You are on page 1of 445

Jules Verne

dition du groupe Ebooks libres et gratuits

LA MAISON VAPEUR
Voyage travers lInde septentrionale

(1880)

Table des matires PREMIERE PARTIE ................................................................ 4


CHAPITRE I Une tte mise prix. .............................................. 5 CHAPITRE II Le colonel Munro. ............................................... 17 CHAPITRE III La rvolte des Cipayes....................................... 32 CHAPITRE IV Au fond des caves dEllora. ............................... 48 CHAPITRE V Le Gant dAcier...................................................61 CHAPITRE VI Premires tapes. ...............................................73 CHAPITRE VII Les plerins du Phalgou................................... 88 CHAPITRE VIII Quelques heures Bnars. ..........................105 CHAPITRE IX Allahabad......................................................... 120 CHAPITRE X Via Dolorosa. .....................................................133 CHAPITRE XI Le changement de mousson. ...........................144 CHAPITRE XII Triples feux. ....................................................158 CHAPITRE XIII Prouesses du capitaine Hod.......................... 173 CHAPITRE XIV Un contre trois. ............................................. 188 CHAPITRE XV Le pl de Tandt.............................................. 206 CHAPITRE XVI La Flamme Errante........................................216

DEUXIEME PARTIE ........................................................... 227


CHAPITRE I Notre sanitarium................................................ 228 CHAPITRE II Mathias Van Guitt. ........................................... 239 CHAPITRE III Le kraal.............................................................257 CHAPITRE IV Une reine du Tarryani. .................................... 273 CHAPITRE V Attaque nocturne. ............................................. 297 CHAPITRE VI Le dernier adieu de Mathias Van Guitt. ..........315 CHAPITRE VII Le passage de la Betwa. ................................. 330 CHAPITRE VIII Hod contre Banks. .........................................351 CHAPITRE IX Cent contre un. ................................................ 363

CHAPITRE X Le lac Puturia. ...................................................380 CHAPITRE XI Face face. ...................................................... 398 CHAPITRE XII la bouche dun canon...................................414 CHAPITRE XIII Gant dAcier !.............................................. 427 CHAPITRE XIV Le cinquantime tigre du capitaine Hod. .... 437

Bibliographie ........................................................................ 442 propos de cette dition lectronique ................................ 445

PREMIERE PARTIE

CHAPITRE I Une tte mise prix.


Une prime de deux mille livres est promise quiconque livrera, mort ou vif, lun des anciens chefs de la rvolte des Cipayes, dont on a signal la prsence dans la prsidence de Bombay, le nabab Dandou-Pant, plus connu sous le nom de Telle est la notice que les habitants dAurungabad pouvaient lire dans la soire du 6 mars 1867. Le dernier nom, un nom excr, jamais maudit des uns, secrtement admir des autres, manquait celle de ces notices qui avait t rcemment affiche sur la muraille dun bungalow en ruines, au bord de la Doudhma. Si ce nom manquait, cest que langle infrieur de laffiche o il tait imprim en grosses lettres venait dtre dchir par la main dun faquir, que personne navait pu apercevoir sur cette rive alors dserte. Avec ce nom avait galement disparu le nom du gouverneur gnral de la prsidence de Bombay, contresignant celui du vice-roi des Indes. Quel avait donc t le mobile de ce faquir ? En lacrant cette notice, esprait-il que le rvolt de 1857 chapperait la vindicte publique et aux consquences de larrt pris contre sa personne ? Pouvait-il croire quune si terrible clbrit svanouirait avec les fragments de ce bout de papier rduit en poussire ? Cet t folie. En effet, dautres affiches, rpandues profusion, stalaient sur les murs des maisons, des palais, des mosques, des htels dAurungabad. De plus, un crieur parcourait les rues de la ville, lisant haute voix larrt du gouverneur. Les habitants des plus infimes bourgades de la province savaient dj que toute une for5

tune tait promise quiconque livrerait ce Dandou-Pant. Son nom, inutilement ananti, allait courir avant douze heures la prsidence tout entire. Si les informations taient exactes, si le nabab avait rellement cherch refuge en cette partie de lIndoustan, nul doute quil ne tombt sous peu entre des mains fortement intresses en oprer la capture. quel sentiment avait donc obi ce faquir, en lacrant une affiche, tire dj plusieurs milliers dexemplaires ? un sentiment de colre, sans doute, peut-tre aussi quelque pense de ddain. Quoi quil en soit, aprs avoir hauss les paules, il senfona dans le quartier le plus populeux et le plus mal habit de la ville. On appelle Dekkan cette large portion de la pninsule indienne comprise entre les Ghtes occidentales et les Ghtes de la mer du Bengale. Cest le nom communment donn la partie mridionale de lInde, en de du Gange. Ce Dekkan, dont le nom sanscrit signifie Sud , compte, dans les prsidences de Bombay et de Madras, un certain nombre de provinces. Lune des principales est la province dAurungabad, dont la capitale fut mme autrefois celle du Dekkan tout entier. Au XVIIe sicle, le clbre empereur mongol Aureng-Zeb transporta sa cour dans cette ville, qui tait connue aux premiers temps de lhistoire de lIndoustan sous le nom de Kirkhi. Elle possdait alors cent mille habitants. Aujourdhui, elle nen a plus que cinquante mille, sous la domination des Anglais, qui ladministrent pour le compte du Nizam dHaiderabad. Cependant, cest une des cits les plus saines de la pninsule, pargne jusquici par le redoutable cholra asiatique, et que ne visitent mme jamais les pidmies de fivres, si redoutables dans lInde. Aurungabad a conserv de magnifiques restes de son ancienne splendeur. Le palais du Grand Mogol, lev sur la rive droite de la Doudhma, le mausole de la sultane favorite de Shah
6

Jahan, pre dAureng-Zeb, la mosque copie sur llgant Tadje dAgra, qui dresse ses quatre minarets autour dune coupole gracieusement arrondie, dautres monuments encore, artistement btis, richement orns, attestent la puissance et la grandeur du plus illustre des conqurants de lIndoustan, qui porta ce royaume, auquel il joignit le Caboul et lAssam, un incomparable degr de prosprit. Bien que, depuis cette poque, la population dAurungabad et t considrablement rduite, comme il a t dit, un homme pouvait facilement se cacher encore au milieu des types si varis qui la composent. Le faquir, vrai ou faux, ml tout ce populaire, ne sen distinguait en aucune faon. Ses semblables foisonnent dans lInde. Ils forment avec les sayeds une corporation de mendiants religieux, qui demandent laumne, pied ou cheval, et savent lexiger, lorsquon ne la fait pas de bonne grce. Ils ne ddaignent pas non plus le rle de martyrs volontaires, et jouissent dun grand crdit dans les basses classes du peuple indou. Le faquir dont il sagit tait un homme de haute taille, ayant plus de cinq pieds neuf pouces anglais. Sil avait dpass la quarantaine, ctait dun an ou deux, tout au plus. Sa figure rappelait le beau type maharatte, surtout par lclat de ses yeux noirs, toujours en veil ; mais on et difficilement retrouv les traits si fins de sa race sous les mille trous de petite vrole qui lui criblaient les joues. Cet homme, encore dans toute la force de lge, paraissait souple et robuste. Signe particulier, un doigt lui manquait la main gauche. Avec sa chevelure teinte en rouge, il allait demi nu, sans chaussures aux pieds, un turban sur la tte, peine couvert dune mauvaise chemise de laine raye, serre sa ceinture. Sur sa poitrine apparaissaient en couleurs vives les emblmes des deux principes conservateur et destructeur de la mythologie indoue, la tte de lion de la quatrime incarnation de Vishnou, les trois yeux et le trident symbolique du farouche Siva. Cependant, une motion relle et bien comprhensible agitait les rues dAurungabad, plus particulirement celles dans lesquel7

