano a modelos diferentes según las diferentes áreas de actividad? ¿O hay involucrados principios generales de alguna clase? Pequeños pasos y grandes cambios En nuestra discusión de los sucesos umbral citábamos algunos ejemplos de avances en la evolución biológica que representaban saltos enormes. por ejemplo. 278 279 . siendo mucho más comunes los cambios pequeños cerca del otro extremo del espectro. en cada uno de los cuales se introducen modificaciones específicas sobre lo pensado con anterioridad. Pero tanto en la invención como en la ciencia. Presumiblemente. que no alteran la viabilidad del fenotipo (y a veces ni siquiera éste) conducen gradualmente a una situación de inestabilidad del genotipo. Los mecanismos de la mutación y la selección natural no favorecen tales discontinuidades. los cambios relativamente repentinos pueden tener orígenes diversos. ¿podría corresponder a 1/271? Cuando consulté esta cuestión con Charles Bennett. Uno de los posibles es un cambio en el entorno fisicoquímico que altere significativamente las presiones selectivas. si este porcentaje fuera mucho mayor las señales dejarían de ser aceptadas por el resto de la bandada (recuérdese el cuento del pastorcillo que gritaba «¡que viene el lobo!») y si fuera mucho menor. en el fenómeno del «equilibrio puntuado». llegaron a la conclusión de que lo mejor era hacerlo al azar una vez de cada siete. el centinela apenas obtendría alimento extra. en la que las mutaciones neutras. y muchos otros campos de la creación humana. Charlie examinó el comportamiento de las bandadas del estrato inferior del dosel y encontró que los centinelas de allá hacían lo mismo. Hemos discutido cómo. pero también indicábamos que se trata de acontecimientos raros en el extremo de todo un espectro de cambios de magnitud diversa. de vez en cuando surgen estructuras singularmente novedosas. que abren dominios enteros de formas de vida completamente nuevas. Los brazos humanos. Otro es la «deriva». Los órganos existentes se adaptan a nuevos usos. Nunca se saca nada de donde no hay. Tales innovaciones recuerdan los sucesos umbral en la evolución biológica. efectivamente. Preguntándose si este fenómeno sería más general. con o sin entrecruzamiento) que opera sobre lo que ya está presente. sacando provecho de él con frecuencia.

sus posibles implicaciones no se toman lo bastante en serio. por ejemplo. Más adelante el autor de la idea original o algún otro teórico vuelven sobre ella para examinarla con más rigor. en la dinámica de partículas. En 1952. ilustra tanto el rechazo de una idea aceptada equivocada como la reconsideración de una idea correcta no aplicada en toda su extensión. 3/2. la tasa normal de desintegración para la interacción fuerte correspondería a una vida media de alrededor de una billonésima de billonésima de segundo. pero sí que han resultado ser útiles e interesantes y me han proporcionado alguna experiencia personal acerca del acto creativo en el marco de la teoría científica. 280 A lo largo de mi carrera he tenido el placer y la fortuna de proponer unas cuantas ideas dentro del campo de la teoría de partículas elementales que. y no se pensaba que pudiesen regir. una propiedad asociada a la interacción débil. no me colocan a la altura de un Einstein. Una de mis primeras aportaciones servirá de ilustración. La desintegración procedería entonces lentamente a través de una interacción débil. cuando una idea correcta es propuesta y aceptada por primera vez. 1/2. permitiendo acomodar hechos observacionales que antes no podían comprenderse o no encajaban. etc. 2. de un espacio y un tiempo absolutos. Casi siempre. por supuesto. Ahora bien. Asimismo se creía que las partículas bosónicas asociadas a la interacción 281 . etc. El primer artículo de Einstein sobre la relatividad especial. En cierto sentido. estaba comenzando a reunir pruebas experimentales en favor de esta idea. siguiendo el ejemplo del neutrón y el protón. que publicó en 1905 a la edad de 26 años. Cuando una nueva idea teórica se impone acostumbra a alterar y ampliar el cuerpo de teoría existente. por lo que decidí comprobar si la conservación del espín isotópico podía ser la ley en cuestión. de modo que pueda apreciarse todo su significado. La hipótesis convencional era que los fermiones —partículas nucleares (asociadas a la interacción fuerte) como el neutrón y el protón— deberían caracterizarse por valores de / iguales a 1/2. cuando ingresé en la facultad de física de la Universidad de Chicago. 5/2. el reconocimiento de que algún principio previamente aceptado es falso y debe descartarse (a menudo ocurre que una idea que era correcta en principio iba acompañada. bajo la batuta de Enrico Fermi. Hasta entonces su dominio de aplicación se había restringido al electromagnetismo. me propuse encontrar una explicación al comportamiento de las nuevas «partículas extrañas». 3/2. ¿qué ley era ésta? Los físicos especulaban desde hace tiempo sobre la conservación en la interacción fuerte de la magnitud conocida como espín isotópico (/). responsable de la abundante producción de partículas extrañas.. 1.) Para explicar este comportamiento conjeturé la existencia de alguna ley que impidiese la desintegración inducida por la interacción fuerte. por razones históricas. así llamadas porque se producían en abundancia como correspondería a una interacción fuerte. se le da una interpretación demasiado estrecha. la idea novedosa incluye una autocrítica negativa. pero se desintegraban lentamente. Después comenzó a considerar la idea de que las simetrías presentes en las ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo —las simetrías correspondientes a la relatividad especial— tuviesen carácter de principio general. que tienen un valor P— 1/2 (la idea estaba reforzada por el hecho de que el momento angular de espín de un fermión sólo puede tomar los valores indicados). más o menos el tiempo que tarda la luz en atravesar una partícula semejante. En ocasiones.) En cualquier caso. Por aquellas fechas un grupo de físicos que trabajaba en el piso de abajo. Einstein tuvo que romper con la idea. También predice nuevos hechos que algún día pueden ser comprobados. 5/2. sólo saliéndose del marco de ideas aceptadas excesivamente restrictivas puede haber progreso. aceptada pero errónea.17 Del aprendizaje al pensamiento creativo Una experiencia personal Comenzaremos con algunas observaciones sobre la creación en el marco de la teoría científica y después exploraremos su relación con la creación en otros campos. que puede tomar los valores 0. de un lastre intelectual innecesario que hay que tirar por la borda. (Aquí «lentamente» significa una vida media de alrededor de una diez mil millonésima de segundo.

. Cada uno de nosotros describió un episodio referente a su propio trabajo. y este proceso tiene lugar lentamente. En tercer lugar. En primer lugar. un pensamiento. habíamos trabajado durante días. Inmediatamente me quedé parado al darme cuenta de que eso era precisamente lo que yo andaba buscando. incubación e iluminación. el gran fisiólogo y físico de finales del siglo pasado. meditando sobre las dificultades del problema en cuestión e intentando solventarlas. La explicación de la desintegración de las partículas extrañas surgida de aquel lapsus linguae demostró ser correcta. Sólo la interacción débil puede transformar el «sabor» de un quark en otro. Pero algunos psicólogos académicos escépticos ofrecen una hipótesis alternativa. una manera más simple de exponerla: las partículas extrañas difieren de otras más familiares como los neutrones. Cabe preguntarse qué es lo que pasa durante la segunda etapa. Un grupo de partículas extrañas (ahora llamadas partículas sigma y lambda) consiste en fermiones asociados a la interacción fuerte que se desintegran lentamente en un pión ( 7 = 1 ) más un neutrón o un protón (/ = 1/2). Para quienes se inclinen por el psicoanálisis. la explicación de algunos hechos experimentales enfrentados a un «paradigma» aceptado que no permite tal explicación. que tiene 7 = 1 (otra vez el paralelismo con el momento angular de espín. en lugar de un quark u o un quark d. en la teoría científica. y que había llegado el momento de librarse de ella. los mesones. iba a decir «supongamos que tienen I = 5/2. El concepto de espín isotópico veía así ampliado su dominio de aplicación. justo al borde de la conciencia. ¿y la regla que afirma que los fermiones asociados a la interacción fuerte debían tener valores de / semienteros como 1/2. la de que en realidad no ocurre nada durante 283 . difícilmente puede ajustarse mejor a tal interpretación. en perfecta concordancia con lo que los miembros del grupo de Aspen estuvimos discutiendo un siglo después. 3/2 ó 5/2? Enseguida caí en la cuenta de que esta regla era una mera superstición. una intuición. describió las tres etapas de la gestación de una idea como saturación. de modo que la interacción fuerte no puede inducir su desintegración» para después demostrar cómo el argumento se iba a pique por culpa del electromagnetismo. Por un desliz dije «I — 1» en vez de «/ = 5/2». 282 Experiencias compartidas sobre gestación de ideas creativas Hacia 1970 formé parte de un pequeño grupo de físicos. Todos habíamos encontrado una contradicción entre el modo establecido de hacer las cosas y algo que queríamos llevar a cabo: en el arte. deberían tener / = 0. como el pión. aunque siguiéramos dándole vueltas al asunto. Yo elegí el del lapsus durante mi charla en Princeton. Colorado. o quark s.fuerte. 1. como en el ejemplo descrito por mí) se presentaba la idea crucial. protones o piones en que tienen al menos un quark «extraño». la actividad mental continúa. A todos nos llamó la atención la congruencia entre nuestras respectivas historias. la expresión de un sentimiento. la de incubación. porque efectos electromagnéticos tales como la emisión de un fotón podrían cambiar 1 en una unidad y burlar así la ley. pero en el nivel «preconsciente». lo que impediría la desintegración inducida por la interacción fuerte. nos afeitábamos o cocinábamos (o por una equivocación. de modo repentino. En un principio pensé en asignar a estas partículas extrañas un espín isotópico de 5/2. una creencia fuertemente consolidada en el marco de la teoría entonces aceptada). etc. En estas fui invitado por el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton a dar una charla sobre mi idea y sus limitaciones. con el descubrimiento repentino de la solución correcta como consecuencia de un desliz. un lastre intelectual innecesario superpuesto al concepto válido de espín isotópico. Más adelante he sabido que esta percepción del acto creativo es de hecho bastante antigua. Ahora bien. biólogos. semanas o meses. en correspondencia. Hoy día tenemos una comprensión más profunda de ella y. mientras paseábamos en bicicleta. una interpretación que acude de inmediato a la mente es que a lo largo del periodo de incubación. Los relatos mostraban una notable concordancia. Hermann von Helmholtz. Pero esto no servía. por lo que el comportamiento de las partículas extrañas podía explicarse por la conservación de / después de todo. 2. pintores y poetas reunidos en Aspen. para debatir sobre la experiencia de la gestación de ideas creativas. era inútil seguir pensando. En segundo lugar. El electromagnetismo no puede cambiar / = 1 en / = 3/2 ó / = 1/2. Mi propia experiencia. al cambiar / = 5/2 por I = 3/2. En la discusión sobre las partículas sigma y lambda. un valor que permitiría a la desintegración en cuestión proceder rápidamente a través de la interacción fuerte. Habíamos conseguido salir del atolladero en que nos habíamos metido. había llegado un momento en que. que para un bosón debe ser un número entero.

En cualquier caso.. Henri Poincaré añadió una cuarta etapa. En 1908. Pero. A mayor escala hay más cuencas. algunas de las cuales pueden ser más profundas (y por lo tanto repre285 . imaginemos que tenemos un relieve adaptativo para las ideas creativas. me vino de pronto la idea de que las transformaciones que había empleado para definir estas funciones eran idénticas a las de la geometría no euclídea. por así decirlo. En cualquier caso. y desde entonces ha sido un tema estándar dentro de la psicología aplicada. aunque. De vuelta a Caen. para tranquilizar mi conciencia. Aquí también asociaremos una altura decreciente con una adaptación creciente (compárese con el diagrama de la página 268). La región en forma de embudo que rodea a cada uno de estos máximos locales recibe el nombre de cuenca de atracción. El aprendizaje y el pensamiento en general ejemplifican el funcionamiento de los sistemas complejos adaptativos. excepto quizás un debilitamiento de la propia fe en el falso principio que entorpece la búsqueda de soluciones. no dejan de ser idealizaciones supersimplificadas. Es improbable que un conjunto de presiones selectivas sobre los procesos mentales pueda expresarse en términos de una adaptación bien definida. sin que nada en mis pensamientos pareciera haberle preparado el camino. es demasiado simple suponer que un sistema complejo adaptativo únicamente se desliza pendiente abajo. Si el sistema no hiciera otra cosa que descender. Cuando cayese en una depresión. todavía más que en el caso de la evolución biológica. ¿es necesario pasar por un período de incubación? ¿Puede acelerarse o eludirse esta etapa de modo que no tengamos que esperar tanto para que acuda la nueva idea indispensable? ¿P°" demos encontrar un atajo para salir del atolladero intelectual en que estamos atrapados? 284 Como en cualquier otro análisis de sistemas complejos adaptativos.. Todavía no tenía la solución. entre la fase de saturación y la de iluminación siempre transcurre un intervalo de tiempo apreciable que puede considerarse como un periodo de incubación. Poincaré describe su propia experiencia en el desarrollo de una teoría para cierta clase de funciones matemáticas. Como hemos visto en el caso de la evolución biológica. Lo encontré por primera vez en el libro de Morton Hunt The Universe Within (El universo interior). aunque pienso que ninguno de nosotros en la reunión de Aspen había oído hablar antes de él. y cuando tomé asiento continué con una conversación iniciada antes. un día después. y quizá la más alta expresión de esta facultad en la Tierra es el pensamiento creativo humano. un par de ellas quedaban trabadas formando una combinación estable». Esto es especialmente cierto en la búsqueda de ideas creativas por parte de un artista. En ciencia el concepto probablemente puede aplicarse mejor: la adaptación o adecuación de una idea teórica sería una medida de hasta qué punto mejora la teoría existente. el sistema descendería uniformemente hasta llegar al fondo. Trabajó incansablemente en el problema durante dos meses sin éxito. por ejemplo al explicar nuevas observaciones a la vez que mantiene o incrementa la coherencia y el poder explicativo de dicha teoría. pero sentía una certeza absoluta. Un análisis aproximado en términos de relieves adaptativos ¿Puede acelerarse o eludirse la incubación? Ahora bien. tanto si pensamos intensamente sin ser conscientes de ello como si solamente algún prejuicio pierde gradualmente su capacidad para dificultar el hallazgo de una solución.la fase de incubación. El verdadero pensamiento creativo tendría lugar entonces justo antes del momento de la iluminación. resulta instructivo introducir las nociones de adaptación y relieve adaptativo. importante aunque obvia: la verificación. No la verifiqué en ese momento. un máximo local de adaptación. estaba subiendo a un autobús que lo iba a transportar junto con varios colegas en una excursión geológica de campo cuando «. Algunas de sus sugerencias para salir del atolladero se ajustan bastante bien a una interpretación del proceso en términos de sistemas complejos adaptativos. verifiqué el resultado». Hay gente que ofrece programas especiales para aprender determinadas técnicas mentales y que asegura que el pensamiento creativo puede desarrollarse con un adiestramiento adecuado. Una noche de insomnio le pareció que «las ideas surgían en tropel. está elaro que sería muy probable que quedase atrapado en el fondo de una depresión poco profunda. de donde he sacado las citas anteriores. las sentía colisionar hasta que. El psicólogo Graham Wallas describió formalmente este proceso de cuatro etapas en 1926.

nación o entidad supranacional (un ejercicio puede comenzar. Se refieren a elecciones entre líneas de acción alternativas a escala de individuo. en la cual alguien podría decir: «Lo que de verdad hace falta es asegurarse de que las fábricas estén aguas abajo en relación a ellas mismas». El ruido da al sistema la oportunidad de escapar de una depresión somera y encaminarse hacia alguna de las depresiones vecinas más profundas. Esta sugerencia es manifiestamente imposible. pero alguien más podría derivar de ella una propuesta más seria diciendo: «Se puede hacer algo parecido a eso colocando la toma de agua de cada fábrica aguas abajo en relación al desagüe». es el llamado «de imaginación creativa». ¿Cómo se las arregla el sistema para explorar estas otras cuencas? Una manera de salir de una cuenca de atracción. Ejercitar la mente ideando nuevas opciones políticas (o sopesando los méritos relativos de las viejas) ¿sirve para descubrir ideas nuevas y aprovechables en una rama de la ciencia o para crear grandes obras de arte? ¿Sirve para que los escolares aprendan ciencias. de la contaminación fluvial. los contenidos se refieren al hallazgo y análisis de argumentos a favor y en contra de diversas opciones conocidas y al descubrimiento de otras nuevas. y el sistema no permanecería en una cuenca profunda ni siquiera después de haberla alcanzado. Aquí varias personas intentan encontrar soluciones a un problema reuniéndose para una discusión colectiva en la que se anima a una de ellas a desarrollar la sugerencia de alguna otra sin que esté permitido rechazarla por muy estrafalaria que sea. pueblo o ciudad. organización. Estos cursos han sido ensayados en diversas partes del mundo. como se muestra en la página 268. así como para empresas y hasta asociaciones de vecinos. De otro modo la interferencia con el proceso de descenso sería excesiva. por ejemplo. muy empleado a lo largo de la posguerra. La idea disparatada puede contemplarse como una elevación dentro del relieve adaptativo que puede conducir a una cuenca mucho más profunda que la de partida. uno de sus últimos presidentes creó un ministerio de inteligencia para fomentar la enseñanza de técnicas mentales en las escuelas de aquel país. Otra posibilidad es que haya pausas en el proceso de descenso uniforme que permitan una exploración libre de las proximidades. matemáticas. Otro método. hasta alcanzar el fondo de una depresión auténticamente profunda. Se puede intentar escapar de la cuenca original por medio de una perturbación aleatoria —Edward DeBono. el último sustantivo de la portada del diario. Hasta cierto punto tales pausas se corresponden con el proceso de incubación en el pensamiento creativo. Bajo los auspicios del nuevo ministerio un gran número de estudiantes ha seguido diversos cursos de este tipo. sea cual sea. En Venezuela. Una cuestión que surge de modo natural es hasta qué punto las técnicas aprendidas en un cierto contexto son transferibles a otros diferentes. entendido éste como un movimiento aleatorio superpuesto a la tendencia descendente. historia o lengua? Es posible que algún día tengamos 287 . Esto permitiría el descubrimiento de depresiones vecinas más profundas. Una propuesta disparatada o autocontradictoria puede representar un estado mental inestable que conduzca a una solución.sentar una mayor adaptación y ser más «deseables») que aquella en la que se encuentra el sistema. ¿Transferencia de técnicas mentales? Algunas recetas para escapar hacia cuencas más profundas Algunas de las sugerencias para acelerar el proceso de gestación de una idea creativa se ajustan bien al cuadro del uso de un nivel controlado de ruido para evitar quedarse en el fondo de una cuenca de atracción demasiado poco profunda. tiene que ver con el ruido. por ejemplo. Algunas de estas técnicas se refieren al logro de ideas creativas. con la hipótesis de que una nueva ley ha sido aprobada. recomienda intentar aplicar al problema. por ejemplo. Sin embargo. en el que la búsqueda metódica de la idea requerida queda en suspenso y la exploración puede continuar fuera de los límites del pensamiento consciente. y seguir con una discusión sobre sus posibles consecuencias). familia. Por ejemplo. el ruido debe ser tal que las amplitudes de las excursiones aleatorias no sean demasiado grandes. Frecuentemente el contenido de los cursos destaca el uso de técnicas mentales en contextos particulares. DeBono gusta de citar como ejemplo una discusión sobre el control 286 Edward y muchos otros han preparado material didáctico para cursos especiales de técnicas mentales para escolares. muchos de los ejercicios de Edward tienen que ver con lo que yo llamaría análisis o estudios políticos. como se discutía en el caso de la evolución biológica. Por regla general. estado o provincia.

como hace notar David. Es muy posible que puedan inculcarse. Parece improbable que para poseer estos rasgos uno tenga que nacer con ellos. y legisladores— pudiesen comprobar los resultados. Para ilustrar lo que quiero decir. Mucha gente asume que las 289 . una cierta inclinación a balancearse en las fronteras entre cuencas y la capacidad de formular y resolver problemas. suele emplear en sus conferencias como ilustración de soluciones originales a problemas (Paul es el inventor del avión a pedales. resulta especialmente dificultoso determinar si ha tenido lugar algún progreso en la capacidad creativa del estudiante. Consideremos el famoso problema ilustrado en esta página: «Conectar los nueve puntos trazando el menor número posible de líneas rectas sin levantar el lápiz del papel». Por ejemplo. Idealmente se debería disponer de un test más o menos normalizado. Aunque emplearé sus mismos ejemplos. calificadas con arreglo a un sistema de puntuación imaginativo y cuidadosamente estudiado. Por ejemplo. me han contado que en Venezuela se les pidió en una ocasión a los estudiantes de técnicas mentales que diseñaran una mesa para un pequeño apartamento. el avión de energía solar. en una excursión donde nadie había pensado en traer un cuchillo. Estos rasgos incluyen la dedicación a la tarea. funcionarios de la enseñanza y del gobierno. sólo disponemos de una información muy preliminar. de modo que las partes interesadas —padres. David Perkins. salvó la situación cortando el queso con una tarjeta de crédito. Solución del problema de conectar nueve puntos con cuatro líneas rectas sin levantar el lápiz del papel las escuelas son prácticamente los únicos sitios donde uno acostumbra a encontrarse con problemas ya formulados. pero no está nada claro que las escuelas actuales hagan una labor significativa en esa dirección. 288 Figura 21. Comprobación de la validez de diversos métodos propuestos Cuando alguien sigue un curso de técnicas mentales. Cita el ejemplo de un amigo que. la conciencia de estar atrapado en una cuenca inadecuada.una respuesta clara a estas preguntas. Mientras tanto. el pterodáctilo artificial volador y otros ingenios de lo que él modestamente llama «la frontera trasera de la aerodinámica»). Formulación de problemas y límites verdaderos de un problema La formulación de un problema tiene que ver con el descubrimiento de sus límites reales. sino también en la vida diaria. la lección que extraeré será algo diferente. uno de los proponentes del problema de la mesa. Es concebible que las respuestas a problemas de este tipo. en el dominio de las ideas. antiguo vecino y compañero de clase en Yale. tomaré prestados algunos ejemplos que mi amigo Paul MacCready. ¿Pero cómo puede un test normalizado medir el pensamiento creativo? Los problemas de diseño proporcionan una respuesta parcial. consigue repetidamente salir de una cuenca de atracción para llegar a otra más profunda. Destaca especialmente que la necesidad de ideas creativas no surge sólo en los dominios estratosféricos de la ciencia y el arte. de la Harvard Gradúate School of Education. está especialmente interesado en infundir la enseñanza de técnicas mentales a la totalidad del programa educativo y no restringirla a cursos especiales. puedan dar alguna indicación acerca de la asimilación de las técnicas creativas por parte de los estudiantes. David señala que la investigación ha identificado cierto número de rasgos propios de la gente que.

(N. determinar los límites del problema es un tema fundamental en la formulación del mismo. ttooseveU ^s-«¿ J * \ y ¡jad . como se muestra en la ilustración. Carta de una niña de diez años dirigida al profesor Adams. Reading. 1976.io need a.Paizlts f r o r n C o n c e p t u a l HLo^Kteus^inc^^ U)e a r v 'Myd. se baja el barómetro hasta el suelo y después se vuelve a subir midiendo la longitud de cuerda que hubo que soltar. Con esto en mente. Por lo visto a un estudiante se le había puesto un cero por su respuesta a una cuestión de física. Era una respuesta en verdad interesante. A guide ta Better ¡deas.acL Scod ck *v>a. Semans. Un aprobado se supone que certifica que el estudiante sabe algo de física. aunque esta restricción no forma parte del enunciado del problema. No nie sorprendió que mi colega profesor estuviera de acuerdo. Esta longitud es la altura del edificio». 1986 by James L. Cortesía de Robert L. escrita por un profesor de física. b v x t 1 USed < K j a \ \ i ^ . se le ata una cuerda larga. Fui al despacho de mi colega y leí la pregunta en cuestión. Addison-Wesley. del A. La respuesta del estudiante era: «Se toma el barómetro en lo alto * De la edición para profesores de Current Science.líneas tienen que mantenerse dentro del cuadrado determinado por los puntos exteriores. 291 290 . quizá permita también otras libertades. El punto clave es la última frase: «Nadie dijo que no se pudiera usar una línea gruesa». v e y ftfr Ujrt+fng ftpparflt/'ce. De este modo se requieren cinco líneas para resolverlo.. de James L. pág. 1964. Reproducido con autorización) del edificio. rndoesKt SaY Voa c a r > \ ^ a. N. tercera edición. y yo había sido el elegido. LiKe-rK¡s S i n c e r eí ^u e c b acctaallyyou age-. Vol. Por otro lado. 31. el doctor Alexander Calandra de la Universidad de Washington en St. que decía así: «Mostrar cómo se puede determinar la altura de un edificio elevado con la ayuda de un barómetro». Este punto se pone de manifiesto de manera aún más clara en «La historia del barómetro»*.° 14. mientras que él reclamaba que merecía la nota máxima y que se la habrían dado si no fuera porque el sistema siempre va en contra del alumno. Estudiante y profesor acordaron someter el asunto a un arbitro imparcial. pero sí que lo estuviera también el alumno.. pero la respuesta a la pregunta no lo confirmaba. Si permitimos que las líneas se prolonguen por fuera del cuadrado.. ¿ ^ ujeve ioino. Si este fuera un problema en el mundo real. r ^ecKv - K e | i Figura 22. Adams en su libro Conceptual Blockbusters (Rompecabezas conceptuales). Mass. entonces bastan cuatro.) f^ay 3o. (De Conceptual Blockbusting. Adams. ¿Están prohibidas las líneas gruesas o no? ¿Cuáles son las reglas en el mundo real? Como siempre. si se le daba la nota máxima. Esto forma parte de lo que yo llamo la determinación de los límites del problema. un paso crucial en su formulación sería descubrir si hay alguna razón para confinar las líneas dentro del cuadrado. sugerí darle al estudiante otra oportunidad para responder la cuestión. Copyright 1974. Si el problema permite que las líneas se prolonguen por fuera del cuadrado. Adams. lo redistribuimos de modo que los puntos queden en fila y dibujamos una línea recta por encima de ellos en un solo trazo? Varias ideas como ésta han sido recogidas por James L. pero ¿había que aprobar a su autor? Por mi parte señalé que el estudiante merecía sin duda la nota máxima.f o l d i n q .n 9 o u n d ex u a y +o do ¿4¡+. reproducida en la página 291. esto podía contribuir a que el estudiante aprobara el curso de física.. 1979.fa+ U e . +^¡e<i a n d did e N/ot o ü i V h . 6-10 Enero. Louis: Hace algún tiempo recibí una llamada de un colega para preguntarme si quería hacer de arbitro en la calificación de una pregunta de examen. 49. ¿Qué tal si rompemos el papel en trozos. La mejor estaba en una carta que le envió una jovencita. f one. pues había contestado la cuestión completa y correctamente.

»Naturalmente. se le dice lo siguiente: »Querido señor portero. hacerlo oscilar como un péndulo y determinar el valor de g [la aceleración de la gravedad] a la altura de la calle y en lo alto del edificio. las apelaciones a la autoridad (por ejemplo Aristóteles.En virtud del acuerdo. dije. dijo él. Al cabo de cinco minutos todavía no había escrito nada. Un método muy directo. si prefiere un método más sofisticado. empleando la fórmula S = l/2gt [distancia recorrida en la caída igual a una mitad de la aceleración de la gravedad por el tiempo transcurrido al cuadrado].. pues tenía que hacerme cargo de otra clase.» 2 18 Superstición y escepticismo En contraste con las presiones selectivas que caracterizan la empresa científica (por lo menos en su versión más pura). le concedí al estudiante seis minutos para responder. y por medio de una proporción simple se determina la altura del edificio». En el minuto que quedaba escribió rápidamente la respuesta. se puede coger el barómetro en un día soleado. dijo el estudiante. pero dijo que no. sí». sólo estaba pensando cuál era la mejor. «Muy bien». midiendo lo que tarda en llegar al suelo con un cronómetro. medir la altura del barómetro y la longitud de su sombra y después la longitud de la sombra del edificio. Después. ¿es un fenómeno peculiar de los seres humanos o cabría esperar que los sistemas complejos adaptativos inteligentes de cualquier parte del universo mostrasen las mismas propensiones? 292 293 . aquí tengo un barómetro de muy buena calidad. «Hay muchas maneras de averiguar la altura de un edificio grande con la ayuda de un barómetro. y representaba un rechazo de la apelación a la autoridad en favor de la apelación a la naturaleza. se marca la longitud del barómetro y esto nos dará la altura del edificio en unidades barométricas. hay muchas otras. Cuando éste conteste.. se calcula la altura del edificio». Pero fuera de estos dominios las viejas formas de pensamiento se encuentran por doquier y proliferan las supersticiones. Un ejemplo lo constituye la apelación a la autoridad. se lo regalo. independiente de la comparación con la naturaleza. Le pregunté si quería dejarlo. que era ésta: «Se toma el barómetro en lo alto del edificio y se apoya en el borde del techo. como la magia simpática. que ahora recibe el nombre de ciencia natural. Nos hemos referido ya a sistemas de creencias. Se coge el barómetro y se comienza a subir las escaleras. En la Europa medieval y renacentista. Por ejemplo. que responden predominantemente a presiones selectivas muy diferentes de la comparación entre predicciones y observación. Si me dice la altura de este edificio. En este punto pregunté a mi colega si se daba por vencido. concluyó: «Si no me tuviera que limitar a las soluciones físicas del problema. «Oh. La omnipresencia de la superstición al lado de la ciencia. el lema elegido fue Nullius in verba. Me disculpé por interrumpirle y le rogué que continuara. «¿Y las otras?» «Sí». Cuando mi colega se fue. propia de la relativamente nueva disciplina de la «filosofía experimental». que tenía muchas respuestas en mente.» Finalmente. otras formas de selección muy diferentes han influido también en la evolución de las ideas teóricas acerca de los mismos temas que ahora son competencia de la ciencia. Cuando fue fundada la Royal Society de Londres en 1661. A medida que se sube. como por ejemplo coger el barómetro por la base y golpear en la puerta del portero. con la advertencia de que la respuesta debería denotar algún conocimiento de física. puede atar el barómetro al final de una cuerda. El asintió y le puse al estudiante un notable. A partir de la diferencia entre los dos valores de g se puede calcular en principio la altura del edificio. «Hay una medición muy básica que le gustará. por no citar la Iglesia Católica) eran la regla en campos donde más tarde sería extensamente aplicado el método científico. En los últimos siglos la empresa científica ha prosperado y ha conquistado unos dominios donde la autoridad y la magia han cedido el paso en gran medida al consorcio de observación y teoría. Se deja caer. Mi interpretación de esta frase es «no hay que creer en las palabras de nadie». recordé que el estudiante había dicho que tenía otras respuestas al problema y le pregunté cuáles eran.

y la negación de la realidad equivale al rechazo de la evidencia de regularidades. examinando de nuevo las supersticiones del tipo de la magia simpática. procede de las limitaciones en capacidad y alcance de nuestros sentidos e instrumentos. especialmente sus frecuentes fracasos. sí que captamos regularidades auténticas. especialmente. la superstición con la primera clase de error y la negación de la realidad con la segunda. entonces podemos concluir que los sistemas complejos adaptativos inteligentes que pueda haber dispersos por el universo deberían mostrar una tendencia a errar en ambas direcciones en el proceso de identificación de regularidades en sus datos de entrada. aparte de la experiencia humana. Contemplando las pautas del pensamiento humano podemos identificar. grosso modo. con los que sólo podemos captar una minúscula fracción de la información disponible en principio acerca del universo. sirven para aliviar la ansiedad que genera. y comprimen dichas regularidades en esquemas. a veces aunque salten a la vista. Si tiene sentido. En el primer caso. por lo que la negación de la realidad va acompañada de la superstición. de lo incontrolable de muchas de las cosas que percibimos a nuestro alrededor. estamos lastrados por nuestra inadecuada comprensión del mundo y nuestra limitada capacidad de cálculo. Se puede considerar que el sistema ha evolucionado en gran parte para descubrir modelos. La carencia resultante de motivos y razón nos da miedo. Finalmente. Dado que es fácil cometer dos clases de error —confundir aleatoriedad con regularidad y viceversa— es razonable suponer que los sistemas complejos adaptativos tenderían a evolucionar hacia una situación de relativo equilibrio en que la identificación correcta de algunas regularidades estaría acompañada de ambos tipos de confusión. Numerosas creencias. cualquiera puede detectar la asociación de ambos tipos de error con el miedo.Confusiones en la identificación de regularidades Los sistemas complejos adaptativos identifican regularidades en el flujo de datos que reciben. Un punto de vista ligeramente diferente sobre la superstición en un sistema complejo adaptativo sugiere que quizá tienda a predominar sobre la negación de la realidad. Si este análisis tiene alguna justificación. Una gran cantidad de incertidumbre añadida. en cierto sentido. Resultó que estaban entusiasmados con algunas fotografías recientes de la NASA donde se veían rasgos de la superficie de Marte que recordaban vagamente una cara humana. algo análogo al gen egoísta e incluso al gen literalmente egoísta. Las supersticiones tienen que ver por lo general con la percepción de un orden donde de hecho no existe. los modelos acaban por constituir en sí mismos una recompensa. Cuando las creencias específicas de esta clase son ampliamente compartidas en el seno de una cultura. La negación de regularidades reales y la imposición de regularidades falsas son pues dos caras de la misma moneda. su efecto tranquilizador sobre el individuo se multiplica. ambas tienden a ir de la mano y reforzarse mutuamente. la regularidad más amenazadora en nuestras vidas es la certeza de la muerte. la gente tiene miedo de lo impredecible y. En el caso de la negación de la realidad. describir esta mezcla en términos de alivio de ciertos temores es otro asunto. incluidas algunas de las más tenazmente persistentes. y ello nos induce a imponer sobre el mundo que nos rodea. Un modelo de esta clase puede contemplarse como un «esquema egoísta». A través de la introspección y la observación de otros seres humanos. Por otra parte. un orden artificial basado en falsos principios de causalidad. incluso aunque no confieran ninguna ventaja especial en el mundo real. incluso sobre los hechos aleatorios y los fenómenos azarosos. No es difícil encontrar ejemplos procedentes de la experiencia humana. podemos esperar que en todas partes los sistemas complejos adaptativos inteligentes sean proclives a una mezcla de superstición y negación de la realidad. En términos más antropomórficos. No puedo imaginar qué ventaja habría podido conferir 295 . Evidentemente. La causa última de una parte de esta impredictibilidad es la indeterminación fundamental de la mecánica cuántica y las restricciones adicionales a la predicción impuestas por el caos. Aparte de que los seres humanos sean proclives a ellas. observamos que la creencia en ellas sólo puede mantenerse negando sus defectos manifiestos. con la consecuente impredictibilidad. de modo que. De este modo nos confortamos con una fantasía de predictibilidad e incluso de dominio. pero nos causan tal pánico que cerramos los ojos 294 y negamos su existencia. Pero tales creencias acostumbran a incluir regularidades inventadas. y nos hacemos la ilusión de que podemos manipular el mundo que nos rodea invocando a las fuerzas imaginarias que nos hemos inventado. Hace pocos años fui invitado a un encuentro con un grupo de distinguidos académicos de otras ciudades que habían venido a discutir sobre un descubrimiento fascinante.

