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Rayos y relmpa gos ORIGEN: Desde la antigedad, el rayo se ha asociado en muchas culturas a la intervencin divina y siempre como una

forma de castigo de sta hacia el hombre. Sin embargo, ya los etruscos empezaron a sospechar que era el choque entre nubes la fuente generadora del rayo (J. Areitio). Pero no fue hasta 1752, con Benjamn Franklin, famoso inventor del pararrayos, cuando se logra establecer cientficamente la relacin existente entre las formaciones nubosas y las descargas elctricas que se originan en su seno. As, por medio de experimentos se descubri que las tormentas en cuyo seno se produce una gran liberacin de energa que se manifiesta en forma de fuertes precipitaciones, intensas rachas de viento y abundante aparato elctrico se cargan elctricamente como si se tratara de una enorme pila, esto es, con el polo negativo en su base y el polo positivo en su cpula.

Rayos y relmpagos
El rayo es una poderosa descarga electrosttica natural producida durante una tormenta elctrica. La descarga elctrica precipitada del rayo es acompaada por la emisin de luz (el relmpago). La electricidad (corriente elctrica) que pasa a travs de la atmsfera calienta y se expande rpidamente el aire, produciendo el ruido caracterstico del trueno del relmpago. Tanto los rayos como los relmpagos, que aunque nos lo parezca no significan lo mismo, son fenmenos meteorolgicos consistentes en descargas elctricas engendradas en el interior de un condensador natural que se propagan a travs de un dielctrico como es el aire -un dielctrico es una sustancia que es mala conductora de la electricidad y que amortigua la fuerza de un campo elctrico que la atraviese-. Segn el origen y destino de estas descargas en la atmsfera terrestre, se pueden clasificar en cuatro grupos: Descargas entre nube y tierra Descargas dentro de una misma nube (intranubes) Descargas entre una nube y otra nube (internubes) Descargas entre una nube y la ionosfera De todos estos cuatro casos, el primero es el nico en el que podemos hablar propiamente de rayo, ya que los restantes tres casos son los que se conocen y denominan como relmpagos. Por tanto, se define como rayo exclusivamente la descarga elctrica que se produce entre una nube y la superficie de la tierra. Los relmpagos por su parte no conllevan ningn otro tipo de peligrosidad asociada para el hombre, a excepcin del caso mencionado de aviones en vuelo, calculndose que la aparicin de estas descargas entre nubes es del 80% mayor que la de los rayos, que se derivan hacia tierra (A. Cocco, E. Anagnostou y T. G. Chronis). Con respecto a las descargas que se producen entre una nube y la ionosfera (disparo ascendente), sta se conocen como espritus o, ms comnmente, duendes.

CAUSA

En general, no hay mucho acuerdo entre los cientficos acerca de las causas que dan lugar a los rayos. Pero, de todos modos, es un hecho innegable que el rayo representa una descarga o arco entre dos centros de distinta carga elctrica. Cuando el gradiente de potencial elctrico entre dos regiones de una nube, o entre una nube y el suelo, excede el valor crtico de unos 10.000 voltios por centmetro (la corriente domstica moderna posee un voltaje de 220 voltios), se produce una chispa elctrica de descarga.

CONSECUENCIA
La energa y carga liberada por el rayo se produce en una fraccin de segundo, con consecuencias en ocasiones altamente destructivas y que en las personas ocasiona daos importantes. Como norma general el 30% de los impactos por rayo resultan ser mortales y deja secuelas en el 75% de los supervivientes. Por otro lado el nmero de heridos por este fenmeno se estima en cinco veces superior al de las muertes registradas. Este numero de muertes es la cuarta parte de las acaecidas, en las dcadas de los aos 40 y 50 como consecuencia, principalmente, del movimiento de la poblacin desde los campos hacia las ciudades. No obstante, debemos tener en cuenta que, con aumento de las actividades al aire libre (golf, montaa, etc.), se ha constatado un aumento de los accidentes debido al rayo en los ltimos aos. Un rayo puede afectar a una persona bien impactando directamente sobre ella o bien en su cercana. Las lesiones que deja un rayo son de distinta ndole incluyendo: lesiones neurolgicas y psquicas, lesiones cardiovasculares y pulmonares, quemaduras, lesiones traumticas y lesiones sensoriales Impacto directo Cuando un rayo impacta directamente sobre una persona cabe distinguir dos efectos: En el primero, la descarga elctrica de varios kiloamperios de intensidad se produce a travs del cuerpo, por su interior. En el segundo, la mayor parte de la corriente se transmite externamente mediante un arco voltaico que se produce entre la cabeza y el suelo. El primero de los casos es el ms peligroso pues la alta intensidad de corriente que atraviesa el cuerpo, puede producir graves quemaduras internas adems de diversos efectos de ndole elctrica o qumica que sobre los tejidos, msculos y sistema nervioso se producen dando lugar en muchos casos a una parada cardiorrespiratoria. La probabilidad de sobrevivir a una descarga de este tipo es del orden del 15%. El segundo de los casos la corriente que atraviesa el cuerpo no produce quemaduras internas, pues la corriente pasa por la superficie del cuerpo, aunque si externas. La probabilidad de sobrevivir a una descarga de este segundo tipo es del orden del 55%. Descarga por diferencia de potencial en tierra en impacto prximo Cuando un rayo impacta sobre la superficie terrestre, se produce una diferencia de potencial de carcter radial sobre la misma, proporcional a la resistividad del terreno y a la intensidad de la descarga. De esta forma se produce una diferencia de potencial entre las distintas partes del cuerpo en contacto con el suelo (pies) y consecuentemente una corriente elctrica fluye a travs el cuerpo. No obstante, los valores de la corriente elctrica y su duracin para un rayo que impacta a 10 metros no implican en general un gran peligro para el individuo. Evidentemente, si una persona esta tumbada el riesgo de sufrir algn dao es mayor. No ocurre lo mismo en el caso de animales cuadrpedos y los eventuales jinetes que los montan. La distancia entre sus miembros inferiores es lo suficientemente grande como para que los efectos de la corriente elctrica sean fatales para ambos.