les se pressait la population cosmopolite des bas quartiers. L, elle fourmillait hors des masures qui lui servent de demeures. Hommes, femmes, enfants, vieillards, Europens ou indignes, soldats des rgiments royaux ou des rgiments natifs, mendiants de toutes sortes, paysans des environs, sabordaient, causaient, gesticulaient, commentaient la notice, supputaient les chances de gagner lnorme prime promise par le gouvernement. La surexcitation des esprits naurait pas t plus vive devant la roue dune loterie dont le gros lot aurait valu deux mille livres. On peut mme ajouter que, cette fois, il ntait personne qui ne pt prendre un bon billet : ce billet, ctait la tte de Dandou-Pant. Il est vrai quil fallait tre assez chanceux pour rencontrer le nabab, et assez audacieux pour semparer de sa personne. Le faquir, videmment le seul entre tous que ne surexcitt pas lespoir de gagner la prime, filait au milieu des groupes, sarrtant parfois, coutant ce qui se disait, en homme qui pourrait peut-tre en faire son profit. Mais sil ne se mlait point aux propos des uns et des autres, si sa bouche restait muette, ses yeux et ses oreilles ne chmaient pas. Deux mille livres pour dcouvrir le nabab ! scriait celui-ci, en levant ses mains crochues vers le ciel. Non pour le dcouvrir, rpondait celui-l, mais pour le prendre, ce qui est bien diffrent ! En effet, ce nest point un homme se laisser capturer sans se dfendre rsolument ! Mais ne disait-on pas dernirement quil tait mort de la fivre dans les jungles du Npaul ? Rien de tout cela nest vrai ! Le rus Dandou-Pant a voulu se faire passer pour mort, afin de vivre avec plus de scurit !

Le bruit avait mme couru quil avait t enterr au milieu de son campement sur la frontire ! Fausses obsques, pour donner le change ! Le faquir navait pas sourcill en entendant affirmer ce dernier fait dune faon qui nadmettait aucun doute. Cependant, son front se plissa involontairement, lorsquil entendit un Indou, lun des plus surexcits du groupe auquel il stait ml, donner les dtails suivants, dtails trop prcis pour ne pas tre vridiques : Ce qui est certain, disait lIndou, cest quen 1859, le nabab stait rfugi avec son frre Balao Rao et lex-rajah de Gonda, Debi-Bux-Singh, dans un camp, au pied dune des montagnes du Npaul. L, presss de trop prs par les troupes anglaises, tous trois rsolurent de franchir la frontire indo-chinoise. Or, avant de la passer, le nabab et ses deux compagnons, afin de mieux accrditer le bruit de leur mort, ont fait procder leurs propres funrailles ; mais ce quon a enterr deux, cest uniquement un doigt de leur main gauche, quils se sont coup au moment de la crmonie. Et comment le savez-vous ? demanda lun des auditeurs cet Indou, qui parlait avec tant dassurance. Jtais prsent aux funrailles, rpondit lIndou. Les soldats de Dandou-Pant mavaient fait prisonnier, et ce nest que six mois aprs que jai pu menfuir. Pendant que lIndou parlait dune manire si affirmative, le faquir ne le quittait pas du regard. Un clair enflammait ses yeux. Il avait prudemment cach sa main mutile sous le lambeau de laine qui lui couvrait la poitrine. Il coutait sans mot dire, mais ses lvres frmissaient en dcouvrant ses dents acres. Ainsi, vous connaissez le nabab ? demanda-t-on lancien prisonnier de Dandou-Pant. Oui, rpondit lIndou.

Et vous le reconnatriez sans hsiter, si le hasard vous mettait face face avec lui ? Aussi bien que je me reconnatrais moi-mme ! Alors, vous avez quelque chance de gagner la prime de deux mille livres ! rpliqua lun des interlocuteurs, non sans un sentiment denvie peu dissimul. Peut-tre rpondit lIndou. sil est vrai que le nabab ait eu limprudence de saventurer jusque dans la prsidence de Bombay, ce qui me parat bien invraisemblable ! Et quy serait-il venu faire ? Tenter, sans doute, de provoquer un nouveau soulvement, dit un des hommes du groupe, sinon parmi les Cipayes, du moins parmi les populations des campagnes du centre. Puisque le gouvernement affirme que sa prsence a t signale dans la province, reprit un des interlocuteurs appartenant la catgorie des gens qui pensent que lautorit ne peut jamais se tromper, cest que le gouvernement est bien renseign cet gard ! Soit ! rpondit lIndou. Brahma fasse que Dandou-Pant passe sur mon chemin, et ma fortune est faite ! Le faquir se recula de quelques pas, mais il ne perdit pas du regard lexprisonnier du nabab. Il faisait nuit noire alors, et cependant lanimation des rues dAurungabad ne diminuait pas. Les propos circulaient plus nombreux encore sur le compte du nabab. Ici, lon disait quil avait t vu dans la ville mme ; l, quil tait loin dj. On affirmait aussi quune estafette, expdie du nord de la province, venait dapporter au gouverneur la nouvelle de larrestation de Dandou-Pant. neuf heures du soir, les mieux renseigns soute 10

naient quil tait enferm dj dans la prison de la ville, en compagnie des quelques Thugs qui y vgtaient depuis plus de trente ans, et quil serait pendu le lendemain, au lever du jour, sans plus de formalits, ainsi que lavait t Tantia-Topi, son clbre compagnon de rvolte, sur la place de Sipri. Mais, dix heures, autre nouvelle contradictoire. Le bruit se rpandait que le prisonnier avait pu presque aussitt svader, ce qui rendit quelque espoir tous ceux quallchait la prime de deux mille livres. En ralit, tous ces on-dit si divers taient faux. Les mieux renseigns nen savaient pas plus que ceux qui ltaient moins bien ou qui ltaient mal. La tte du nabab valait toujours son prix. Elle tait toujours prendre. Cependant, lIndou, par ce fait quil connaissait personnellement Dandou-Pant, tait plus mme quaucun autre de gagner la prime. Peu de gens, surtout dans la prsidence de Bombay, avaient eu loccasion de se rencontrer avec le farouche chef de la grande insurrection. Plus au nord, et plus au centre, dans le Sindhia, dans le Bundelkund, dans lOude, aux environ dAgra, de Delhi, de Cawnpore, de Lucknow, sur le principal thtre des atrocits commises par ses ordres, les populations entires se fussent leves contre lui et lauraient livr la justice anglaise. Les parents de ses victimes, poux, frres, enfants, femmes, pleuraient encore ceux que le nabab avait fait massacrer par centaines. Dix ans couls, cela navait pu suffire teindre les plus lgitimes sentiments de vengeance et de haine. Aussi ntait-il pas possible que Dandou-Pant et t assez imprudent pour se hasarder dans ces provinces o son nom tait vou lexcration de tous. Si donc, ainsi quon le disait, il avait repass la frontire indo-chinoise, si quelque motif inconnu, projets dinsurrection ou autres, lavaient engag quitter lintrouvable asile dont le secret chappait encore la police anglo-indienne, il ny avait que les provinces du Dekkan qui pussent, avec le champ libre, lui assurer une sorte de scurit.

11

On voit, cependant, que le gouverneur avait eu vent de son apparition dans la prsidence, et quaussitt sa tte venait dtre mise prix. Toutefois, il convient de faire observer qu Aurungabad, les gens des hautes classes, magistrats, officiers, fonctionnaires, doutaient un peu des informations recueillies par le gouverneur. Tant de fois dj le bruit stait rpandu que linsaisissable DandouPant avait t vu et mme pris ! Tant de fausses nouvelles avaient circul sur son compte, quune sorte de lgende stait faite sur le don dubiquit que possdait le nabab et sur son habilet djouer les plus habiles amonts de la police ; mais, dans le populaire, on ne doutait pas. Au nombre des moins incrdules figurait, naturellement, lancien prisonnier du nabab. Ce pauvre diable dIndou, illusionn par lappt de la prime, anim dailleurs par un besoin de revanche personnelle, ne songeait qu se mettre en campagne, et regardait presque son succs comme assur. Son plan tait trs simple. Ds le lendemain, il se proposait de faire ses offres de service au gouverneur ; puis, aprs avoir appris exactement ce que lon savait de Dandou-Pant, cest--dire sur quoi reposaient les informations rapportes dans la notice, il comptait se rendre au lieu mme o le nabab aurait t signal. Vers onze heures du soir, aprs avoir entendu tant de propos divers, qui, tout en se brouillant dans son esprit, laffermissaient dans son projet, lIndou songea enfin aller prendre quelque repos. Il navait pas dautre demeure quune barque amarre lune des rives de la Doudhma, et il se dirigea de ce ct, en rvant, les yeux demi ferms. Sans quil sen doutt, le faquir ne lavait pas quitt ; il stait attach lui, faisant en sorte de ne pas attirer son attention, et ne le suivait que dans lombre.