. para bien o para mal. regularidades confortadoras pero falsas. que incluye el trabajo artístico y enriquece la vida humana. Las supersticiones pueden servir para afianzar el poder de chamanes y sacerdotes. 2. Como esquemas culturales que contribuyen. El mito en el arte y en la sociedad Sirven para encapsular la experiencia adquirida a lo largo de siglos y milenios de interacción con la naturaleza y con la cultura humana. Ante la abrumadora magnificiencia de gran parte del arte relativo a la mitología. los sistemas de creencias han servido para organizar a la humanidad en grupos internamente cohesionados y a veces intensamente competitivos. puede motivar la sumisión a determinados códigos de conducta y consolidar los lazos de unión entre los miembros de una sociedad. aparte del mero regocijo de descubrir una misteriosa regularidad. sus aspectos positivos también resaltan vivamente. la arquitectura. especialmente las magníficas obras de arte que ha inspirado la mitología en la música. Al lado de los efectos devastadores de los sistemas de creencias. y especialmente de la poesía. lo que tiene maravillosas consecuencias. Los esquemas resultantes están sujetos a presiones selectivas que muchas veces (aunque no siempre) están muy lejos de las que operan en la ciencia. de asociaciones creativas. a dar a las sociedades una identidad propia. 296 La búsqueda de modelos en las artes La creencia en determinados mitos es sólo una de las muchas fuentes de inspiración para las artes (igual que sólo es una de las muchas fuentes de odio y atrocidades). impuestas a la naturaleza. Todas las artes florecen sobre la identificación y explotación de tales modelos. Podemos pues contemplar el mito y la magia al menos desde tres perspectivas diferentes y complementarias: 1. Sólo el ejemplo de las figuras negras de los jarrones griegos arcaicos bastaría para dar testimonio de la energía creativa liberada por el mito. se hace necesario reexaminar el significado de las falsas regularidades. especialmente en el nivel social. Como parte de la gran búsqueda de modelos. hasta el punto de que con frecuencia se producen conflictos y persecuciones. sin metáforas? En las artes visuales. Numerosas presiones selectivas. los mitos tienen una clara significación adicional que trasciende su falsedad literal y sus conexiones con la superstición. la pintura y la danza. la literatura. 3. pero ¿qué sería de la literatura. La mayoría de símiles y metáforas son modelos que la ciencia podría ignorar. favorecen la distorsión del proceso de identificación de regularidades en los seres humanos. aparte del alivio de los temores. normas de conducta. la escultura.esta incursión en la improbabilidad a aquellas personas por lo demás brillantes. Además de ejercer una poderosa influencia sobre el intelecto y las emociones humanas y conducir a la creación de grandes obras de arte.C. Muchas atrocidades a gran escala (y crueldades individuales) han sido perpetradas sobre grupos étnicos. al menos por implicación. Constituyen partes vitales de los esquemas culturales de las sociedades que funcionan como sistemas complejos adaptativos. Cualquier etiqueta sirve (una etiqueta es. ¿Un equivalente moral de la fe? La cuestión que surge de modo natural es si hay alguna manera de aprehender las espléndidas derivaciones de las creencias míticas sin el autoengaño asociado a ellas ni la intolerancia que a menudo 297 . Pero las creencias en competencia son sólo una de las bases de la división de las personas en grupos incapaces de congeniar con algún otro. Un sistema de creencias organizado. una gran obra a menudo transporta al espectador hacia nuevas maneras de ver las cosas. citando de la tira cómica B. completado con mitos. No es sólo en conexión con el mito que las artes se alimentan de modelos asociativos y regularidades no reconocidas por la ciencia. En el transcurso de las edades. Por desgracia no es difícil encontrar ejemplos en el mundo actual. No sólo contienen lecciones. El reconocimiento y creación de modelos es una actividad esencial en toda forma de arte. Como teorías atractivas pero acientíficas. sino también. «algo que se coloca a la gente para poder odiarla sin tener que conocerla primero»). acompañados a veces de violencia a gran escala. muchas veces sin conexión con creencias particulares.

y lo que se decía sobre ellos era secundario. de que muchos de los beneficios sociales y culturales de la fe puedan preservarse 298 mientras el aspecto negativo del autoengaño se desvanece poco a poco? Una última respuesta parcial podrían darla las experiencias místicas. Si en lugar de la guerra y el crimen pensamos en la superstición. Tal como yo lo entiendo. Schumaker. lo que ha hecho que surja un movimiento alternativo para contrarrestar estas afirmaciones. ¿Existe alguna oportunidad. y proporciona una salida al afán de aventura. tampoco allí donde la mitología está en declive se observa necesariamente una gran mejora en las relaciones entre los diversos grupos humanos. Se tiene la esperanza de que tales actividades puedan constituir un sustitutivo no sólo de la guerra. lejos de estar desapareciendo. la cohesión social y las brillantes creaciones artísticas que acompañan a los mitos de otra cosa que no sea la aceptación de estos como una verdad literal? La respuesta podría residir en parte en el poder del ritual. pero también es cruel y destructiva en grado sumo. Pero nadie pretende que estos productos de ficción sean literalmente reales. está en aumento en muchos lugares. el movimiento escéptico. El movimiento escéptico En las dos últimas décadas. mientras que era la continuidad del ritual lo que contribuía a mantener la cohesión social. uno de los retos de la especie humana es encontrar actividades que tengan los rasgos positivos característicos de la guerra sin que lleven aparejados los negativos. Los grandes personajes de la literatura parecen tener vida propia. como si de personajes mitológicos se tratara. Siempre y cuando el ritual persista. En el siglo pasado se produjo un amplio debate sobre el concepto de «equivalente moral de la guerra». En cierto sentido. a menudo. de donde deriva la palabra «mito». Ciertas organizaciones intentan alcanzar esta meta planteando desafíos en forma de viajes aventureros a jóvenes que de otro modo no tendrían la oportunidad de llevar una vida al aire libre. autosacrificio. (En tres de los sitios donde he pasado buena parte de mi tiempo no vendría mal una buena dosis de escepticismo: Aspen. ¿sería posible que se desmoronase la creencia literal en la mitología sin que esto representara una perturbación excesiva? Otra respuesta parcial podría relacionarse con la percepción de la ficción y el drama. Por lo tanto. al menos parcialmente. Así pues. la persistencia de supersticiones anticuadas se ha visto acompañada. ¿Se puede derivar la satisfacción espiritual. en el mundo contemporáneo la fe literal en la mitología. ya que ligeras diferencias de cualquier clase pueden bastar para mantener la hostilidad entre ellos.) Las organizaciones escépticas locales están más o menos ligadas a un comité con base en los Estados Unidos que responde a las siglas 299 . Los medios de comunicación y los libros populares las pintan como si fueran factibles o altamente probables. y sus experiencias son citadas a menudo como fuente de sabiduría e inspiración. a través de técnicas de adiestramiento que faciliten tales experiencias? Desafortunadamente. sino también de la delincuencia y el crimen.las acompaña. ¿Es posible que algunos de los beneficios espirituales que se derivan a menudo de las supersticiones puedan obtenerse. inspiradoras. (Por otra parte. al menos por ciertas personas. los actos eran lo principal.) Para una reflexión profunda sobre el tema de las supersticiones recomiendo el libro Wings of lllusion (Las alas de la ilusión). o supersticiones viejas con nombres nuevos. del que se han formado asociaciones locales por todo el mundo. Santa Fe y el sur de California. el significado original del ritual. los mitos estaban sujetos al cambio. Se dice que el vocablo griego mithos. se refería en tiempos antiguos a las palabras que se pronunciaban en el curso de una ceremonia. al menos en los países occidentales. a menudo se había perdido. valor e incluso heroísmo. de John F. la cuestión es que la guerra inspira lealtad. y el mito superviviente representaba una tentativa de explicación por medio de la interpretación de iconos del pasado y la recomposición de fragmentos de antiguas tradiciones referidas a una etapa cultural hace tiempo olvidada. aunque tienda a desconfiar de nuestra capacidad como especie para prescindir de nuestros entramados de ilusiones consoladoras y. muchas de cuyas convicciones no son más que supersticiones pseudocientíficas contemporáneas. de una oleada de popularidad de lo que se ha dado en llamar movimiento New Age. pues. uno puede preguntarse si puede hallarse un equivalente moral de la fe. el consuelo. como «canalización» en vez de «espiritismo». De hecho. Los movimientos fundamentalistas ganan fuerza y amenazan a las sociedades modernas con la imposición de normas de conducta restrictivas y anticuadas y limitaciones a la libertad de expresión.

pacientes seriamente enfermos acuden a curas inútiles (como la cirugía psíquica) desvián301 ¿Qué significa paranormal? Si nos fijamos en las implicaciones del nombre de la organización surgen. Algunas de las más ridiculas pueden encontrarse en las portadas de publicaciones de pequeño formato vendidas en el mostrador de los supermercados: «El gato se come al loro. Si se descubre (y se confirma de modo fidedigno) algo nuevo que no encaja en las leyes científicas existentes. cualquier fenómeno auténtico tiene que ser compatible con la ciencia. lo que la mayoría de quienes trabajamos en ciencia (y de hecho mucha gente razonable) queremos saber antes que nada sobre cualquier pretendido fenómeno es si realmente se produce y hasta qué punto las afirmaciones sobre él son verdaderas.. El CSICOP no se molesta en ocuparse de tonterías tan manifiestas. cosas que de ninguna manera están probadas: fenómenos como la regresión hipnótica a vidas anteriores. ¿cómo puede ser paranormal? Los científicos. que todo lo que hay en el título es falso. En cierto sentido. En vez de eso. Cualquier cosa que ocurra 300 . Velar porque los medios de comunicación no presenten tales cosas como reales o probables es una valiosa actividad del CSICOP. aunque en el mundo real cualquier investigación sobre algún fenómeno complejo siempre suele dejar al principio algunos cabos sueltos. El CSICOP. Estas afirmaciones desafían las leyes aceptadas de la ciencia basándose en evidencias que una investigación cuidadosa revela como muy pobres o completamente inexistentes. porque en última instancia nada que ocurra realmente puede ser paranormal.. en principio. Las afirmaciones acerca de los llamados fenómenos paranormales nos llegan desde todas partes. realmente en la naturaleza puede ser descrita dentro del marco de la ciencia. y podemos preferir. no puede existir nada paranormal. una descripción poética. Esto coloca en una extraña posición lógica a cualquiera que esté implicado en la investigación científica de las afirmaciones sobre fenómenos paranormales. A menudo nos enfrentamos con situaciones donde hay implicado un fraude consciente. y también muchos no científicos. y el espíritu desacreditador.CSICOP (Committee for Scientific Investigation of Claims of the Paranormal). no es una organización abierta al público. Es más. ampliamos o modificamos las leyes de la ciencia para acomodar el nuevo fenómeno. no nos llevamos las manos a la cabeza. pero unos pocos podrían resultar básicamente auténticos además de interesantes. aunque es absolutamente apropiado para la mayoría de temas tratados.. es decir. cuando me propusieron formar parte de ella hace unos años acepté porque me gusta la labor que lleva a cabo. muchos de los autores parecen sentirse obligados a examinar con lupa todo nuevo caso.. ahora habla. ¿Qué se entiende por paranormar? Por supuesto. Es cierto que me complace ver desacreditadas cosas tales como la cirugía psíquica y la levitación a través de la meditación. Quizá por esto tengo a veces una vaga sensación de decepción cuando leo la por otra parte excelente revista Skeptical Inquirer. están convencidos de que la naturaleza obedece a leyes regulares. El concepto de paranormal no me parece útil. los médiums que proporcionan pistas a la policía o la psicocinesis (la capacidad de mover objetos con la mente). revistas o cadenas de radio y televisión de gran difusión tratan como hechos rutinarios e indiscutibles. A veces el fenómeno es demasiado complicado para que una descripción científica detallada sea factible. especialmente los que parecen desafiar las leyes de la ciencia. que edita la revista Skeptical Inquirer. Pero pienso que una ligera redefinición de su misión contribuiría a que la organización se asentase sobre bases más sólidas y la revista fuera más viva e interesante. Casi todo lo que se discute en la revista acaba siendo desacreditado. Kitty quiere una galleta» «Cientos de personas que han regresado de la muerte describen el cielo y el infierno» «Un increíble hombre pez puede respirar bajo el agua» «Gemelos siameses encuentran a su hermano de dos cabezas» «Un extraterrestre me dejó embarazada». Falta el suspense. como establecidos o muy probables. Creo que la auténtica misión de la organización es estimular el examen escéptico y científico de los informes sobre fenómenos misteriosos. sin embargo. Por supuesto. se tima a la gente crédula. A pesar de algunas reservas acerca de la organización y su revista. Pero sí que se irrita cuando periódicos. por ejemplo. Leyendo el título de un artículo se suele adivinar el contenido. Pero. Pero si un fenómeno es auténtico. Muchos de estos fenómenos acabarán presentándose como una farsa o tendrán explicaciones prosaicas. algunas cuestiones. no siempre estamos en disposición de elaborar un informe científico sobre un fenómeno dado. no siempre constituye una aproximación completamente satisfactoria. pero sin hacer uso de la etiqueta «paranormal» con su implicación de descrédito. por lo tanto. sino que sus miembros son electos.

De hecho. Desacreditar a los responsables es un servicio que se presta a la humanidad. quizá tenga lugar un proceso parecido de forma mas o menos espontánea. En cualquier discusión sobre creencias extrañas hay dos temas obligados: la sugestionabilidad y la aberración mental. Aberración mental y sugestionabilidad En muchas sociedades tradicionales no es raro que las personas que muestran una extraordinaria susceptibilidad al trance encuentren un sitio como chamanes o profetas.dose de tratamientos legitimados que podrían ayudarles. pero también podría resultar ventajosa al facilitar. Personalmente creo que es deseable intensificar el estudio de las creencias y sistemas de creencias entre los seres humanos y de sus causas subyacentes. aparte de la hipnosis. Pero la investigación está aún en pañales. se dice que algunos de los artistas más creativos pueden encuadrarse en una u otra categoría. de los informes de fenómenos misteriosos que parecen desafiar las leyes de la ciencia. Aun entonces.) Las características mentales de la gente que cree en fenómenos escandalosamente improbables. Más bien parece que en muchos casos una fuerte creencia influye en la interpretación de una experiencia ordinaria con algún fenómeno físico o estado mental inducido por el sueño o las drogas. sin embargo. La facilidad para caer en trance quizá constituya una desventaja potencial. muchas de estas personas confiesan libremente que creen en lo que les gusta creer. En ámbitos complicados como. Entonces el grado de escepticismo aplicado debería ajustarse a la magnitud del desafío que el supuesto fenómeno representa para las leyes admitidas. por ejemplo. De hecho. especialmente de individuos que afirman haber tenido una participación personal en ellos. he descubierto que el rasgo principal que comparten es la disociación entre creencia y evidencia. Las encuestas revelan. En mis discusiones con personas que creen en seis cosas imposibles cada día antes del desayuno. Uno tiene la impresión de que se trata de gente que por alguna razón tiene dificultades para distinguir la realidad de la fantasía. puede alegarse la existencia de fenómenos extraños que desafían ciertos principios aceptados en esos ámbitos pero que no parecen violar leyes fundamentales de la naturaleza como la conservación de la energía. Hay quienes incluso pretenden que han sido secuestrados y examinados de cerca por ellos. están siendo objeto de investigación. la evidencia de enfermedades mentales serias o de alta susceptibilidad al trance es sorprendentemente pobre. (Naturalmente. En cuanto a las sociedades modernas. Si la gente no fuera tan receptiva. y es natural preguntarse si algunos padecen alguna enfermedad mental seria. aparte de estudiar el tema de las creencias y comprometerse en actividades como desenmascarar el fraude y velar por la rectitud de los medios de comunicación. permitiendo así acceder a formas de autocontrol difíciles (aunque no imposibles) de conseguir por otros medios. pues considero que el tema tiene una importancia capital para nuestro futuro a largo plazo. deberíamos pensar un poco en las necesidades emocionales de las víctimas de los charlatanes y en cómo podrían satisfacerse sin recurrir al autoengaño. La posibilidad de una experiencia mística es seguramente mayor en estas personas que en la gente corriente. que un porcentaje asombrosamente elevado de personas cree en la existencia de «alienígenas que vienen en platillos volantes». los medios de comunicación no encontrarían tan rentable destacar lo que se califica como paranormal. como la Reina Blanca de A través del espejo. la meteorología o la ciencia planetaria (geología incluida). Las leyes empíricas o fenomenológicas de tales 303 . y hasta abordados sexualmente. todas estas supuestas correlaciones tendrían que ser cuidadosamente comprobadas. por ejemplo. etc. Lo mismo ocurre con quienes sufren ciertos tipos y grados de trastorno mental. Alivian su temor ante lo azaroso identificando regularidades allí donde no existen. Aquí hay que andarse con mucho cuidado. 302 Escepticismo y ciencia Supongamos que todos convenimos en que el movimiento escéptico. Yo recomendaría a los escépticos que dediquen aún más esfuerzos a comprender las razones por las que tanta gente quiere o necesita creer. Un hipnotizador podría poner en trance a uno de tales sujetos y hacerle creer cualquier fantasía con la mayor facilidad. También podría pensarse que algunas de estas personas son desacostumbradamente sugestionables. desde una perspectiva escéptica y científica. Hasta ahora. no es únicamente una falta de comprensión sobre el grado de evidencia de un fenómeno lo que subyace en la tendencia a creer en él. La evidencia no tiene nada que ver. la autohipnosis o la meditación profunda. debe ocuparse del examen.

Lo recuerdo porque a menudo discutía con ellos sobre el asunto por aquel entonces. Creo que fue el último trabajo de investigación de Robert antes de convertirse en director del Instituto. objetaban. Algunos observadores declaran haber visto en tiempo tormentoso una bola brillante. Hace sólo treinta años la mayoría de geólogos. y estaba muy inquieto esperando que la gente prestase atención a la ponencia de Hal que resumía el artículo de Oppenheimer. Pero hay que decir que hasta ahora los resultados no son concluyentes. «¿Cómo pueden caer rocas del cielo». Kapitsa. las recogidas por un científico a partir de entrevistas con empleados de un laboratorio estatal. sí que podrían tener efectos mucho más sutiles sobre ciertas células altamente especializadas inusualmente sensibles al magnetismo por la presencia en su interior de cantidades apreciables de magnetita. Mientras se encontraba bajo arresto domiciliario por negarse a trabajar en el desarrollo de armas termonucleares bajo la tutela de Lavrenti P. y también entre mis colegas físicos. Un supuesto fenómeno que viola estas leyes no es tan sospechoso como uno que viola la conservación de la energía. Luis Alvarez. Hay quien dice haberlas visto entrar en una habitación por la ventana. Este es el caso de los llamados «relámpagos en bola». a descartar demasiado deprisa las afirmaciones sobre la elevada incidencia de cánceres raros en personas que están más expuestas de lo normal a campos electromagnéticos relativamente débiles procedentes de dispositivos y líneas de corriente alterna de 60 ciclos por segundo. junto con uno de sus hijos. Beria. En el curso de la discusión posterior.ámbitos son a veces muy difíciles de relacionar con las leyes de ciencias más básicas. la mención de los relámpagos en bola causó cierto revuelo en un seminario del Instituto de Estudios Avanzados de Princeton. por ejemplo. escribió un artículo teórico proponiendo un mecanismo hipotético para los relámpagos en bola. un incremento sustancial de temperatura. Los escépticos pueden muy bien estar en lo cierto al rechazar tales afirmaciones como falsas. Otros han intentado reproducir el fenómeno en el laboratorio. Pero un fenómeno puede perfectamente ser auténtico aunque no se haya encontrado una explicación plausible de él. («Hal») Lewis. sin embargo. algo parecido a un relámpago esférico. Algunos teóricos han investigado seriamente el fenómeno. Joseph Kirschvink (quien tiene unos intereses poco habituales en un profesor de Caltech) está investigando experimentalmente esta posibilidad y ha hallado algunos indicios preliminares de que la supuesta conexión del magnetismo con estos cánceres raros podría ser algo más que una mera fantasía. se mostraban incrédulos ante esta teoría. todavía desechaba desdeñosamente la idea de la deriva continental. Esta explicación. en el que Harold W. pero la cosa no es tan obvia como algunos dicen. incluidos casi todos los miembros de la distinguida facultad de geología de Caltech. por ejemplo. alguien mencionó que Enrico Fermi había propuesto un modelo en el que los dos protones se mantenían unidos durante largo tiempo por razones desconocidas emitiendo mesones de manera estadística. nadie tiene una buena explicación. La consideraban una tontería principalmente porque la comunidad geológica no tenía un mecanismo plausible para ella. Los científicos planetarios de hace dos siglos cometieron el notorio error de desacreditar los meteoritos. jefe del servicio secreto de Stalin. sugirió que los relámpagos en bola eran sólo un efecto óptico. presentaba un trabajo teórico en colaboración con Robert Oppenheimer. Hacia 1951. no existe una evidencia incontrovertible ni tampoco una teoría satisfactoria sobre ellas. Muchos de nosotros nos sumamos a la discusión con propuestas acerca de la causa posible de este comportamiento. En estos casos es poco aconsejable descartar un fenómeno hipotético sólo porque los expertos no pueden imaginar una causa directa que lo justifique. Aunque los campos son demasiado débiles para producir efectos notables como. Aunque abundan los relatos anecdóticos de toda clase. Lewis y Wouthuysen sobre la creación de mesones en colisiones protón-protón. El erudito físico teórico suizo Markus Fierz intervino haciendo notar que no siempre está claro por 305 304 . no se ajusta demasiado bien a las referencias anecdóticas fiables como. A pesar de la acumulación de pruebas en su favor. Un físico. «cuando todo el mundo sabe que no hay rocas en el cielo?» Hoy día existe una fuerte tendencia entre mis amigos del movimiento escéptico. ahora profesor de física de la Universidad de California en Santa Barbara. En pocas palabras. y continuamente se hacen nuevos descubrimientos que requieren la revisión de dichas leyes empíricas. Relámpagos en bola Ciertos fenómenos atmosféricos permanecen hasta el día de hoy en una especie de limbo. el gran físico ruso Pyotr L. rodar hacia dentro y desaparecer después dejando una tenue llama.

Finalmente. en momentos de extrema tensión de uno de los miembros de la pareja. el proceso no representa ningún perjuicio para las leyes aceptadas por la ciencia. Casi todo el mundo ha oído anécdotas que relatan que. dicho sea de paso. el gran ornitólogo y zoogeógrafo. hay que aplicarles una alta cuota de escepticismo. las leyes científicas tendrían que ser modificadas para acomodarlo. Aquel día. entre las siete y las ocho de la mañana. si alguna de las supuestas criaturas «criptozoológicas».A. 109. «Por ejemplo». La gente estaba entusiasmada. Muchos de los testimonios son muy detallados y de buena fuente. De la discusión precedente se concluye que.qué las cosas se mantienen unidas. Aquí tenemos uno de A. más bien todo lo contrario.. incluso cuando les separa una gran distancia.) Fierz vino a decir que un amigo suyo había sido empleado por el gobierno suizo y se le había concedido un pase especial de ferrocarril para que pudiese viajar por todo el país en busca de testimonios sobre los relámpagos en bola. como el hipotético perezoso gigante de la Amazonia.» (Oppenheimer comenzó a ponerse rojo de ira. me contó que al levantarse de la cama se encontró con que habían caído cientos de peces en su patio y en el de su vecina Mrs. Blanchart y J.) Todos los meteorólogos a quienes he consultado me han asegurado que no existe ninguna objeción concluyente a la posibilidad de 306 que tales criaturas puedan ser elevadas y transportadas a considerable distancia antes de caer. el hecho de que los peces. por ejemplo). J. Lluvias de peces Uno de mis ejemplos favoritos de fenómeno misterioso es la lluvia de peces y ranas. 22 de abril de 1949. dijo. 402. etc. El director del Marksville Bank. el estudio de la distribución de las especies animales. relámpagos en bola!». fueron alcanzados por la lluvia de peces cuando se dirigían a su lugar de trabajo hacia las 7:45. Joffrion.M. Corliss en Science. Igualmente. Gremillion. o por lo menos su puesta. esto no alteraría las leyes de la ciencia más de lo que lo hizo el descubrimiento del celacanto en las aguas sudafricanas hace cincuenta años. Robert no pudo aguantar más y salió con gesto airado de la sala murmurando: «¡Relámpagos en bola. yo no creo) de la telepatía entre dos personas estrechamente emparentadas. J. Lo más probable es que estos testimonios respondan a una combinación de coincidencia. recuerdo distorsionado de las circunstancias (incluyendo una exageración de la simultaneidad). E. el otro se siente alarmado.. memoria selectiva (olvido de falsas alarmas. si alguno de ellos resultara ser auténtico.M.W. Brouillette. (Citado de William R.E. el 23 de octubre de 1947: «Me encontraba dirigiendo investigaciones biológicas para el Departamento de Fauna y Pesca. Bajkov describiendo una lluvia de peces en Marksville.B. lleguen al suelo vivos podría ser relevante para la zoogeografía. si es cierto que de vez en cuando caen peces del cielo. comenzaron a caer peces de entre dos y nueve pulgadas sobre las calles y patios de aquella población sureña. Consideremos el supuesto fenómeno (en el que. «pensemos en los relámpagos en bola. digamos una madre y un hijo o dos gemelos idénticos. comentaba en uno de sus artículos que hay muchos enigmas sobre la distribución de los peces de agua dulce que podrían resolverse si estas criaturas pudieran ser transportadas por medios poco convencionales. como las lluvias de peces. Salimos inmediatamente para coger algunos. cuando se creía extinguido desde hacía mucho tiempo. dejando atónitos a sus habitantes. ¿Pero qué se puede decir sobre aquellos fenómenos que supuestamente desafían las leyes de la ciencia tal como las conocemos? Fenómenos que desafían las leyes conocidas de la ciencia Aunque tales fenómenos no pueden descartarse ipso facto. es muy difícil inves307 . Ahora bien. J. como resultado de perturbaciones meteorológicas. Por otro lado. son puramente especulativos. Por otra parte. como las trombas marinas.». Acababan de presentar su último artículo científico y Fierz estaba desviando la discusión hacia los relámpagos en bola. es perfectamente posible que el fenómeno sea auténtico. No creo que nuestra comprensión del fenómeno haya aumentado mucho desde entonces (ni siquiera aunque el propio Hal Lewis haya escrito un interesante artículo sobre él). El cajero del mismo banco. Aunque los mecanismos específicos. resultase ser real. Barham. y dos comerciantes. Ernst Mayr. Louisiana. Yo estaba en el restaurante con mi mujer tomando el desayuno cuando la camarera nos informó de que estaban lloviendo peces.

De este modo el efecto podría ser en gran parte independiente de la distancia. pero en mi opinión debería prestárseles más atención. una coneja madre que viajaba en el submarino mostraba signos de angustia cuando alguna de sus crías era torturada en Holanda. uno puede imaginar un experimento —cruel y por lo tanto prohibido por consideraciones éticas. contrariamente a lo que yo esperaría. y es igualmente hábil para adivinar cuándo alguien intenta engañarlo a él. Randi le mostró otros discos a modo de control. El físico identificó correctamente dos grabaciones distintas de La consagración de la primavera de Stravinsky. Los planetas de Holst y la Sexta sinfonía de Beethoven. Debe ser un solo vocal de algún tipo». (Hay algunos crédulos. se les separase por una larga distancia y se sometiese a uno de los miembros de cada pareja a una intensa tensión para ver si el otro reacciona. etiquetado «guirigay» por el doctor Lintgen. Uno. para diseñar las pruebas a que deben someterse quienes dicen tener poderes extraordinarios. así como el Bolero de Ravel. Ante otro control dijo: «Esto no es música instrumental. aunque por otra parte factible— en el que se tomasen muchas parejas de gemelos idénticos. supongamos por un momento que. que resultó ser auténtica. Esta curiosa habilidad. digamos. y Randi confirmó que en efecto lo había. El hombre en cuestión era el doctor Arthur Lintgen. Esto requeriría una profunda revisión de las teorías científicas fundamentales. la telepatía entre. Por ejemplo.tigar científicamente estos fenómenos. la cuestión era saber si de verdad había alguien capaz de extraerla por inspección. Este cordón conectaría a ambos gemelos transportando una señal cuando alguno de ellos se encontrase en serias dificultades. un físico de Pennsylvania que aseguraba que podía mirar un disco de música sinfónica de cualquier época posterior a Mozart e identificar el compositor. pero sin duda acabaría por encontrarse alguna explicación. que probablemente supondría importantes modificaciones de las leyes físicas tal como están ahora formuladas. James Randi. entre ellos varios de mis conocidos de la New A g e de Aspen. los teóricos podrían postular alguna clase de cordón. sino sólo para ilustrar cómo deberían modificarse las teorías científicas para acomodar fenómenos de lo más extraño en el caso improbable de que resultaran ser auténticos. Randi le sometió a las rigurosas pruebas habituales y descubrió que en efecto estaba diciendo la verdad. Con harta frecuencia los farsantes han tomado el pelo a intelectuales reputados. éxitos en la investigación de sospechosos de fraude. Según ellos. no violaba ningún principio importante. se le encomendó a Randi investigar el asunto. y algunos hasta se han convertido en defensores del charlatán de turno. Por ejemplo. gemelos idénticos resulta ser un fenómeno auténtico. Los científicos en conjunto acreditan un escaso porcentaje de 308 309 . De hecho era la grabación de un hombre hablando. Randi sabe cómo engañar al público. Tales casos son debidamente notificados en el Skeptical Inquirer y discutidos en las reuniones. de naturaleza por ahora desconocida. aunque no es imposible en principio.) En cualquier caso. Una vez más quiero recordar que cito este ejemplo no porque yo crea en la telepatía. Cuando la revista Discover publicó que un hombre era capaz de extraer información leyendo en los surcos de los discos de vinilo. Así quedaría más claro que lo fundamental es intentar distinguir los hechos auténticos de los falsos y no simplemente desenmascarar el fraude. como muchos de los testimonios sugieren. que creen que efectivamente tal experimento se llevó a cabo con animales a bordo del submarino Nautilus bajo los hielos polares. Naturalmente. titulada Así que quieres ser un mago. El CSICOP cuenta con el asesoramiento de un mago. Le encanta desenmascarar impostores y poner en evidencia sus trucos. era del rockero Alice Cooper. Una habilidad genuina: Leer los surcos de los discos De vez en cuando el CSICOP encuentra que una pretensión en apariencia descabellada está en realidad justificada. La información estaba presente en los surcos. a menudo la pieza y a veces hasta el intérprete.

Otro ejemplo lo proporciona el comportamiento de los carboneros de ciertas poblaciones inglesas hace algunas décadas. todas estas cosas pueden contemplarse como «ADN cultural». En los lugares donde la respuesta tradicional al cambio climático es trasladarse a tierras 311 ADN cultural Naturalmente. Parafraseando a Hazel Henderson. todo lo que tenían que aprender era que la botella de leche contenía una buena recompensa. las sociedades humanas exhiben aprendizaje grupal (o adaptación de grupo. Cuando el clima se hace más cálido y seco. manadas de perros salvajes o bandadas de aves. y con el tiempo dicho comportamiento se extendió entre todos los miembros de la especie e incluso de especies próximas. hay una información adicional presente en el sistema que incluye las tradiciones específicas. las costumbres. que permiten vocalizaciones arbitrariamente com310 . tiene lugar cierta adaptación directa (como en un termostato o dispositivo cibernético) como resultado de la operación de un esquema dominante en una época particular. Si las danzas de la lluvia no consiguen aliviar una sequía. no hay ninguna evidencia creíble de nada de esto. una sociedad puede tener la costumbre de trasladarse a las montañas. plejas. Ahora bien. Cuando un eclipse aterroriza a la gente. Ciertos miembros de una colonia de monos de una pequeña isla japonesa aprendieron a limpiar de arena su comida lavándola en las aguas del lago que rodea la isla. También puede recurrir a ceremonias religiosas para atraer la lluvia. En primer lugar. que funciona a su vez como un sistema complejo adaptativo. En particular. todos los miembros de la especie. Naturalmente. como ejemplo de transmisión cultural de un comportamiento aprendido en animales distintos del hombre. Hay muchos otros casos conocidos de comportamiento animal novedoso transmitido de esta manera. tal reducción sacrifica las valiosas intuiciones que pueden obtenerse estudiando el fenómeno en su propio nivel. cuando el mono número cien aprende el truco. El segundo nivel incluye cambios de esquema. y comunicaron su habilidad a los otros miembros de la colonia. Pero una leyenda New A g e retoma estos hechos y va más allá. Estos pájaros aprendieron a abrir las botellas de leche. Cuando su territorio es invadido por una fuerza enemiga. bajo la supervisión de un sacerdote. o evolución cultural) en un grado mucho mayor que las bandas de otros primates. el análogo de los genes en la evolución biológica. Gracias a tales lenguas. estén donde estén. afirmando que. La actividad física requerida para abrir los tapones estaba ya presente en el repertorio de movimientos de las aves. Ninguno de estos comportamientos requiere cambios en los esquemas dominantes. adquieren la habilidad y comienzan a practicarla. La parte verdadera de la historia es ciertamente interesante por sí misma. la transmisión cultural humana puede ser considerablemente más sofisticada. entonces. La primera parte del cuento es verdad. además de los rasgos generales de los seres humanos individuales. la sociedad puede reaccionar automáticamente refugiándose en un poblado bien fortificado y con una reserva de provisiones para resistir el asedio. la adaptación tiene lugar en tres niveles diferentes por lo menos. el sacerdote de turno puede caer en desgracia y entrar en juego una nueva religión. Encapsulan la experiencia compartida de muchas generaciones y abarcan los esquemas de la sociedad. puede haber chamanes dispuestos con algún abracadabra apropiado. Hasta aquí muy bien. En realidad. La explicación reside presumiblemente no sólo en la superior inteligencia. las leyes y los mitos del grupo. como siempre. competencia entre esquemas diversos y su promoción o degradación en respuesta a las presiones selectivas en el mundo real. sino también en el carácter de las lenguas humanas. De ahí que el biólogo inglés Richard Dawkins haya acuñado el término «meme» para designar una unidad de información transmitida culturalmente. súbitamente y por algún proceso misterioso. Este comportamiento colectivo puede analizarse hasta cierto punto reduciéndolo al de un conglomerado de individuos que actúan como sistemas complejos adaptativos. lo que a veces causa confusión en el uso del término. una simple reducción a la psicología puede descuidar el hecho de que.19 Esquemas adaptativos y no adaptativos Una historia que el examen escéptico ha desacreditado por completo es la del «centesimo mono».