12

Vers lextrmit de ce populeux quartier dAurungabad, les rues taient moins animes cette heure. Sa principale artre aboutissait quelques terrains vagues, dont la lisire formait lune des rives de la Doudhma. Ctait comme une sorte de dsert, la limite de la ville. Quelques attards le franchissaient encore, non sans hte, et rentraient dans les zones plus frquentes. Le bruit des derniers pas se fit bientt entendre ; mais lIndou ne saperut pas quil tait seul longer le bord de la rivire. Le faquir le suivait toujours et choisissait les parties obscures du terrain, soit labri des arbres, soit en frlant les sombres murailles dhabitations en ruines semes a et l. La prcaution ntait pas inutile. La lune venait de se lever et jetait quelques vagues lueurs dans latmosphre. Lindou aurait donc pu voir quil tait pi, et mme serr de prs. Quant entendre les pas du faquir, cet t impossible. Celui-ci, pieds nus, glissait plutt quil ne marchait. Aucun bruit ne dcelait sa prsence sur la rive de la Doudhma. Cinq minutes scoulrent ainsi. Lindou regagnait, machinalement, pour ainsi dire, la misrable barque, dans laquelle il avait lhabitude de passer la nuit. La direction quil suivait ne pouvait sexpliquer autrement, Il allait en homme habitu frquenter chaque soir ce lieu dsert ; il tait entirement absorb dans la pense de cette dmarche quil comptait faire le lendemain prs du gouverneur. Lespoir de se venger du nabab, qui navait pas t tendre pour ses prisonniers, joint lenvie froce de gagner la prime, en faisait la fois un aveugle et un sourd. Aussi navait-il aucune conscience du danger que ses imprudents propos lui faisaient courir. Il ne vit pas le faquir se rapprocher peu peu de lui.

13

Mais, soudain, un homme bondit sur lui comme un tigre, un clair la main. Ctait un rayon de lune qui jouait sur la lame dun poignard malais. LIndou, frapp la poitrine, tomba lourdement sur le sol. Cependant, bien que le coup et t port dun bras sr, le malheureux ntait pas mort. Quelques mots, demi articuls, schappaient de ses lvres avec un flot de sang. Le meurtrier se courba sur le sol, saisit sa victime, la souleva, et, mettant son propre visage en pleine lueur lunaire : Me reconnais-tu ? dit-il. Lui ! murmura lIndou. Et le terrible nom du faquir allait tre sa dernire parole, lorsquil expira dans un rapide touffement. Un instant aprs, le corps de lIndou disparaissait dans le courant de la Doudhma, qui ne devait jamais le rendre. Le faquir attendit que le clapotis des eaux se ft apais. Alors, revenant sur ses pas, il retraversa les terrains vagues, puis les quartiers o le vide commenait se faire, et, dun pas rapide, il se dirigea vers une des portes de la ville. Mais cette porte, au moment o il y arrivait, on venait de la fermer. Quelques soldats de larme royale occupaient le poste qui en dfendait lentre. Le faquir ne pouvait plus quitter Aurungabad, ainsi quil en avait eu lintention. Il faut pourtant que jen sorte, et cette nuit mme ou je nen sortirais plus ! murmura-t-il. Il rebroussa donc chemin, il suivit le chemin de ronde, lintrieur des murs, et, deux cents pas plus loin, il gravit le talus, de manire atteindre la partie suprieure du rempart. La crte, extrieurement, dominait dune cinquantaine de pieds le niveau du foss, creus entre lescarpe et la contrescarpe. Ctait un mur pic, sans chanes saillantes ni asprits propres fournir un point dappui. Il semblait absolument impossible quun homme pt se laisser glisser la surface de son revtement. Une corde et sans doute permis den tenter la descente, mais la ceinture qui ceignait les reins du faquir ne mesurait
14

que quelques pieds peine et ne pouvait lui permettre darriver au pied du talus. Le faquir sarrta un instant, jeta un regard autour de lui, et rflchit ce quil devait faire. la crte du rempart sarrondissaient quelques sombres dmes de verdure, forms par le feuillage des grands arbres qui entourent Aurungabad comme dun cadre vgtal. De ces dmes slanaient de longues branches flexibles et rsistantes, quil tait peut-tre possible dutiliser pour atteindre, non sans grands risques, le fond du foss. Le faquir, ds que lide lui en fut venue, nhsita pas. Il sengagea sous un de ces dmes, et reparut bientt, en dehors de la muraille, suspendu au tiers dune longue branche qui pliait peu peu sous son poids. Ds que la branche se fut assez courbe pour frler lourlet suprieur du mur, le faquir se laissa glisser lentement, comme sil et tenu une corde nuds entre ses mains. Il put ainsi descendre jusqu mi-hauteur de lescarpe ; mais une trentaine de pieds le sparaient encore du sol quil lui fallait atteindre pour assurer sa fuite. Il tait donc l, ballant, bout de bras, suspendu, cherchant du pied quelque entaille qui pt lui donner un point dappui Soudain, plusieurs clairs sillonnrent lobscurit. Des dtonations clatrent. Le fugitif avait t aperu par les soldats de garde. Ceux-ci avaient fait feu sur lui, mais sans le toucher. Toutefois, une balle frappa la branche qui le soutenait, deux pouces au-dessus de sa tte, et lentama. Vingt secondes aprs, la branche se rompait, et le faquir tombait dans le foss Un autre sy ft tu, il tait sain et sauf. Se relever, remonter le talus de la contrescarpe, au milieu dune seconde grle de balles qui ne latteignirent pas, disparatre dans la nuit, ce ne fut quun jeu pour le fugitif. Deux milles plus loin, il longeait, sans tre aperu, le cantonnement des troupes anglaises, casernes en dehors dAurungabad.
15

deux cents pas de l, il sarrtait, il se retournait, sa main mutile se dressait vers la ville, et de sa bouche schappaient ces mots : Malheur ceux qui tomberont encore au pouvoir de Dandou-Pant ! Anglais, vous nen avez pas fini avec Nana Sahib ! Nana Sahib ! Ce nom de guerre, le plus redout de ceux auxquels la rvolte de 1857 avait fait une renomme sanglante, le nabab venait encore une fois de le jeter comme un suprme dfi aux conqurants de lInde.

16

CHAPITRE II Le colonel Munro.


Eh bien, mon cher Maucler, me dit lingnieur Banks, vous ne nous parlez point de votre voyage ! On dirait que vous navez pas encore quitt Paris ! Comment trouvez-vous lInde ? LInde ! rpondis-je, mais, pour en parler avec quelque justesse, il faudrait au moins lavoir vue. Bon ! reprit lingnieur, ne venez-vous pas de traverser la pninsule de Bombay Calcutta, et moins dtre aveugl Je ne suis pas aveugle, mon cher Banks, mais, pendant cette traverse, jtais aveugl Aveugl ? Oui ! aveugl par la fume, par la vapeur, par la poussire, et, mieux encore, par la rapidit du transport. Je ne veux pas mdire des chemins de fer, puisque votre mtier est den construire, mon cher Banks, mais, se calfeutrer dans le compartiment dun wagon, navoir pour champ de vision que la vitre des portires, courir jour et nuit avec une vitesse moyenne de dix milles lheure, tantt sur des viaducs, en compagnie des aigles ou des gypates, tantt sous des tunnels, en compagnie des mulots ou des rats, ne sarrter quaux gares, qui se ressemblent toutes, ne voir des villes que lextrieur des murailles ou lextrmit des minarets, passer dans cet incessant brouhaha des mugissements de la locomotive, des sifflets de la chaudire, du grincement des rails et du gmissement des freins, est-ce que cest voyager, cela ! Bien dit ! scria le capitaine Hod. Rpondez cela, si vous le pouvez, Banks ! Quen pensez-vous, mon colonel ? Le colonel, auquel venait de sadresser le capitaine Hod, inclina lgrement la tte, et se contenta de dire :
17

Je serais curieux de savoir ce que Banks va pouvoir rpondre M. Maucler, notre hte. Cela ne membarrasse en aucune faon rpondit lingnieur, et javoue que Maucler a raison en tous points. Alors, scria le capitaine Hod, sil en est ainsi, pourquoi construisez-vous des chemins de fer ? Pour vous permettre, capitaine, daller en soixante heures de Calcutta Bombay, lorsque vous tes press. Je ne suis jamais press ! Eh bien, alors, prenez le GreatTrunk road, rpondit lingnieur. Prenez-le, Hod, et allez pied ! Cest bien ce que je compte faire ! Quand ? Quand mon colonel consentira me suivre ans une jolie promenade de huit ou neuf cents milles travers la pninsule ! Le colonel se contenta de sourire, et retomba dans une de ces longues rveries dont ses meilleurs amis, entre autres lingnieur Banks et le capitaine Hod, avaient tant de peine le tirer. Jtais arriv depuis un mois dans lInde, et, pour avoir pris le Great Indian Peninsular, qui relie Bombay Calcutta par Allahabad, je ne connaissais absolument rien de la pninsule. Mais mon intention tait de parcourir dabord sa partie septentrionale, au del du Gange, den visiter les grandes villes, den
18

tudier les principaux monuments, et de consacrer cette exploration tout le temps quil faudrait pour quelle ft complte. Javais connu Paris lingnieur Banks. Depuis quelques annes, nous tions lis dune amiti quune intimit plus profonde ne pouvait quaccrotre. Je lui avais promis de venir le voir Calcutta, ds que lachvement de la portion du Scind Punjab and Delhi, dont il tait charg, le rendrait libre. Or, les travaux venaient dtre termins. Banks avait droit un repos de plusieurs mois, et jtais venu lui demander de se reposer en se fatiguant courir lInde. Sil avait accept ma proposition avec enthousiasme, cela va sans dire ! Aussi devions-nous partir dans quelques semaines, ds que la saison serait devenue favorable. mon arrive Calcutta, au mois de mars 1867, Banks mavait fait faire connaissance avec lun de ses braves camarades, le capitaine Hod ; puis, il mavait prsent son ami, le colonel Munro, chez lequel nous venions de passer la soire. Le colonel, alors g de quarante-sept ans, habitait une maison un peu isole, dans le quartier europen, et, par consquent, en dehors du mouvement qui caractrise cette ville commerante et cette ville noire dont se compose en ralit la capitale de lInde. Ce quartier a t appel quelquefois la Cit des palais , et, en effet, les palais ny manquent point, si toutefois cette dnomination peut sappliquer des habitations qui nont dun palais que les portiques, les colonnes et les terrasses. Calcutta est le rendezvous de tous les ordres architectoniques que le got anglais met gnralement contribution dans ses cits des deux mondes. Pour ce qui est de la demeure du colonel, ctait le bungalow dans toute sa simplicit, une habitation leve sur un soubassement en briques, nayant quun rez-de-chausse, que couvrait un toit se profilant en pyramide. Une vrandah ou varangue, supporte par de lgres colonnettes, en faisait le tour. Sur les cts, cuisines, remises, communs, formaient deux ailes. Le tout

19

tait contenu dans un jardin plant de beaux arbres et entour de murs peu levs. La maison du colonel tait celle dun homme qui jouit dune grande aisance. Son domestique tait nombreux, tel que le comporte le service des familles indo-anglaises dans la pninsule. Mobilier, matriel, dispositions intrieures et extrieures, tout tait bien compris, svrement tenu. Mais on sentait que la main dune femme avait manqu ces divers arrangements. Pour la direction de son personnel de serviteurs, pour la conduite gnrale de sa maison, le colonel sen remettait entirement lun de ses anciens compagnons darmes, un cossais, un conductor de larme royale, le sergent Mac Neil, avec lequel il avait fait toutes les campagnes de lInde, un de ces braves curs qui semblent battre dans la poitrine de ceux auxquels ils se sont dvous. Mac Neil tait un homme g de quarante-cinq ans, vigoureux, grand, portant toute sa barbe, comme les cossais des montagnes. Par son attitude, sa physionomie, aussi bien que par son costume traditionnel, il tait rest un highlander dme et de corps, bien quil et quitt le service militaire en mme temps que le colonel Munro. Tous deux avaient pris leur retraite depuis 1860. Mais, au lieu de retourner dans les glens du pays, au milieu des vieux clans de leurs anctres, tous deux taient rests dans lInde, et vivaient Calcutta, dans une sorte de rserve et de solitude qui veulent tre expliques. Lorsque Banks me prsenta au colonel Munro, il ne me fit quune recommandation : Ne faites aucune allusion la rvolte des Cipayes, me dit-il, et, surtout, ne prononcez jamais le nom de Nana Sahib ! Le colonel Edward Munro appartenait une vieille famille dcosse, dont les anctres avaient marqu dans lhistoire du
20

Royaume-Uni. Il comptait parmi ses anctres ce sir Hector Munro qui commandait larme du Bengale en 1760, et qui eut, prcisment, dompter un soulvement que les Cipayes, un sicle plus tard, allaient reprendre pour leur compte. Le major Munro rprima la rvolte avec une impitoyable nergie, et nhsita pas faire attacher, le mme jour, vingt-huit rebelles la bouche des canons, supplice pouvantable, souvent renouvel pendant linsurrection de 1857, et dont laeul du colonel fut peut-tre le terrible inventeur. lpoque o les Cipayes se rvoltrent, le colonel Munro commandait le 93e rgiment dinfanterie cossais de larme royale. Il fit presque toute la campagne sous les ordres de sir James Outram, lun des hros de cette guerre, celui qui mrita le nom du Bayard de larme des Indes , ainsi que le proclama sir Charles Napier. Avec lui, le colonel Munro fut donc Cawnpore ; il fut de la seconde campagne de Colin Campbell, dans lInde ; il fut du sige de Lucknow, et il ne quitta cet illustre soldat que lorsque Outram eut t nomm Calcutta membre du conseil de lInde. En 1858, le colonel sir Edward Munro tait chevalier commandant de ltoile de lInde, The Star of India (K. C. S. I.) . Il tait fait baronnet, et sa femme et port le titre de lady Munro1, si, le 27 juin 1857, linfortune net pri dans leffroyable massacre de Cawnpore, massacre accompli sous les yeux et par les ordres de Nana Sahib. Lady Munro, les amis du colonel ne lappelaient jamais autrement, tait adore de son mari. Elle avait peine vingt-sept ans, lorsquelle disparut avec les deux cents victimes de cette abominable tuerie. Mistress Orr et miss Jackson, presque miracuUne femme non titre, qui pouse un baronnet ou un chevalier, prend le titre de lady devant le nom de son mari. Mais cette qualification de lady ne peut prcder le nom de baptme, car, dans ce cas, elle est uniquement rserve aux filles de pairs. 21
1

leusement sauves aprs la prise de Lucknow, avaient survcu leur mari, leur pre. Lady Munro, elle, navait pu tre rendue au colonel Munro. Ses restes, confondus avec ceux de tant de victimes dans le puits de Cawnpore, il avait t impossible de les retrouver et de leur donner une spulture chrtienne. Sir Edward Munro, dsespr, neut alors quune pense, une seule, retrouver Nana Sahib, que le gouvernement anglais faisait rechercher de toutes parts, et assouvir, avec sa vengeance, une sorte de soif de justicier qui le dvorait. Pour tre plus libre de ses actions, il prit sa retraite. Le sergent Mac Neil le suivit dans tous ses pas et dmarches. Ces deux hommes, anims du mme esprit, ne vivant que dans la mme pense, ne visant que le mme but, se lancrent sur toutes les pistes, relevrent toutes les traces, mais ils ne furent pas plus heureux que la police anglo-indienne. Le Nana chappa toutes leurs recherches. Aprs trois ans dinfructueux efforts, le colonel et le sergent durent suspendre provisoirement leurs investigations. Dailleurs, cette poque, le bruit de la mort de Nana Sahib avait couru lInde, et avec un tel degr de vracit, cette fois, quil ny avait pas lieu de la mettre en doute. Sir Edward Munro et Mac Neil revinrent alors Calcutta, o ils sinstallrent dans ce bungalow isol. L, ne lisant ni livres ni journaux, qui auraient pu lui rappeler la sanglante poque de linsurrection, ne quittant jamais sa demeure, le colonel vcut en homme dont la vie est sans but. Cependant, la pense de sa femme ne le quittait pas. Il semblait que le temps net aucune prise sur lui et ne pt adoucir ses regrets. Il faut ajouter que la nouvelle de la rapparition du Nana dans la prsidence de Bombay, nouvelle qui circulait depuis quelques jours, semblait avoir chapp la connaissance du colonel. Et cela tait heureux, car il et immdiatement quitt le bungalow.