En las discusiones teóricas dentro de las ciencias sociales. estructura gramatical elaborada y elementos gramaticales como pronombres. los arqueólogos tienen dudas acerca de los esquemas fallidos —los relativos a las clases sociales. llevando sus esquemas a la extinción junto con ella. Pero las construcciones de piedra y el levantamiento de estelas para conmemorar fechas señaladas en el calendario maya tocaron a su fin. la evolución biológica dio lugar a la capacidad de los seres humanos (Homo sapiens sapiens) de comunicarse por medio de lenguajes de tipo moderno. la prohibición del comercio sexual es un rasgo cultural que ha contribuido de manera obvia a la extinción total o virtual de la comunidad. No es difícil encontrar ejemplos de esquemas que llevan a la extinción. los cuales deben reflejar hasta cierto punto las presiones selectivas que favorecen los rasgos gramaticales aptos para la comunicación. la distinción entre los diferentes niveles de adaptación no siempre está clara. En líneas generales. genitivos diversos. y las sociedades subsiguientes serían mucho menos complejas que las del período clásico. Con un esquema así. la agricultura en la jungla. y los individuos que queden pueden crear nuevas sociedades. El tercer nivel de adaptación es la supervivencia darwiniana del más apto. Las extinciones de las sociedades suelen abarcar intervalos de tiempo todavía más largos. es obvio que debe prestarse atención a los condicionantes fruto de la evolución biológica. lo que frecuentemente lleva a un alto grado de confusión. la evolución de los lenguajes humanos en el transcurso de siglos o milenios puede contemplarse como otro sistema complejo adaptativo. Algunas comunidades (como los esenios en la antigua Palestina y los shakers estadounidenses) han practicado la abstinencia sexual en el pasado. como oraciones de longitud arbitraria. Una sociedad puede simplemente dejar de existir como consecuencia de la incapacidad de sus esquemas para hacer frente a los acontecimientos. (Todos estos lenguajes tienen ciertas propiedades comunes. No parece que esto haya sucedido. no restringiéndola a unos pocos monjes y monjas. En una escala de tiempo de cientos de miles o millones de años. Una revolución en la jerarquía de esquemas suele ir asociada a una mayor escala de tiempo. aprendizaje o adaptación tienen lugar de diversas maneras y en diferentes escalas temporales. Como ya hemos discutido. la próxima invasión puede provocar el envío de una fuerza expedicionaria a tierras enemigas. Como indicábamos en el capítulo primero. No necesariamente tiene que morir todo el mundo. Un esquema dominante vigente puede 312 ponerse en acción en cuestión de días o meses. puede haber accidentes congelados. En una escala de tiempo más larga. pero la sociedad en sí desaparece. la supervivencia de la comunidad requiere que el número de conversos supere el de fallecimientos. se ha acumulado una considerable cantidad de información sobre los rasgos gramaticales comunes a todos los lenguajes conocidos («universales») y aquéllos que aparecen en casi todos («cuasiuniversales»). es importante tener en cuenta los diversos niveles de adaptación. Desde el trabajo pionero de Joe Greenberg. señalados por Chomsky y su escuela. al igual que en el de las sociedades. «efectos 313 . neurológicamente preprogramados. las causas de este hundimiento son aún objeto de controversia. Por último. la evolución. Pero también hay que considerar los resultados de la evolución lingüística al cabo de los siglos y los milenios. se cree que mucha gente sobrevivió a la crisis y que algunos de los pueblos actuales que hablan lenguajes mayas en el área son sus descendientes. Si la estrategia de retirarse a una fortaleza no consigue responder adecuadamente a una serie de ataques enemigos. En cualquier caso. la adquisición del lenguaje por un niño representa la actuación de un sistema complejo adaptativo. por ejemplo en la literatura arqueológica. sino haciéndola extensiva a todos los miembros de la comunidad.) Cuando se considera la evolución de la gramática. En cualquier caso. aunque los eventos culminantes pueden tener lugar rápidamente. La evolución de los lenguajes humanos En el caso de los lenguajes. Al considerar estos rasgos generales.más elevadas. los tres niveles de adaptación tienen lugar en escalas de tiempo diferentes. El hundimiento de la civilización maya clásica en las selvas tropicales centroamericanas durante el siglo x es un notable ejemplo de la extinción de una cultura avanzada. Los esenios desaparecieron y los shakers son en la actualidad muy escasos. un pobre resultado de tal esquema puede llevar a la adopción de otras prácticas. Ha tenido lugar una forma de selección natural en el nivel social. la guerra entre ciudades u otras facetas de la civilización—. etc. como nuevos métodos de irrigación o nuevos cultivos.

el control de la naturaleza con algún propósito humano. Y. la imposición de una estructura falsamente ordenada y regular sobre acontecimientos fundamentalmente aleatorios o hechos desconectados entre sí puede proporcionar cierto grado de consuelo. Además. Ninguna de estas cuestiones se restringe a las sociedades. el énfasis se pone en la necesidad de incluir todas estas contribuciones en las tentativas de explicación de los rasgos gramaticales universales y cuasiuniversales. las presiones selectivas no científicas tienen un papel dominante. Aparecen por doquier en biología y a veces de forma particularmente aguda en la experiencia de los seres humanos individuales. al cabo de algunas generaciones. muchas de ellas producto de las debilidades humanas de los científicos. De aquí puede extraerse una lección general. los accidentes congelados y la selección de lo que es adaptativo. ¿Por qué no han desarrollado esquemas cada vez mejores y progresado hacia una adaptación cada vez mayor? Algunas de las razones ya han sido mencionadas en capítulos anteriores. Un ejemplo simple lo encontramos en uno de los procesos que tienen lugar en la evolución de los lenguajes humanos. Presiones selectivas de gran importancia se ejercen desde el exterior. También son en gran parte externas a lo que se considera adaptativo en ingeniería. Al estudiar la evolución de cualquier sistema complejo adaptativo. al igual que otros sistemas complejos adaptativos. Esquemas no adaptativos: Presiones selectivas externas Adaptación versus adaptativo La distinción de los diferentes niveles y escalas temporales de la adaptación deja todavía pendiente una serie de enigmas relativos al porqué los sistemas complejos adaptativos del tipo de las sociedades parecen tan a menudo quedarse bloqueados en esquemas no adaptativos. Las sociedades. y cuyas consecuencias persisten en todas partes hasta el día de hoy (recuérdese que en biología la asimetría entre moléculas dextrógiras y levógiras puede ser uno de tales accidentes congelados). Las presiones selectivas que afectan a la promoción y degradación de las teorías científicas tienen que ver principalmente con el éxito de estas teorías en la explicación coherente y la predicción correcta de los resultados de la observación. por supuesto. es esencial separar estos tres factores: las reglas básicas. ni siquiera cuando está bien definida. lo cual confiere una ventaja en la evolución de la sociedad. de dominio mitiga el temor a lo incontrolable. Por otro lado. es decir. especialmente en relación con el conflicto entre superstición y ciencia. al menos cuando la empresa científica funciona adecuadamente. es decir. En el caso de la teorización supersticiosa. como hemos visto. Supongamos que ciertas tribus o naciones que hablan lenguas diferentes entran en contacto y. ¿Cuáles son algunos de los mecanismos que permiten la supervivencia de esquemas no adaptativos? Un mecanismo muy general para la persistencia de comportamientos aparentemente no adaptativos ha sido ya discutido con cierta extensión. Recapitulemos las que ya hemos mencionado. las reglas básicas pueden aparecer como accidentes congelados cuando se contemplan en una escala cósmica de espacio y tiempo. En las discusiones sobre lingüística en el Instituto de Santa Fe. tales presiones selectivas tienen un papel crucial en la evolución del ADN cultural. actúan con fuerza. Cuando no es así es porque otras presiones selectivas. especialmente. no existe una correspondencia simple entre rasgos adaptativos y rasgos surgidos a través de las diversas formas de adaptación. Estas presiones selectivas incluyen el refuerzo de la autoridad de individuos poderosos y también el mantenimiento de la cohesión social. El sistema objeto de discusión es definido a menudo de manera que no constituye un sistema cerrado. la ilusión de comprensión y. Relacionada con ésta tenemos una presión selectiva muy general que hemos asociado con el lema del «esquema egoísta»: cualquier sistema complejo adaptativo ha evolucionado para descubrir patrones. Sin embargo. Y la adaptación misma. El elemento común en todas estas presiones selectivas es que son en gran parte externas a lo que se considera adaptativo en ciencia. están a menudo sujetas a presiones selectivas no descritas de modo preciso por ninguna función de adaptación.fundadores» que se originan en la elección arbitraria de rasgos gramaticales de los lenguajes ancestrales de todas las lenguas modernas. por lo que un patrón constituye en cierto modo una recompensa en sí mismo. el éxito en la descripción de la naturaleza. no es algo que simplemente aumente con el tiempo. sobre315 314 .

es imposible ignorar el hecho de que los individuos tienen importancia. quizá lo más útil aquí sea citar sus restricciones a las presiones internas ejercidas por los ejecutivos. De este modo el elemento de diseño entra en el cuadro. Las desapariciones dependen menos de los méritos relativos de las diversas lenguas como instrumentos de comunicación que de consideraciones bien distintas. fue por fin homenajeado en su país natal. donde sus ideas están ahora ampliamente extendidas y han sido adoptadas por muchas industrias. no siempre es ventajoso considerar los miembros individuales de la organización como meros agentes genéricos simplificados. sin embargo. De las múltiples facetas de la gestión de calidad total. se convirtió en una especie de héroe nacional en Japón. constituyen esquemas sujetos a presiones directas ejercidas por los ejecutivos a diversos niveles. Son los ejecutivos quienes otorgan recompensas e imponen sanciones. Estas son presiones selectivas ejercidas fuera del dominio lingüístico. y hasta dañino. nes selectivas. planes. Ahora bien. afectan directamente algunos de los principales esquemas organizativos. En general. el estadístico norteamericano (con un doctorado en física) que asesoró a los japoneses en la reconstrucción de sus industrias tras la segunda guerra mundial. prácticas y procedimientos. para el organismo resultante. una empresa la dirigen individuos. mientras que otras se extinguen. desde el gerente hasta el capataz o el jefe de sección. ¿están estos efectos directos en consonancia con las presiones selectivas ejercidas en el mundo real? ¿Son recompensados los empleados por actividades que de verdad llevan a la satisfacción del cliente o sólo intentan satisfacer los caprichos del jefe? ¿Se comportan los ejecutivos como un gen literalmente egoísta. Las auténticas presiones selectivas sobre la empresa en el mundo real tienen que ver. teniendo en cuenta todas las presiones selectivas que actúan. como ya hemos discutido. incluso aunque dicho gen pueda ser desventajoso. con los beneficios y con la supervivencia en el mercado. incluso los de categoría media. En el dominio de la evolución biológica. Aunque muchos de los conflictos que surgen en su preparación representan la competencia entre intereses a gran escala. A menudo las decisiones particulares hechas por individuos concretos condicionan en gran manera la historia futura. Es importante que los clientes se sientan atraídos y después satisfechos. casos excepcionales en que actúe directamente sobre las células germinales: un «gen literalmente egoísta» que promueva la fecundación con éxito de un huevo por parte de un espermatozoide que lo porte.viven con ciertas modificaciones algunas de las lenguas. Los modelos. donde la selección tiene lugar normalmente en el nivel fenotípico. Al mismo tiempo. Igualmente. Edwards Deming. como el poder militar o el acervo cultural de las diferentes tribus o naciones. Quizá lo más conocido de él es su énfasis en la «gestión de calidad total». surge la cuestión de la relación entre las presiones de selección últimas que gobiernan la supervivencia de la organización y las presiones selectivas internas ejercidas por los ejecutivos individuales. La carta magna de un estado o federación es redactada por individuos. puede haber. cuando las organizaciones se contemplan a la vez como sistemas complejos adaptativos y como escenarios para el ejercicio de las habilidades de gestión de los individuos. Lo que todos estos ejemplos sugieren es que la aparente persistencia de esquemas no adaptativos en los sistemas complejos adaptativos puede con frecuencia surgir simplemente de unos criterios demasiado estrechos en la consideración de lo que es adaptativo. los compromisos específicos que resultan se fraguan entre hombres de estado particulares. Una firma comercial funciona de acuerdo con una serie de prácticas y procedimientos. Una década antes de su reciente fallecimiento a la edad de 93 años. una organización se comporta en muchos aspectos como un sistema complejo adaptativo. influyendo directamente en la supervivencia del esquema de un modo que puede no favorecer la supervivencia del organismo? Presiones ejercidas por individuos influyentes Al estudiar la evolución de las organizaciones humanas. W. hace planes para el futuro y genera modelos mentales para el funcionamiento general de la empresa. Al crear incentivos para que los empleados actúen de determinada manera. junto con los objetivos. Aunque puede ser que a largo plazo muchas de las consecuencias de tales decisiones demuestren ser aberraciones temporales que «se curan» con el tiempo. con esquemas y presio316 317 . establece objetivos para sus diversos departamentos o divisiones. y el carácter e ideas del jefe o jefes (y a veces también de los otros individuos) tienen una importancia crítica en el éxito o fracaso de la misma.

Los casos más simples tienen que ver con la adaptación directa. miopía y presbicia que presente el ojo en cuestión. Especificando el color de cada punto se obtiene un patrón.Sistemas adaptativos con humanos en el bucle El caso de los ejecutivos en una empresa ejemplifica la situación más general de sistemas adaptativos con humanos en el bucle. Un ejemplo no tan trivial procede de la obra de Karl Sims. lo que viene a ser lo mismo. el arqueólogo secretario de la Smithsonian Institution. En un simposio celebrado en el Instituto de Santa Fe. por ejemplo. nos pregunta cuál de las dos es más clara. y los otros degradados. El programa. pero aquí la evolución es en parte dirigida. para cada par de imágenes. Al cabo de poco tiempo. La persona «en el bucle» escoge la que más le gusta. el sistema converge hacia un cuadro que resulta atractivo para la persona involucrada. Las leyes de la genética mendeliana fueron descubiertas por el monje Gregor Mendel a través del cultivo de guisantes. El optometrista nos presenta una secuencia de elecciones binarias y. Me han contado que los resultados son a menudo extraordinarios. la selección natural interviene también. como acostumbra a pasar en la evolución biológica. en la que las presiones selectivas son ejercidas por seres humanos individuales. Los programas que condujeran con más frecuencia (a través de sujetos humanos) a cuadros por los que se pagasen precios relativamente altos o comentarios relativamente favorables podrían ser promocionados. Además. cada variante del cual podría contemplarse como un diferente proceso de búsqueda para escudriñar entre la enormemente 318 larga lista de patrones posibles. descubrió las mutaciones. sistemas sujetos a lo que a veces se llama evolución dirigida. y así sucesivamente. aunque de una clase diferente. Por supuesto. Sims emplea una pantalla de ordenador de 256 x 256 puntos. El programa de Sims hace que el ordenador parta de un patrón particular y después genera un juego de variantes por medio de un algoritmo especial. Si es así. el holandés de Vries. se convertiría en una clase de esquema. el sujeto humano y el mercado o los críticos constituirían entonces un sistema complejo adaptativo con seres humanos en el bucle. por la misma época en que la obra de Mendel fue redescubierta y difundida por el mundo. El esquema simple ojo-panel se ha ajustado por sí mismo a nuestro ojo. Bob Adams. en analogía con el programa de Karl Sims y las elecciones hechas por el sujeto humano. Uno puede imaginar variantes de este método en las que el azar podría intervenir en el algoritmo que genera las opciones ofrecidas en cada etapa. con el cambio de siglo. y los principios del criador también constituyen un esquema. El proceso de búsqueda particular adoptado (que puede o no incluir un elemento aleatorio) determinará. El criador ejerce presiones selectivas eligiendo para la reproducción posterior sólo algunos de los organismos producidos. Considérese el examen de un ojo por parte de un optometrista. el patrón que aparezca finalmente en la pantalla. El genoma es un esquema. Ambas actividades han tenido un papel importante en la historia de la biología moderna. junto con los resultados de las elecciones hechas por el sujeto humano. el ordenador. El ordenador ofrece después otro juego de variantes. Chris Langton hizo una breve descripción del trabajo de Sims. Igualmente. una compañía que diseña y fabrica computadores paralelos. están siendo expuestos a las presiones selectivas del mercado 319 . y que la participación en el proceso crea adicción. Al cabo de un rato se llega a la prescripción correcta para cualquier combinación de astigmatismo. la venta en el mercado o los comentarios de los críticos. un sistema así constituiría una caricatura de cómo funciona a veces el proceso creativo de los artistas de verdad. los gustos (conscientes o inconscientes) del sujeto humano podrían cambiar bajo la influencia de los precios o comentarios. cultivando tulipanes. el ordenador podría emplear un proceso pseudoaleatorio como parte del algoritmo. y muchos de los animales o plantas no consiguen sobrevivir o procrear por razones que no tienen nada que ver con la decisión del criador. Este nos hace mirar con un ojo un panel con filas de letras acompañadas de líneas verticales y horizontales. Cuando un criador de caballos pone un animal a la venta o lo incluye en una carrera (o ambas cosas) sus métodos. O. frente a la cual la selección natural era comparada y contrastada. De hecho. sin esquemas variantes. cada uno de los cuales puede adquirir uno cualquiera de los colores del espectro. hizo notar que el algoritmo que gobierna el ofrecimiento de opciones podría él mismo estar sujeto a variación. Todos estamos familiarizados con otro sistema complejo adaptativo que funciona de esta manera: la crianza de animales o el cultivo de plantas para uso humano. Los patrones podrían después ser transferidos a algún medio permanente y sujetos a presiones selectivas como. ahora en Thinking Machines. Darwin se refirió repetidamente a ellas en su Origen de las especies con el apelativo de «selección artificial».

Para el raro polluelo de ganso que adopta como madre a un etólogo como Lorentz. Ahora bien. por ejemplo. padrastros. por así decirlo. madres de los amigos. dado que han sobrevivido. Todos estamos familiarizados. A medida que el niño crece. Los niños pequeños establecen relaciones con personas importantes en su vida: padres. pero no está actuando como un hombre de negocios. y vivir conforme a ellos equivale a lo que suele llamarse comportamiento neurótico. popularizado por Konrad Lorenz en su libro El anillo del rey Salomón. En tal caso el esquema de aprendizaje proporcionado por la impronta no es adaptativo para el individuo implicado. los esquemas genéticos responsables de las ventanas de maduración deben conferir alguna ventaja de tipo general. notoriamente difícil de curar. Por otra parte. Algunos investigadores proclaman que una ventana de maduración temprana tiene aquí un papel crucial.y del hipódromo. Un ganso salvaje recién nacido contemplará al primer animal grande que vea como su progenitor y lo seguirá a todas partes. Una manera conveniente de considerar estas situaciones es en términos de «ventanas de maduración» en oposición a «plasticidad». El polluelo de ganso típico ve a su verdadera madre bien pronto. de dejar dispuesta la maquinaria para la adquisición de nueva información. Desde un punto de vista puramente empresarial. En los seres humanos también existen ventanas de maduración. los resultados de los métodos de cría probablemente parecerán no adaptativos. pero en condiciones adecuadas las posibilidades de recuperación pueden ser significativas. pero más tarde se hace muy resistente al cambio. dado que este esquema funciona bien para la mayoría de individuos. La ventana de maduración es el breve período tras el nacimiento en el que el ganso identifica a su «madre» y tras el cual dicha identificación queda fijada para siempre. Las consecuencias de diversas formas de negligencia en períodos cruciales de la infancia y la niñez pueden ser serias si no se hace nada para remediar el daño. estos esquemas personales pueden afectar profundamente la manera en que se relaciona con otras personas. las ventanas no son absolutas. y su capacidad para vivir como un ganso normal queda permanentemente comprometida. Según el doctor Mardi Horowitz. Un ejemplo extremo de ventana de maduración es el fenómeno de la impronta. Como los ejecutivos que ofrecen incentivos para un comportamiento que es improbable que atraiga o retenga a los clientes. es saber hasta qué punto los déficits en la capacidad de aprendizaje adquiridos antes de los dos años y medio pueden remediarse mediante programas como Head Start. Un tema capital en política ciudadana. en el que el carácter de la dirección humana puede evolucionar a su vez. Al principio tal esquema está sujeto a variaciones. En otros casos. hermanos. imaginemos un criador aficionado y rico al que no le preocupa si sus caballos ganan carreras o si alguien quiere comprarlos. un sistema complejo adaptativo con una componente de evolución dirigida puede convertirse en parte de un sistema complejo adaptativo de orden superior. 320 Si el animal es Lorenz u otro ser humano. niñeras. y el programa genético de la impronta es entonces exitoso desde el punto de vista fenotípico. las actitudes y comportamiento de un niño respecto a estas personas están gobernadas por un «esquema personal» relativo a la percepción infantil del individuo en cuestión. es obvio que el programa es un fiasco. con adultos que mantienen una relación infantil paterna o materna con diversos sustitutos. Esto es lo que se conoce como «plasticidad». los esquemas genéticos que determinan la impronta no han sido eliminados en el curso de la evolución biológica. o casi. etc. algunos bebés nacen con problemas visuales que deben corregirse pronto antes de que se hagan irreversibles (al menos mientras no se descubra algún tratamiento eficaz). A menudo los esquemas personales parecen ser claramente no adaptativos. la cría es un fracaso. una vez cerrada la ventana. que proporciona a los niños una ayuda especial durante aproximadamente los siguientes dos años y medio. la capacidad del sistema nervioso para reorganizarse de manera que patrones de conducta que de otro modo persistirían indefinidamente puedan de hecho cambiarse. un criador diletante como éste quizá obtenga una satisfacción personal. Esta ventaja presumiblemente tiene que ver con la posibilidad. Así. en el contexto del sistema complejo adaptativo de orden superior. aunque pueda continuar. En ese caso. y que los programas terapéuticos en edades posteriores no son ni mucho menos tan efectivos a largo plazo como el mejoramiento del entorno de los 321 . Pero. Persistencia de esquemas no adaptativos: Ventanas de maduración Los esquemas no adaptativos a veces persisten porque el tipo de adaptación relevante ha tocado a su fin. entonces el ganso se verá a sí mismo como humano. particularmente en los Estados Unidos. Por ejemplo.

Persistencia de esquemas no adaptativos: Escalas temporales Una de las razones más comunes. en condiciones que han dejado de prevalecer. autor de tantos libros encantadores sobre sus expediciones en busca de animales raros. Los pocos casos conocidos de niños criados con escaso o nulo contacto con el lenguaje humano indican que la maquinaria innata para adquirir la gramática de un lenguaje deja de ser efectiva. dos físicos del Centro de Física de Aspen pasaron la mañana escalando 322 en las montañas de la región de Maroon Bells Wilderness. y Durrell fue mordido y estuvo a punto de morir. Sea como fuere. En el descenso. Ahora mismo. que hay implicada una verdadera ventana de maduración. El esquema dominante para la venta de un producto puede ser almorzar con un almirante. pero Durrell no reaccionó con la suficiente rapidez ante la nueva información de que la serpiente pertenecía a una especie desconocida para él y posiblemente peligrosa. Parece ser. escapando de una cuenca de atracción a otra. pues. La evolución cultural 323 . Y también pensar que era improbable que el lago. Caer en la cuenta de que la serpiente. las perspectivas para sus empresas son poco optimistas. reparó en que había un embarcadero que no estaba antes en el lago. y quizá la más simple. El reto que representan unas circunstancias que cambian más rápidamente de lo que un determinado proceso evolutivo puede responder tiene una influencia profunda en las perspectivas para la biosfera y para la totalidad del género humano. La presente discusión subraya el hecho de que el proceso de generación de tales ideas puede. tendemos a agarrarnos tenazmente a nuestros esquemas e incluso a distorsionar la nueva información para hacerla encajar en ellos. sin embargo. Hace muchos años. podía ser venenosa se ajusta a nuestra descripción de tener una idea creativa en la vida diaria. No estaba tomando precauciones especiales porque «sabía» que la serpiente pertenecía a una especie ciega no peligrosa (como las culebras ciegas europeas). El otro replicó: «Deben de haberlo construido después de pasar nosotros esta mañana». no hace falta decirlo. suele contar lo que le ocurrió una vez cuando sostenía cierta serpiente del África oriental en sus manos. en muchos casos. Miraron el paisaje por debajo de ellos y vieron lo que identificaron como Cráter Lake. De hecho resultó ser venenosa. la reducción de los presupuestos militares supone que las industrias hasta ahora dedicadas principalmente a la defensa tienen que darse prisa en encontrar clientes civiles. una táctica no necesariamente ganadora en la competencia civil. en cierto sentido. se sabe que para la adquisición de un primer lenguaje los primeros años de la vida son críticos. una vez comprobado que no era ciega. Súbitamente la serpiente abrió los ojos. los mecanismos para modificar tales esquemas y responder a las presiones selectivas a menudo necesitan muchos años para entrar en funcionamiento.bebés. el fundador del zoo de la isla de Jersey. la más cercana a Aspen. fueron adaptativos. Otros sostienen que han demostrado que existe suficiente plasticidad en este caso para permitir una reversión sustancial y a largo plazo de los déficits de aprendizaje mediante intervenciones del tipo del Head Start. ir con retraso respecto de su necesidad. Si los antiguos ejecutivos (u otros nuevos que los reemplacen) no introducen nuevos mecanismos con un tiempo de respuesta menor. Esta desesperada defensa de un esquema fallido resultó ser. Por otro lado. siempre y cuando se lleven a cabo con suficiente intensidad y duración (lo que no siempre es así). y les llevó un par de días regresar a casa. Los dos físicos estaban contemplando Avalanche Lake. El entorno del sistema complejo adaptativo ha cambiado más rápidamente de lo que el proceso evolutivo puede responder (las ventanas de maduración son. Uno de ellos. en los Estados Unidos. Gerald Durrell. incorrecta. con su embarcadero. que habrían tenido que divisar en el camino de vuelta a casa. un ejemplo extremo de tal desajuste de escalas temporales). En el dominio del pensamiento humano. a menudo ocurre que nos enfrentamos a una situación rápidamente cambiante que supera nuestra capacidad para modificar nuestros esquemas mentales. Es notorio que las empresas a menudo tienen problemas para ajustar lo bastante deprisa sus prácticas a las condiciones cambiantes del mercado. Más que cambiar nuestro modo de pensar. Las concepciones comerciales de muchas de estas industrias se han formado a lo largo de décadas de trato con las fuerzas armadas y las agencias gubernamentales relacionadas. perdieron de vista sus marcas y fueron a parar a la cara sur de las montañas en vez de la cara norte. de la existencia de esquemas no adaptativos es que alguna vez. fuese Cráter Lake y por lo tanto estaba en otra parte de las montañas. mientras que la demanda de sistemas de defensa puede reducirse drásticamente en un año o dos.

vislumbrar. En cada instante de tiempo. Los ordenadores. la mayoría de diseños o programas intentan imitar de modo simplificado el funcionamiento de algunos sistemas complejos adaptativos vivientes. ha hecho posible en un breve lapso de tiempo una extraordinaria expansión de la población humana y de la capacidad de cada persona para afectar de modo adverso a otras personas y al medio ambiente. por medio de futuros avances en ingeniería genética y otras técnicas. Estos coeficientes cambian a medida que progresa el aprendizaje. cada unidad está caracterizada por un bit (0 o 1) que se supone que indica si la «neurona» se ha disparado o no. y la influencia ejercida por una unidad sobre otra es un número positivo si la primera unidad excita a la segunda. actuando como sistemas complejos adaptativos. pero no debemos dejar que su empleo desvíe la formulación de problemas hacia lo cuantificable y lo analizable a expensas de lo importante. especialmente a través de los avances en el terreno tecnológico. los otros organismos y las comunidades ecológicas al completo no pueden evolucionar con la suficiente rapidez para afrontar los cambios acarreados por la cultura humana. Se parte de un conjunto de múltiples nodos o unidades (que suelen llamarse neuronas. la previsión exige identificar y recopilar grandes cantidades de información relevante. tanto en los humanos como en otros organismos.humana. pueden servirnos tanto aprendiendo como adaptándose. La evolución biológica. Las unidades existen sólo como elementos de computación. y modelando o simulando sistemas reales que aprenden. La asistencia de ordenadores poderosos es esencial para la visión de futuro. Se requiere tanto una cooperación (junto con una competencia saludable) como una previsión sin precedentes para gestionar sabiamente las capacidades humanas. Igualmente. experimentar cambios importantes en unos pocos siglos. La deducción es que el cambio cultural en sí mismo es la única esperanza para hacer frente a las consecuencias de una población humana gigantesca armada de una poderosa tecnología. y seleccionar con juicio simplificaciones y aproximaciones que no sacrifiquen la representación de cuestiones cualitativas críticas. que entonces se compone de unidades separadas dispuestas en paralelo. Puede tratarse de equipos especialmente diseñados o bien de ordenadores convencionales programados para aprender. Redes neuronales Un tipo bien conocido de sistema complejo adaptativo informático es la red neuronal. a través de los mecanismos normales de la evolución biológica. En este punto es conveniente echar una ojeada a los modelos simplificados de problemas complejos que los ordenadores pueden suministrar. Hasta ahora. que puede implementarse tanto en forma de programa como de circuito. en ese caso un programa se hace cargo de la definición de las distintas unidades y de sus efectos excitadores o inhibidores sobre las otras. 324 20 Máquinas que aprenden o simulan aprendizaje Los ordenadores pueden funcionar como sistemas complejos adaptativos. aunque no está nada claro hasta qué punto se corresponden con las neuronas individuales de un cerebro vivo). no puede seguir el ritmo. La necesidad de cooperación y previsión será incluso mayor si. Constituye una tosca analogía del funcionamiento del cerebro de un mamífero (especialmente el humano). adaptarse o evolucionar. para tratar algunos de los problemas más urgentes. Nuestro propio esquema genético refleja en gran parte el mundo de hace 50 000 años y no puede. Dada la inmensa complejidad de las numerosas cuestiones interrelacionadas que ha de afrontar la humanidad. o negativo si la inhibe. las opciones ofrecidas por las ramificaciones alternativas de la historia futura. Las redes neuronales pueden hacerse funcionar en ordenadores convencionales. especialmente cuestiones de valores. la confianza se deposita en las transformaciones artificiales de seres humanos y otros organismos. se adaptan o evolucionan. 325 . gracias a esa información. Cada unidad está conectada con algunas o todas las otras. También es posible el empleo de equipos especiales para conformar la red.

donde las interacciones se restringían a los efectos de las unidades de entrada sobre las unidades de ayuda y los de estas últimas sobre las unidades de salida. pero sin la presencia de un profesor que facilite la respuesta correcta. presentado en una ventana móvil que recorría gradualmente el pasaje. tanto las reglas generales como las especiales aparecerán un número de veces suficiente como para que se comporten como regularidades. Se consiguió una pronunciación inteligible con una precisión del 75 por ciento. Si se tiene un texto lo bastante largo. sino que aumentara sin interrupción durante el proceso de aprendizaje. los coeficientes de interacción se inicializaban en valores arbitrarios y después cambiaban (en virtud de una suerte de aprendizaje) a medida que el centro de la ventana de siete letras se desplazaba letra a letra por el texto. El esquema se representa siempre por una tabla de coeficientes de interacción. una coma o un punto) de algún texto escrito en inglés. Para que la red neuronal aprenda a leer en inglés en voz alta. que pueden considerarse reglas especiales adicionales. Las pruebas mostraron que diez pasadas de adiestramiento sobre las 1024 palabras eran suficientes para dar una pronunciación inteligible. En cada paso. este ejercicio no es en absoluto trivial. y también es violada por muchas redes neuronales exitosas. Aun así. esta vez sin profesor. El ordenador tiene que descubrir un número enorme de reglas generales junto con sus excepciones. donde cada uno representa el efecto de una unidad sobre otra. En el primer recorrido de ensayo a través del texto. en oposición. dejando que compitan entre sí para acercarse a la pronunciación correcta. Y así sucesivamente. Los coeficientes de interacción al final de la primera pasada servían de inicio para una segunda pasada sobre el mismo texto de 1024 palabras. con sólo desviaciones mínimas. Esta clase de aprendizaje se denomina supervisado. Mi colega de Caltech John Hopfield señaló en 1982 una condición que. los datos de entrada consistían en siete caracteres consecutivos (cada uno de los cuales podía ser una de las 26 letras del alfabeto inglés. Había otras 80 unidades adicionales para la asistencia en el aprendizaje. 327 . los coeficientes resultantes se emplearon para pronunciar otro bloque de texto. que era la secuencia de códigos de pronunciación de todos los caracteres. tiene que funcionar como un sistema complejo adaptativo. tal como fue desarrollada por Terry Sejnowski y C. La discrepancia entre los datos de salida candidatos y los correctos se reducía después modificando los coeficientes de interacción por medio de una fórmula simple. La salida era un código de pronunciación para el carácter central de los siete. a la clase de aprendizaje consistente en poner a prueba los esquemas de pronunciación ante angloparlantes para ver si entienden. La red fue adiestrada por medio de los caracteres que componían 326 un texto de 1024 palabras. mientras que después de cincuenta pasadas se estimó que la pronunciación era correcta en un 95 por ciento. por ejemplo. Debe hacer diversas tentativas de identificación de conjuntos de regularidades en un bloque de texto. En la red NETtalk. si se impone artificialmente sobre los coeficientes de interacción. Tras el adiestramiento.Un ejemplo de los muchos problemas a los que las redes neuronales han sido aplicadas es aprender a leer un texto en inglés en voz alta con una pronunciación correcta.R. permitiría no sólo que la adaptación estuviese bien definida. Se requiere que el efecto de cualquier unidad A sobre otra B sea el mismo que el de B sobre A. como la misma NETtalk. Todos los demás coeficientes de interacción se fijaron en cero para que el proceso resultara manejable. resulta instructivo el hecho de que haya situaciones en las que la adaptación está bien definida y aumenta ininterrumpidamente y otras en las que no ocurre así. o bien un espacio. comprimir la información obtenida en esquemas y aplicar éstos a más texto. Los datos de entrada se identificaban con los bits correspondientes a un conjunto de 7 veces 29 (= 203) unidades. en lugar de fluctuar ampliamente de un recorrido a otro. los datos de entrada y los coeficientes alimentaban una fórmula simple que daba valores de salida que indicaban opciones de pronunciación posibles. Rosenberg en 1987. que es facilitada por un «profesor». La supervisión permite definir la adaptación en términos de la diferencia entre la pronunciación correcta de un texto y la pronunciación resultante del esquema. Esta condición es casi con toda seguridad poco realista para cerebros reales. Los esquemas estaban representados por tablas de coeficientes de interacción. Hay muchas otras versiones de redes neuronales y una plétora de problemas a los que han sido aplicadas. El éxito implicaba que los coeficientes. acompañado del «profesor». Dado que existe una notable separación entre la ortografía y la fonética inglesas. hacia valores que darían una buena aproximación de la pronunciación correcta. y las salidas con los bits asociados a otras 26 unidades. este código alimentaba un generador de voz. la cual daba la pronunciación correcta de la totalidad del texto. a menudo con un éxito considerable. convergerían.

uno podría preguntarse si existen también sistemas complejos adaptativos de carácter informático inspirados en una analogía con la evolución biológica. Efectivamente así es. existe un nivel de ruido óptimo. La variación entre esquemas consiste en cambiar estas instrucciones. Las dos instrucciones se dividen por un cierto punto en un principio y un final. Entrecruzamiento de instrucciones codificadas La modificación de un programa mediante el reemplazamiento de una o más instrucciones por otras nuevas en la forma descrita mejora unas veces la adaptación del programa y otras la empeora. Esto es sólo un burdo bosquejo de lo que en realidad es un procedimiento bastante sofisticado. lo que puede paliarse introduciendo ruido. Hasta ahora.Como siempre que la adaptación está bien definida. Aquéllas que acreditan un mejoramiento en la ejecución de los programas alcanzan precios más altos que las que no mejoran o empeoran la ejecución. el proceso de aprendizaje consiste en la exploración de valles sobre un relieve adaptativo. Estos cambios aleatorios en el esquema recuerdan los propuestos para sacar la mente del atolladero cuando uno persigue una idea creativa. Como siempre. Cada esquema es un programa para una estrategia o método posible. Las instrucciones del principio de la lista son las empleadas en los programas modificados que constituyen los esquemas mutados. uno de los pilares del Instituto de Santa Fe. Sin embargo. Los primeros fueron obra de John Holland. de la Universidad de Michigan. y la otra por el principio de la segunda y el final de la primera. El sistema de clasificación de John Holland proporciona una especie de mercado donde las instrucciones en competencia son compradas y vendidas. El bucle retroactivo que se establece entre la ejecución de un programa y la promoción o degradación de las instrucciones que lo componen no es. El entrecruzamiento hace surgir dos nuevas instrucciones. y que la adaptación tiende a aumentar en el curso de dicha evolución. por ejemplo haciendo que entre dos de ellas se produzca un entrecruzamiento (como se muestra en la página opuesta) análogo al que tiene lugar en la reproducción sexual de los seres vivos (ilustrado en la página 273). Si además la adaptación aumenta sin interrupción. una de ellas compuesta por el principio de la primera vieja instrucción y el final de la segunda. debería quedar claro que el resultado es la evolución de los programas. 001101100001 Las instrucciones 101010101110 001110101110 Pueden dar 101001100001 001110100001 Punto de entrecruzamiento Algoritmos genéticos como sistemas complejos adaptativos 101001101110 Puesto que las redes neuronales se inspiran en una tosca analogía con el aprendizaje en los animales superiores. programados en un ordenador convencional. Una descripción muy simplificada del algoritmo genético sería como sigue. nada impide aplicarlos a otra clase de problemas. de modo que la altura de la superficie explorada siempre decrece. Los coeficientes de interacción podrían alterarse ligeramente de vez en cuando de forma aleatoria. estos sistemas han sido empleados principalmente en problemas donde la adaptación está bien definida. Cada programa se compone de cierto número de instrucciones. En esta lista entran continuamente nuevas instrucciones. como el diseño de estrategias para ganar a las damas o métodos para la instalación de cableados con un costo mínimo. Aun así. a la vez que las de la cola son borradas para hacerles sitio. 328 Figura 23. y hacen uso de un «algoritmo genético» y un «sistema de clasificación» especial. sin embar329 . De este modo se establece una lista ordenada de instrucciones. entonces vuelve a surgir el problema de quedarse atrapado en una depresión somera cuando hay pozos profundos cerca. Sólo poniendo a prueba los diferentes programas el computador puede juzgar la bondad de cada modificación (la realización de este tipo de juicios difíciles es lo que se conoce como «concesión de crédito»).