22

Voil ce que mavait appris Banks, avant de me prsenter dans cette habitation, dont toute joie tait jamais bannie. Voil pourquoi devait tre vite toute allusion la rvolte des Cipayes et au plus cruel de ses chefs, Nana Sahib. Deux amis seulement, deux amis toute preuve, frquentaient assidment la maison du colonel. Ctaient lingnieur Banks et le capitaine Hod. Banks, je lai dit, venait de terminer les travaux dont il avait t charg pour ltablissement du chemin de fer Great Indian Peninsular. Ctait un homme de quarante-cinq ans, dans toute la force de lge. Il devait prendre une part active la construction du Madras railway, destin relier le golfe Arabique la baie de Benguela ; mais il ntait pas probable que les travaux pussent commencer avant un an. Il se reposait donc Calcutta, tout en soccupant de projets divers de mcanique, car ctait un esprit actif et fcond, incessamment en qute de quelque invention nouvelle. En dehors de ses occupations, il consacrait tout son temps au colonel, auquel le liait une amiti de vingt ans. Aussi, presque toutes ses soires se passaient-elles sous la vrandah du bungalow, dans la compagnie de sir Edward Munro et du capitaine Hod, qui venait dobtenir un cong de dix mois. Hod appartenait au 1er escadron de carabiniers de larme royale, et avait fait toute la campagne de 1857-1858, dabord avec sir Colin Campbell dans lOude et le Rohilkhande, puis avec sir H. Rose dans lInde centrale, campagne qui se termina par la prise de Gwalior. Le capitaine Hod, lev cette rude cole de lInde, un des membres distingus du Club de Madras, rouge-blond de cheveux et de barbe, navait pas plus de trente ans. Bien quil ft de lanne royale, on let pris pour un officier de larme native, tant il stait indianis pendant son sjour dans la pninsule. Il naurait pas t plus Indou sil y ft n. Cest que lInde lui semblait tre le pays par excellence, la terre promise, la seule contre
23

o un homme pt et dt vivre. L, en effet, il trouvait satisfaire tous ses gots. Soldat de temprament, les occasions de se battre se renouvelaient sans cesse. Chasseur mrite, ntait-il pas au pays o la nature semble avoir runi tous les fauves de la cration, et tout le gibier de poil et de plume des deux mondes ? Ascensionniste dtermin, navait-il pas sous la main cette imposante chane du Thibet qui compte les plus hauts sommets du globe ? Voyageur intrpide, qui lempchait de poser le pied l o personne ne lavait mis encore, dans ces inaccessibles rgions de la frontire himalayenne ? Turfiste enrag, lui manquaient-ils, ces champs de course de lInde, qui valaient ses yeux ceux de la Marche ou dEpsom ? ce propos, mme, Banks et lui taient en parfait dsaccord. Lingnieur, en sa qualit de mcanicien pur sang, ne sintressait que trs mdiocrement aux prouesses hippiques des Gladiator et des Fille-de-lair. Un jour, mme, le capitaine Hod le pressant cet gard, Banks lui rpondit que, dans son opinion, les courses ne seraient vraiment intressantes qu une condition. Et laquelle ? demanda Hod. Cest quil serait bien entendu, rpondit srieusement Banks, que le dernier arriv des jockeys serait fusill au poteau de dpart, sance tenante. Cest une ide ! rpliqua simplement le capitaine Hod. Et il et t homme, sans doute, courir cette chance en personne ! Tels taient les deux commensaux assidus du bungalow de sir Edward Munro. Le colonel aimait les entendre discuter sur toutes choses, et leurs ternelles discussions amenaient quelquefois une sorte de sourire sur ses lvres. Un dsir commun ces deux braves compagnons, ctait dentraner le colonel dans quelque voyage qui pt le distraire. Plusieurs fois, ils lui avaient propos de partir pour le nord de la pninsule, daller passer quelques mois aux environs de ces sa 24

nitarium o la riche socit anglo-indienne se rfugie volontiers pendant la saison des grandes chaleurs. Le colonel sy tait toujours refus. En ce qui concernait le voyage que Banks et moi nous comptions entreprendre, nous lavions dj pressenti ce sujet. Ce soir mme, la question fut de nouveau remise sur le tapis. On a vu que le capitaine Hod ne parlait rien de moins que de faire pied une grande excursion dans le nord de lInde. Si Banks naimait pas les chevaux, Hod naimait pas le chemin de fer. Ils taient deux de jeu. Le moyen terme et t sans doute de voyager, soit en voiture, soit en palanquin, sa guise, ses heures, ce qui est assez facile sur les grandes routes bien traces et bien entretenues de lIndoustan. Ne me parlez pas de vos voitures bufs, de vos zbus bosses ! scria Banks. Sans nous, vous en seriez encore ces vhicules primitifs, dont on ne voulait dj plus, il y a cinq cents ans, en Europe ! Eh ! Banks, riposta le capitaine Hod, cela vaut bien vos wagons capitonns et vos Crampton ! De grands bufs blancs qui soutiennent parfaitement le galop, et quon change aux relais de poste de deux en deux lieues Et qui tranent des espces de tartanes quatre roues o lon est plus rudement secou que ne le sont les pcheurs dans leurs barques sur une mer dmonte ! Passe pour les tartanes, Banks, rpondit le capitaine Hod. Mais navons-nous pas des voitures deux, trois, quatre chevaux, qui peuvent rivaliser de vitesse avec vos convois , bien dignes de porter ce nom funbre ! Jaimerais encore mieux le simple palanquin

25

Vos palanquins, capitaine Hod, de vritables bires, longues de six pieds, larges de quatre, o lon est allong comme un cadavre ! Soit, Banks, mais pas de cahots, pas de secousses ; on peut lire, on peut crire, et lon peut dormir laise, sans tre rveill chaque station ! Avec un palanquin quatre ou six Gamals2 bengalis, on fait encore quatre milles et demi3 lheure, et, comme dans vos express impitoyables, on ne risque pas au moins darriver avant mme dtre parti quand on arrive ! Le mieux, dis-je alors, serait sans doute de pouvoir emporter sa maison avec soi ! Colimaon ! scria Banks. Mon ami, rpondis-je, un colimaon qui pourrait quitter sa coquille et y rentrer volont, ne serait peut-tre pas tant plaindre ! Voyager dans sa maison, une maison roulante, ce sera probablement le dernier mot du progrs en matire de voyage ! Peut-tre, dit alors le colonel Munro ; se dplacer tout en restant au milieu de son home , emporter son chez-soi et tous les souvenirs qui le composent, varier successivement son horizon, modifier ses points de vue, son atmosphre, son climat, sans rien changer sa vie oui peut-tre ! Plus de ces bungalows destins aux voyageurs ! rpondit le capitaine Hod, o le confort laisse toujours dsirer, et dans lesquels on ne peut sjourner sans un permis de ladministration locale !

Nom des porteurs de palanquins dans lInde. 3 Environ 8 kilomtres. 26

Plus dauberges dtestables, dans lesquelles, moralement et physiquement, on est corch de toutes les manires ! fis-je observer, non sans quelque raison. La voiture de saltimbanques ! scria le capitaine Hod, mais la voiture modernise. Quel rve ! Sarrter quand on veut, partir quand cela plat, marcher au pas si lon aime flner, filer au galop pour peu quon y tienne emporter non seulement sa chambre coucher, mais son salon, sa salle manger, son fumoir, et surtout sa cuisine et son cuisinier, voil le progrs, ami Banks ! Cela est cent fois suprieur aux chemins de fer ! Osez me dmentir, ingnieur que vous tes, osez-le ! Eh ! eh ! ami Hod, rpondit Banks, je serais absolument de votre avis, si Si ? fit le capitaine en hochant la tte. Si, dans voire essor vers le progrs, vous ne vous tiez pas brusquement arrt en route. Il y a donc mieux faire encore ? Jugez-en. Vous trouvez la maison roulante trs suprieure au wagon, mme au wagon-salon, mme au sleeping-car des railways. Vous avez raison, mon capitaine, si lon a du temps perdre, si lon voyage pour son agrment et non pour ses affaires. Je crois que nous sommes tous daccord ce sujet ? Tous ! rpondis-je. Le colonel Munro abaissa la tte en signe dacquiescement. Cest entendu, rpondit Banks. Bien. Je poursuis. Vous vous tes adress un carrossier doubl dun architecte, et il vous a construit votre maison roulante. La voil, bien tablie, bien comprise, rpondant aux exigences dun ami du confort. Elle nest point trop haute, ce qui lui vitera des culbutes ; elle nest pas trop large, de manire passer par tous les
27

chemins ; elle est ingnieusement suspendue, afin que la route lui soit facile et douce. Parfait, parfait ! Elle a t fabrique pour notre ami le colonel, je suppose. Il nous y a offert lhospitalit. Nous allons, si vous le voulez, visiter les contres septentrionales de lInde, en colimaons, mais en colimaons que leur queue ne rive pas insparablement leurs coquilles. Tout est prt. On na rien oubli pas mme le cuisinier et la cuisine, si chers au cur du capitaine. Le jour du dpart est venu, on va partir ! All right ! Et qui la tranera, votre maison roulante, mon excellent ami ? Qui ? scria le capitaine Hod, mais des mules, des nes, des chevaux, des bufs ! Par douzaines ? dit Banks. Des lphants ! riposta le capitaine Hod, des lphants ! Voil qui serait superbe et majestueux ! Une maison trane par un attelage dlphants, bien dresss, de fire allure, dtalant, galopant comme les plus beaux carrossiers du monde ! Ce serait magnifique, mon capitaine ! Un train de rajah en campagne, mon ingnieur ! Oui ! mais Mais quoi ? Il y a encore un mais ! scria le capitaine Hod. Un gros mais ! Ah ! ces ingnieurs ! ils ne sont bons qu voir des difficults en toutes choses !

28

Et les surmonter, quand elles ne sont pas insurmontables, rpondit Banks. Eh bien, surmontez ! Je surmonte, et voici comment. Mon cher Munro, tous ces moteurs, dont le capitaine a parl, cela marche, cela trane, cela tire, mais cela se fatigue aussi. Cela est rtif, cela sentte, et surtout cela mange. Or, pour peu que les pturages viennent manquer, comme on ne peut pas remorquer cinq cents acres de prairies sa suite, lattelage sarrte, spuise, tombe, meurt de faim, la maison roulante ne roule plus, et elle reste aussi immobile que le bungalow o nous discutons on ce moment. Il sensuit donc que ladite maison ne sera pratique que le jour o ce sera une maison vapeur. Qui courra sur des rails ! scria le capitaine, en haussant les paules. Non, sur des routes, rpondit lingnieur, et trane par quelque locomotive routire perfectionne. Bravo ! scria le capitaine, bravo ! Du moment que votre maison ne roulera plus sur un railway et pourra se diriger sa fantaisie, sans suivre votre imprieuse ligne de fer, jen suis. Mais, fis-je observer Banks, si mules, nes, chevaux, bufs, lphants, mangent, une machine mange aussi, et, faute de combustible, elle sarrtera en route. Un cheval-vapeur, rpondit Banks, gale en force trois quatre chevaux-nature, et cette puissance peut tre accrue encore. Un cheval-vapeur nest sujet ni la fatigue ni la maladie. Par tous les temps, sous toutes les latitudes, sous le soleil, sous la pluie, sous la neige, il va toujours sans jamais spuiser. Il na mme pas redouter les attaques des fauves, ni la morsure des serpents, ni la piqre des taons et autres redoutables insectes. Il
29

na besoin ni de laiguillon du bouvier, ni du fouet des conducteurs. Se reposer, inutile, il se passe de sommeil. Le chevalvapeur, sorti de la main de lhomme, est, tant donn son but, et quon nattend pas de lui quil puisse un jour tre mis la broche, suprieur tous les animaux de trait que la Providence a mis la disposition de lhumanit. Un peu dhuile ou de graisse, un peu de charbon ou de bois, cest tout ce quil consomme. Or, vous le savez, mes amis, ce ne sont pas les forts qui manquent dans la pninsule indienne, et le bois y appartient tout le monde ! Bien dit ! scria le capitaine Hod. Hurrah pour le chevalvapeur ! Je vois dj la maison roulante de lingnieur Banks, trane sur les grandes routes de lInde, pntrant travers les jungles, senfonant sous les forts, saventurant jusque dans les repaires des lions, des tigres, des ours, des panthres, des gupards, et nous, labri de ses murs, nous payant des hcatombes de fauves dpiter tous les Nemrod, les Anderson, les Grard, les Pertuiset, les Chassaing du monde ! Ah ! Banks, leau men vient la bouche, et vous me faites bien regretter de ne pas avoir natre dans quelque cinquante ans dici ! Et pourquoi, mon capitaine ? Parce que, dans cinquante ans, votre rve sera ralis, et que la voiture vapeur se fera. Elle est faite, rpondit simplement lingnieur. Faite ! et faite par vous, peut-tre ? Par moi, et je ne craindrais, vrai dire, quune chose pour elle, cest quelle ne dpasst votre rve En route, Banks, en route ! scria le capitaine Hod, qui se leva comme sous le coup dune dcharge lectrique. Il tait prt partir. Lingnieur le calma dun geste ; puis, dune voix plus grave, sadressant sir Edward Munro :
30

Edward, lui dit-il, si je mets une maison roulante ta disposition, si, dici un mois, lorsque la saison sera convenable, je viens te dire : Voil ta chambre qui se dplacera et ira o tu voudras aller, voil tes amis, Maucler, le capitaine Hod et moi, qui ne demandons qu taccompagner dans une excursion au nord de lInde, me rpondras-tu : Partons, Banks, partons, et que le Dieu des voyageurs nous protge ! Oui, mes amis, rpondit le colonel Munro, aprs avoir rflchi un instant. Banks, je mets ta disposition tout largent ncessaire. Tiens ta promesse ! Amne-nous cette idale maison vapeur qui dpasserait les rves de Hod, et nous traverserons lInde entire ! Hurrah ! Hurrah ! Hurrah ! scria le capitaine Hod, et malheur aux fauves des frontires du Npaul ! En ce moment, le sergent Mac Neil, attir par les hurrahs du capitaine, parut sur la porte de lhabitation. Mac Neil, lui dit le colonel Munro, nous partons dans un mois pour le nord de lInde. Tu seras du voyage ? Ncessairement, mon colonel, puisque vous en tes ! rpondit le sergent Mac Neil.

31

CHAPITRE III La rvolte des Cipayes.


Quelques mots feront sommairement connatre ce qutait lInde lpoque laquelle ce rcit se rattache, et plus particulirement ce que fut cette formidable insurrection des Cipayes, dont il importe de reprendre ici les principaux faits. Ce fut en 1600, sous le rgne dlisabeth, en pleine race solaire, dans cette Terre Sainte de lAryavarta, au milieu dune population de deux cents millions dhabitants, dont cent douze millions appartenaient la religion indoue, que se fonda la trs honorable Compagnie des Indes, connue sous le sobriquet bien anglais de Old John Company . Ctait, au dbut, une simple association de marchands, faisant le trafic avec les Indes orientales , la tte de laquelle fut plac le duc de Cumberland. Vers cette poque, dj, la puissance portugaise, aprs avoir t grande aux Indes, commenait seffacer. Aussi, les Anglais, mettant cette situation profit, tentrent-ils un premier essai dadministration politique et militaire dans cette prsidence du Bengale, dont la capitale, Calcutta, allait devenir le centre du nouveau gouvernement. Tout dabord, le 39e rgiment de larme royale, expdi dAngleterre, vint occuper la province. De l cette devise, quil porte encore sur son drapeau : Primus in Indiis. Cependant, une compagnie franaise stait fonde peu prs vers le mme temps, sous le patronage de Colbert. Elle avait le mme but que celui dont la Compagnie des marchands de Londres avait fait son objectif. De cette rivalit devaient natre des conflits dintrts. Il sensuivit de longues luttes avec succs et revers, qui illustrrent les Dupleix, les Labourdonnais, les LallyTollendal.