Es natural preguntarse si hay algo especial en estas dos técnicas. De esta manera podría emerger una ciencia de las reglas y sus consecuencias. también puede emplearse en otros ámbitos. Simulación de sistemas complejos adaptativos El empleo de ordenadores en conexión con los sistemas complejos adaptativos no se reduce ni mucho menos al desarrollo de equipos o programas destinados a la creación de sistemas complejos adaptativos informáticos encaminados a la resolución de problemas. Tanto las redes neuronales como los algoritmos genéticos constituyen sistemas complejos adaptativos de carácter informático que pueden desarrollar estrategias nunca diseñadas por un ser humano. aunque el método del algoritmo genético ha sido aplicado principalmente a problemas de búsqueda y optimización donde la adaptación (o «coyuntura») está bien definida. han desarrollado una aguda intuición que les permite adivinar cómo simplificar sin tirar al niño junto con el agua del baño. De hecho. especialmente para una región del espacio y un periodo determinados. La materia prima para la ciencia futura ya se está recopilando. de manera que a medida que pasa el tiempo pueden emerger cada vez más formas complejas. Algunos diseñadores. como Robert Axelrod. un experto en ciencias políticas de la Universidad de Michigan. Si el juego en cuestión fuera en cambio el tres en raya. saber mucho sobre los efectos de los cambios en las reglas sobre el comportamiento del sistema en escenarios muy diversos. ¿Puede inventarse otra técnica basada en una analogía con el sistema inmunitario de los mamíferos? ¿Existe de hecho un vasto pero bien definido conjunto de sistemas complejos adaptativos de carácter informático que incluya los ya conocidos o los hipotéticos. pero los casos individuales 330 exhiben regularidades particulares añadidas. sugeridas por vagas analogías con el funcionamiento cerebral y la evolución biológica respectivamente. no se ha encontrado. pero de manera que no desaparezcan los comportamientos emergentes más interesantes. junto con la formulación de las intuiciones empíricas sobre qué clases de reglas conducen a qué modos de comportamiento. Al igual que las redes neuronales. por ejemplo. Estas reglas implican regularidades de carácter general. pues. Lo típico es que el sistema explore un vasto espacio de métodos o estrategias posibles y no alcance un estado estacionario —un óptimo absoluto—. Para diseñar una simulación manejable el truco consiste en reducir al máximo las reglas. ¿Puede hacerse más científico el estudio de conjuntos de reglas y de sus consecuencias? Se requeriría una experiencia adicional. sino una tendencia general afectada por las condiciones de mercado. De hecho.go. el diseño de simulaciones simples pero ricas en consecuencias interesantes tiene más de arte que de ciencia. ¿Proporcionan las simulaciones intuiciones valiosas sobre situaciones reales? ¿Sugieren conjeturas que podrían verificarse mediante la observación? ¿Revelan posibles comportamientos antes insospechados? ¿Indican nuevas explicaciones posibles de fenómenos ya conocidos? En la mayoría de campos las simulaciones son todavía demasiado 331 . cada uno de los cuales exhibe sus propias regularidades. donde los experimentos serían las ejecuciones de programas y los teoremas demostrados constituirían el cuerpo de teoría. gobernado por leyes simples que permiten una infinidad de escenarios. La estrategia óptima para jugar al ajedrez. rígido. Pero en última instancia lo que de verdad importa es la relevancia de las simulaciones respecto de las situaciones reales que remedan. la máquina pronto encontraría la mejor manera de jugar y la búsqueda terminaría. Otra vasta área de aplicaciones informáticas es la simulación del comportamiento de los sistemas complejos adaptativos. esta intuición se basa en parte en un razonamiento a priori y en parte en la experiencia de jugar con las reglas y ver qué pasa luego. con el advenimiento de ordenadores rápidos y poderosos se están realizando cada vez más simulaciones sencillas sobre cada vez más temas. El diseñador de una simulación debe. Después podrían conjeturarse teoremas rigurosos y por último algunos de estos teoremas podrían ser demostrados. y muchos otros más? ¿Puede describirse tal categoría superior en términos prácticos. presumiblemente por matemáticos. Esto introduce suficiente ruido en el sistema para permitir la escapatoria de las cuencas de adaptación someras y el acceso a las profundidades cercanas. Esta situación es similar a la de la totalidad del universo. Naturalmente. El rasgo más sobresaliente de tales simulaciones es la emergencia de comportamientos complejos a partir de reglas simples. de modo que un usuario potencial pueda buscar entre los diferentes sistemas hasta encontrar uno apropiado para su problema? Estas cuestiones son algunas de las que intentan responder los estudiosos de los sistemas complejos adaptativos informáticos.

De ahí el «segador». La capacidad de la memoria está severamente limitada. ¿De dónde salen estos organismos con un número de instrucciones distinto de ochenta? Las mutaciones no pueden producirlos directamente. Tom escribe: «La optimización es una técnica muy ingeniosa inventada por los humanos. un conjunto de reglas muy simple puede dar idea del funcionamiento de un sistema complejo adaptativo en el mundo real. y en ausencia de muerte las criaturas autorreplicantes pronto la llenan. no dejando espacio para ulteriores replicaciones. Este programa inicial se llamó TIERRA. Inicialmente. Una simulación de la evolución biológica Un espléndido ejemplo es el programa TIERRA. los bits cambian al azar en las copias. muchos de los cuales sugerían fenómenos biológicos reales. a una tasa de alrededor de un bit por cada 10 000 instrucciones ejecutadas. El programa incluso produjo algo muy semejante al sexo. lo que hizo que su campo de trabajo comenzara a parecerle frustrante. En primer lugar. es asombroso comprobar cómo.) Las mutaciones se introducen de dos maneras. Aquí la tasa es algo mayor. pero enseguida comenzaron a surgir resultados interesantes. TIERRA se vale de «organismos digitales». de una versión refinada del ancestro. Se sintió atraído por la investigación ecológica porque quería dedicarse al estudio de la evolución. escrito por Thomas Ray. Desafortunadamente. Tom Ray diseñó una secuencia autorreplicante de ochenta instrucciones que sirve siempre de ancestro —el organismo digital inicial— en cualquier ejecución de TIERRA. la evolución había resuelto el problema de desrizar el rizo. De todos modos. es conveniente (como ha sido remarcado por Walter Fontana) mantener una separación mental entre las dos funciones aunque ambas corran a cargo de la misma entidad. una etapa temprana del proceso habría tenido el mismo carácter degenerado. Ray trabajaba en las selvas bajas de Costa Rica. En segundo lugar. como el equilibrio puntuado o la existencia de parasitismo. éste le dijo que era un ejemplo de una conocida técnica llamada «desrizar el rizo». En TIERRA. Más aún. en la estación de investigación biológica de La Selva. que constaba únicamente de treinta y seis instrucciones. Cuando Tom le enseñó esta versión optimizada a un informático. porque el genotipo y el fenotipo de cada organismo digital están representados por el mismo objeto. alrededor de un bit por cada 2000 instrucciones copiadas. un ecólogo de la Universidad de Delaware adscrito al Instituto de Santa Fe. de la que se sirven para su autorreplicación. los errores se distribuyen irregularmente en el tiempo para evitar periodicidades artificiosas. de vez en cuando los bits cambian (de 0 a 1 o viceversa) al azar en cualquier parte del conjunto de organismos (lo que se parece mucho al modo en que los rayos cósmicos afectan a los organismos reales). pues Tom ha estado ocupado en el mismo desde entonces. Pero es implementada en un estilo desordenado aunque funcional que ningún humano usaría (a menos que estuviese muy borracho)». en el curso de la replicación de los organismos digitales. La importancia de la muerte en biología no fue descuidada en el diseño de TIERRA. el sistema contiene sólo el ancestro y sus des333 . decidió simular la evolución en un computador. pero en cambio contenía un algoritmo más complejo. En cierto sentido. y ha resultado ser de una riqueza extraordinaria. y esta situación se ha mantenido desde entonces. Inicialmente planeó el desarrollo de su programa en etapas. a saber. que elimina organismos regularmente según una regla que depende de la edad del organismo y de los errores cometidos por el mismo en la ejecución de ciertas instrucciones. Una misteriosa novedad fue la aparición. Así pues. ciertos rasgos que él había planeado introducir más tarde. con el ARN asumiendo el papel tanto de genotipo como de fenotipo. tras un largo período de evolución. incluidos el equilibrio puntuado y el parasitismo. Cuando ejecutó el programa por primera vez esperaba un largo período subsiguiente de refinamiento del mismo. poca evolución biológica tiene lugar en el lapso de una vida humana.primitivas para responder afirmativamente a estas preguntas. Esta secuencia es lo que experimenta mutaciones y es afectado por las presiones selectivas en el mundo real. Estas son tasas promedio. la secuencia de instrucciones. (De acuerdo 332 con algunas teorías sobre el origen de la vida. en ciertos casos. surgieron espontáneamente de TIERRA. comenzando con uno supersimplificado al que se le añadirían progresivamente nuevos rasgos. Tras un penoso aprendizaje autodidacta consiguió escribir y depurar un primer programa muy simple en «lenguaje máquina». De todas maneras. que son secuencias de instrucciones en código máquina que compiten por un espacio en la memoria del ordenador y por tiempo en la unidad central de proceso. la comunidad de sistemas complejos adaptativos proporcionada por TIERRA es degenerada.

Pero la posible existencia de efectos ocasionales de esta clase no altera la cuestión fundamental. La cuestión es que en la evolución 335 Una herramienta para la enseñanza de la evolución El programa TIERRA. luego la población cambiante de organismos continúa ocupando casi toda la memoria). Al describir la evolución biológica en términos de azar y selección. A la mayoría de gente no le resulta difícil comprender. Pero la idea del juego didáctico no prosperó. hasta donde sabemos. tal como lo hace ahora. Antes de que Tom Ray desarrollase el programa TIERRA. creen que la conciencia no puede surgir de otra cosa que no sea una conciencia preexistente. de vuelta a casa. Varios autores citan observaciones que sugieren que las mutaciones surgen a veces de forma no aleatoria. una rica simulación por ordenador de una ecología de organismos simples. Esto sólo puede conseguirse por medio de la simulación. De este modo. incluso de maneras que parecen favorecer una adaptación creciente. se produce una respuesta incorrecta y se transfiere una nueva talla. Pero aquella clase de juego no era exactamente lo que yo tenía en mente. momento en que el segador comienza a trabajar. (Otros se resisten especialmente a la evolución de la conciencia. que. incluso sin simulaciones. Todavía es más difícil visualizar la interrelación entre todas las formas de vida. Luego. que puede recorrer un enorme número de generaciones en un período de tiempo razonable.cendientes de ochenta instrucciones (que se multiplican hasta que la memoria está casi repleta. como si fueran puramente estocásticos. junto con otras simulaciones informáticas de la evolución biológica que puedan desarrollarse en el futuro. y en simulaciones más sofisticadas y realistas que estarán disponibles en el futuro. convoqué a un pequeño grupo de pensadores en el Instituto de Santa Fe para discutir la posibilidad de inventar un juego de ordenador que pudiera popularizarse y convenciese a los jugadores del inmenso poder del proceso evolutivo al abarcar un gran número de generaciones. sino a crear un clima intelectual en el que esa diversidad pueda ser mejor protegida. Pero la evolución a gran escala. cómo variaciones relativamente pequeñas combinadas con unas pocas generaciones de selección pueden producir cambios en una población. Pero para mí está claro que una manera de superarlas es dejar que la gente experimente las notables transformaciones efectuadas por millones de generaciones de procesos fundamentalmente aleatorios combinados con la selección natural. de la que los humanos nos sentimos tan orgullosos. Si el primer intento de modelar la evolución biológica por este camino ha dado tantos frutos. sólo puedo contemplarlas desde fuera. puede en última instancia hacer la misma función.) Dado que nunca he albergado dudas de esta clase. como en TIERRA. llegó Tom Ray con su TIERRA. al poco tiempo y de manera independiente. es otra cosa. sin duda debe haber un enorme territorio todavía por explorar. periquitos. géneros. por simplicidad. estamos tratando los diversos procesos de mutación. La experiencia personal con la cría de perros. es decir. John Holland inventó ECHO. ha generado la información ahora almacenada en los organismos y las comunidades naturales de todo el mundo pueden ayudarnos no sólo a mejorar nuestra comprensión de la diversidad existente. Nuevas maneras de simular cómo la evolución. la población comienza a albergar organismos de tallas muy diferentes. incluyendo los inmensos cambios que pueden producirse en el transcurso de miles de millones de años. aunque no se trata en realidad de un juego. No pueden creer que tal evolución pueda tener lugar sin alguna clase de guía o designio. Lo que para mucha gente resulta especialmente difícil de aceptar es que el azar más las presiones selectivas puedan conducir de una condición inicial simple a formas altamente complejas y a las co334 . Algunos de los participantes en el encuentro me indicaron que un bolsillo en la tapa de la primera edición del libro de Richard Dawkins El relojero ciego contenía el programa de un juego de ordenador ilustrativo de la evolución. Pero de hecho podrían apartarse algo del puro azar. munidades ecológicas que las contienen. caballos o rosas puede convencer fácilmente a casi todo el mundo de la realidad de la evolución a pequeña escala. será especialmente valioso para que los no científicos puedan apreciar cómo funciona la evolución. que en ausencia de tales cambios ocasionales no aleatorios la evolución biológica procedería. familias e incluso taxones superiores. Finalmente aparecen mutaciones que alteran el genotipo de un organismo de ochenta instrucciones de un modo especial: cuando el organismo se examina a sí mismo para determinar su talla y transferirla a sus descendientes. con la aparición de nuevas especies. Un excelente resultado del encuentro fue que. operando sobre enormes períodos de tiempo. Hasta el relativamente cercano parentesco del elefante con el damán es duro de roer para la mayoría de gente.

la zona intermareal contiene cierto número de organismos. Estos habitantes de las rocas son depredados por otras criaturas. determinada en última instancia. descubierta el siglo pasado por el economista italiano Vilfredo Pareto. ¿Qué pasaría si se eliminase la estrella del cuadro general? De hecho esto es lo que ocurrió. donde «límite del caos» se emplea aquí en un sentido algo metafórico para indicar una condición crítica entre el orden y el desorden. Estos investigadores han reunido un cuerpo de conocimientos sobre dichos sistemas. aporten sólo una situación inicial y un conjunto de reglas evolutivas. fue acuñada por Norman Packard como título de un artículo sobre la aproximación a dicha condición crítica por parte de un sistema informático de aprendizaje muy simple. cuyo libro está dedicado a dejar claro este punto de una manera elegante. Pareto descubrió también una ley potencial aproximada para la riqueza individual. además del entorno físicoquímico. Por ejemplo.biológica no hay ningún diseñador en el bucle. Aquí vuelven a aparecer las leyes potenciales empíricas. El cuadro resultante es tal que la región de contenido de información algorítmica intermedio. inventó un juego en el que el jugador introduce las presiones selectivas a medida que procede la evolución. todos los otros organismos. Pero Dawkins. a causa de alguna catástrofe. considerada como una función de las diversas especies de la comunidad. está la estrella de mar de 22 brazos (Heliaster kubiniji). Unos cuantos teóricos asociados al Instituto de Santa Fe han empleado modelos de ordenador para estudiar las propiedades de aquellos sistemas complejos adaptativos formados por colectivos de agentes adaptativos. en lo más alto de la cadena trófica. con muy buena aproximación. Los ecólogos suelen fijarse en la fracción de los recursos utilizada por la totalidad de individuos de una especie dada. mientras que en la naturaleza la adaptación es endógena. donde hay aplicaciones obvias. como Tom Ray con TIERRA. a una ley potencial. en particular las que gobiernan la distribución de recursos. En los dominios ecológico y económico. Y lo más importante de todo. por el carácter de la Tierra y el Sol y por sucesos aleatorios que incluyen la evolución de un enorme número de especies particulares. ahora extendida en la literatura popular. en el cual 336 podría haber magnitudes clave distribuidas según leyes potenciales. las leyes potenciales mencionadas son bien conocidas a partir de las observaciones. la totalidad del sistema podría tender a evolucionar hacia la condición en que se aplican dichas leyes potenciales. pero faltan las presiones selectivas procedentes de la comunidad ecológica a la que pertenecen). otra vez aplicable al extremo superior del espectro. La expresión entera. y el azar y la selección natural hagan el resto? Simulación de colectivos de agentes adaptativos Cualquier simulación evolutiva seria debe incluir la interacción entre poblaciones pertenecientes a numerosas especies. inducida desde fuera. lo mismo que Per Bak. se aproxima a una ley potencial para los sueldos más altos. como las bellotas de mar y los mejillones. en una cierta extensión de costa. de modo muy parecido al usuario del programa de Karl Sims para producir cuadros (el juego viene con una opción que deja a los organismos evolucionar solos. Entre ellas. El área total ocupada por cada especie obedece. y los ecólogos pudieron observar las consecuencias. entre el orden y el desorden. ejemplificado por los montones de arena. que incluye tanto conjeturas plausibles como resultados demostrados para modelos particulares. el medio ambiente de cada una de ellas comprende. ¿Puede diseñarse un juego en el que los jugadores. Stuart está entre quienes lo describen como «adaptación hacia el límite del caos». La conocida ley empírica de la distribución de los salarios en una economía de mercado. con nuevos valores para el área total de roca cubierta por 337 . a lo largo de las costas rocosas del mar de Cortés. Por la misma época Chris Langton llevó a cabo investigaciones parecidas de forma independiente. se puede decir que en el juego de Dawkins la adaptación es exógena. es posible que contenga un régimen que recuerda el de la criticalidad autoorganizada. los cuales elaboran esquemas para describir y predecir el comportamiento mutuo. El resultado fue un reajuste del sistema formado por los organismos restantes. entonces tenemos que simular un proceso ecológico. sin interferencias externas. cerca de su extremo norte justo al sur de la orilla estadounidense. Utilizando el (sólo parcialmente justificado) lenguaje de la adaptación. Pero si lo que queremos es comprender qué ocurre con una comunidad ecológica tal en un período de tiempo lo bastante corto como para que los cambios evolutivos carezcan de importancia. Stuart Kauffman ha llevado a cabo una buena cantidad de estudios teóricos sobre este tema. que ocupan una proporción variable del área superficial de las rocas.

cada especie. Sin embargo, la ley potencial aproximada todavía regía. Esto podría dar un cierto soporte empírico a la idea de que los sistemas de agentes coadaptados son atraídos hacia una especie de régimen de transición caracterizado por leyes potenciales para la distribución de recursos.

Matemática

basada

en

leyes

y

matemática

basada

en

agentes

En buena parte de la investigación actual sobre los sistemas complejos adaptativos las matemáticas tienen un papel muy significativo, pero la mayoría de las veces no se trata de la clase de matemáticas que tradicionalmente predomina en la teoría científica. Supongamos que el problema consiste en la evolución temporal de un sistema tal que en cada momento su estado cambia de acuerdo con cierta ley. Muchos de los éxitos más sonados de la teoría científica se han conseguido gracias a la matemática continua, donde la variable tiempo es continua y también lo son las variables que describen el estado del sistema. Dicho estado cambia en cada momento de acuerdo con una ley expresada en términos de las variables continuas que caracterizan el sistema. En lenguaje técnico, se dice que la evolución temporal del sistema está descrita por una ecuación diferencial o un conjunto de ellas. Gran parte de los progresos en física fundamental durante los últimos siglos se fundamentan en leyes de esta clase, incluidas las ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo, las ecuaciones de Einstein para la gravitación en el marco de la relatividad general y la ecuación de Schródinger para la mecánica cuántica. Cuando estas ecuaciones se resuelven con la ayuda de un ordenador digital, lo normal es aproximar la variable continua tiempo mediante lo que se llama una variable discreta, que toma valores separados por intervalos finitos en vez de todos los valores posibles entre los instantes inicial y final que limitan el período de tiempo objeto de estudio. También las variables continuas que caracterizan el estado del sistema se aproximan mediante variables discretas. La ecuación diferencial es reemplazada por una ecuación en diferencias finitas. A medida que se reducen los intervalos entre valores contiguos de las variables discretas, tiempo incluido, la ecuación en diferencias se parece más a la ecuación diferencial que sustituye, y el ordenador digital se acerca más a la solución del problema original. En la simulación de sistemas complejos adaptativos suele em338

plearse una matemática discreta semejante a la que sirve para aproximar ecuaciones diferenciales continuas en un ordenador digital, pero aquí la matemática discreta no constituye una aproximación, sino que es fundamental en sí misma. Las variables que describen el estado del sistema pueden tomar sólo algunos valores, que representan diferentes alternativas. (Por ejemplo, un organismo puede o no comerse a otro, o dos organismos pueden o no entrar en combate y, si lo hacen, puede ganar uno u otro, o un inversor puede comprar, vender o guardar acciones.) Incluso la variable tiempo puede tomar sólo unos pocos miles de valores que representen, por ejemplo, generaciones o transacciones comerciales, según el tipo de problema. Además, en muchos problemas los cambios que experimenta el sistema en cada uno de esos instantes están determinados por una ley que depende no sólo del estado del sistema en un momento dado, sino también del resultado de un proceso estocástico. De la clase de matemática discreta que hemos estado discutiendo suele decirse que es una matemática basada en leyes. Es una matemática natural para los ordenadores digitales, y a menudo se aplica a la simulación de sistemas complejos adaptativos compuestos por multitud de agentes individuales, cada uno de ellos un sistema complejo adaptativo a su vez. Típicamente, los agentes —como los organismos en una comunidad ecológica o los individuos y negocios en un sistema económico— desarrollan esquemas que describen el comportamiento de otros agentes y la manera de reaccionar ante él. En tales casos, la matemática basada en leyes se convierte en una matemática basada en agentes, como ocurre, por ejemplo, en el programa TIERRA.

Hacia

una

economía

menos

sombría

Los ejercicios con matemáticas basadas en agentes están entre las herramientas recientes empleadas para guiar a los economistas hacia una aproximación más evolucionista. Una gran parte de la economía teórica de las últimas décadas se ha caracterizado por una preocupación por una especie de equilibrio ideal basado en mercados perfectos, información perfecta y agentes perfectamente racionales, a pesar de los esfuerzos de algunos de los mejores economistas para incorporar imperfecciones en estas tres categorías dentro de la síntesis neoclásica posterior a la segunda guerra mundial. 339

Según una vieja historia que circula entre los economistas, un teórico neoclásico y su educada nietecita estaban paseando por la calle en una gran ciudad norteamericana. La niña vio un billete de veinte dólares en el suelo y, como era muy formal, preguntó a su abuelo si podía cogerlo. «No, cariño», replicó él, «si fuera auténtico ya lo habría cogido alguien». Desde hace algunos años, un puñado de estudiosos, incluidos los miembros de un grupo interdisciplinario reunido por el Instituto de Santa Fe, han dirigido sus esfuerzos hacia el estudio de las economías como sistemas complejos adaptativos en evolución, compuestos por agentes adaptativos económicos dotados de una racionalidad limitada, con información imperfecta y actuando fundamentalmente al azar y en función de la percepción de los propios intereses económicos. Las felices predicciones de la teoría del equilibrio aparecen entonces únicamente como aproximaciones, mientras que la nueva aproximación admite fluctuaciones en torno a dichas predicciones, lo que se ajusta mejor a la realidad. En un modelo sumamente simple desarrollado por Brian Arthur, John Holland y Richard Palmer (un físico de la Universidad de Duke adscrito al Instituto de Santa Fe), los inversionistas, de una sola clase, están representados por agentes adaptativos que tratan los unos con los otros a través de una cámara de compensación. Cada acción rinde unos dividendos anuales que pueden variar de manera arbitraria. El tipo de interés anual es una constante, y la razón entre beneficio e interés determina, más o menos, el valor fundamental de la acción. Pero el precio real puede desviarse mucho del valor fundamental. Cada agente elabora esquemas elementales basados en la historia de los precios de las acciones, los cuales les dicen cuándo comprar, guardar o vender. En cualquier momento, los distintos agentes pueden estar haciendo uso de esquemas diferentes. Además, un agente dado puede tener una lista de esquemas y pasar de uno a otro según vayan las cosas. De este modo se generan fluctuaciones en los precios, a menudo exageradas y ligadas a alzas y bajas repentinas de carácter especulativo, añadidas a un valor fundamental lentamente cambiante que representa una especie de límite inferior poco definido para la desigual curva de precios en función del tiempo. Tales fluctuaciones, reminiscencias de lo que pasa en los mercados reales, surgen aquí de un modelo evolutivo que trata con agentes que distan de la perfección pero intentan mantenerse informados. Algunos de los participantes en el movimiento para la reforma 340

económica han demostrado que la racionalidad perfecta no sólo está en clara contradicción con los asuntos humanos, sino que es inconsistente con cualquier situación en la que se den fluctuaciones de mercado. Personalmente siempre me ha causado asombro la tendencia de tantos psicólogos, economistas y hasta antropólogos académicos a tratar a los seres humanos como entes absolutamente racionales, o casi. Mi propia experiencia, sea por introspección o por observación del comportamiento ajeno, me dice que la racionalidad es sólo uno de los muchos factores que gobiernan la conducta humana, y de ningún modo es siempre el principal. Asumir que los seres humanos son racionales a menudo facilita la construcción de teorías sobre su modo de actuación, pero tales teorías suelen ser poco realistas. Aquí, ¡ay!, reside la principal debilidad de muchas de las teorías actuales en ciencias sociales y del comportamiento. Cuando se trata de construir teorías sobre fenómenos complejos, el hacerlas más analizables puede resultar conveniente, pero no necesariamente las hace mejores a la hora de describir los fenómenos —y muy bien puede hacerlas mucho peores. En mi opinión, la gran contribución de la teoría económica a la comprensión de los asuntos humanos es simplemente el repetido énfasis en los incentivos. En cualquier situación, ¿cuáles son los incentivos para las diferentes líneas de acción? Cuando los primeros manuscritos del mar Muerto fueron descubiertos y los despistados arqueólogos, en su afán por conseguir más trozos de pergamino, ofrecieron a los nómadas árabes una retribución fija por cada fragmento encontrado, estaban propiciando que las piezas fuesen hechas pedazos antes de ser entregadas. Los economistas estudian, a menudo de manera sofisticada, cómo actúan los incentivos en el seno de la sociedad, poniendo de manifiesto las debilidades en los sucesivos esquemas de gobierno o de gestión, análogas a las del sistema de retribución en el caso de los manuscritos del mar Muerto. Los incentivos representan presiones selectivas en el seno de un sistema económico. Aun cuando las respuestas a los mismos no sean completamente racionales, y aunque haya otras presiones en liza, los incentivos económicos contribuyen a determinar qué esquemas de comportamiento económico prevalecerán. El ingenio humano siempre se las arreglará para aprovecharse de los incentivos existentes, igual que la evolución biológica casi siempre acaba por llenar algún nicho ecológico vacante. El enfoque evolucionista de la economía, junto con el reconocimiento de la racionalidad limitada de los seres humanos, 341

no puede sino mejorar las intuiciones de los economistas acerca de cómo operan los incentivos. El programa económico ha sido una de las actividades más fructíferas del Instituto de Santa Fe, al estimular nuevos trabajos teóricos y modelizaciones de alta calidad. Naturalmente, como en toda ciencia teórica, el éxito debe medirse en última instancia por las explicaciones de los datos existentes y por las predicciones correctas de los resultados de futuras observaciones. El Instituto es todavía muy joven y los problemas que se estudian en él demasiado difíciles para que se obtengan éxitos espectaculares a corto plazo. Los próximos años serán críticos para juzgar la obra del Instituto, y es probable que los modelos económicos hayan dado como fruto la verificación de algunas predicciones. Sin embargo, hay otras reformas muy necesarias en teoría económica. Algunas tentativas fueron contempladas en el plan original del programa económico del Instituto, pero todavía no se han puesto en marcha. Una cuestión vital es cómo tener en cuenta de forma apropiada valores difíciles de cuantificar. Los economistas han sido a veces satirizados como gente que mediría el valor del amor a partir del precio de la prostitución. El valor de algunas cosas es fácil de calcular en dinero, y la tentación de tener en cuenta sólo tales cosas e ignorar todo lo demás en los cálculos de costes y beneficios es fuerte. Si se propone la construcción de una presa, un análisis clásico de costes y beneficios tendría en cuenta cosas como la energía eléctrica y el control del caudal. Por otra parte, al embalse resultante se le puede asignar un valor recreativo medido por el valor de los clubs náuticos y puertos que se construirán para acoger las embarcaciones. Es posible que en el debe del proyecto se cuente el coste de las casas que quedarán inundadas por el embalse, pero no así el valor de las plantas y animales del valle, ni el valor histórico que pueda tener el mismo, ni los lazos comunales que serán destruidos. Es difícil asignar un valor monetario a tales cosas. La aparentemente insensible práctica de ignorar lo que es difícil de cuantificar suele atribuirse a una falta de valores. Pero en realidad es todo lo contrario, pues representa la imposición sobre cualquier análisis de un rígido sistema de valores que favorece aquellos que son fácilmente cuantificables sobre otros que son más delicados pero que, en cambio, quizá sean más importantes. Las decisiones basadas en esta manera de pensar empobrecen nuestras vidas. Muchos economistas y expertos en ciencias políticas han recomendado no con342

siderar valores no cuantificables en el proceso político. Pero si se hace esto, todos los estudios cuantitativos, con sus cálculos precisos de lo que pasa con los valores fácilmente cuantificables, tienen que ser sopesados por quienes toman las decisiones frente a argumentos cualitativos a los que no se les puede asignar un número. Hoy día está ganando terreno la idea de consultar a la gente para comprobar qué valor asignaría a cosas como un mejoramiento de la calidad del aire, la preservación de un parque o el mantenimiento de las relaciones con el vecindario. En teoría económica, las preferencias de la gente suelen tratarse como cosas bien definidas y fijadas. Este es un punto de vista en armonía con los ideales democráticos. Pero el destino del planeta ¿es sólo un asunto de opinión pública? ¿No tiene la ciencia algo que ofrecer? La ciencia natural tendría que ser especialmente relevante cuando los cambios se contemplan como irreversibles o casi irreversibles. Tal como está formulada en el presente, ¿presta la economía suficiente atención a la irreversibilidad? En física, la primera ley de la termodinámica establece la conservación de la energía total, y seguir la pista de la energía en física se parece al proceso de seguir la pista del dinero en economía. Ahora bien, ¿dónde está el análogo económico de la segunda ley de la termodinámica, la tendencia de la entropía a aumentar (o no cambiar) en un sistema cerrado? La entropía sirve para definir la irreversibilidad en física, y muchos pensadores han intentado definir la noción correspondiente en economía, hasta ahora sin un éxito claro. Pero quizá la búsqueda no sea infructuosa después de todo, pues podría servir para enmendar la extendida idea de que cualquier cosa que se esté agotando puede reemplazarse por algún sustitutivo, como árboles de plástico. Mientras tanto, los economistas más destacados han desarrollado conceptos encaminados a corregir el planteamiento de tener en cuenta sólo las cosas fácilmente convertibles en dinero. La noción de «retribución psíquica» considera el hecho de que la gente obtiene satisfacción, y por lo tanto puede sentirse pagada, con cosas intangibles, como el orgullo de ayudar a los demás. El «coste de la información» tiene en cuenta el hecho de que la gente puede no saber cómo tomar decisiones razonables en un mercado libre (por ejemplo sobre compras) si no tiene la necesaria experiencia o intuición. La «tasa social de depreciación» se supone que considera la deuda entre generaciones —el grado en que una generación determinada deprecia el futuro está relacionado con cuánto planea dejar a las generaciones que le sucederán. 343

Sin embargo, para los economistas que trabajan en los negocios, el gobierno y las agencias internacionales, puede que no sea fácil incluir conceptos tan avanzados en sus informes y recomendaciones. Más aún, puede ser muy difícil cuantificar algunos de estos conceptos aunque hayan sido introducidos en la teoría. En conclusión, tanto en la teoría como en la práctica parece haber espacio para mejorar el tratamiento económico de valores difícilmente cuantificables, especialmente en casos donde estos valores están en peligro de desaparecer irreversiblemente. Los progresos que se hagan pueden ser particularmente valiosos para la preservación de la diversidad biológica y cultural.

Cuarta parte Diversidad y sostenibilidad

344

consecuencias fenotípicas y retroacción de las presiones selectivas sobre la competencia entre esquemas. destilan. y en el papel de los expertos. una notable cantidad de información. que incluyen un estado inicial ordenado. junto con la intervención del azar. que ha progresado durante 4000 millones de años. han producido las maravillosas complejidades del universo. con aperturas hacia niveles superiores de complejidad asociados a la generación de nuevas clases de sistema complejo adaptativo. funcionan a través del ciclo de esquemas variables. y veremos cómo podría estudiarse dicho marco. Por lo mismo. Hemos visto cómo. a partir de sus experiencias. nos trasladaremos al amplio marco dentro del cual se perseguiría un futuro sostenible y deseable. Aunque buena parte de nuestra discusión se centrará en la ciencia y el saber. que ha durado unos 100 000 años. Esto es así en el caso de la evolución biológica. Tienden a explorar un enorme espacio de posibilidades. aquí el énfasis se pondrá más en actuaciones y políticas que en el conocimiento por sí mismo. y también en el de la evolución cultural del Homo sapiens sapiens. La información almacenada en tales sistemas en cualquier momento incluye contribuciones de toda su historia anterior. En contraste con los capítulos previos. cuando los sistemas complejos adaptativos se establecen. A lo largo de extensos períodos de tiempo. Sólo a 347 . En el capítulo siguiente. el discurso será más el de un abogado que el de un erudito. circunstancias accidentales. caracterizada tanto por su complejidad como por su profundidad.21 Diversidades en peligro Hemos examinado cómo unas leyes simples. hay que tener en mente que los intentos de imponer a las sociedades humanas soluciones desde arriba suelen tener consecuencias destructivas a largo plazo. En este capítulo trataremos algunos de los problemas y dilemas que plantea la preservación de al menos una buena parte de la diversidad que estos dos tipos de evolución han generado.