32

Finalement, les Franais, crass par le nombre, durent abandonner le Carnatique, cette portion de la pninsule, qui comprend une partie de sa lisire orientale. Lord Clive, libre de concurrents, ne craignant plus rien ni du Portugal ni de la France, entreprit alors dassurer la conqute du Bengale, dont lord Hastings fut nomm le gouverneur gnral. Des rformes furent poursuivies par une administration habile et persvrante. Mais, de ce jour, la Compagnie des Indes, si puissante, si absorbante mme, fut touche directement dans ses intrts les plus vifs. Quelques annes plus tard, en 1784, Pitt apporta encore des modifications sa charte primitive. Son sceptre dut passer entre les mains des conseillers de la Couronne. Rsultat de ce nouvel ordre de choses : en 1813, la Compagnie allait perdre le monopole du commerce des Indes, et, en 1833, le monopole du commerce de la Chine. Toutefois, si lAngleterre navait plus lutter contre les associations trangres dans la pninsule, elle eut soutenir des guerres difficiles, soit avec les anciens possesseurs du sol, soit avec les derniers conqurants asiatiques de ce riche domaine. Sous lord Cornwallis, en 1784, ce fut la lutte avec Tippo Sahib, tu le 4 mai 1799, dans le dernier assaut donn par le gnral Harris Sringapatam. Ce fut la guerre avec les Maharattes, ce peuple de haute race, trs puissant pendant le XVIIIe sicle, et la guerre avec les Pindarris, qui rsistrent si courageusement. Ce fut encore la guerre contre les Gourgkhas du Npaul, ces hardis montagnards, qui, dans la prilleuse preuve de 1857, devaient rester les fidles allis des Anglais. Enfin, ce fut la guerre contre les Birmans, de 1823 1824. En 1828, les Anglais taient matres, directement ou indirectement, dune grande partie du territoire. Avec lord William Bentinck commena une nouvelle phase administrative.

33

Depuis la rgularisation des forces militaires dans lInde, larme avait toujours compt deux contingents trs distincts, le contingent europen et le contingent natif ou indigne. Le premier formait larme royale, compose de rgiments de cavalerie, de bataillons dinfanterie, et de bataillons dinfanterie europenne au service de la Compagnie des Indes ; le second formait larme native, comprenant des bataillons dinfanterie et des bataillons de cavalerie rguliers, mais indignes, commands par des officiers anglais. cela, il fallait ajouter une artillerie, dont le personnel, appartenant la Compagnie, tait europen, lexception de quelques batteries. Quel tait leffectif de ces rgiments ou bataillons, qui sont indiffremment nomms de cette faon dans larme royale ? Pour linfanterie, onze cents hommes par bataillon dans larme du Bengale, et huit neuf cents dans les armes de Bombay et de Madras ; pour la cavalerie, six cents sabres dans chaque rgiment des deux armes. En somme, en 1857, ainsi que ltablit avec une extrme prcision M. de Valbezen dans ses Nouvelles tudes sur les Anglais et lInde, ouvrage trs remarqu, on pouvait valuer deux cent mille hommes de troupes natives, et quarante-cinq mille hommes de troupes europennes, le total des forces des trois prsidences. Or, les Cipayes, tout en formant un corps rgulier que commandaient des officiers anglais, ntaient pas sans quelque vellit de secouer ce dur joug de la discipline europenne, que leur imposaient les conqurants. Dj, en 1806, peut-tre mme sous linspiration du fils de Tippo Sahib, la garnison de larme native de Madras, cantonne Vellore, avait massacr les grandgardes du 69e rgiment de larme royale, incendi les casernes, gorg les officiers et leurs familles, fusill les soldats malades jusque dans lhpital. Quelle avait t la cause de cette rbellion, la cause apparente, au moins ? Une prtendue question de moustaches, de coiffure et de boucles doreilles. Au fond, il y avait la haine des envahis contre les envahisseurs.
34

Ce premier soulvement fut promptement touff par les forces royales cantonnes Ascot. Une raison de ce genre, un prtexte aussi, devait galement provoquer son dbut le premier mouvement insurrectionnel de 1857, mouvement bien autrement redoutable, qui et peut-tre ananti la puissance anglaise dans lInde, si les troupes natives des prsidences de Madras et de Bombay y eussent pris part. Avant tout, cependant, il convient de bien tablir que cette rvolte ne fut pas nationale. Les Indous des campagnes et des villes, cela est certain, sen dsintressrent absolument. En outre, elle fut limite aux tats semi-indpendants de lInde centrale, aux provinces du nord-ouest et au royaume dOude. Le Pendjab demeura fidle aux Anglais, avec son rgiment de trois escadrons du Caucase indien. Restrent fidles aussi les Sikhs, ces ouvriers de caste infrieure, qui se distingurent particulirement au sige de Delhi ; fidles, ces Gourgkhas, amens au sige de Lucknow, au nombre de douze mille, par le rajah du Npaul ; fidles enfin les Maharajahs de Gwalior et de Pattyalah, le rajah de Rampore, la Rani de Bhopal, fidles aux lois de lhonneur militaire, et, pour employer lexpression usite par les natifs de lInde, fidles au sel . Au dbut de linsurrection, lord Canning tait la tte de ladministration en qualit de gouverneur gnral. Peut-tre cet homme dtat sillusionna-t-il sur la porte du mouvement. Depuis quelques annes dj, ltoile du Royaume-Uni avait visiblement pli au ciel indou. En 1842, la retraite de Caboul venait diminuer le prestige des conqurants europens. Lattitude de larme anglaise pendant la guerre de Crime navait pas t non plus, dans quelques circonstances, la hauteur de sa rputation militaire. Aussi arriva-t-il un moment o les Cipayes, trs au courant de ce qui se passait sur les bords de la mer Noire, songrent quune rvolte des troupes natives russirait peut-tre. Il ne fallait quune tincelle, dailleurs, pour enflammer des esprits bien pr 35

pars, que les bardes, les brahmanes, les moulvis , excitaient par leurs prdications et leurs chants. Cette occasion se prsenta dans lanne 1857, pendant laquelle le contingent de larme royale avait d tre quelque peu rduit sous la ncessit des complications extrieures. Au commencement de cette anne, Nana Sahib, autrement dit le nabab Dandou-Pant, qui rsidait prs de Cawnpore, stait rendu Delhi, puis Lucknow, dans le but, sans doute, de provoquer le soulvement prpar de longue main. En effet, peu de temps aprs le dpart du Nana se dclarait le mouvement insurrectionnel. Le gouvernement anglais venait dintroduire dans larme native lusage de la carabine Enfield, qui ncessite lemploi de cartouches graisses. Un jour, le bruit se rpandit que cette graisse tait, soit de la graisse de vache, soit de la graisse de porc, suivant que les cartouches taient destines aux soldats indous ou musulmans de larme indigne. Or, dans un pays o les populations renoncent se servir mme de savon, parce que la graisse dun animal sacr ou vil peut entrer dans sa composition, lemploi de cartouches enduites de cette substance, cartouches quil fallait dchirer avec les lvres, devait tre difficilement accept. Le gouvernement cda en partie devant les rclamations qui lui furent faites ; mais il eut beau modifier la manuvre de la carabine, assurer que les graisses en question ne servaient pas la confection des cartouches, il ne rassura et ne persuada personne dans larme des Cipayes. Le 24 fvrier, Berampore, le 34e rgiment refuse les cartouches. Au milieu du mois de mars, un adjudant est massacr, et le rgiment licenci, aprs le supplice des assassins, va porter dans les provinces voisines de plus actifs ferments de rvolte.