¡Cuan poco de toda esta información ha sido recopilado hasta ahora por los seres humanos! Pero los humanos. numerosas especies son todavía desconocidas para la ciencia y algunos biomas apenas han sido explorados. las enfermedades y las peleas? ¿O vamos a hacer uso de la inteligencia que. cierto grado de consenso y la percepción generalizada por parte de los individuos de estar personalmente comprometidos en la empresa. en respuesta a un imperativo biológico. En las latitudes templadas es posible en general definir las necesidades de conservación observando especies individuales (al menos las plantas y animales «superiores») y determinando cuáles se encuentran en dificultades a escala local. nacional o mundial. Esta conjunción —más que perder y más peligro de pérdida— hace que la conservación biológica de los trópicos sea especialmente urgente. y la definición de estos sistemas no siempre es fácil. En estas condiciones es impracticable. como norma. puede conseguirse un cambio duradero y satisfactorio. Hay toda una gama de métodos disponibles para recopilar.través de la educación. Estas formas de vida contienen una extraordinaria cantidad de información. sobre modos de vida en el planeta Tierra y modos de relación mutua entre las diferentes formas de vida. han dado inicio a un episodio de extinción que podría acabar siendo comparable en destructividad con alguna de las grandes extinciones del pasado. siempre que sea posible. regularidades) en la información y también. Cuando. establecer los objetivos de conservación en términos de especies. Los biólogos sistemáticos (aquellos que estudian la clasificación y distribución de plantas y animales) se inclinan por los estudios a largo plazo. como tanto nos gusta presumir. El papel de la ciencia La ciencia tiene un papel crucial en la conservación de los trópicos. acumulada en un período de tiempo de magnitud geológica. Esto resulta especialmente claro si recordamos que el objetivo de la ciencia no es sólo acumular hechos. a través de la procreación combinada con un elevado impacto ambiental por persona (especialmente por persona rica). Es en los trópicos (especialmente en tierra firme) donde los esfuerzos de conservación se hacen más necesarios. ocupan todos los rincones y grietas disponibles. En la empresa están comprometidas gentes de toda condición y de todo el mundo. hay algunos principios y prácticas que pueden ser de aplicación muy general. En los trópicos. que pueden prolongarse durante muchas dé349 348 . ¿Tiene algún sentido destruir en unas pocas décadas una fracción importante de la complejidad que la evolución ha creado en tan largo período? ¿Vamos a comportarnos los humanos como muchos otros animales que. hasta que su población se ve limitada por el hambre. distingue nuestra especie de las demás? La conservación de la diversidad biológica es una de las tareas más importantes que afronta la humanidad cuando se acerca el final del siglo xx. como debe ser. se consideran los biomas (las comunidades ecológicas). La importancia de los trópicos La conservación de la diversidad biológica Hemos mencionado la importancia de transmitir a todo el mundo (por ejemplo a través de la simulación por ordenador) una apreciación de cómo un único ancestro podría dar lugar. mecanismos (explicaciones dinámicas) para los fenómenos. pueden definirse como asociaciones de especies conocidas. acompañadas de la selección natural. organizar e interpretar datos sobre el estado de las comunidades naturales de los trópicos. aplicando diversos métodos para decidir qué hay que hacer y sobre todo qué hay que hacer primero. Allí existe la mayor diversidad de especies y también la mayor presión sobre los recursos naturales para cubrir las necesidades de una población humana pobre y en rápido crecimiento. a la complejidad efectiva representada por la asombrosa diversidad de formas de vida existentes en la actualidad. Aunque las prioridades variarán de un sitio a otro. a través de la transmisión de errores y la recombinación genética. En vez de eso uno tiene que concentrarse en salvar sistemas representativos en los que estén representadas las especies individuales. Los trópicos son diferentes de las zonas templadas no sólo por el número de especies amenazadas. en cambio. sino aumentar la comprensión descubriendo estructuras (esto es. sino también por lo poco que se sabe de ellas. la participación.

Ejercer la totalidad del espectro de actividades científicas necesarias para la conservación requiere el aprovechamiento creativo de todos los recursos potenciales. un teriólogo y dos botánicos. Para cuando los biólogos de campo hayan completado un estudio meticuloso y exhaustivo de la flora y la fauna en un área tropical particular. experiencia y conocimiento científico. entre ellas la utilidad potencial para los seres humanos de especies que estamos exterminando antes de saber siquiera que existen. En este esfuerzo. bajo los auspicios de Conservación Internacional. por ejemplo) han aprendido cómo obtener rápidamente un censo aproximado de las especies presentes en un área tropical dada. así como de la historia y los procesos que determinan las fronteras de las distribuciones de los organismos actuales. que proporcionan indicaciones inmediatas de diferencias en la cubierta vegetal. La ciencia puede proporcionar no sólo una guía para establecer prioridades. Estos mismos biólogos de campo pueden también contribuir en gran medida al éxito de las expediciones para observar sobre el terreno los datos de fotografías aéreas y satélites. y Catherine T. Pero. puede que sea demasiado tarde para emprender la preservación de las comunidades de toda o parte del área porque tales comunidades habrán dejado de existir. dispersión. Otros encuentran razones adicionales para proteger lo que corre peligro de perderse para siempre. pienso que son importantes las aportaciones y progresos de la disciplina de la biogeografía. se 351 . teniendo en cuenta la influencia de la geología y la topografía. Valoración rápida Desde el punto de vista científico. tanto para que los conservacionistas tengan una idea acertada de cómo proceder como para que puedan demostrar que lo que hacen tiene sentido. pueden proporcionar una información inmensamente valiosa para los encargados de establecer las prioridades de protección. En asociación con otros biólogos de campo. de la que soy director. Para entender el significado de estas diferencias uno tiene que bajar al suelo y hacer un estudio más o menos detallado. unos pocos biólogos de campo (botánicos. Para algunos. Estos esfuerzos se sitúan en medio del espectro. Se reunió un núcleo compuesto por un ornitólogo. supervivencia y extinción. Podría suministrar una clasificación de biomas y ser de 350 gran utilidad en la planificación de un sistema viable de áreas protegidas y en la identificación de lagunas en los existentes. es evidente por sí mismo que no deberíamos destrozar caprichosamente el producto de miles de millones de años de evolución. En otras palabras. es esencial mantener la investigación a largo plazo. como las imágenes por satélite y la fotografía aérea. Ya nadie duda seriamente de que en los trópicos ha dado comienzo un episodio de extinción a gran escala. Se ocupa de los procesos de variación. La biogeografía es el estudio de la distribución de plantas y animales y de la evolución de la misma. puede proporcionar un cuerpo de teoría que contribuya a organizar los datos sobre presencia de especies animales y vegetales. Su conocimiento y juicio podría ser de utilidad en las tareas de preservación. así como el estado de conservación de sus comunidades naturales. se han formado una idea de la composición de diversos biomas y han desarrollado métodos ágiles para determinar el grado de degradación de un entorno determinado. MacArthur. Estimando la diversidad biológica de un área particular. A través de la Fundación John D. que suele consistir en expediciones y una buena cantidad de trabajo taxonómico. por no hablar del valor que tiene para las generaciones futuras la percepción del funcionamiento de ecosistemas complejos en un estado relativamente no degradado. Una de las tareas importantes de los científicos es explicar estos argumentos en detalle. entre los estudios a largo plazo en el suelo y las inspecciones rápidas desde el aire o el espacio.cadas y rinden conocimientos que tendrán importancia al cabo de largo tiempo. a partir de su adiestramiento. en estrecha relación con la sistemática y la ecología. ornitólogos y herpetólogos. especialmente dentro de los propios países tropicales. colaboré en la puesta a punto del Programa de Valoración Rápida. Es de particular importancia formar más científicos como ellos. y determinando qué biomas están restringidos a pequeñas regiones y cuáles están seriamente amenazados. así como al de los estudios sistemáticos y biogeográficos a largo plazo. En particular. En el otro extremo de la escala hay técnicas. obviamente. Una información precisa y bien organizada es una poderosa herramienta que puede contribuir a movilizar la conciencia social necesaria para proteger ejemplos viables de las diversas comunidades ecológicas. La biogeografía. sino también una base lógica para las mismas. que no proporciona resultados inmediatos pero sí duraderos. la preservación de la diversidad biológica requiere un mayor conocimiento científico. la conservación no siempre puede esperar.

formaron equipos para explorar zonas particulares (principalmente americanas). sus identificaciones siempre resultaban ser correctas. Cuando hacíamos acudir a las aves reproduciendo en la selva sonidos grabados previamente. la agricultura depende a menudo de la protección de las cuencas fluviales. Más adelante. no podía dejar de estar de acuerdo con los calificativos superlativos que había oído sobre él. Los biólogos. y tiene que ser consciente de este beneficio. encontrándola todavía más rica en diversidad y calidad de lo que se adivinaba desde el aire. Sus colegas en teriología (Louise Emmons) y botánica (Alwyn Gentry y Robin Foster) llevaban a cabo hazañas semejantes en sus respectivas especialidades. y la disponibilidad a largo plazo de productos forestales para el consumo y la venta requiere a menudo el mantenimiento de tierras de bosque cercanas. que eran casi indispensables. Pero de tarde en tarde. Esperamos que su lugar sea ocupado por otros especialistas de campo igualmente diestros y que se formen otros nuevos. Por ejemplo. Eduardo Aspiazu. el futuro de la preservación de la diversidad ecológica tropical depende en gran manera de las actividades del creciente cuerpo de científicos y conservacionistas de los propios países tropicales. tanto la diversidad ornitológica como la calidad del habitat. Científicos de prestigio internacional de los países templados pueden ejercer cierta influencia. la conservación necesita tanto del apoyo de individuos influyentes. le habían pedido al piloto que volara más bajo para poder inspeccionar mejor el bosque desde el aire (estaban buscando una pequeña extensión de bosque seco cerca de Guayaquil). el equipo visitó la región y la estudió sobre el terreno. Hasta ahora los equipos han examinado áreas muy diferentes que incluyen bosques secos. muy de vez en cuando. como es habitual. el ornitólogo del programa. y un creciente número de organizaciones ciudadanas están tomando el liderazgo de la protección de la diversidad biológica en los diversos países. entonces miembro de Conservación Internacional. La protección de grandes áreas a largo plazo no puede prosperar a menos que sea vista con buenos ojos por la población local. El piloto también murió. un insecto o un pájaro. pero la conservación no podrá llevarse a cabo sin el apoyo local y nacional. Encontramos un área selvática notablemente extensa y bien conservada en Bolivia. los que estamos comprometidos en la conservación de los trópicos tenemos la esperanza de que el trabajo del Programa de Valoración Rápida continúe de alguna manera. y Ted Parker. cuando su avión se estrelló durante un reconocimiento aéreo. Escuchando al amanecer podía estimar. de una especie desconocida para la ciencia. el Alto Madidi. Esto significa hacer hincapié en las posibles contribuciones de la conservación al desarrollo rural. como del de las poblaciones rurales locales para el mantenimiento de las reservas naturales. bosque húmedo de montaña y pluvisilvas. identificadas inicialmente por reconocimiento aéreo para descubrir si poseían suficiente diversidad biológica y estaban lo suficientemente poco degradadas para que su protección estuviese justificada. Ahora la Academia Boliviana de Ciencias y el gobierno boliviano se están planteando la posibilidad de extender la protección de sus selvas al Alto Madidi. a partir de los cánticos y sonidos que oía. 352 Ted y Alwyn murieron. Recientemente. exclamaba: «¡No sé qué es esto!». Las decisiones principales en materia de conservación serán tomadas por lo general a escala nacional. En general. Caminando con Ted Parker por las selvas sudamericanas. junto con un colega ecuatoriano. o incluso. Entonces seguro que se trataba de un ave hasta entonces no observada en el área o el país. De todos los ornitólogos de campo altamente experimentados a los que he acompañado. Al final del día había identificado cada sonido del bosque como obra de una rana. perdieron la visibilidad y colisionaron con una montaña cercana. para que los proyectos se pongan en marcha. especialmente entre la población autóctona. al oír un débil «Psst» entre la maleza. Mientras lloramos la pérdida de nuestros compañeros. aunque a cientos de kilómetros de distancia del gran río) hasta bosques de montaña de varias clases. En 1989 participé en uno de estos reconocimientos aéreos al lado de Spencer Beebe. De pronto el avión entró en una nube. la tragedia golpeó a este extraordinario equipo. Conocía de memoria y podía reconocer los cantos de más de tres mil aves del Nuevo Mundo. que convertimos en uno de los primeros objetivos del programa. La zona abarca desde una selva de tipo amazónico (drenada por ríos tributarios del Amazonas. La población local tiene que obtener algún beneficio de la conservación. Participación de la población local De hecho. él fue el que me dejó más impresionado. A menudo 353 .

pero todavía dentro de la reserva. la implantación de políticas racionales energéticas y de aguas. la minimización de los efectos sobre el medio ambiente de actividades como la agricultura. Como siempre. Dondequiera que lleguen recursos procedentes de los países desarrollados. como frutos tropicales secos y suculentos. Fuera de esas áreas se requiere una amplia variedad de prácticas conservacionistas. a menudo una cuenca fluvial agreste. donde son bien conocidos como artífices de las pintorescas molas. Por otra parte. Aunque tales sustancias se emplearían en forma tratada o sintética. acumulado a lo largo de muchos siglos. Para las naciones desarrolladas de la zona templada. de máxima importancia. en áreas que como mucho estén sólo parcialmente protegidas. haciendo así uso de la evolución cultural tanto como de la evolución biológica que produjo las sustancias. muchas de las cuales son de utilidad. Una reserva de la biosfera típica consta de un área central. Lo mismo puede aplicarse a muchos esquemas para la gestión de productos forestales distintos de la madera. incluidas las del interior de las reservas de la biosfera. como por ejemplo los kuna de Panamá. la minería y la industria. puede haber áreas donde se permita la agricultura y otras actividades económicas normales.los indígenas pueden estar directamente ligados a las áreas protegidas. del crecimiento demográfico. y la atención al problema. explota el conocimiento de los pueblos indígenas. por ejemplo) al laboratorio y aislando productos químicos nuevos mediante métodos modernos de extracción. Ambos métodos aspiran a encontrar al menos unas pocas sustancias que puedan utilizarse. es muy deseable el desarrollo de estrategias de conservación integradas tanto nacionales como regionales. Sólo así el proceso de explotación y consumo puede representar un beneficio adicional para los pueblos locales fruto de la preservación de la vegetación. Un acuerdo para la práctica de la conservación a cambio de ayudas 355 . usadas a menudo para decorar vestidos y bolsos). hay que encontrar el modo de que una fracción significativa de los beneficios vuelva a los pueblos del bosque o de las áreas adyacentes. Estos productos químicos se buscan de dos maneras diferentes. Un modelo que ha sido ampliamente adoptado y cuenta con la aprobación de Naciones Unidas es la creación de reservas de la biosfera. pero con algunas restricciones. por ejemplo. Un espectro de prácticas conservacionistas El aprovechamiento de ciertos productos forestales distintos de la madera (como los derivados de la caza) sólo puede llevarse a cabo. Todos los que nos encontramos sobre la superficie de este planeta saldremos perdiendo si la riqueza biológica de los trópicos continúa devastándose. una fracción apreciable debería reservarse para la conservación en sentido amplio. Está claro que el establecimiento de un sistema de áreas naturales totalmente protegidas. Muchos aspectos de la conservación en este sentido amplio requieren una financiación que los países tropicales más pobres no pueden permitirse. para elaborar fármacos. obtenido mediante prueba y error a lo largo de cientos o miles de años. asumir una buena parte de la carga es algo que a la larga redundará en su propio beneficio. Un método. especialmente en medicina. sea a través de donativos. la etnobotánica. Más allá de esta zona. préstamos o remoción parcial de la deuda. a través del turismo natural o sirviendo como guías o guardas en los parques nacionales. En algunos casos los pueblos indígenas han tomado la iniciativa en los esfuerzos de conservación. En muchos casos. Aquí los resultados de la evolución biológica se explotan sin la intervención de las culturas indígenas. casi siempre en los países desarrollados. llevando especímenes de plantas y animales (insectos. los 354 incentivos crean presiones selectivas sobre los esquemas de comportamiento humano. su continuidad cultural y hasta física están más amenazadas incluso que las plantas y animales de las áreas donde viven. entre ellas la repoblación forestal (con especies nativas siempre que sea posible). es sólo una parte de lo que hay que hacer. Su conocimiento del medio en el que viven. puede servir para encontrar usos humanos de los organismos nativos. así como maneras de ganarse la vida sin destruir las comunidades ecológicas locales. La lucha de los organismos por la vida en los bosques tropicales conduce a una escalada de armas químicas y otros procesos que generan sustancias con potentes efectos biológicos. igual que el de la madera misma. El otro método es la prospección química directa. absolutamente protegida y una región circundante en la que se permiten ciertas prácticas de explotación controladas. que han convertido en parque una fracción importante de su territorio en el continente (muchos de los kuna viven en las islas de San Blas. Es de particular importancia implicar a los pueblos indígenas locales.

Con la ayuda de escritores nativos de la época. Las deudas de algunos países tropicales han sido asumidas por organizaciones conservacionistas a cambio de que los gobiernos dediquen una parte proporcional de las tierras a áreas protegidas (el mismo principio puede aplicarse a otros objetivos deseables.) Pensemos en el conocimiento de las propiedades de las plantas que se alberga en la mente de ciertos chamanes. estos mismos pueblos indígenas están siendo físicamente exterminados por las enfermedades y la violencia. todavía había gente que se dedicaba a disparar a los «indios salvajes» los fines de semana. en la era de la Ilustración y la Revolución Francesa. Pero la unidad de la especie humana (así como la solidaridad con las otras formas de vida con las que compartimos la biosfera) es ahora más necesaria que nunca. Sin embargo. en algunas partes del oeste de los Estados Unidos. En los últimos años se han llevado a cabo unos cuantos «canjes de deuda». el último indio yahi. como el desarrollo económico de un país subdesarrollado o la educación superior en el extranjero para sus ciudadanos).es parte de lo que a veces se ha dado en llamar «el contrato planetario». según el relato de Alfred y Theodora Kroeber. Muchos de estos hechiceros están ahora falleciendo sin que nadie les reemplace. publicó recientemente un delicioso relato de sus aventuras titulado Tales of a Shaman's Apprentice (Cuentos de un aprendiz de chamán). Los problemas relativos a la conservación cultural que representan un desafío mayor tienen que ver con los pueblos indígenas. Si uno se parara a pensar en las perspectivas de éxito de un programa global de conservación de la diversidad biológica en los trópicos. En algunos casos. la tarea de conservar estos pedazos de ADN cultural pudo completarse. ¿Cómo pueden reconciliarse ambas inquietudes? Tomé conciencia por primera vez de la tensión entre unidad y diversidad a una edad temprana. En muchos casos. En respuesta él me contó que doscientos años atrás. dice que cada vez que muere un chamán es como si ardiera una biblioteca. como el poeta lituano Donelaitis. el pensador alemán Herder. Hoy Letonia y 356 . Así fue como Ishi. grandes o pequeñas. Uno de ellos. le planteé a mi padre la vieja cuestión de si la humanidad podría promover la paz universal haciendo uso de un único lenguaje mundial. Esperemos que la desesperada situación presente pueda mejorar con rapidez y estos pueblos tengan mayores oportunidades de sobrevivir y de elegir entre seguir más o menos aislados en el futuro o modernizarse conservando una continuidad cultural y una memoria del pasado. así como las instituciones y modos de vida. por menos de uno o dos milenios. y los lenguajes salvados de la extinción hace dos siglos son ahora lenguas oficiales. Muchos de ellos poseen también conocimientos preciosos sobre cómo vivir formando parte de una comunidad ecológica tropical. sino a quienes piensan profundamente en lo que es justo y luego ponen toda su energía en alcanzarlo. tan cercanas a la lengua indoeuropea ancestral— en peligro de desaparecer. especialmente los que son a veces calificados de primitivos. (Hay que hacer notar que otros han destruido la naturaleza. Mark Plotkin. fundamentalmente por el estado de su tecnología. de los pueblos indígenas de todo el mundo constituyen un tesoro de información sobre las posibilidades de organización y modos de pensar humanos. también lo es permitir la desaparición de la diversidad cultural humana. o bien desplazados o dispersados y aniquilados culturalmente. escribió acerca de la necesidad de preservar la diversidad lingüística salvando las lenguas letona y lituana —tan arcaicas. Los canjes de deuda son ejemplos excelentes de contrato planetario. Lituania son otra vez países independientes. un pionero del romanticismo y figura de la Ilustración. Hace un siglo. la historia muestra claramente que la humanidad avanza no gracias a aquellos que se detienen a cada paso para calibrar el éxito o fracaso final de sus aventuras. quizá los resultados serían poco esperanzadores. Schultes ha adiestrado a muchos etnobotánicos más jóvenes. que han emprendido la labor de salvaguardar tantos secretos como sea posible de estas bibliotecas vivientes antes de que desaparezcan definitivamente. Las ricas tradiciones locales. perdió a su familia y amigos. 357 La preservación de la diversidad cultural Del mismo modo que es una locura tirar por la borda en unas pocas décadas la riqueza biológica que ha evolucionado a lo largo de miles de millones de años. Hoy día los norteamericanos deploran atrocidades similares cometidas en otros países. el gran etnobotánico de Harvard que pasó muchos años estudiando plantas medicinales en la cuenca amazónica. Richard Schultes. particularmente los pueblos que han colonizado islas deshabitadas. que ha evolucionado de manera análoga a lo largo de muchas decenas de miles de años. la idea de un pueblo indígena viviendo en armonía con la naturaleza es más una ilusión que una realidad. Cuando era niño.

a veces tan pequeñas que alguien ajeno a la cuestión difícilmente puede detectarlas. La tensión entre ilustración y diversidad cultural La tensión entre la universalidad soñada por la Ilustración y la necesidad de preservar la diversidad cultural continúa existiendo en nuestros días. No es sólo en estas regiones subdesarrolladas donde el método de ensayo y error ha revelado propiedades útiles de plantas y preparados vegetales. Tales particularismos se siguen manifestando en muchos sitios en forma de tribalidad. tan extendida entre los pueblos de la Tierra. Como ejemplo citaré una experiencia de mi propio padre. la diversidad cultural es en sí misma una valiosa herencia que debería preservarse: esa torre de Babel de lenguas. cuando era todavía un muchacho y vivía en los bosques de hayas de lo que entonces era Austria oriental. Llevó la cicatriz circular durante el resto de su vida. pero la falange se mantuvo en su sitio. medio e inferior. Si mi padre hubiera probado esto. ¿Sirve para algo este procedimiento? ¿Se puede comer esto tranquilamente? ¿Sanan las heridas envolviéndolas así? ¿Ayuda esta hierba a acelerar el parto cuando el niño se retrasa? Los remedios populares que derivan. Entonces la cogió. como en el caso de la mandioca. incluyendo los resultados de la investigación científica y tratando de reflexionar racionalmente sobre sus implicaciones. Muchos miembros hambrientos de bandas y tribus amazónicas deben haber perdido la vida antes de que se aprendiera a utilizar la mandioca. Hijo de un guardabosques. En las tradiciones culturales no siempre es fácil separar lo que se adapta fácilmente a las ideas modernas de lo que entra en conflicto con ellas. nos vemos obstaculizados por el predominio de la superstición. No hay muchas plantas que crezcan en el suelo de la selva. envolviendo el dedo con una cataplasma hecha de miga de pan. de la que se extrae la quinina. una considerable cantidad de información sobre los usos de los organismos para la obtención de alimento. Sólo calentando para descomponer y expulsar el ácido se hace comestible la carne del tubérculo. se cortó accidentalmente con un hacha la última falange de un dedo. las presiones selectivas. la enjuagó un poco y se la volvió a colocar. la mandioca (el tubérculo del que se hace la tapioca) es un valioso recurso. como ya hemos remarcado antes. En el proceso adaptativo por el que los grupos humanos hacen estos descubrimientos útiles. comestible y nutritivo. de la magia simpática son otra cosa. acompa359 . pues la mayor parte de la luz es captada por los árboles del dosel superior. pero suficientes para dar lugar a rivalidades y odios mortíferos. La medicina popular ha tenido gran importancia para la vida de las personas en todo el planeta. una planta de la selva amazónica. fuera de algún ligero efecto psicosomático. En estas condiciones. cerca de la frontera rusa. religión o de otro tipo. medicinas y vestido. Esto sucedió muchos años antes de que la ciencia moderna reconociera las propiedades bacteriostáticas del moho del pan (Penicillium notatum). aunque enseñaran al mundo moderno el empleo de materiales como la corteza de chinchona. eran en su mayoría muy diferentes de las que corresponderían a un éxito objetivo. Naturalmente. esa mezcolanza de tradiciones políticas y sociales. un tratamiento contra la malaria. especialmente. Pero aquellos pueblos no necesariamente trazaban una frontera clara entre la magia y el descubrimiento de usos reales de productos animales y vegetales. La persistencia de creencias erróneas contribuye a exacerbar la extendida y anacrónica incapacidad para reconocer los problemas urgentes a los que se enfrenta la humanidad en este planeta. no todas las recetas populares están justificadas. al mismo tiempo. lengua. durante cientos o miles de años de aprendizaje por el método de prueba y error.Los seres humanos han destilado. la ausencia de unidad filosófica y. los particularismos destructivos de toda clase constituyen una seria amenaza. esa confusión de sistemas religiosos y éticos. especialmente cuando son explotados por dirigentes poco escrupulosos. Pero. Pero el tubérculo contiene una buena cantidad de ácido prúsico (cianuro de hidrógeno) y es por lo tanto muy venenoso. Naturalmente. Entre las pretendidas curas basadas en la similaridad hay 358 una para la ictericia (en realidad un síntoma de enfermedad hepática) que consiste en mirar fijamente el ojo dorado de un alcaraván. de poco le habría servido. ese panorama mítico. En la discusión sobre el futuro del planeta. pero la ciencia moderna ha confirmado algunas de ellas. Los hechiceros no dejaban de ser hechiceros. pero hoy día pueden relacionarse con diferencias de nacionalidad. las presiones selectivas tienen que haber traído consigo algunas cuestiones muy similares a las que se plantea la ciencia. pues sin duda fueron estas propiedades las que salvaron el dedo de mi padre. A veces el proceso de aprendizaje debe haber sido verdaderamente dramático. En la evolución de la magia simpática.

las hamburguesas. Cultura popular universal La erosión de los modelos culturales locales en todas partes del mundo no es. esta explosión informativa es en gran parte desinformativa. a la redacción de artículos y libros serios que distingan lo fidedigno de lo que no lo es y sistematicen y encapsulen. un espectro de impactos culturales diferentes. Tolerar la intolerancia: ¿Es eso posible? La explosión informativa (¿o desinformativa?) Desafortunadamente. la exploración de nuevos dominios de la experiencia mística y la formulación de escalas de valores que subordinen el apetito por los bienes materiales a otros más espirituales). Debemos conceder más prestigio al acto creativo en sí. En otras situaciones parece representar una forma de diversión. parte de la cultura popular unlversalizante. material consistente en datos. las influencias universalizantes no pueden clasificarse simplemente como pertenecientes a la cultura científica o a la popular. dedicándose a poner en claro lo que otros han hecho (o a extraer lo que vale la pena de entre lo accesorio) es mucho menos fácil hacer carrera. ideas y creencias que definen y unifican las fuerzas sociales y son fuente de consuelo personal frente a la tragedia. la racionalidad y la libertad de pensamiento con los factores particularizantes como las tradiciones y creencias locales. sino que forman un continuo. aunque se demuestre después que el resultado era totalmente incorrecto. Pero hay una dificultad aún más profunda. en forma de motivos artísticos. del contacto con los efectos universalizantes de la ilustración científica. La cultura popular es casi siempre mucho más efectiva a la hora de borrar distinciones entre lugares o sociedades. ni siquiera principalmente. Como hemos destacado. La preservación de la diversidad cultural. Si un investigador o investigadora publica un resultado novedoso en las fronteras del conocimiento científico o el saber en general. En algunos lugares y en determinadas ocasiones. quizá. Uno de los principales retos de la raza humana es reconciliar los factores unlversalizantes como la ciencia. puede obtener una recompensa en forma de cátedra o ascenso. Los tejanos. junto con la increíble proliferación de publicaciones periódicas y libros de carácter no literario. la música rock y las series de televisión norteamericanas han estado propagándose por el mundo durante años. Muchos de los modelos 361 . ideas y conclusiones —en gran parte mal comprendidos o simplemente equivocados—. incluso la identificación y clasificación del error. Todos estamos expuestos a enormes cantidades de 360 ¿Pero cómo podemos reconciliar el examen crítico de las ideas. la tecnología.nadas como están por tantas formas de irracionalidad y particularismo. en la forma de teorías razonables y otras clases de esquema. así como las simples diferencias geográficas. tiene que superar de algún modo esa distinción. sin embargo. de temperamento o de ocupación. Sería mucho mejor para la humanidad que la estructura de recompensas se modificase de manera que las presiones selectivas sobre las carreras favoreciesen el examen de la información tanto como su adquisición. sin embargo. las emisiones de la CNN son una valiosa y oportuna fuente de imágenes memorables y de información razonablemente precisa que de otra manera sería inasequible. con la tolerancia —e incluso la celebración y preservación— de la diversidad cultural? Hemos discutido cómo cada tradición cultural específica incluye. lo que parece digno de crédito. Ocupando una posición intermedia entre la cultura superior y la popular hay instituciones como la CNN (Cable News Network). muchas de estas ideas y creencias serían etiquetadas como erróneas por la ciencia (o al menos no justificadas por la evidencia) mientras que otras representan preciosos descubrimientos sobre el mundo natural y sobre posibles formas de desarrollo humano individual y social (incluidas. los telediarios emitidos en todo el mundo y los diarios y revistas semanales que se publican en muchos países se consideran parte de la «explosión informativa» mundial. La necesidad de comentarios y reseñas más inteligentes es acuciante. Los modelos o esquemas que son elementos de ADN cultural no son fácilmente clasificables entre los que vale la pena preservar y los que no. resultado únicamente. En cualquier caso. Ahora bien. por no hablar del veloz crecimiento de las redes de correo electrónico y la explosión venidera de comunicaciones multimedia interactivas. Por otra parte.

se hace también cada vez más necesario complementar la especialización con la integración. Este proyecto no pretende quedarse en predicciones poco definidas. 22 Transiciones hacia un mundo más sostenible La preocupación por la preservación de la diversidad biológica es inseparable de la preocupación por el futuro del conjunto de la biosfera. la especie humana tiene que encontrar maneras de respetar y beneficiarse de la gran variedad de tradiciones culturales y a la vez resistir las amenazas de desunión. con la preservación de la diversidad cultural. se estudian por separado. abandonar la idea de que lo único serio 363 362 . aunque sea con un alto grado de detalle. conduzcan hacia un mundo más sostenible en el siglo xxi. Este enfoque es más concreto que la simple especulación sobre lo que podría acontecer en el futuro. sino de modo específico con el hostigamiento y la persecución hacia aquellos que se adhieren a la cultura científica laica y unlversalizante. La razón es que no existe sistema complejo no lineal que pueda describirse adecuadamente dividiéndolo en subsistemas o en diversos aspectos definidos de antemano. con su acento en la racionalidad y en los derechos humanos individuales. De algún modo. Es más bien un llamamiento para que personas que trabajan en un gran número de instituciones y una amplia variedad de disciplinas se unan para concebir posibles escenarios evolutivos que. Trataré de detallar aquí una especie de proyecto investigador acerca del futuro de la especie humana y del resto de la biosfera. por lo tanto. opresión y oscurantismo que de vez en cuando representan algunas de estas mismas tradiciones. no proporcionan una buena imagen del conjunto. Si estas partes. Y es precisamente en el seno de estas culturas donde es más fácil encontrar gente comprometida. Este proceso se repite una y otra vez. pero el destino de la biosfera está a su vez estrechamente ligado con virtualmente todos los aspectos del futuro humano. Es necesario. Sin embargo.locales de pensamiento y comportamiento están asociados no sólo con errores dañinos y particularismos destructivos. En ese sentido. tiende a dividirse en subespecialidades. y a medida que una especialidad crece. todas en mutua interacción. por cuestión de principios. partiendo de la situación presente. La humanidad puede así acumular más conocimientos dentro de cada campo de estudio. y por buenas razones. una vez reunidos. cosa que es tanto necesaria como deseable. ¿Por qué es necesario pensar a tan gran escala? ¿No sería mejor un proyecto más manejable que se concentrase en un aspecto particular de la situación mundial? El hecho es que vivimos en una época de especialización creciente. hay una profunda verdad en el viejo adagio que dice: «El todo es más que la suma de sus partes». los resultados.

en las burocracias y en todas partes. la sostenibilidad no se refiere sólo a cuestiones medioambientales y económicas. tiene que tomar decisiones como si todos los aspectos de la cuestión. los pobres intentan elevar su nivel de vida y los ricos provocan un enorme impacto ambiental per capita. Cuando el funcionario le dice que no existen las licencias para 364 peces. En la vida académica. atemperando nuestros deseos con cierta dosis de realismo? Seguramente no uno de estancamiento. éste le dice: «Esto no es una licencia para gatos. Pero tampoco uno de abuso continuado y creciente del medio ambiente a medida que la población crece. Ahora bien. se tuviesen en cuenta. sin embargo. se reúnen para investigar acerca de los sistemas complejos y de cómo surge la complejidad a partir de leyes simples subyacentes. La definición no siempre está clara. junto con sus influencias mutuas. Por ejemplo. aparte de sostenibles. sean mínimamente deseables. Esta práctica me recuerda el gag de los Monty Python en el que un hombre entra en una oficina para pedir una licencia para su pez. Entonces. Tras enseñársela al funcionario. la Institución Brookings y el propio Instituto de Santa Fe. Hoy día hay mucha gente atareada en escribir a lápiz la palabra «sostenible». así como las comunidades ecológicas de que forman parte. muy bien puede ponérsele la etiqueta de «desarrollo sostenible» con la intención de hacerlo más aceptable. sabios y pensadores de todo el mundo. 365 . La ausencia completa de vida en la Tierra sería sostenible durante cientos de millones de años. Humpty Dumpty explica a Alicia cómo emplea las palabras para significar lo que le venga en gana. por lo que no es irrazonable asignar aquí un significado a la palabra. Evidentemente. él replica que le dijeron lo mismo cuando pidió una licencia para gatos. pero tampoco es esto lo que buscamos. la definición literal es inadecuada. así como la desastrosa degradación de la biosfera y la destrucción de la diversidad biológica y ecológica. se encuentra gente que tiene el coraje de dar un vistazo a la totalidad además de estudiar las partes de un sistema a la manera tradicional. En términos negativos. Esto abarca la supervivencia de cierto grado de diversidad cultural y también de muchos de los organismos con los que compartimos el planeta. un primer ministro o un secretario general. pero está claro que no es esto lo que perseguimos. militares. Curiosamente. por ejemplo. Está claro que vamos en busca de unas condiciones que. Quizás el Instituto pueda contribuir a que se produzca una explosión de investigación conjunta sobre vías potenciales hacia un mundo más sostenible por parte de instituciones de todo el globo dedicadas a estudiar aspectos particulares de la situación mundial. representantes de virtualmente todas las disciplinas. La idea fundamental es el logro de mayor calidad de vida sin que se adquiera principalmente a expensas del futuro. diplomáticos. Y. económicos. cualquier alto cargo de una organización. sin esperanza para las personas hambrientas u oprimidas. quizás extremadamente violento y autoritario. ¿Es razonable que cuando el dirigente busca asesoramiento encuentre únicamente especialistas y tenga que hacerse cargo él solo de la reflexión integradora a la hora de hacer los juicios intuitivos finales? En el Instituto de Santa Fe. en las declaraciones de Naciones Unidas. si el Banco Mundial tiene que financiar algún anticuado proyecto de desarrollo masivo destructivo para el medio ambiente. en el que participam personas e instituciones de muchas partes del mundo. Con el nombre de Proyecto 2050 ha dado comienzo un esfuerzo relativamente modesto bajo la dirección del Instituto de Recursos Mundiales. la labor integradora es infravalorada. donde científicos. la especie humana tiene que evitar la guerra aniquiladora. Es una licencia para perros con la palabra "perro" tachada y la palabra "gato" escrita encima a lápiz».es trabajar con todas las energías en un problema bien definido en el marco de una disciplina restringida y dejar las ideas de carácter eminentemente integrador para las fiestas de sociedad. hay en la actualidad un cierto grado de acuerdo teórico sobre lo que es deseable. ¿qué tipo de futuro estamos concibiendo para nuestro planeta y nuestra especie cuando hablamos de sostenibilidad. Eric. Estos días debe haber mucha gente pagando primas a la palabra «sostenible». sociales. La tiranía universal podría sostenerse durante muchas generaciones. sea un presidente. la tiranía generalizada y la omnipresencia continuada de la pobreza extrema. sobre las aspiraciones de la especie humana tal y como están expresadas. ideológicos. pero que él tenía una. Aunque tales condiciones podrían mantenerse. Por otro lado. ¿qué es lo que se entiende aquí por sostenible? En A través del espejo. no se corresponderían con lo que queremos significar aquí. Imaginemos un mundo atestado de gente. demográficos y medioambientales. Los aspectos en cuestión tendrían que incluir asuntos políticos. pagándoles por ese privilegio cada sábado por la noche (el final de la semana laboral decimonónica). con sólo unas pocas especies de plantas y animales supervivientes (las que están en íntima conexión con la sociedad humana).

perezosos gigantes. erosión del suelo. el crecimiento de la población mundial y la merma de los recursos naturales no pueden continuar para siempre. con la consiguiente erosión y desecación. Yo propongo ampliar ligeramente sus concepciones incorporando consideraciones de orden más político. Ahora bien. económico y medioambiental que él destaca. ¿lo harán de manera que sea posible una razonable calidad de vida —incluyendo cierto grado de libertad— y la persistencia de una alta diversidad biológica. Hasta los pequeños grupos humanos que vivían en Norteamérica hace diez mil años podrían haber contribuido a la extinción de la megafauna norteamericana de la era glacial. y de hecho ya ha comenzado a hacerlo. Los historiadores tienden a irritarse cuando alguien sentencia: «Este es un período único en la historia». el resto de este capítulo se organiza alrededor de esta noción. La actividad humana ha provocado ya múltiples problemas medioambientales. Pero eso no impide que todos podamos reflexionar sobre ella. a través del crecimiento demográfico y determinadas actividades económicas. pero su escala actual no tiene precedentes. a través de una serie ilimitada de ajustes tecnológicos simples. pronto se alcanzará un punto de inflexión (cuando la tasa de crecimiento comience a disminuir). qué alternativas habría y qué mundo resultaría.Desde el punto de vista tecnológico. que podemos lograr una sostenibilidad aceptable sin esfuerzos especiales. En segundo lugar. Incluso quienes no aceptan que la sostenibilidad sea un objetivo irrenunciable pueden preguntarse si hay maneras de acercarse a ella en los próximos cincuenta a cien años y. Es sabido que una guerra termonuclear total arrasaría una fracción significativa de la vida planetaria. los seres humanos han causado en el pasado más destrucción de lo que suele admitirse. pero la escala a la que puede desencadenarse hoy día es enteramente nueva. La deforestación por obra de hachas y cabras. los humanos están alterando el clima global y exterminando un número significativo de especies animales y vegetales. que fue el primer presidente del Instituto de Recursos Mundiales (en cuya fundación tengo el honor de haber colaborado). la población humana total en función del tiempo se ha ajustado estrechamente a una curva hiperbólica simple que se eleva hasta infinito hacia el año 2025. polución y autoritarismo. sin mencionar los problemas que podría causar el armamento biológico o químico. El siglo xxi es un periodo crucial (en el sentido original de encrucijada) para la especie humana y el planeta. La guerra es antigua. empobrecimiento 366 de la calidad del agua dulce. si las hay. el hambre y las epidemias? Si las curvas de población y agotamiento de recursos se aplanan. lobos de las cavernas. deforestación. felinos de dientes de sable y diversas especies de camélidos y equinos (una teoría atribuye algunas de las extinciones. al menos parcialmente. ha sugerido que el desafío para el género humano en las próximas décadas consistirá en efectuar una serie de transiciones interrelacionadas. 367 . ¿Permitirá la gente que estallen guerras aniquiladoras a gran escala o hará uso de su inteligencia y capacidad de previsión para limitar y reorientar las luchas. la generación en la que la población mundial tiene que empezar a despegarse de esa hipérbola. al hábito de hacer despeñarse rebaños enteros de animales por los acantilados para después aprovechar sólo la carne y la piel de unos cuantos). Por otro lado. la especie humana ha alcanzado la capacidad técnica de alterar la biosfera a través de efectos de primer orden. o quizá ya hemos aprendido. Algunos ni siquiera creen en la sostenibilidad como objetivo. Con estas modificaciones. por ejemplo. El debate sobre una cuestión no requiere que se compartan los puntos de vista de quienes lo plantean. contaminación oceánica. A decir verdad. o bien tendremos un mundo gris de escasez. Y como los conflictos. Sin embargo. Durante muchos siglos. obviamente. Pero nuestra época es efectivamente especial en dos aspectos bien definidos y estrechamente relacionados. suavizar los conflictos y equilibrar la rivalidad con la cooperación? ¿Aprenderemos. data de hace miles de años y ya fue señalada. militar y diplomático. En primer lugar. incluyendo cambios climáticos. de conjunto de transiciones. el perjuicio potencial para la biosfera en su totalidad es ahora mucho mayor que nunca antes. sumadas a las de orden social. con plantas y animales reducidos a unas pocas especies que coexistan con facilidad con la nuestra? Una cuestión similar puede plantearse en relación al desarrollo progresivo de los medios militares y la escala de los conflictos. por Plinio el Viejo. hay optimistas que piensan que los humanos no necesitamos cambiar demasiado el curso de las cosas para evitar un futuro desastroso. algo tosca pero útil. ¿se aplanará la curva de población gracias a la previsión humana y el progreso hacia un mundo sostenible o bien caerá y fluctuará de resultas de los tradicionales azotes de la guerra. La nuestra es. muchos de los males que afectan al medio ambiente son antiguos. a tratar nuestras diferencias sin la posibilidad de guerras catastróficas? ¿Y los conflictos menores que surgen de la desintegración política? Gus Speth. de la que formaban parte mamuts. etc.

La transición tecnológica Hace unas décadas. No obstante. Si es cierto que la población humana se encamina hacia un punto de inflexión y que acabará estabilizándose globalmente en unas pocas décadas. la disponibilidad de una contracepción segura y efectiva es crucial. como Kenia. en sentido opuesto. sea cual sea el precio de cara al futuro. unos pocos consiguen vivir con unas 369 . mejor para las personas y para el resto de la biosfera. ya sea por las enormes tasas de consumo de los ricos o por la desesperada lucha de los pobres por sobrevivir. si se exceptúan los efectos de la migración. El último factor depende especialmente de la tecnología. y ahora sugieren medidas encaminadas a producir los mismos efectos en el mundo tropical. de que en el mundo moderno tales familias son de interés común. Mientras tanto. la cual ciertamente será un asunto de la mayor importancia en las décadas venideras. educación y oportunidades de las mujeres además de otros progresos en la condición femenina. El carácter exacto y la magnitud del efecto del crecimiento demográfico sobre la calidad del medio ambiente depende de muchas variables. Es muy probable que el impacto medioambiental total por persona sea considerablemente mayor tras el desarrollo económico que antes. alfabetización. una meta aún distante en muchos países en vías de desarrollo. es de la mayor importancia tanto el proceso histórico en sí como su duración y las cifras resultantes. familias numerosas? Con la importancia que tienen en los asuntos humanos 368 los vaivenes de la moda. Estas medidas incluyen mejoras en la sanidad. Esto ocurre especialmente en las regiones tropicales subdesarrolladas. La mayoría de expertos piensa que la población mundial se estabilizará en el próximo siglo en torno al doble de la población actual. una reducción en la mortalidad infantil (lo cual en principio obra. Naturalmente. prosperidad convencional por persona e impacto medioambiental por persona y por unidad de prosperidad convencional. y cuanto menores sean las cifras cuando finalmente se alcance una prosperidad relativa. no pueden permitírselo ni ecológica ni económicamente. incluso por parte de las organizaciones que declaran estar contribuyendo a resolver el problema de la población mundial. prosperidad y calidad de vida de lo que permiten las. estimada en unos 5500 millones de personas. las altas tasas de crecimiento demográfico (que tienen que ver fundamentalmente con unas mejoras en la medicina y la salud pública que no han llevado aparejado un descenso de la natalidad) todavía predominan en muchas partes del mundo. en vez de fomentar tal reducción en paralelo con el desarrollo económico. educación. ¿Qué clase de incentivos pueden ofrecerse a las familias de uno o dos hijos? ¿Cómo puede persuadirse a la gente. la población de los países desarrollados en general se ha estabilizado bastante. Las consecuencias para el medio ambiente serán probablemente mucho más serias si el mundo simplemente espera a que mejoren las condiciones económicas entre las poblaciones empobrecidas para que surtan efecto las medidas de reducción de la natalidad. pero también lo es la erosión de los incentivos tradicionales para tener familias numerosas. y valdría la pena hacer un cuidadoso estudio en áreas diferentes. naturalmente. Hoy día. Es el cambio tecnológico el que de algún modo ha permitido la existencia de la gigantesca población humana actual. algunos de nosotros (en particular Paul Ehrlich y John Holdren) señalábamos el hecho absolutamente obvio de que el impacto sobre el medio ambiente en un área geográfica determinada puede descomponerse en tres factores: población. de entrada parece evidente que. como por ejemplo el reparto de las tierras. Los expertos se han enzarzado en muchas discusiones sobre los factores responsables del declive de la natalidad que ha tenido lugar en la mayoría de países desarrollados. con mayores niveles de sanidad. por las vías culturalmente apropiadas.La transición demográfica Hemos visto que las décadas venideras serán testigo de un cambio histórico en la curva demográfica global. y mientras miles de millones de personas viven en una situación de pobreza desesperada. pero más adelante puede evitar que las parejas intenten compensar las muertes esperadas produciendo más niños de los que realmente desean) y un seguro social para los mayores. ¿qué se puede hacer para popularizar la idea de una familia pequeña? Estas cuestiones todavía están desatendidas en muchos sitios. en conjunto. incluyendo países que. En diversas partes del mundo la pareja típica (y especialmente el varón típico) todavía desea tener muchos hijos. el crecimiento demográfico contribuye a la degradación del medio ambiente.

incluida el águila calva. aunque el grueso de la misma está aún por llegar. la cuestión es cuáles son los incentivos para el desarrollo y empleo de tecnologías inocuas. un tratamiento simple y efectivo en muchos sitios es meterse dentro de un mosquitero media hora al amanecer y media hora al anochecer. Sería aconsejable que los políticos consideraran los retos planteados por estas reconversiones. la desecación de los pantanos era todavía el principal método de control. cuando actúa con preferencia el mosquito vector. sólo para exponer algunas de sus complicaciones. La tecnología. pero son igualmente caros y plantean problemas propios. es objeto de agrias disputas. especialmente en lo que se refiere a la pobreza extrema. el reto principal era persuadir a los gobiernos de no volver a encargar su fabricación y sacar a la luz y destruir las existencias presentes. La evidencia del comienzo de la transición tecnológica está empezando a manifestarse en muchos sitios. pero resultó tener serias consecuencias para el medio ambiente. Hace veinte años que el DDT quedó desfasado en el mundo desarrollado. Esto nos conduce a la transición económica. y las poblaciones de aves amenazadas comenzaron a recuperarse. estas tres formas de reconversión plantean problemas algo diferentes. sean legales como el tabaco o ilegales como la cocaína. Hace no demasiado tiempo.comodidades razonables como consecuencia de los adelantos científicos y tecnológicos. Los costes medioambientales han sido enormes. En el caso de la transición tecnológica para reducir el impacto sobre el medio ambiente. Pero hasta elementos tecnológicos relativamente simples pueden acabar planteando problemas extremadamente complejos. emblema nacional norteamericano. Por otra parte. en cambio. 371 . Es probable que algún día se desarrollen vacunas contra la malaria que erradiquen completamente las diversas formas de la enfermedad. pero en ninguna parte tan grandes como pueden serlo en el futuro si el género humano no actúa con algo de previsión. Cuánto puede mejorarse el factor de prosperidad. El tema de las drogas. la producción de alimentos o la generación de energía. bien aprovechada. puede contribuir a reducir el tercer factor prácticamente tanto como lo permitan las leyes naturales. Por desgracia. En primer lugar. el número de personas. sea en la producción industrial. La fumigación con plaguicidas químicos como el DDT para eliminar los mosquitos parecía un paso adelante. sin embargo. En el caso de las armas químicas. Considérese el ejemplo de la erradicación de la malaria en las poblaciones humanas. en cuanto a exigencias. Después resultó que algunos de los sustitutos inmediatos del DDT eran claramente peligrosos para los humanos. No obstante. Sin duda he invertido demasiado tiempo en este ejemplo aparentemente simple. También se dispone de repelentes de insectos. el dejar de fabricar agentes químicos para la guerra podría contemplarse de la misma manera que el desmantelamiento de la explotación forestal en los antiguos bosques del noroeste de los Estados Unidos. Hasta ahora el empleo a gran escala de tales métodos todavía resulta demasiado caro. la extracción de minerales. Pero ahora se entiende que hay que evitar la destrucción de los pantanales siempre que sea posible. incluyendo el uso de productos químicos específicos. hay métodos mucho más sofisticados para reducir la población de vectores. Todas estas medidas pueden coordinarse en lo que se denomina «gestión integrada de plagas». Mientras tanto. Puede esperarse que surjan complicaciones análogas dondequiera que se efectúe una transición tecnológica para reducir el impacto sobre el medio ambiente. Así. así como la liberación de compañeros sexuales estériles y otros «controles biológicos». la transición tecnológica requiere una ayuda financiera y la readaptación de los trabajadores a medida que las oportunidades se cierran para una clase de empleo y se abren para otras. Pero todavía se sigue utilizando en otras partes. en muchos países tropicales la población rural está demasiado atareada a esas horas para meterse debajo de una red. incluida la medicina. aunque están comenzando a aparecer cepas resistentes del mosquito vector. En el 370 futuro podrían desarrollarse técnicas más baratas e igualmente inocuas. pero entonces surgirá otra dificultad: áreas silvestres importantes que estaban protegidas por el peligro de la malaria quedarán expuestas al desarrollo irresponsable. Al igual que la reconversión de las industrias militares en industrias civiles. Entretanto la ciencia había identificado el plasmodio responsable de la malaria y sus mosquitos vectores. estas cuestiones políticas vuelven a surgir cuando la sociedad intenta reducir el consumo de productos perjudiciales para la salud. un metabolito del DDT que causaba un adelgazamiento de las cascaras de los huevos provocando el fracaso reproductivo de muchas especies. las aves en lo más alto de la cadena trófica acuática comenzaron a acumular altas dosis de DDE. depende en considerable medida de cuánto acapara el primer factor. Hoy día.

En la memoria de la Comisión Mundial de Medio Ambiente y Desarrollo (la comisión Brundtland). pero puede requerir un consumo energético mayor porque hay que usarlo con agua caliente. el coste de la energía que requiere un lavado se marca con claridad en el paquete. no sin grandes obstáculos políticos. a menudo ineficaces. aparecerá como parte de los ingresos nacionales. La medalla verde se hace innecesaria. Aparte de que suele ser mejor que la reglamentación. El pago de los costes reales es un elemento fundamental de la transición económica requerida para pasar de vivir en gran medida del capital de la naturaleza a vivir principalmente de las rentas de la naturaleza. Esto es lo que los economistas llaman «internalización de externalidades». estimarlos. Mientras tanto. Es aquí donde hay que buscar los subsidios destructivos para. muchas de las cuales serían totalmente antieconómicas si no fuera por tales subsidios.La transición económica Si el aire o el agua son tratados como bienes libres en las transacciones económicas. La reglamentación. Supongamos que nos comprometemos a premiar con la medalla verde los productos que tengan un menor impacto ambiental. ¿Cómo se puede sopesar una consideración frente a otra? Si se prueba a imponer un recargo a los productores por la eutrofización causada por sus detergentes y. Un aspecto fundamental de cualquier programa de pago de costes reales es la eliminación de subsidios para actividades económicas destructivas. por supuesto. mientras que la internalización fomenta la restauración de la calidad. 373 . compuesta por distinguidos hombres de Estado de muchas partes del mundo. Hemos discutido ya cómo los economistas nunca han conseguido un éxito pleno a la hora de abordar problemas sutiles relacionados con la calidad y la irreversibilidad. No son sólo los países tropicales los que venden sus bosques a un precio demasiado bajo. el recargo es desde luego mucho mejor que la mera exhortación. y el mercado determinará los precios. Por lo general no. para ver lo que está pasando con el medio ambiente. Puede que sea necesario algún tipo de prohibición estricta sobre lo que es irreemplazable. a cambio de un soborno. La actividad económica implicada se desempeña entonces a costa del medio ambiente y del futuro. reduce las ambigüedades. parece ser que para los gobiernos el modo más eficiente de tratar estas cuestiones es hacer pagar de alguna forma el coste de la restauración de la calidad. La discusión sobre presupuestos conduce directamente a la cuestión de si los procedimientos de contabilidad nacionales incluyen la merma del capital natural. pero a largo plazo seguramente la ciencia tendrá también algo que decir. suele requerir acciones específicas por parte de los contaminadores. Hoy día se intenta en algunos sitios ejercer una reglamentación a gran escala. hace un contrato con una compañía maderera extranjera para talar buena parte de los bosques de la nación por poco dinero. el consumidor puede decidirse en función del desembolso total. y se han conseguido algunos éxitos. con todos sus beneficios y potencial. incluido el soborno si es que no va a parar a un banco suizo. en las cuentas de la administración pública este dinero. Si el presidente de un país tropical. se encargó de señalar que. 372 La gran dificultad a la hora de establecer el pago de los costes reales es. eliminarlos. no hay que fijarse tanto en las actividades del ministerio de Medio Ambiente como en las del ministerio de Finanzas y en los presupuestos generales. o su no degradación en primera instancia. Los ingenieros y administradores de la industria implicada son quienes prescriben las medidas que deben tomarse. pero la desaparición de los bosques. y la definición de calidad será competencia de la ciencia en interacción con la opinión pública. Un detergente particular puede ser más bajo en fosfatos que otro y así producir menos eutrofización (crecimiento de algas) en los lagos. cuestiones análogas a las que surgen en conexión con la segunda ley de la termodinámica en el marco de la ciencia natural. La microgestión burocrática se hace innecesaria. como lo atestigua el destino de los bosques húmedos templados de la costa noroeste del Pacífico estadounidense. pero en los demás casos el logro de una calidad sostenible está estrechamente ligado a la idea de pagar para restaurar la calidad perdida. el canadiense Jim MacNeill. por otra parte. Tales problemas pueden. constituye en sí misma un recargo. De entrada. su brillante secretario general. sacarse a relucir en el ruedo político y tratarse únicamente como asuntos de opinión pública. la Columbia Británica y Alaska. con sus multas y otras penalizaciones. no se contabilizará entre las pérdidas. de la manera más barata posible. Durante siglos. Sin embargo. entonces contaminarlos y degradar su calidad no cuesta nada. Pronto nos encontraremos con un problema. lo más simple es estimar el coste de reponer lo que se ha perdido. Sin embargo. naturalmente. las autoridades han hecho frente a este tipo de problemas por medio de prohibiciones y multas.

Nuestro ejemplo también deja claro que la lucha contra la corrupción es un elemento clave en el logro de la transición económica. La aparición de la economía global es uno de los rasgos dominantes del escenario contemporáneo. Tales políticas incluyen también medidas para resolver los problemas rurales que están causando emigraciones en masa a las ciudades. está claro que la transición social debe incluir el alivio de algunos de los problemas más graves de las megalópolis. Sin embargo. puede servir para sintetizar mucho de lo que se entiende por sostenibilidad. Otro indicador del grado de inquietud acerca de la disminución del capital de la naturaleza es la tasa de depreciación. por ejemplo. Por fortuna. para ayudar a la población rural de un país en desarrollo. En contraste. un concepto crucial para la noción de calidad sostenible. Está claro que la sostenibilidad requiere acciones a gran escala orientadas hacia la equidad intrageneracional. si es que lo hacen. gran parte de ella tiene que ver también con proyectos a gran escala que supuestamente sirven. de una manera bastante ineficiente y destructiva. todavía aplica una depreciación del 10 por ciento por año. a menudo hay más sinergia que conflicto entre equidad intergeneracional y equidad intrageneracional. esto es. el Banco Mundial. Junto con el transporte rápido. Desvalorizar el futuro demasiado rápidamente equivale a robarlo. un ejemplo es la práctica conocida como micropréstamo. significa que la pérdida de una gran parte del patrimonio natural al cabo de treinta años es descontada por un factor de 20. en su mayoría ya atestadas. pero a menudo. La transición social Algunos economistas subrayan la importancia del posible conflicto entre la equidad intergeneracional y la equidad intrageneracional. los esfuerzos para acometer esta reforma han comenzado ya en algunos sitios. Aunque parte de la degradación actual de la biosfera se debe a la lucha por la vida de los que viven en condiciones miserables. Por fortuna. Esto nos lleva a la transición institucional. una buena parte puede atribuirse al despilfarro de recursos por parte de los ricos. para fundar pequeñas empresas que ofrezcan un medio de vida local a un puñado de personas. Con frecuencia tales negocios crean empleos relativamente no destructivos y contribuyen tanto a la equidad intergeneracional como a la intrageneracional. y el deseo de participar más activamente en dicha economía es una de las fuerzas principales que influyen en la política de gobiernos e intercambios comerciales en todo el mundo. que hace necesaria la explotación de algunos recursos para asegurar la supervivencia. Es difícil entender cómo puede conseguirse una calidad de vida sostenible a largo plazo cuando está tan desigualmente repartida. esta práctica de apoyo a una economía sostenible se está extendiendo cada vez más. es una medida de lo que se ha dado en llamar equidad intergeneracional. El patrimonio natural de la próxima generación se valora en un 5 por ciento del valor actual asignado. Si se generaliza un poco más la noción de tasa de depreciación. todavía más que en el pasado. Por lo que sé. Las políticas que en verdad ayudan a la población rural de los países en desarrollo son mucho más compatibles con la preservación de la naturaleza de lo que se suele pretender. La tasa de depreciación. carecen de hogar o mueren en la juventud a causa de alguna enfermedad. en esta forma. se establece una institución financiera dedicada a conceder préstamos de escasa cuantía a los propietarios locales. en la financiación de proyectos de gran impacto sobre el medio ambiente. De hecho. ninguna nación puede abordar problemas que afecten a la actividad económica urbana o rural sin tener en cuenta los asuntos internacionales. Como en el caso del micropréstamo. 375 . la importancia de los temas económicos globales hace que sea esencial un mayor grado de cooperación mundial para tratar con las serias cuestiones a las que se enfrenta la totalidad del género humano. muchos de ellos mujeres. Si esto es cierto.Está claro que la reforma de los sistemas de contabilidad de la administración pública es una necesidad prioritaria en todos los países. las comunicaciones a escala planetaria y los efectos sobre el medio ambiente global. Las políticas que sirven para combatir efectivamente la pobreza urbana son precisamente las que incluyen disposiciones encaminadas a evitar catástrofes medioambientales urbanas. la preocupación por el futuro y la preocupación por la pobreza actual. 374 En el micropréstamo. Hoy día. conscientes de que en otras partes hay miles de millones de personas que llevan una existencia mucho más confortable. cuando hay tantas personas que pasan hambre. si es que se tiene en cuenta. esas mismas personas pueden recibir ayuda de un modo más efectivo a través de la suma de pequeños esfuerzos aplicados localmente.

Son ejemplos obvios los océanos. del que ya hablamos en conexión con la conservación de la naturaleza.. Poco a poco. la CITES (Convention on International Trade in Endangered Species). la especie humana está comenzando a luchar contra algunos de los problemas que plantea la gestión de la biosfera y de las actividades humanas que se desarrollan en ella. Ya hemos mencionado que. Unas son más importantes o más efectivas que otras. ninguna diferencia es demasiado pequeña para provocar la división de la gente en grupos 377 . UNEP. con la disolución de la Unión Soviética y el «bloque sovético» de naciones.La transición institucional La necesidad de cooperación a escala regional y global no se restringe a los temas de medio ambiente. el problema de los particularismos destructivos —la competencia encarnizada y a menudo violenta entre pueblos de diferente lengua. El mundo actual experimenta simultáneamente una tendencia hacia la unidad y otra hacia la fragmentación. por lo menos. pero todas tienen alguna trascendencia. Además. En muchas esferas de la actividad humana funcionan desde hace largo tiempo instituciones transnacionales y hasta universales (o casi). corporaciones multinacionales desde McDonald's hasta IBM. los congresos mundiales de matemáticas. especialmente tras la rotura de algunas de las ligaduras impuestas por ciertos regímenes autoritarios. no habría que 376 ignorar la creciente importancia del inglés como lenguaje internacional. por lo que parece. pueden funcionar con más eficiencia que antes. UNICEF y UNESCO. UNFPA. Decenas de conflictos violentos de carácter étnico o religioso están en curso en diferentes partes del globo. El mantenimiento de la paz y la seguridad internacional es. Aquí asume un significado más general: la transferencia de recursos de los países ricos a los pobres conlleva la obligación para estos últimos de tomar medidas que hagan progresar la sostenibilidad en sentido amplio. (Otra manifestación del contrato planetario es que los aparatos eléctricos en los países templados compensen sus emisiones de dióxido de carbono pagando una cuota destinada a preservar los bosques tropicales. se han puesto en marcha negociaciones sobre asuntos generales de carácter global —aquellos aspectos del medio ambiente que no se reconocen como patrimonio de nadie. Ahora hay muchas más. la Unión Internacional de Física Pura y Aplicada. el PEN (organización internacional de escritores). pero por lo menos el proceso está comenzando a afianzarse. etc. El resultado es que ahora se ha hecho probable la cuasiuniversalidad en numerosas actividades para las que antes apenas podía esperarse nada parecido. Para la ONU es ahora rutinario organizar la supervisión de unas elecciones o promover negociaciones para frenar una guerra civil. y con un mayor grado de cooperación por parte de China. el Consejo Internacional de Organizaciones Científicas. Todas ellas contribuyen de algún modo a canalizar la competencia dentro de modelos sostenibles y la atemperan a base de cooperación. sobre una base global o altamente transnacional. ni tampoco a los económicos. Por otro lado. Mientras tanto. necesariamente. astronomía. cuya explotación egoísta sin ninguna clase de cooperación internacional sólo puede llevar a resultados negativos para todas las partes—. y Cruz Roja Internacional. antropología. Desde hace poco. es decir. la Interpol. Los acuerdos entre países más y menos desarrollados pueden seguir el modelo del contrato planetario. Aquí el efecto del cambio de situación en la antigua Unión Soviética y en la Europa del Este es extremadamente esperanzador. religión. y por lo tanto patrimonio de todos. UNDP. nación o cualquier otra cosa— se ha agudizado aún más de lo habitual en los últimos años. los tratados sobre aves migratorias. el espacio y la Antártida. la cooperación transnacional está tomando forma de muchas otras maneras y. Fundamentalismos de diverso cuño están a la orden del día. raza. incluidos los órganos de las Naciones Unidas.) Sin embargo. igual de importante. la Convención sobre Armas Químicas. el papel del Estado se está debilitando cada vez más en un mundo donde existen tantos fenómenos importantes por encima de las fronteras nacionales. las instituciones mundiales. psiquiatría. tanto de carácter formal como informal. la Unión Postal Internacional. la Convención sobre Frecuencias de Emisión. Son ejemplos la red de tráfico aéreo. Las actividades para el mantenimiento de la paz están progresando en muchas partes del mundo. desde la no proliferación nuclear hasta la protección de áreas salvajes. instituciones financieras como el Banco Mundial y el Fondo Monetario Internacional. agencias de la ONU como WHO. Los resultados no son ni mucho menos satisfactorios.

Sin embargo. Los sociobiólogos subrayan que nosotros los humanos. al resto de organismos que componen la biosfera y a los ecosistemas de los que todos formamos parte. heredamos una tendencia a protegernos tanto a nosotros mismos como a nuestros parientes cercanos. La investigación científica aún no ha dejado claro hasta qué punto las actitudes humanas hacia las personas percibidas como diferentes (y hacia los otros organismos) están gobernadas por tendencias hereditarias desarrolladas hace tiempo en el curso de la evolución biológica. nuestros esquemas. Una cierta disposición a arriesgar la vida propia por otro ser humano puede extenderse fácilmente a todos los miembros de la tribu. en una escala de tiempo reducida. nuestros paradigmas. ¿Diferentes sectas islámicas? No. 379 . La guerra es principalmente un asunto de subclanes dominados por señores de la guerra. La transición ideológica ¿Hacia dónde nos conducirán estas tendencias? Si se da rienda suelta a nuestra propensión anacrónica hacia el particularismo destructivo.violentamente antagónicos. hasta nos hemos casado con ellos. donde un residente se expresaba así: «Hemos vivido al lado de esa gente durante cuarenta años. Podría tratarse de tendencias que fueron adaptativas en el pasado. son hermanos. Pensemos. es innegable que la tendencia es hacia un sentido de la solidaridad cada vez más inclusivo. ¿Diferencias lingüísticas? No. argumentaría que tal «altruismo» es más probable cuando la otra persona es un pariente cercano. ¿Diferencias entre clanes? Las hay. para satisfacer el requerimiento de calidad sostenible la evolución hacia la conciencia planetaria debe acomodar la diversidad cultural. pues diversidad cultural y rivalidad étnica son dos caras de la misma moneda. pero ahora nos damos cuenta de que no son del todo humanos». como otros animales. de modo que tanto nosotros como ellos sobrevivamos para procrear y transmitir parte de nuestros genes comunes. puede modificar las tendencias biológicas. al invocar la imagen de alguien saltando 378 a un río para salvar a otra persona de las fauces de un cocodrilo. muchas veces seguidas de intentos de suprimir la diversidad cultural. Esto es lo que ha pasado. que son tratados en muchos aspectos como si en verdad fueran parientes cercanos. Un antropólogo cultural podría señalar que en muchas tribus ciertos parientes. por no hablar de nuestras interacciones con el resto de la biosfera. en la vecindad de Sarajevo. Este comportamiento se da también en niveles de organización superiores. todos hablan somalí. por ejemplo. por ejemplo. en el agrio conflicto que se desarrolla en Somalia. Pero sabemos que la evolución cultural. incluso muy lejanos. mucho más rápida. los sociobiólogos admiten ahora que los modelos de comportamiento altruista en el hombre están afectados en gran medida por la cultura. las tensiones pueden revelar puntos débiles en el tejido social que acaban causando su fragmentación en unidades menores. En cualquier caso. cuyas rivalidades se han desatado tras el hundimiento del orden legal.) A pesar de tales reveses. A escala de nación. ¿Diferencias religiosas? Virtualmente todos son musulmanes. Un sociobiólogo. tendremos rivalidades militares. Es necesaria una radical transición ideológica que comprenda la transformación de nuestras maneras de pensar. pero no crean demasiados problemas. armas destructivas y una capacidad para la degradación de la biosfera incrementada en grado sumo. Pero en los seres humanos ese instinto promotor de adaptación inclusiva está profundamente transformado por la cultura. ¿Es posible que los intereses provincianos y a corto plazo se vean crecientemente acompañados de intereses globales y a largo plazo? ¿Puede experimentar la conciencia de familia una evolución cultural suficientemente rápida hacia la conciencia planetaria? Cuando en el pasado se ha alcanzado la unidad política. si es que queremos acercarnos a la sostenibilidad en nuestras relaciones mutuas. (Desafortunadamente. La cuestión ideológica más importante es si. ese sentido de la solidaridad puede abarcar al conjunto de la humanidad y también. se conoce como patriotismo. casi siempre ha sido a través de las conquistas. A medida que las personas se han ido agregando en sociedades cada vez más grandes. en cierta medida. Puede que hasta cierto punto nuestra propensión a formar grupos mutuamente intolerantes y a destruir el medio ambiente de manera innecesaria tenga ese origen. padres o hijos «de clase». problemas demográficos y una competencia por los recursos que hará difícil o incluso imposible el logro de una calidad de vida sostenible. La evolución biológica es demasiado lenta para responder a tales cambios. pero que han dejado de serlo en un mundo de interdependencia. Quizá los miembros de tales tribus están dispuestos a arriesgar su vida por sus hermanos y hermanas de clase simplemente porque quieren. el concepto de «nosotros» se ha ido ampliando.

además de sus interacciones. hoy día la especialización es necesaria. por lo tanto. esquemas característicos de las maneras de pensar de uno a otro lado del globo. Por supuesto. Algunas de estas maneras de ver el mundo. Hoy día. Podemos llamar a esto transición informacional. Para él el culpable era el antropocentrismo. Pero también lo es la integración del conocimiento especializado en un todo coherente. parte del estudio puede tomar la forma de un juego. requiere una transición tanto en el conocimiento en sí como en la difusión del mismo. Sólo con un mayor grado de comprensión. El conocimiento especializado no basta. Un defecto adicional de estos primeros estudios —como Límites del el primer informe del club de Roma— era que muchos de los supuestos y magnitudes críticas que determinaban el resultado no variaban paramétricamente. La comunidad es esencial para las actividades humanas. la tecnología. las ciencias del comportamiento y profesiones como el derecho. Havel. entre todo ello. como SimCity o SimEarth. de cuestiones medioambientales y demográficas. y ahora presidente de la República Checa. Pero sería ciertamente saludable para nuestra especie atribuir un valor intrínseco a la naturaleza y no sólo contemplarla como algo útil para un primate particular que se califica a sí mismo como sapiens. entonces presidente de la pronta a dividirse República Federada Checa y Eslovaca. es escritor y defensor de los derechos humanos además de político. a escala nacional y transnacional. Además. crecimiento. sino entrar en conflicto con las otras metas. en parte porque era demasiado pronto y en parte porque de los resultados se sacaron demasiadas conclusiones. Es esencial. Los juegos permiten a cualquier crítico rehacer los postulados de partida a su gusto y comprobar los resultados. pero sólo las comunidades motivadas para el trabajo en común es probable que sean adaptativas en el mundo futuro. Se lamentaba de que ni los codiciosos capitalistas ni los dogmáticos comunistas tuviesen el suficiente respeto por el sistema más amplio del que nosotros no somos más que una parte. tanto entre la gente corriente como entre la élite. necesariamente toscos. de modo que las diversas tradiciones evolucionen para permitir la cooperación y la consecución de las muchas transiciones hacia la sostenibilidad necesarias. acerca de las complejas cuestiones que afronta la humanidad cabe alguna esperanza de alcanzar una calidad de vida sostenible. pueden hacer más corto el camino hacia la calidad sostenible. Aquí tienen que contribuir las ciencias naturales. así como. que más que nunca la sociedad conceda un mayor valor a los estudios integradores. Como siempre. Hace unos años asistí a una notable conferencia impartida en UCLA por Václav Havel. Peter Schwartz relata cómo hace algunos años el equipo de planificación de la Royal Dutch Shell Corporation llegó a la conclusión de 381 . Es deseable que tales actitudes se extiendan más. junto con la fuerte interacción 380 En su libro The Art of the Long View (El arte de ver más lejos).El género humano necesita unidad en la diversidad. la medicina. Puede examinarse la sensibilidad de los resultados a los diferentes supuestos. con lo que la estructura del estudio se hace así más transparente. Mientras tanto. especialmente esa filosofía que presupone que nosotros los humanos somos los dueños del planeta y tenemos el juicio suficiente para saber qué hacer con él. pero con la modestia que corresponde a lo que necesariamente serán resultados muy provisionales y aproximados. naturalmente. Otros políticos más ordinarios se guardan de atacar el antropocentrismo. por supuesto. el gobierno y la empresa privada. incluso aunque la diversidad cultural se resienta por el declive de actitudes con consecuencias más destructivas. La transición informacional El tratamiento. pues a fin de cuentas los votantes son humanos. problemas sociales y económicos y asuntos de seguridad internacional. las consecuencias de la variación de los parámetros pueden explorarse con mucha mayor facilidad. por medio de algún modelo o simulación aproximados. con serios efectos sobre la salud humana. que intentan abarcar simultáneamente todos los rasgos importantes del conjunto de una situación. la preservación de la diversidad cultural no sólo puede engendrar paradojas. con la posibilidad de disponer de poderosos ordenadores. la diversidad cultural humana ha dado lugar a una multiplicidad de ideologías o paradigmas. como ya hemos discutido. incluyendo concepciones particulares de lo que es la buena vida. Algunos de los primeros intentos de echar un vistazo a la totalidad han quedado desacreditados. comercializados por Maxis Corporation bajo la dirección de Will Wright. Esto no debería disuadir a la gente de volver a intentarlo. la enseñanza y la diplomacia. La conferencia trataba de la degradación medioambiental que había sufrido su país en las últimas décadas. de manera que un lector pudiese comprobar las consecuencias de una variación en los postulados o los números de partida.

Sólo entonces puede nuestra imaginación escapar de los confines de las prácticas y actitudes que ahora causan o amenazan causar tantos problemas e inventar maneras mejores de relacionarnos con los demás y con el resto de la biosfera. A la vez que intentamos hacernos una idea de un futuro sostenible. pero no necesariamente imposible. «se pueden decir una o dos cosas sobre él igualmente». y las ideologías que favoreciesen la sostenibilidad y la conciencia planetaria estuviesen ganando adeptos. De las tres escalas de tiempo. o maneras de enfocar el conjunto de cuestiones. es hacer meditar a la gente sobre la visión a largo plazo de un mundo más sostenible. cuya meta es trazar posibles vías que conduzcan a un mundo más sostenible a mediados del próximo siglo. por así decirlo. Como decía Eilert Lóvborg. lo más difícil. que sean más importantes? Estos temas conciernen al periodo. la mayoría de expertos no había previsto que la guerra fría fuese a dejar paso a una nueva era con problemas diferentes. dentro de lo razonable. en que las diversas transiciones podrían haberse cumplido en parte o al menos estar en marcha. tenemos que encarar cuestiones difíciles. Podemos imaginar un mundo en el que. En cuanto al futuro lejano. si es que se puede. donde instituciones transnacionales diversas (y también nacionales y locales) comenzaran a abordar las complejas cuestiones relacionadas con la sociedad humana y el resto de la biosfera. Según cuenta Schwartz. de dejar claros los supuestos de partida y mostrar cómo podrían variarse. especialmente un mundo donde finalmente predomine el crecimiento en calidad sobre el crecimiento en cantidad. en algo cada vez más fundamental. y recomendó a la compañía actuar en consecuencia. tomar el mando y alterar. Hace sólo unos años. se convierte en un reto y. Algunos de los protagonistas tienen una versión distinta de los hechos. pero es vital que venzamos nuestra renuencia a hacernos una imagen concreta de ese mundo. tecnológicas. el resultado principal continuó siendo el mismo. en consecuencia. Los que participamos en estudios como el Proyecto 2050. el State of the World Report y el World Resources Report no diesen una impresión peor cada año. se vuelven más complejos. después de lo cual los directivos se convencieron de que había que prepararse para un período de rebaja en los precios del petróleo. Este mismo equipo podría también reflexionar sobre qué problemas serios completamente nuevos podrían surgir en un mundo donde muchos de los peores temores actuales se hayan aliviado algo. ¿Y qué podemos decir de las próximas décadas? ¿Qué políticas y 383 . la labor de hacerlos transparentes. ¿qué condiciones globales podrían imperar en la segunda mitad del siglo que viene. A medida que éstos incorporan cada vez más rasgos del mundo real y. hacia mediados del siglo xxi. Apenas podemos esperar aproximarnos a un mundo semejante si no somos ni siquiera capaces de imaginar cómo sería o estimar sobre una base cuantitativa cómo funcionaría.que el precio del petróleo pronto bajaría en picado. de modo que los directivos pudieran. sin que por ello dejara de existir una gran diversidad cultural. naturalmente. a la vez. donde la población se estuviese estabilizando en la mayoría de sitios. oiríamos y sentiríamos si estuviéramos allá? 382 Deberíamos intentar entrever algo. debemos también preguntarnos qué sorpresas. la miseria estuviera desapareciendo. en los próximos cincuenta a cien años? ¿Podemos esperar entender. Para ocuparse de esta cuestión se requiere un equipo especial de aventureros de la imaginación. Los directivos se mostraron escépticos. ¿Cómo pueden completarse estas transiciones. cuando alguien le mostraba su sorpresa por el hecho de que su libro de historia tuviese una continuación describiendo el futuro. pero en cualquier caso la historia es una hermosa ilustración de la importancia de la transparencia en la construcción de modelos. psicológicas o sociales. pero incluso los pocos que entrevieron algo no se atrevieron a especular seriamente sobre las preocupaciones que reemplazarían las cuestiones familiares hasta entonces dominantes. arguyendo que las presunciones de los planificadores no les decían nada. Pensar sobre esta era de una manera fructífera es difícil. a la vez que los enfrentamientos étnicos y los fundamentalismos de toda índole estuviesen desapareciendo como fuerzas divisorias. que se acercaran realmente a la calidad sostenible? ¿Cómo nos imaginamos tal situación? ¿Qué veríamos. los datos de entrada a su juicio equivocados. la compleja interacción entre las diversas transiciones y. siquiera toscamente. podrían hacer el futuro lejano totalmente diferente de lo que podamos haber anticipado hoy. el personaje de Ibsen en Hedda Gabler. especialmente. la riqueza estuviese mejor repartida y se hiciesen intentos serios de hacer pagar los costes reales. Entonces se optó por presentarles el análisis en forma de juego. las cuestiones que surgen de su delicada cronología relativa y absoluta? ¿Hay alguna esperanza de que se tenga lo bastante en cuenta la amplia variabilidad de circunstancias en las diversas partes del mundo? ¿Hay otras transiciones. aunque suene utópico.

y no atribuirles más validez de la que probablemente poseen. y algunos de los problemas que afrontamos a corto plazo se están haciendo claros para muchos observadores. sino que deben surgir de un cuidadoso estudio del problema en su conjunto. por ejemplo. sin embargo. es cierto. el conjunto de la humanidad —junto con el resto de organismos que habitan el planeta— podrá funcionar. quizá diferentes en diferentes partes del mundo. la transición ideológica implica un paso capital para la humanidad hacia la conciencia planetaria. lleno de baches y con precipicios en los alrededores. En general es cierto que el comportamiento de los sistemas no lineales altamente complejos puede mostrar simplicidad. especialmente económica. cerca de una singularidad matemática. Quizá la lección principal que se puede extraer de la experiencia contemporánea es una a la que aludíamos al hablar del micropréstamo. que impliquen no sólo proyección lineal sino evolución. entonces el proceso suele tener mayores posibilidades de triunfar que si es impuesto por una burocracia distante o un explotador poderoso. simulaciones y juegos altamente no lineales. incluso uno débil y vacilante. Pero debemos guardarnos de tratarlos en general como «prótesis para la 384 imaginación». puede proporcionar una modesta ayuda en la generación de una función de previsión colectiva para el género humano. dentro del lecho de Procusto de algún marco matemático necesariamente estrecho ya han causado demasiados problemas. Cualquier clase de faro. En su labor de ayuda a que en las áreas tropicales se alcancen objetivos en la preservación de la naturaleza junto con un desarrollo económico al menos parcialmente sostenible. Los intentos de encajar el comportamiento humano. abordados con el espíritu que les corresponde. los conservacionistas han comprobado que lo más rentable es invertir en los grupos y autoridades locales. Es la importancia de las iniciativas de abajo arriba en oposición a las de arriba abajo. áspero. particularmente en la instrucción de los líderes locales. cada una con un carácter y ritmo propios que hay que determinar. y no el peor. Aunque es bien fácil persuadir a la gente para discutir sobre cuestiones a plazo medio —plazo en el que tienen que haberse completado en gran parte las distintas transiciones si es que se quiere llegar a alguna forma de sostenibilidad— la extraordinaria complejidad del desafío puede resultar desalentadora. pero todavía no un suceso umbral. especialmente los basados en analogías entre ciencias distintas. si contribuye a organizado y tiene una participación perceptible. puede servir para evitar los peores desastres. La ciencia de la economía. Hay que considerar todas las transiciones. en los beneficios. Si la humanidad se equipa de algún modo con una medida de previsión colectiva —cierto grado de comprensión de las historias ramificadas del futuro— habrá tenido lugar un cambio altamente adaptativo. digamos de gas a líquido. Sin embargo. Un documento preliminar del Proyecto 2050 lo expresa así: Estamos todos en una situación parecida a conducir un vehículo rápido por la noche sobre un terreno desconocido. Estos parámetros no siempre pueden caracterizarse de antemano. quizá con la ayuda de la sabia gestión de adelantos técnicos de momento sólo débilmente perceptibles. las ideologías destructivas de la libertad o el bien humanos han sido justificadas a menudo con argumentos científicos poco rigurosos. hay sólo unos pocos parámetros cruciales de los que depende la naturaleza de dicha transición. Por otro lado. Aun así. ha sido utilizada a menudo de esta manera con consecuencias desafortunadas. pero una simplicidad que acostumbra a ser emergente y no obvia de entrada. mucho más que ahora. y todas fuertemente ligadas entre sí. esta misma complejidad puede conducir a una forma de simplicidad. pero de donde todavía se pueden sacar algunas lecciones) es indudable que en la vecindad de una transición. y especialmente los problemas sociales. El darwinismo social predicado por algunos filósofos de la política en el siglo pasado es uno de los muchos ejemplos. En el marco de la ciencia física (mucho menos difícil de analizar. Una vez completadas las transiciones. En particular. Los estudios de política integrada sobre las posibles vías hacia un mundo más sostenible pueden ser tremendamente valiosos. sí que lo sería. una multiplicidad de estudios políticos toscos pero integradores. como un sistema complejo adaptativo compuesto y ricamente diverso. 385 .actividades en el futuro inmediato pueden contribuir a la posibilidad de aproximarse más adelante a la calidad sostenible? No es en absoluto difícil organizar discusiones sobre el futuro cercano. Si la población local está profundamente implicada en un proceso. La consecución de las transiciones hacia una mayor sostenibilidad.

o hasta qué punto dichas prescripciones conducen a la supervivencia del sistema. y en ciertas épocas y lugares del universo. La indeterminación de la mecánica cuántica va. Estas presiones pueden reflejar la precisión de las descripciones y prescripciones. y se introduce en gran número de áreas que no puede explorar exhaustivamente o en profundidad. Dado lo mucho que queda oculto a nuestra vista. De este modo el proceso de adaptación de los esquemas conduce a resultados sólo aproximadamente «adaptativos» para el sistema. Evidentemente. debe ser lo bastante bajo 386 como para que las probabilidades estén bien definidas. lo que quiere decir que aunque fueran tratados de modo más completo. entonces ese estado inicial puede expresarse en términos de la teoría de partículas unificada. El azar entra necesariamente en escena porque las leyes fundamentales son mecanocuánticas.23 Postfacio En este breve capítulo intento responder a la necesidad de una especie de sumario. con frecuentes excursiones cortas (y ocasionalmente largas) fuera de la clasicidad. en meteorología. la función principal del libro es estimular la reflexión y la discusión. y las dos leyes básicas se transforman en una sola. De hecho todas las historias no detalladas alternativas forman un árbol o «jardín de los caminos que se bifurcan» denominado «dominio cuasiclásico». como pasa a menudo. las condiciones son apropiadas para la evolución de sistemas complejos adaptativos. El quark y el jaguar no es un tratado. En ciertas ramas de la historia. Esto permite además una descripción de la naturaleza aproximadamente clásica y determinista. y surge porque algunas presiones selectivas importantes son pasadas por alto en la definición 387 . Si la propuesta de Hartle y Hawking es correcta. en los sistemas no lineales esta indeterminación puede amplificarse en virtud del fenómeno del caos. sino más bien por tendencias. que requiere que cualquier partícula elemental sea describible a partir de las otras de modo autoconsistente. No es un libro técnico. predecir hasta cierto punto el futuro y prescribir el comportamiento del propio sistema complejo adaptativo. el elemento de azar cobra aún más importancia. no de cada uno de los temas tratados a lo largo de todo el libro. A lo largo de todo el texto la idea de la interacción entre las leyes fundamentales de la naturaleza y la intervención del azar está siempre presente. el tema que conecta el quark con el jaguar y éstos con la humanidad. Dichas regularidades son comprimidas en un esquema empleado para describir el mundo. A veces la inadaptación es sólo aparente. Por otra parte. También pueden darse esquemas «no adaptativos». sino del tema central de la simplicidad. La otra ley fundamental de la naturaleza es el estado inicial simple del universo al comienzo de su expansión. por ejemplo. todavía quedarían muchas cuestiones importantes sin responder. pues. lo que significa que el resultado de un proceso es arbitrariamente sensible a las condiciones iniciales. tienen como resultado la ramificación de las historias. especialmente las más largas. Dichas excursiones. muchos de los trabajos que están descritos con algún detalle son trabajos en curso. El esquema puede experimentar cambios que producen multitud de variantes que compiten entre sí. pero estamos restringidos a una versión muy tosca de él debido a las limitaciones de nuestros sentidos e instrumentos. La teoría cuántica unificada de todas las partículas y fuerzas puede muy bien estar al alcance de la mano en la forma de teoría de supercuerdas. Esta elegante teoría se basa en una variante del principio de autoconsistencia. El grado de detalle. que representan la retroacción del mundo real. Por otra parte. la respuesta a las presiones puede ser imperfecta. con ecuaciones y toda la jerga científica pertinente. Las leyes que gobiernan las partículas elementales (quarks incluidos) están comenzando a revelar su simplicidad. Estos son sistemas que captan información en la forma de un flujo de datos y perciben regularidades en el mismo (como se ilustra en el diagrama de la página 41). Además. y la mecánica cuántica proporciona sólo probabilidades para las historias alternativas no detalladas del universo. o resolución. mucho más allá del famoso principio de incertidumbre de Heisenberg. tratando el resto del material como aleatorio. Las presiones selectivas no están relacionadas con el «triunfo» de los esquemas por un conjunto de rígidas correlaciones. la complejidad y los sistemas complejos adaptativos. El mundo que vemos a nuestro alrededor corresponde al dominio cuasiclásico. El resultado de esta competencia depende de las presiones selectivas.

La longitud de dicha descripción concisa de las regularidades de un sistema. se puede decir que poseían una gran cantidad de lo que yo llamo complejidad potencial. Pero la idea de un relieve adaptativo es útil.) que pueden ser de ayuda en la búsqueda de esquemas «mejores». esta búsqueda probablemente acabaría en una depresión relativamente somera si no fuera por una cierta cantidad de ruido apropiada (o calor. relacionado con la longitud de una descripción concisa de la totalidad del sistema o flujo de datos que incluya tanto las regularidades como los rasgos aleatorios. incertidumbre. Un sistema puede ser relativamente simple y. por ejemplo. La complejidad efectiva no es intrínseca. van desde las reacciones químicas prebióticas que originaron los primeros seres vivos. etc. De nuevo el régimen interesante es el intermedio entre el orden y el desorden absolutos. como en el caso de un ordenador programado para buscar estrategias ganadoras en un juego como las damas o el ajedrez. es lo que yo llamo la complejidad efectiva del sistema. sea o no interna. en cuyo caso puede ser más útil concentrarse en las presiones selectivas en danza. cuando. Cuando aparecieron no eran mucho más complejos que sus parientes cercanos los grandes monos. muy pronto en la historia del universo. e incluso posibles avances futuros tratados por la 388 ciencia ficción. La complejidad efectiva. abstrayendo del conjunto de datos las regularidades percibidas y expresándolas de forma concisa. siempre y cuando se emplee sólo como metáfora. Es el caso. que se corresponde con lo que solemos entender por complejidad tanto en la práctica científica como en el habla cotidiana. Las similaridades se miden por lo que se denomina información mutua entre las partes. y al mismo tiempo se aprovechan de las indeterminaciones (describibles como ruido. tener una alta probabilidad de evolucionar. Cuando el contenido de información algorítmica es muy pequeño o está cerca del máximo posible. hasta los ordenadores equipados con circuitos o programas apropiados. En el mundo real las regularidades surgen de la combinación de leyes fundamentales simples con la 389 . Así. La búsqueda de esquemas más adaptados se corresponde entonces con la exploración de una línea o superficie bidimensional irregular a la búsqueda de depresiones profundas.de lo que es adaptativo. hacia algo mucho más complejo. en un intervalo de tiempo dado. ni demasiado frío. la complejidad potencial de estas fluctuaciones era considerable. que daría sentido a la palabra «mejor». de los seres humanos modernos. impuesta desde fuera. adaptativo o no. es insuficiente por sí misma para describir las potencialidades de un sistema complejo. Cuando un sistema complejo adaptativo describe otro sistema (o a sí mismo) construye un esquema. Tales sistemas explotan las regularidades que proporciona el determinismo aproximado del dominio cuasiclásico. suele estar muy mal definida. todos conectados de alguna manera con la vida. por ejemplo a cargo de un observador humano. que muestra la tendencia de tales sistemas a dar origen a otros. los sistemas terrestres. La noción de adaptación o adecuación. De modo similar. En ocasiones puede definirse bien un grado de adaptación porque ésta es «exógena». Los sistemas complejos adaptativos funcionan mejor en un régimen intermedio entre el orden y el desorden. La diversidad de sistemas complejos adaptativos existentes aquí en la Tierra se ilustra en el diagrama de la página 39. La complejidad efectiva sólo puede ser grande en la región de contenido de información algorítmica intermedio. El ruido o calor puede sacar el sistema de una cuenca poco profunda y permitirle así acceder a otra más profunda en las cercanías. sólo lo justo). la complejidad efectiva se acerca a cero. pero. En otros casos se dan situaciones genuinamente no adaptativas porque la adaptación es demasiado lenta para responder a las presiones selectivas cambiantes. sino que depende de la resolución y del lenguaje o código empleado por el sistema observador. resultado de los caprichos de un proceso evolutivo sin ningún criterio externo para el éxito. obedeciendo a lo que Seth Lloyd llama el principio de Goldilocks: ni demasiado caliente. como seres humanos compuestos por la interconexión de cerebros individuales. Cuando la adaptación es «endógena». pasando por la evolución biológica y la evolución cultural de la humanidad. calor. La complejidad efectiva de un sistema o flujo de datos contrastaría con el contenido de información algorítmica. fluctuaciones. en cambio. La variable adaptación corresponde a la altura (que arbitrariamente considero menor cuanto mayor es la adaptación) y todas las variables que especifican el esquema se distribuyen a lo largo de una línea o plano horizontal. Un sistema complejo adaptativo descubre regularidades en el flujo de datos de entrada advirtiendo que ciertas partes del mismo tienen rasgos comunes. suele ser difícil de concretar. Como se ilustra en la figura de la página 268. dada la probabilidad tan alta que tenían de acabar desarrollando culturas de enorme complejidad. ciertas fluctuaciones de materia llevaron a la formación de las galaxias.

Una clase fundamental de resolución es la que aportan las historias que componen un dominio cuasiclásico. se incrementa una especie de entropía «informacional» a la vez que se reduce una discrepancia informacional que recuerda la diferencia de temperatura entre un objeto frío y otro caliente. Si se programa un ordenador para desarrollar estrategias en un juego determinado. de modo que ciertas clases de información sobre el sistema cerrado se contemplan como importantes y el resto se considera irrelevante y se ignora. A medida que pasa el tiempo el conjunto del universo va perdiendo cuerda. El origen común de todas ellas en un suceso aleatorio antecedente puede dar lugar a una gran cantidad de información mutua en un flujo de datos determinado. Este sería el caso del juego del tres en raya. el ordenador podría descubrir la estrategia óptima algún día. la acumulación de accidentes congelados. pues la evolución biológica no viola la segunda ley más de lo que lo hace la aparición de estructuras de complejidad creciente a escala galáctica. si un cuerpo caliente y un cuerpo frío entran en contacto (sin interaccionar demasiado con el resto del universo). resultando en la existencia de un enorme número de referencias al rey Enrique en monedas. En ocasiones es así. A medida que esto ocurre la entropía. Pero si el juego es el ajedrez. De vez en cuando hay quien. la emisión de radiaciones y la formación de registros (memorias incluidas) del pasado y no del futuro. documentos y libros. el mundo real ejerce presiones selectivas sobre los sistemas y los esquemas tienden a responder ajustando la información que contienen de acuerdo con dichas presiones. Por ejemplo. por alguna razón dogmática. tiende a incrementarse. y la misma tendencia se observa en las partes relativamente independientes entre sí. la resolución efectiva puede considerarse mucho más baja. pues el sistema sólo puede captar una cantidad de información relativamente pequeña sobre el universo. Todas estas regularidades surgen de un accidente congelado. dicha tendencia puede verse significativamente intensificada por las presiones selectivas que favorecen la complejidad. Las diversas flechas del tiempo apuntan todas hacia delante. tiene lugar sin que se amplifiquen de manera que tengan repercusiones significativas. produce regularidades. a medida que los seres vivos se adaptan mejor a su entorno. parte de ella tenderá a convertirse en información irrelevante que no se tiene en cuenta. Podemos preguntarnos si el sistema en evolución y su entorno alcanzan un equilibrio. Para el universo observado por un sistema complejo adaptativo. sino que más bien es la complejidad máxima la que tiene tendencia a aumentar. 391 . en conjunción con las leyes fundamentales. del mismo modo que un cuerpo caliente y uno frío acaban por alcanzar la misma temperatura. si está inicialmente concentrada en información importante. estrellas y planetas. el calor tiende a fluir del caliente al frío. reduciéndose la diferenciación ordenada de la temperatura en el sistema combinado. sino también las relacionadas con la secuencia de causas y efectos.intervención del azar. pero hasta entonces esa estrategia es desconocida. Por otra parte. todos los sistemas complejos adaptativos exhiben este fenómeno. Estos son sucesos aleatorios de resultados particulares. y no dejan tras de sí demasiada regularidad. He puesto como ejemplo la llegada de Enrique VIII al trono de Inglaterra tras la muerte de su hermano mayor. que 390 equivale a la ignorancia de información importante. la adaptación y el aprendizaje por parte de los sistemas complejos adaptativos son todos aspectos de la pérdida de cuerda del universo. De hecho. no todo aumenta de complejidad sin cesar. rechaza la evolución biológica argumentando que la aparición de formas de vida cada vez más complejas viola de algún modo la segunda ley de la termodinámica. Estos accidentes pueden contribuir a la fracción aleatoria del flujo de datos que llega a un sistema complejo adaptativo. Así. y que tuvieron múltiples derivaciones. La autoorganización siempre puede producir orden local. Naturalmente esto no es así. Con el paso del tiempo. no sólo la que se corresponde con el incremento de entropía. cuando existe una estrategia óptima y la encuentra se acabó la búsqueda. La segunda ley de la termodinámica nos dice que la entropía (una medida del desorden) de un sistema cerrado tiene tendencia a aumentar o permanecer invariable. La entropía es un concepto útil sólo cuando se aplica una cierta resolución a la naturaleza. En el caso de los sistemas complejos adaptativos. aunque pudieran haber sido diferentes. en la evolución biológica se puede ver cómo. que puede producir accidentes congelados. La cantidad de información total no varía y. sistemas de complejidad cada vez mayor tienden a surgir a través de la autoorganización. La mayor parte de accidentes. por ejemplo la gran mayoría de fluctuaciones a escala molecular. Sin embargo. La evolución. incluso en el caso de sistemas no adaptativos como galaxias.

gracias a un invento bioquímico decisivo. que sin duda será un problema resuelto algún día. las presiones selectivas no son de ningún modo constantes. en comparación con los cientos de miles de años que se requieren muchas veces para la evolución de nuevas especies. etc. a los organismos que vivían en este mismo ambiente hace más de 3500 millones de años. pero al cabo de un cierto tiempo aparecen «puntuaciones». La agregación de sistemas complejos adaptativos en un sistema complejo adaptativo compuesto es un modo efectivo de crear un nuevo nivel de organización. en el curso de la evolución biológica. El sistema compuesto consiste entonces en agentes adaptativos que construyen esquemas para considerar el comportamiento de los otros y obrar en consecuencia. Al igual que surgen nuevos nichos ecológicos en la evolución biológica. No existe evidencia de que haya algo terriblemente especial en la formación de un sistema planetario como el sistema solar ni en el hecho de que incluya un planeta como la Tierra. Los extremófilos que viven en el medio caliente. al menos metabólicamente. Tampoco hay evidencia de que las reacciones químicas que iniciaron la vida en este planeta sean improbables. donde se caracterizan por una adaptación eficiente y por una distribución de recursos que obedece a leyes potenciales. sea por agregación o por cualquier otro mecanismo. como el pensamiento humano. en la ciencia se inventan nuevas teorías. Tales sistemas compuestos están siendo intensamente investigados en diversos campos. en otros sistemas complejos adaptativos. Los organismos coevolucionan. así llamados porque la célula posee un núcleo propiamente dicho y otros orgánulos —cloroplastos o mitocondrias— que se cree descienden de organismos originalmente independientes incorporados por la célula. más bien metafórica. ni mucho menos. un problema adaptativo parece haberse resuelto de una vez para siempre muy pronto en la historia de la vida. Cuando un sistema complejo adaptativo da lugar a una nueva 392 clase de sistema complejo adaptativo de orden superior. En primer lugar. en los que surgen tipos completamente nuevos de organismos. Muchos de los rasgos más visibles de la evolución biológica se encuentran también. pero a una escala temporal mucho más corta. Otro ejemplo es el origen de los animales y plantas multicelulares a partir de organismos unicelulares. en forma muy similar. La deriva puede preparar el camino para cambios genotípicos muy pequeños pero capaces de causar importantes alteraciones fenotípicas. ya que los invasores del organismo pueden ser identificados y combatidos en cuestión de horas o días. Un ejemplo familiar es la evolución del sistema inmunitario de los mamíferos. cuyo funcionamiento recuerda el de la evolución biológica misma. incluso para comunidades enteras. Un ejemplo es la aparición de los eucariotas unicelulares. es decir. En diversos momentos y lugares parece llegarse a un equilibrio aproximado y temporal. al menos en lo que se refiere al fenotipo. y puede no haber ningún verdadero equilibrio alcanzable. ni siquiera como el ajedrez. Los resultados indican que dichos sistemas tienden a situarse en una zona de transición bien definida entre el orden y el desorden. esto puede considerarse un suceso umbral. que los sistemas complejos adaptativos existan en algunos de los numerosos planetas dispersos por el universo y que al menos algunos de ellos compartan muchos de los rasgos de la evolución biológica 393 . por lo tanto. Es probable. ácido y sulfuroso de las profundidades oceánicas en los límites entre placas tectónicas son probablemente muy similares. unas veces debidas a cambios fisicoquímicos y otras a un pequeño número de mutaciones que siguen a un largo periodo de «deriva». lo mismo que las comunidades ecológicas. Todos estos sistemas exploran posibilidades abriendo nuevas vías. En unos pocos casos puede verse cómo. ocasionalmente. Esta zona recibe a veces la denominación. descubriendo puertas y. la evolución social y la programación adaptativa. en economía continúan descubriéndose nuevas formas de ganarse la vida. de «límite del caos». De vez en cuando tales cambios genotípicos relativamente modestos pueden conducir a sucesos umbral. En la mayor parte de la biosfera el medio ambiente fisicoquímico está en continuo cambio. presumiblemente por agregación. una secuencia de cambios genéticos que afectan sólo ligeramente al fenotipo sin comprometer la supervivencia del organismo.y el ordenador continúa explorando en un enorme espacio abstracto de estrategias buscando una mejor que la anterior. Esta situación es muy común. Pero la mayoría de problemas propios de la evolución biológica no son como el juego del tres en raya. Por otro lado. Los sistemas económicos son un buen ejemplo. una especie de adhesivo capaz de mantener unidas las células. en las comunidades naturales las diversas especies forman parte del entorno de las otras especies. engendrando nuevos tipos de sistema complejo adaptativo.

De modo similar. Otro es el representado por la hostilidad que evidencian algunas culturas localistas hacia la cultura secular. científica y unlversalizante. una tecnología 394 que tenga un impacto ambiental relativamente escaso. militares. especialmente en el sentido de hacer desaparecer la miseria. unas prácticas económicas que favorezcan el pago de costes reales. en interacción mutua y con el resto de la biosfera. todavía se discute si la bioquímica de la vida es única. el crecimiento en calidad más que en cantidad y vivir de las rentas de la naturaleza más que de su capital. pero es importante intentar construir modelos del futuro —no como anteproyectos. o si es sólo una de entre un gran número de posibilidades. Una tal situación parece utópica y quizá imposible de conseguir. una gigantesca cantidad de información acerca de los diferentes modos de vida de los organismos en el seno de la biosfera. económicos. los seres humanos modernos han desarrollado una extraordinaria cantidad de información sobre maneras de vivir. a escala global y regional. si es que puede conseguirse. Pero la preservación de la diversidad cultural presenta algunas paradojas y conflictos con otras metas. un reparto más equitativo de la riqueza. significaría una estabilización de la población. Tanto la diversidad biológica como la cultural se encuentran ahora severamente amenazadas. o casi. unas instituciones transnacionales más fuertes para tratar de los problemas globales urgentes. una opinión pública mucho mejor informada sobre los desafíos múltiples e interactivos de cara al futuro. quizá lo más importante y difícil de todo. Una mayor sostenibilidad. que se enfrentan ahora con problemas comunes a escala global. En particular. tecnológicos. aún no está del todo claro si está determinada principalmente por la física o debe su carácter en gran parte a la historia. los desafíos planteados en todos estos campos pueden contemplarse en conjunto como la necesidad de llevar a cabo una serie de transiciones interconectadas hacia una situación más sostenible en el curso del siglo venidero. Uno de los desafíos más difíciles es reconciliar esta diversidad con la creciente necesidad de unidad entre los pueblos.terrestre y las formas de vida resultantes. políticos. La conservación de la naturaleza y la salvaguardia de tanta diversidad biológica como sea posible son necesidades urgentes. pero estas metas parecen imposibles de alcanzar a largo plazo a menos que se contemplen dentro del marco más amplio de los problemas medioambientales en general. Sin embargo. mediante el ensayo y el error. 395 . precisamente de estas culturas salen muchos de los más vigorosos defensores de la preservación de la diversidad cultural. Los cerca de 4000 millones de años de evolución biológica sobre la Tierra han producido. y éstos a su vez deben considerarse junto con los problemas demográficos. sino como estímulos para la imaginación— y ver si pueden esbozarse caminos que puedan conducir a ese mundo deseable y sostenible a finales del próximo siglo. un mundo en el que el conjunto de la humanidad y el resto de la naturaleza funcionen como un sistema complejo adaptativo a una escala mucho mayor de lo que lo hacen en la actualidad. En otras palabras. sociales. y. diplomáticos. a lo largo de más de 50 000 años. el predominio de actitudes que favorezcan la unidad en la diversidad —cooperación y competencia no violenta entre las diferentes naciones y tradiciones culturales— así como una coexistencia sostenible con los organismos con los que compartimos la biosfera. informacionales e ideológicos a los que la humanidad tiene que hacer frente. institucionales. y trabajar para su preservación es una tarea de importancia capital.

Robert McC. 315. Conceptual Blockbusters (Rompecabezas conceptuales). 225-226 en la teoría de supercuerdas.. 195 Antifamilia. 202 Aprendizaje. 310-313. 60-61. 83. mecanismo de. 211-212. 335 ADN. 330 descripción. 59-67. 305 Ampére. 100 Anderson. 100 Ampére. 221 Aniquilación. 86 ADN cultural. 290 Adams. 335 directa. Philip. 65-66 significados de aleatorio. 51-52 genético aplicaciones. 245-249. 62. 104. 222 Adams. 330. 314-315 Accidentes cuánticos. 64-65 Algoritmo. 52. 356. 249 Aleatoriedad. 227-230 en la física newtoniana. 61-62 procesos estocásticos. 197. 65 separada de la regularidad. 211. 201. 60. 142. 73 Shakespeare y los monos escritores. ley de.índice onomástico y de materias Accidentes congelados. 62. 318 Adaptación concepto biológico de. 361-362 Agujeros negros. 226-227 h como unidad de. 143. Cari. 328-329 y sistema de clasificación. 211 Anderson-Higgs. 5758 en el universo cuántico. 206. 64-65 pseudoaleatoriedad. Mohamed ben Musa. 269-270 sexual. 271-273 y algoritmos genéticos. principio de. Véase también Máquinas que aprenden 397 . 141153 método de Monte Cario. 261 Alvarez. 266-275. conjetura de. 328329 al Khuarizmi. 87-91 en redes neuronales. 314. 214. 191 Aceleradores. 208 Antipartícula. 208 Anderson. James L. Luis. 66-67 contenido de información algorítmica como medida de. 268-270 individual. 196-197 Antiquarks. 62-63. 226 Acción a distancia. 152-153 Acción efectiva. 152-153. 239. 249 complejidad efectiva. 325-328 inclusiva. 142 Antiexclusión.

«La historia del barómetro». Auguste. 182. 44-46 y longitud de la descripción. 199 Comisión Mundial de Medio Ambiente y Desarrollo. 98 Beebe. Jorge Luis. 45. 241 bruta. Robert. 335338 Conciencia. 233-234 Autoconciencia. 64. 57. 269270. John. 262-264 potencial. 73-74 regularidades y. 331 Bacterias. 185. 70. 147. 50-51 definición. 171 Brueckner. 134-136 hemisferios izquierdo y derecho. 184-185. 197 Bohm. 132-133 complejidad potencial y. 112-113 indeterminación y. 264-266 simulación por ordenador. 326 y pensamiento creativo. 80 Brookings. 134 Bit. 74-75 supervisado. 206. 51-55. 227 Axelrod. 191 Big bang. 177 redes neuronales como modelos del cerebro. 223 Brillouin. 78-79 jerárquico. 168. 55-57. leyes potenciales y. 63-65 Aspen. Spencer. 131-132. 373 Compañeros supersimétricos. 152-153. Todd. 187-188. 313 Cibernética. 190-191 Bennett. 192. 222223 Competencia. Véase Instituto Tecnológico de California Cambios de paradigma. Véase Resistencia a los fármacos Bak. Patrick. 334-335 398 reducción de la. 325-328 CERN. 189-190 Comportamiento altruista. 53. 133 terrestre. 145 Caos. 188-189 experimento EPRB. 241 Bronce. 117119 cultural. 233-234 de ondas gravitatorias. seminarios del Instituto de. 211-212. teorema de (desigualdades de Bell). 149 Conduitt. 117-119.mediante los genes o el cerebro. 4849 Completitud y mecánica cuántica. 135-136 libre albedrío. Per. 182 sistemas complejos adaptativos y. 103-105 Campos. 274-275 Complejidad algorítmica. 87 contenido de información algorítmica intermedio y. 133. 162. 373 Comisión Brundtland. 55. 283. 187 Bootstrap. 227 Borges. 272-273. Isaac. 222 Chaitin. 143. 169 Bosones. Alexander. 142. 71-73. 52. principio de. 169-170. 152 interna. 118 profundidad. 100. 51. 233 Biogeografía. 55 incompresibles. 255-256. 259260. 202 Cerebro y mente. 37 Asesores bursátiles. 323 diversidad. 178 Conservación Internacional. 50-51. 189-190 Bohr. 294 clásico. 281-282 en mecánica cuántica. 120. 246 bioquímica y. 48-49 efectiva. 340 Asimov. 248 observación como poda del. 241 Chao Tang. 64-65 compresibles. Keith. 76 incremento de. 37. 112. 103 Conferencia Solvay (Bruselas). 41-44 Carga de color. invención de la. 60. 195 de Higgs. 347 por el tamaño de la población. 102 concisión y. 190 Bell. 73 del universo. enfermedad del. 135-136 de poblaciones. 40. 122 Cadenas de bits. 4849 definición. Véase Jerarquía de las ciencias Clases de equivalencia. 231. definición. 322-323 Astronomía de neutrinos. 174-176 Arthur. 248-249 tipos de. principio de. 276 Cadenas aleatorias. 245-248. 114 Chomsky. calcetines de. cripticidad y. 123-124 Calandra. 211. 214. 89-91 Árbol de historias. Niels. 42-43 en los mercados financieros. 378-379 Compresibilidad de cadenas de bits. 176-178. 66-67. 117-119 definición. 352 Bell. 335 «Condiciones de contorno sin contorno». 66-67. 194. 335 Autoconsistencia. 55. Brian. 142. 175. 178 del espín isotópico. 55 Comte. Noam. 87 de esquemas de conexiones. 290-292 Caltech. 74-76 aleatorias. 324 entre esquemas. Léon. 51 Blackett. Robert. 94 papel del azar. 75-78 definición. Gregory. Robert. 44-45. 87. Institución. 195-196 leyes de. 119 Conservación definición de. 146-147. 176-177. Charles. 126 Comunidades ecológicas. 40-58 computacional. 71-74. 57-58. 131-133 Bioquímica complejidad efectiva frente a profundidad 132-133 en otros planetas. 52 información y. 61 Brun. 43 Búsqueda de inteligencia extraterrestre. 66-67. 104-105. 364 Brout. W. 241 Bertlmann. 6364 fractales. 45. 211 Brown. 228229. 89-91 Ciencia fundamental. 270 Brown. 114 Batería (pila voltaica). 164-166 Colores de los quarks. 118-120. Jerram. 275. 351353 399 . 280292 Árbol de decisión. 350-351 Biología del cerebro. 187 Conjetura de Goldbach. David y Einstein.

308 Cuanto de carga positiva y negativa. Charles. 167-168 para un objeto en órbita. 207. 280 sueño de una teoría de campos unificada. 157. 113-118. 123-124 Criptografía cuántica. 204 y neutrino electrónico. 355. 338-343 leyes potenciales en la. 144-145. 208 física fundamental del. 209 espín en. 192-194 Criticalidad autoorganizada leyes potenciales y. 187-188 relación entre masa y energía. 336-337 montones de arena. Albert. 101 consecuencias. entre el orden y el desorden. 360 preservación de la. 98. 322 E. 183-185 medidas. 137 Origen de las especies. 200202. 212 espín en la. 174-175 objetos individuales en el. 204-207 401 . Max. 127. 338 confirmación. 44-46 Ecuación de Schródinger. 127-128 sabor del. 157-158. 206-207 Dinámica cuántica del sabor. Richard. 371375 Ecosistemas. 269 Distribución de salarios. 359-360 importancia de los trópicos. 134 como medida de aleatoriedad. 147 Cuenca de atracción. 75-78. 174 Dawkins. W. 219-220 Constantes universales. 206-207 definición. 128. 127 Electrón. 350-351. 347-362 ciencia y conservación tropical. 142 Z°. 101-102. 75-78 Contrato planetario. 214 Dirac. 179-180. 348-349 Diversidad cultural frente a ilustración. 118-119. 178-180 gato de Schródinger. 152-153 entropía y. 280 y velocidad de la luz. 196 Distorsión segregacional. 65-67. 56. 317 Demonio de Maxwell. 201-203 simplicidad revelada por la. 209-210 relatividad especial. 73-74 para cadenas aleatorias. 355-356 explosión informativa (¿o desinformativa?). 166. 241-242 información y. 201-203 tratamiento de los procesos químicos. 58 profundidad y. 209 «Cuarteto de cuerda de Princeton». 377 Cooperación entre esquemas. 229. 285-286 Darwin. 101 simetrías. 230-231 CPT. 356-360. Francis. 129 Electromagnetismo. 350-351. 262 necesidad de. 144-145. 172-174 familiar. 170-171 Delbrück. 218-220. 280 soluciones. 172 baja resolución y alta inercia. 195-197. coli. 195-197 frente a cromodinámica cuántica. 208. 213 Crick. 121-122 y complejidad efectiva. Edward. 167168. 336-337 Cromodinámica cuántica. 219 Contenido de información algorítmica. 208. 366 ilustración frente a diversidad cultural. 183-184 Durrell. 260. 360-362 extinción. 83 Cripticidad definición. 337 para un mundo sostenible. 359 Dominio cuasiclásico 154-155. 336 introducción del. 361-362 universalización frente a particularización. 356-359. Gerald. 53-54 intermedio. 171-172 rechazo de la mecánica cuántica. 137 Deming. Véase también Ecuaciones de Maxwell teoría mecanocuántica relativista del. 335 DeBono. 144-145 Eldredge. 349 población local y conservación. complejos y simples. 172-174 Diagramas de Feynman. 386 preservación de la diversidad cultural. 116. 385 Datación radiactiva. 98-102 corriente de desplazamiento. 101 Einstein. 55. 98-100. 311 The Blind Watchmaker (El re- lojero ciego). 337 Diversidad biológica. 360 espectro de prácticas de conservación. 180182 posibilidad de dominios no equivalentes. Niles. Paul Adrien Maurice. 286-287 Decoherencia confusión y mecanismos de. 172-173 maximal. 214 frente a electrodinámica cuántica. 169. 379-381 Diversidades en peligro. 208. 300. 240-241 Dependencia del contexto. 338 con interacciones culombianas. 366 conservación de la diversidad biológica. 149-150 Desintegración radiactiva. 55-58. 45. 114-116. 256 Electrodinámica cuántica. 210.Constante de Plank. 202-204 400 CSICOP. 379-380 reconciliación. conservación de la. 348-356 cultura universal popular. 155. 226 Constante gravitatoria. 319 Darwinismo social. Edwards. 335 Economía aproximación evolucionista a la. 122-123 y teorización. ley de. 57-58 del universo. 127130. Véase Escherichia coli ECHO. 323-324 Cosmología cuántica. 122. 353-354. Véase también Teoría de la relatividad general explicación del movimiento browniano. 51-53 no computabilidad del. neutro. 117-118. 150151. 128 Ecuaciones de Maxwell.

238-239 pasado y futuro. 257. 213. 207. 86. 223 Fotones. 208-210 Faraday. 332 Foster. 213. 195 Expansión del universo primitivo. 96-97 simplicidad de las teorías unificadoras. 148-149. 245 radiación y registros. 35-36 no adaptativos. 159 puro. 320322 personal. 94. Sir Ronald. 332-334 cultural. William. 86 simulación de la. 205 Fractales. 347 cooperación entre. 242243 como ignorancia. 327 teorías como esquemas. 30-31 diversidad de especies. 142. 234-235 y flecha(s) del tiempo. 235236. 141-142. 148-149. 362363 persistencia de. 214 isotópico. 190. 354. 92-93 presiones selectivas. 104-105 falsabilidad e intriga. 315 individuos influyentes. 266 Familias de fermiones. 316-317 niveles de adaptación. 315 dirigida. 81. 230-231 y causalidad. 26. 343-344 Equidad intergeneracional. 157. 348 Extremófilos. 116. Jerome. 81-82. 311-313 transmisión de comportamiento animal. 315-316 que conducen a la extinción. 104105. 213. 236 del universo. 349 especies en coevolución. 310-324. 131 Física de partículas. 233-250 cosmológica. 147. 237. Hugh. 246. 317-319 Exclusión. Rosalind. 104 Equivalencia entre masa y energía. 94 Física de la materia condensada. 363-364 Espín. 93-94 papel de la teoría. 352 Empresa científica. 318320 cooperativos. 310-313. 257. Markus. 310-311. 168. 281 Fermiones. 34. 269 Fermi. 323-324. The Road Not Ta403 . 159. John. 297299 402 Erwin. 256 Fontana. 270 Flechas del tiempo. 233. 315 con humanos en el bucle. Terry. Robert. 40-41. 35. III. leyes potenciales y. 332 Equivalencia. 235236.Emmons. 357-358 Everett. 159 Estado inicial del universo. 92-105 competencia entre esquemas. 238 Experimento EPRB. 113 Franklin. 262-264 duración de la. Francois. 195-197 intercambio virtual de. 278-279. 312-313. 241242 y resolución. 95-96 formulación de teorías. 237-238 como medida del desorden. 240-241. 83 Especiación. 255256 Especialización frente a integración. 27 multiplicidad de partículas. 246-249 y estado inicial del universo. 238-239 de la complejidad algorítmica. 260-262 evolución lingüística. 211 Entropía. Benjamín. 263 cuestión de la tendencia hacia la complejidad. 101-102. principio de. 98-101 teoría y observación. 141 familias. 86-87. 322-324 y ventanas de maduración. 208-210 Feynman. 320 representación mediante coeficientes de interacción. 238. 253. 192-194 y variables ocultas. 260-262 egoísta. 83 Friedman. 170 Evolución biológica. 348 y escalas temporales. 256-257. 156-157. 150 Extinción del Cretáceo. 305-306 Fisher. 310 competencia entre. 315 Energía de enlace. 158-160 mezcla. 226 Fierz. 24. 238 y complejidad. 310-324 ADN cultural. 315 en el proceso adaptativo. 102-105 teorías que unifican y sintetizan. 141. Michael. 295. 195 definición. 254-256. 156. 352 Fotino. 105 teorías de la gravitación universal. 79. 150 decreciente. 239. Louise. 174. Robin. 202 Frost. 245 papel del. 159. 235-236. 224. 128 Englert. 190-191 Exponencial creciente. 224. Véase también Selección en la evolución biológica como sistema complejo adaptativo. Enrico. 347 evolución cultural frente a. 92-94 verificación de las teorías. 149150. 30 definición de especie. 320-324 presiones selectivas externas. 210 Equivalente moral de la fe. 218 Fowler. Walter. 133. 238. Richard. 347 del lenguaje 31-32. 323324 información contenida en el genoma. 313-314. 118 borrado y fragmentación. 93. 116-117 Etnobotánica. 245 definición. 244-245 orden en el pasado. 244-245 e información. 241-242 incremento de. 130 leyes de la. 196. 233-234 psicológica. 37. 245 Estructuras emergentes. 196. 227. 195 Franklin. 243-244 y segunda ley. 170. 238. 101 Fenotipo. 238. 223. 32-33. 233-234 termodinámica. 249-250. principio de. 168. 214-215 Fitzpatrick. 245 y evolución biológica. 241 nueva contribución a la. 200. 98. 169. 189-190 aplicaciones potenciales del. 46 Escherichia coli. 374375 Equilibrio puntuado. 313314. 92 Estado cuántico. 281-282 Esquemas adaptativos. 148 entropía y segunda ley. 238 decrecimiento de.

24-27 Jerarquía de las ciencias. 98 Glashow. 161-162 en las carreras. 224. 149-150. 183. 138 fundación. C. 348 mutua. 162. 34 universal. 364 Instituto Tecnológico de California como institución reduccionista. 241-242 Instituto de Recursos Mundiales. Werner. 180-181. 380 Hawking. 181.B. 126-127 electrodinámica cuántica. 172 en el dominio cuasiclásico. 159. Hermann von. 129-131 química en su propio nivel. 156 Heisenberg. 207. Sir Cyril. 238. 328-329. Alwyn. 105. 219 Helmholtz. Stephen. 313 404 Griffiths. 102-105 ley de la gravedad. 134-136. 243. 30. 177-178 puentes o escaleras y reducción. 138 investigación sobre lo simple y lo complejo. 367 Instituto de Santa Fe. Stephen Jay. 175-176. 172-173 Gell-Mann. 169 árbol ramificado de. Margaret (primera esposa). 38. 149-150. Morton. 257-259. 40-58 y entropía. 314. 245 Individualidad. Hazel. Mardi.S. 156 Havel. 159-160. 160-161 combinadas. 165-166. 335. 35. William. 81. Joseph. 157 no detalladas. 340 Hopfield. Peter. 256 Grafo no orientado. 211 Gutenberg. 84-86. 159. 320 Hufstedler. 127130 física y química fundamentales del electrón. 127-128 matemáticas. 135-137 estudios sobre el cerebro en el. 200. 164 en el dominio cuasiclásico. 55. William. 231 Impronta. 60. 223 Gravitón. 245 teoría sobre el estado inicial del universo. 57-58. 200 sensibles al color 200-202 Gódel. 233. 174 mecánica cuántica en términos de. 146. 226 Guralnik. 66 Incompresibilidad. 163-164 decoherentes. 133-134 405 . 159 Grossman. 269. 116 programa económico. 225-226 Hagen. 269 «Gen literalmente egoísta». 202 de sabor. 24-26. 281 Interacción quark-gluón. 224. 182 universales. 123124 Indecidibilidad. (El camino no tomado) 169 Fuerza de color. 205-206 Interacción fuerte. 132-133 criterios de fundamentalidad. Václav. 327 Irreversibilidad. 202 insensibles al sabor. 235 «La función de onda del universo». 196 Incertidumbre algorítmica. 125-138 biología. 185. 223 Gluones coloreados. 162-163. 182. Arthur (padre). 320-321 Incertidumbre. 160-161 definición. mente y cerebro. 184 teoría sobre el estado inicial del universo. 319 Genotipo. 157. 229 y términos de interferencia. 95 Gen egoísta. 131132 bioquímica.ken. The Universe Within (El universo interior). 27-28 Información. 207 electromagnética. 86-87. 28. Véase también Contenido de información algorítmica coste de la. Marvin «Murph». 283 Henderson. 51-52. Sheldon. reducción de la. 126-127 psicología y neurobiología. 227. 32-33 Gell-Mann. 227. 81-82. 55-56 Goldberger. 223 Greenberg. 165 Holland. 284 IGUS (Information Gathering and Utilizing System). 94 Hamilton. 261. 180. 135 Integración. 211 Haldane. 183. 129 reduccionismo. 102-105 Gravitino. 172. 372 Ishi (el último yahi). 64. J. 210 Gluinos. 210-211 Gilbert. 328 como rebelión contra el reduccionismo. John. Gerald. 352 Gestión de calidad total. 34-35. entre el orden y el desorden. 327 Horowitz. 219-220. 204. condición de. Kurt. 142. 75-76 y complejidad bruta. 33-34. 294 cuántica y caótica. 234-235 «La función de onda del universo». 317 Gestión integrada de plagas. 343-344 definición.. 25-26. 175. John. 158. 165-167. 316 Genoma. 156-157. 357 Jaguarundi. 42. 169-170 maximales. 56 Indeterminación. Ben (hermano). 158. 207-208 nuclear. 207-208 reacciones producidas por la. ahora Ben Gel-Man. 281 neutra. 42-44 Indiferencia. principio de. 269. 343-344. 136-138 vida. 208 Gould. Robert. 53-54 en la diversidad. 370 GeV (gigaelectronvoltio). carácter especial de las. Beño. 200-201. 338-343 Proyecto 2050. James. 200. 364. 167168. 211 Hinshelwood. 257. 227228 en mecánica cuántica. 271 Gentry. 204 Interacciones fundamentales. 48 Gravitación einsteniana. 88 Historias alternativas del universo.. Shirley. 38 Hunt. 249 frente a universalidad. 170. 237-238. 157. Marcel. 311 Higgs. 358 Gell-Mann.R. 202-203 Gato de Schródinger. 178 Interacción débil. 159-160 detalladas. 272-273 Hartle. 116 h (constante de Planck).

313-314. 83 Lee. 159. 111-114 aplicación a los montones de arena. 30. Benoit The Fractal Geometry ofNature (La geometría fractal de la naturaleza). 306-307 Longitud.D. 111-112 Máquinas que aprenden. 114115. 26-27 interpretación moderna de la. 178 Leyes de escala. 106-107. 190. 142-144 masas (o energías) no nulas. Henry. 319 Mente y cerebro. 43 Lorenz. 186-194 Meme. 338 pura frente a aplicada. unidad fundamental de. 112-113 trabajos sobre leyes potenciales.H. 136 Morowitz. Harold. 99. 100 Ley de la gravedad. Olivia. 116 independencia de la escala. 2627. 213 Modelo superestándar. 241 Kroeber. 296-299. El anillo del rey Salomón.. 24. Thomas. Gregor. 338-344 coeficientes de interacción. 24. 325-328 simulación de colectividades de agentes adaptativos. 68-79 gramática como esquema parcial. Christopher. 336-337 en economía. 24 188-189 frente a física clásica. Véase Gravitación Ley de Zipf. 126-127 continua. 112-114 Leyes universales de la física. 210-211 como generalización de la QED. 332-336 simulación de sistemas complejos adaptativos. 258-259 Movimiento browniano. 29 Libre albedrío. 214 Morgan. 101-102. 202 Kibble. 173 Jóos. 195-216 aproximación de masa nula. 109-114 Leyes de conservación. 114 para la distribución de recursos. 183 colapso de la función de onda. 326327 lectura en voz alta. 157.Johst. 154-185 y aproximación clásica. 213-214 y violación de la simetría temporal. 330-332 Marcum. Véase también Leyes potenciales Leyes potenciales. 384 Mitos. 305 Ley de Coulomb. Joshua. 154. Véase Cerebro y mente Mercados financieros. 126 Maxwell. Andrei N. 114-116. Paul. 212 mecanismo de Anderson-Higgs. 187. 236-237 Micropréstamo. 325-328 redes neuronales. 183-184 naturaleza probabilística de la. 336 en fenómenos naturales. Véase también Electromagnetismo Magnitudes integradas. 98. 328-330 aproximación evolucionista a la economía. 272 Kapitsa. 52-53. 313-314. 100 Ley de Faraday. posiciones de. 198 Judson. James Clerk. 295.. 31. 223-224 Momento angular de espín (espín). Harold W. Jim. T. 163 relativista. 357 Kuhn.. 198 defectos del. 240 Mayr. 318 Láser. T. 155-157. 358-359 Magnetismo. 42-44 individualidad en.. 69-71 evolución del. Konrad. Inflexible Logic (Lógica inflexible). 374-375. 141-142 Lederberg. 98. 62-63 Microestados. 207 Lenguaje adquisición del. 141 éxitos de la. 42. dependencia de la ramificación de las. 116 y fractales. 127. 305 Kendall. 325-344 algoritmos genéticos. 171-172 407 . Thomas. Alfred. 236-237 Magia simpática. 63-64 «Método del estudiante» en las apuestas. Schlageter.. 154 historias alternativas en. 336-338 simulación de la evolución biológica. 154185 y palabrería. Russell. 311 Mendel. 61-62 para sumar. 100. Véase también Electrodinámica cuántica visión contemporánea de la. 381 Lluvias de peces. 42. Theodora. Edward N. 114117. Rolf. Ernst. Finnegans Wake. 219 Matemática basada en reglas y basada en agentes. 357 Kroeber. La estructura de las revoluciones científicas. 293. 320-321 MacCready. 24 descubrimiento de la. 211 Kolmogorov. 307 Mecánica cuántica aproximada de sistemas objeto de medida. 104. 111-112. 154 Landauer. Pyotr L. 161162 indeterminación en. 373 Macroestados. 241 Langton. Hanns. James. 98-100. 223 violación espontánea de simetría. 61 Marte. 168 Joyce. 315 Lewis. Erich. 336-337 406 criticalidad autoorganizada. 211-212 multiplicidad de partículas elementales. Jess. 180 Maloney. 223 Lorenz.. 24. 170. 338 discreta. 177-178 Límites del crecimiento (Club de Roma). 155 carácter proteico de la. 338-339 carácter especial de la. 361-362 Modelo estándar. 321322 en el niño. 214-216 renormalizabilidad del. 210-211. 336-338 para la energía liberada en un terremoto. 93. 168-171 Masa de Plank. 176 como armazón de la física teórica. 65 Mandelbrot. 218. 231. 211-214. 289 MacNeill. 61 Método de Monte Cario números aleatorios y. 149-152.

Primera ley de la termodinámica. Hans Christian. 170 «Mundos de duendes». 25-26.Principio de antiexclusión. Max. 208 NETalk. 197. 42 Principio de incertidumbre de HeiPlanck. Véase también Aleatorie«teórico». 283-284 317-320 formulación de problemas y líen las organizaciones. Robert. 330. 333 Ordenadores. 106-124 152. 289-290 97 período de incubación. Charles A. 363-364 población y recursos naturales. 337 Parker. 332-333 Origen de la vida. 141. y simplicidad. 198-200.Principio de autoconsistencia. 287 en la teoría científica. III. 287-288 227 Perkins. 119 Popper. 62 Observación de aves. 140-142. 187. 363-385 actividades humanas destructivas. 380385 transición institucional. ejercidas por seres humanos. III. André. 319 Neddermeyer. 241. 157. 317 mites verdaderos de un profavorables a las bacterias resisblema. 357 también Historias alternativas Pobreza. 148 408 Newton. 374375 necesidad de especialización e integración. 211 Programa de Valoración Rápida. 63-64. Peterson. 375-378 transición social. 125. Tales of a Principio de la mínima acción. 134-136 Neutrino. Véase también Contenido de información algorítmica. 280-283 experiencias compartidas sobre. 299-300 fenómenos paranormales. Vilfredo. 167 117 auténticas. 166 profundidad y elipticidad. Newton's Clock 141.. 63. 170 ley de la gravitación. Alfred. 332 Palmer. Véase también Procesos estocásticos Pensamiento creativo. 369-370. Seth. David. 98 y bioquímica. 195 (El reloj de Newton). 163 independencia de la escala. definición. 189 Profundidad. máquinas que aprenden árbol de decisión.Movimiento escéptico.. 305 Optimización. usos del término. Karl. 104 Perspectiva cuántica. 198 Neveu. 64109-114 65. 354 acientíficas. 378-380. 326-327 Neurofisiología. Theodore A. 377 en mecánica cuántica. 219 ecuaciones del movimiento. 42. 382-383 equidad intergeneracional. 119 207. 277-278 Muón. 61-62 generados por ordenador. 367 significado de «sostenible». 202. 98 Omnés. 283. Isaac constante gravitatoria. 196-197 gorítmica. 204-207 muónico. 187. 147. 366-367 calidad sostenible. tales. 369-371 Munn. 118-119. 162. 230-231 tos de un aprendiz de cha. 285. 159 Oppenheimer. 53. 159. 133. 286 195 transferencia de técnicas men. 60-61. 42. 102-103 Nobel. 38. Plasticidad. 23. 343 relieve adaptativo para el. 278-79. 231. 204-210 electrónico. 120-121 Ciencia y método. 281-282 Partículas nucleares. 30-31 Oersted. 378-380 transición informacional. 315. 202 409 . 34. 286 235. Véase Aleato124 riedad teoría empírica: ley de Zipf. 185 Mundo sostenible. 219 senberg. 63-64 Podolsky. 262-263.Procesos azarosos. 64-65 definición. 142 y contenido de información aldescubrimiento. 111-112 Pareto. 60. 141 Principio de exclusión de Pauli. 96medida del. 307-308 y ciencia. 42 ejemplo hipotético. 102-105. 238. 315-316 Protones.. 158. 365-366 transición demográfica. Presiones selectivas. 374-375 transición tecnológica. 340 Parámetro. 303-307 «Múltiples mundos». 118 modelo interno. Véase mán).. 150Poder de la teoría. 368-369 transición económica. 89-90 paralelos. Roland. 284 definición. 183. 49. 209 Neutrón. 154. 288 Principio de equivalencia. 372-374 transición ideológica. dad 107-108 fluctuaciones de precios. 117-122 Poincaré. 299302 fenómenos que desafían la ciencia. 286-287 sobre la empresa científica. 157. Procesos estocásticos. 351-353 358 Prospección química. 208 Mutación genética. 40. 352-353 Partenogénesis. B. 114y apuestas. 152-153. Henri. 373-375. 289-292 tentes.«Principios antrópicos». Mark J. 132-133 Positrón. Ivars. 271-272 Partículas extrañas. 285.Probabilidades. 323. 125 Números aleatorios. 117. 280-292 aceleración del. 90 cuánticos. 198-199. 209 tauónico. Richard. 202-203 descubrimiento del. 85 imaginación creativa. 62-63 en el método de Monte Cario. 154 leyenda de la manzana. 121-122 Premios Nobel. 203-204 Paseo aleatorio. 325-326 Organismos digitales. 320-321 196 Plotkin. 227 Shaman's Apprentice (Cuen. 84-86.

208. 125. Cario. 64-65. superstición. 134-135 QCD. 196-197 temporal. 105. 206 sabores de los. 235-239. 104 y principio de equivalencia. Abdus. 34-35. 51. 198 predicción de los. 62-63. 128 Ramond. 129-134. 332-335 410 Reacciones termonucleares. 271-272 Resistencia a los fármacos en bacterias. 208 Química derivable de la física de partículas elementales. 135136 naturaleza fisicoquímica de la. 80-91 evolución de la. Andrei. John F. 71-73. 271272 ventajas. 75. 247-248 Sabores de los quarks. 266-273 coevolución. 44-45 de las teorías unificadoras. 263264 natural. 73-74 y complejidad efectiva. 253279 adaptación. Joél. 211-212. 218. 381-382 Schwartz. 129 y física fundamental del electrón. 235-236.Proyecto 2050. 199-200. 104 simplicidad de la. 336 Sistema cerrado. 237. 146 RAND Corporation. 135. reproducción y población. 53. 231 Sistemas complejos adaptativos. 101102. 95-96 Psicología como estudio de la mente. 59-61 Randi. John. 80 Selectrones. 285-286 cuenca profunda. 104 Relieves adaptativos. 319 de parentesco. 146. 74-75 invención de. 305-306 Relatividad especial. 173 entropía y. 202-204 Sims. 286-287. 280-281 general. 37-39 Sistema recolector y utilizador de información. 40. 200 nomenclatura de los. Véase Cromodinámica cuántica QED. 105 en el universo cuántico. 231. 129-130 en su propio nivel. 175-176. 141-142 profundidad y. 187.. 294296. 144145. 240241. 29. 34-39 411 . 127-128 y QED. 147 Schultes. 194-195. 223 Reproducción sexual. Karl. L. 343 evolución biológica y. 256-258. 103-104 propagación de la interacción gravitatoria. 326 Selección artificial. 326 Rubbia. 364 Pseudoaleatoriedad. 106. 90 Psicoanálisis. 207 Scherk. 199 Sajarov. 29 Salam. 7374. Terrence.F. 253-254 Sistema inmunitario. 241 Simetría materia-antimateria. 146. Véase también Jerarquía de las ciencias Reduccionismo. 333 ocupación de nichos. 253-254 irreversibilidad y. 123-124 Ray. 172 ecuaciones del campo gravitatorio. 147 Segunda ley de la termodinámica aplicación de la. 267-268 cuenca de atracción. 29 pruebas experimentales de los. 152-153 en el flujo de datos. 137-138. Ramona. 294 identificación de. 102-105. James. 226 frente a la teoría de Newton.. 116 Robots. 275-276 pequeños pasos y grandes cambios. 103. 223 SETI. 255-256 cooperación de esquemas. 213 partícula-antipartícula. 274-275. Richard E. 239-240 entropía y. 87-88 Resolución. 276-278 equilibrio puntuado. 263 muerte. 338 confirmación mediante la observación. 244-245 Richardson. 315 en las artes. 89-91 Rosen. 207 Ruptura espontánea de simetría. The Art of the Long View (El arte de ver más lejos). 118-120 revelada por la cromodinámica cuántica. 269 incremento de complejidad. Herbert. 82-86 mutantes resistentes. 213 Sakiestewa. 189 Rosenberg. 260262 engaño en las aves. 309 Rasgos aleatorios en flujos de datos. violación de la.R. Thomas. 357 Schumaker.. 328 para las ideas creativas. 199 como entes matemáticos. 318-319.. 373 Sejnowski. 46-48. 208 colores de los. 269 en la evolución biológica. 199200 confinados en neutrones y protones. 268. Wings of ¡Ilusión (Las alas de la ilusión). 182 Relámpagos en bola. 123-124. Charles R. 332 gen egoísta. 185. 285-288 Renormalización. 226-227. 330 en el aprendizaje informático. 213. 84-85 teoría incorrecta de la. violación de la. 202 encantados (c). 29. 259-260. 258-259. Véase Electrodinámica cuántica Quarks base (b). Claude. 278-279 sucesos umbral. 208 extraños (s). 81 Richter. Peter. Pierre. 325-328 Reducción. 299 Schwartz. C. 105 y geometría espaciotemporal. 343-344. 136-138 Regularidades a partir de accidentes congelados. 301-302 separación de. 278-279. 282 fuerzas entre. 212213 Simón.. 78-79 Simplicidad definición. 72. 276 Shannon. 131 Reconocimiento de formas. 297 Redes neuronales. N. 202 techo (t). 58.

263 funcionamiento. Gustave. Graham. 98 Wallas. Víctor. 294-295. 222 Supercuerdas. Marcia (esposa). Dieter. B. 330-332 y adquisición del lenguaje. 75-78. 224 Teorías gauge. 229 Universos múltiples. 185 Sucesos umbral. Roger. J. 332-336. 81 Sze. Will. 223-224 sector de masa baja. 89 Wiesenfeld. 218-219 heteróticas. 293-309 Swift. 195 de quarks y gluones. 38. 141-142 «Universos bebé». 270 Wright. 208 Taylor. 239 Superstición. 114 Wilkins. 144-145. 338 Teoría de supercuerdas. 37. 34-35. 296-299. 29 Szilard. 284 Watson. 263264. 150 Vizcaíno. 188-191 Velocidad de la luz. George Kingsley. 40-41 ordenadores como. 109 Volta. 295-296 entre el orden y el desorden. 269 Ulam. 267 evolución no adaptativa frente a. 294-297. Ray. 378-380 Solomonoff. Maurice. 221-222 unidades básicas de energía. 316-317 rasgos comunes. 297-299 y escepticismo.. teorías de.. 339 efecto de la evolución dirigida. H. 325326 organizaciones como. 222 Supernova. 32 Wheeler. 278-279 412 Tauón. John.algoritmos genéticos como. 132-133. 44-45. 102 Sperry.A. Wojciech («Wojtek»). 35-37 empresa científica como. Sebastián. 223 SSC. 89 Wells. 234 Ventanas de maduración.N. 241 Smith. 94 Wright. 92.G. 313314 y esquemas no adaptativos. 221 incorporación de la gravitación einsteniana. 42 estado cuántico del universo. Véase también Teoría de supercuerdas Teoría de la información. 83 «Winos». 302. Alessandro. 208 Variables ocultas. 49 economías como. 241 Sostenibilidad. mecánica cuántica y. 50-51. 223 Woolfenden. John Maynard. Empresa científica Teoría cuántica de campos asunciones. 175176 definición. 361-362 y equivalente moral de la fe. 258-259. John A. 219220. 228 predicciones de la. 200-201 incorporación de la gravitación einsteniana. 157. 146-147. 79. 156 Wiener. 83 Weinberg. Véase Teoría de supercuerdas Superhuecos. C.. 351-353 Van der Meer. James. A. Robert. 202 Teoría. 253.. 207. 224 árbol de soluciones. 217. 300. 226. 226 413 . 223. 218-219 masa de las partículas y unidad básica. 217-218 significado de «supercuerda». Sewall. Leo. 302-303 a partir del miedo. 35 seres humanos como. 219-220 Teoría de todo. 213 Zipf. Steven. 253. 157. 207 Weisskopf. 207 Yang-Mills. 210 Términos de interferencia. 147 Teoría empírica: ley de Zipf. 320-322 Viajes por América Central y del Sur. 144. 273 Sociobiología. 93 entre el orden y el desorden. Stanislaw. «Cosmic Gall» (Descaro cósmico). Kurt. 162167 TIERRA. 89 Skeptical Inquirer. Véase Poder de la teoría. 195196 simetría partícula-antipartícula. Glen. 218-219 QED como ejemplo de.. 168 Zeldovich. 168 Zwiebach. 146-147. 319 ejemplos. 213. Norbert. 110 Teorías de gran unificación. 328-330 como observadores. 352 Vida en otros planetas. 301-302 mito en el arte y la sociedad. 314316 y evolución biológica. 90-91. 146-147. Véase Supercolisionador superconductor Starobinsky. 228-229 comparación con la experiencia. 102-105. 21-26. 255. 109114 Teoría fenomenológica. 210 Zeh. Barton. 308 Supercolisionador superconductor. 225. 220 Universo cuántico. 315 a partir de regularidades inventadas. 133-134 rasgos distintivos de la. 35. 35 simulación de. Ya. 339 Transición informacional. 367 Squarks. 217. 11 Zurek. 80 Vida media. 217-232 aproximación a la masa de Planck. Arthur. Richard E. 282 aberración mental y sugestionabilidad. 100-101. 380-385 Trivers. 204-205 Valoración rápida. 135-136 Speth. Simón. 220-221 multiplicidad aparente de soluciones. 143. 228-230 Updike. 52-53. 381 Yang. 195-197 unificada. 27-28. 296-297 Sistemas expertos.. 276. 263 y mitología. 53-54 Teoría de la relatividad general. 158-160 simplicidad y aleatoriedad en el. Véase Mundo sostenible Southwick. Jonathan.