36

Le 10 mai, Mirat, un peu au nord de Delhi, les 3e, 11e et 20e rgiments se rvoltent, tuent leurs colonels et plusieurs officiers dtat-major, livrent la ville au pillage, puis se replient sur Delhi. L, le rajah, un descendant de Timour, se joint eux. Larsenal tombe en leur pouvoir, et les officiers du 54e rgiment sont gorgs. Le 11 mai, Delhi, le major Fraser et ses officiers sont impitoyablement massacrs par les rvolts de Mirat jusque dans le palais du commandant europen, et, le 16 mai, quarante-neuf prisonniers, hommes, femmes, enfants, tombent sous la hache des assassins. Le 20 mai, le 26e rgiment, cantonn prs de Lahore, tue le commandant du port et le sergent-major europen. Le branle tait donn ces pouvantables boucheries. Le 28 mai, Nourabad, nouvelles victimes parmi les officiers anglo-indiens. Le 30 mai, dans les cantonnements de Lucknow, massacre du brigadier commandant, de son aide de camp et de plusieurs autres officiers. Le 31 mai, Bareilli, dans le Rohilkhande, meurtre de quelques officiers surpris, qui ne peuvent mme se dfendre. la mme date, Schajahanpore, assassinat du collecteur et dun certain nombre dofficiers par les Cipayes du 38e rgiment, et le lendemain, au del de Barwar, gorgement des officiers, femmes et enfants, qui staient mis en route pour gagner la station de Sivapore, un mille dAurungabad. Dans les premiers jours de juin, Bhopal, massacre dune partie de la population europenne, et Jansi, sous linspiration
37

de la terrible Rani dpossde, tuerie, avec des raffinements de cruaut sans exemple, des femmes et enfants rfugis dans le fort. Le 6 juin, Allahabad, huit jeunes enseignes tombent sous les coups des Cipayes. Le 14 juin, Gwalior, rvolte de deux rgiments natifs et assassinat des officiers. Le 27 juin, Cawnpore, premire hcatombe de victimes de tout ge et de tout sexe, fusilles ou noyes, prlude de lpouvantable drame qui allait saccomplir quelques semaines plus tard. Holkar, le 1er juillet, massacre de trente-quatre Europens, officiers, femmes, enfants, pillage, incendie, et Ugow, le mme jour, assassinat du colonel et de ladjudant du 23e rgiment de larme royale. Le 15 juillet, second massacre Cawnpore. Ce jour-l, plusieurs centaines denfants et de femmes, et parmi celles-ci lady Munro, sont gorges avec une cruaut sans gale par les ordres du Nana lui-mme, qui appela son aide les bouchers musulmans des abattoirs. Horrible tuerie, aprs laquelle les corps furent prcipits dans un puits, rest lgendaire. Le 26 septembre, sur une place de Lucknow, maintenant appele le square des litires , nombreux blesss charps coups de sabre et jets encore vivants dans les flammes. Et, enfin, tant dautres massacres isols, dans les villes et les campagnes, qui donnrent ce soulvement un horrible caractre datrocit ! ces gorgements, dailleurs, les gnraux anglais rpondirent aussitt par des reprsailles, ncessaires sans doute, puis 38

quelles finirent par inspirer la terreur du nom anglais parmi les insurgs, mais qui furent vritablement pouvantables. Au dbut de linsurrection, Lahore, le grand-juge Montgomery et le brigadier Corbett avaient pu dsarmer, sans rpandre de sang, sous la bouche de douze pices de canon, mche allume, les 8e, 16e 26e et 49e rgiments de larme native. Moultan, les 62e et 29e rgiments indignes avaient aussi d rendre leurs armes, sans pouvoir tenter une rsistance srieuse. De mme Peschawar, les 24e, 27e et 51e rgiments furent dsarms par le brigadier S. Colton et le colonel Nicholson, au moment o la rvolte allait clater. Mais des officiers du 51e rgiment ayant fui dans la montagne, leurs ttes furent mises prix, et toutes furent bientt rapportes par les montagnards. Ctait le commencement des reprsailles. Une colonne, commande par le colonel Nicholson, fut lance alors sur un rgiment natif, qui marchait vers Delhi. Les rvolts ne tardrent pas tre atteints, battus, disperss, et cent vingt prisonniers rentrrent Peschawar. Tous furent indistinctement condamns mort ; mais un sur trois seulement dut tre excut. Dix canons furent rangs sur le champ de manuvres, un prisonnier attach chacune de leurs bouches, et, cinq fois, les dix canons firent feu, en couvrant la plaine de dbris informes, au milieu dune atmosphre empeste par la chair brle. Ces supplicis, suivant M. de Valbezen, moururent presque tous avec cette hroque indiffrence que les Indiens savent si bien conserver en face de la mort. Seigneur capitaine, dit un des officiers qui prsidaient lexcution un beau Cipaye de vingt ans, en caressant nonchalamment de la main linstrument de mort, seigneur capitaine, il nest pas besoin de mattacher, je nai pas envie de menfuir. Telle fut cette premire et horrible excution, qui devait tre suivie de tant dautres.
39

Voici, dailleurs, lordre du jour qu cette date mme, Lahore, le brigadier Chamberlain portait la connaissance des troupes natives, aprs lexcution de deux Cipayes du 55e rgiment : Vous venez de voir attacher vivants la bouche des canons et mettre en pices deux de vos camarades ; ce chtiment sera celui de tous les tratres. Votre conscience vous dira les peines quils subiront dans lautre monde. Les deux soldats ont t mis mort par le canon et non par la potence, parce que jai dsir leur viter la souillure de lattouchement du bourreau et prouver ainsi que le gouvernement, mme en ces jours de crise, ne veut rien faire qui puisse porter la moindre atteinte vos prjugs de religion et de caste. Le 30 juillet, douze cent trente-sept prisonniers tombaient successivement devant le peloton dexcution, et cinquante autres nchappaient au dernier supplice que pour mourir de faim et dtouffement dans la prison o on les avait renferms. Le 28 aot, sur huit cent soixante-dix Cipayes qui fuyaient Lahore, six cent cinquante-neuf taient impitoyablement massacrs par les soldats de larme royale. Le 23 septembre, aprs la prise de Delhi, trois princes de la famille du roi, lhritier prsomptif et ses deux cousins, se rendaient sans conditions au gnral Hodson, qui les emmena avec une escorte de cinq hommes seulement au milieu dune foule menaante de cinq mille Indous, un contre mille. Et cependant, mi-route, Hodson fit arrter le char qui portait les prisonniers, il monta prs deux, il leur ordonna de se dcouvrir la poitrine, il les tua tous trois coups de revolver. Cette sanglante excution, de la main dun officier anglais, dit M. de Valbezen, devait exciter dans le Pundjab la plus haute admiration.

40

Aprs la prise de Delhi, trois mille prisonniers prissaient par le canon ou la potence, et avec eux, vingt-neuf membres de la famille royale. Le sige de Delhi, il est vrai, avait cot aux assigeants deux mille cent cinquante et un Europens et seize cent quatre-vingt-six natifs. Allahabad, horribles boucheries humaines, faites non plus parmi les Cipayes, mais dans les rangs de lhumble population, que des fanatiques avaient presque inconsciemment entrane au pillage. Lucknow, le 16 novembre, deux mille Cipayes, passs par les armes au Sikander Bagh, jonchaient de leurs cadavres un espace de cent vingt mtres carrs. Cawnpore, aprs le massacre, le colonel Neil obligeait les condamns, avant de les livrer au gibet, lcher et nettoyer de leur langue, proportionnellement leur rang de caste, chaque tache de sang reste dans la maison o les victimes avaient pri. Ctait, pour ces Indous, faire prcder la mort par le dshonneur. Pendant lexpdition dans lInde centrale, les excutions des prisonniers furent continuelles, et, sous les feux de la mousqueterie, des murs de chair humaine scroulaient sur la terre ! Le 9 mars 1858, lattaque de la Maison jaune, lors du second sige de Lucknow, aprs une pouvantable dcimation de Cipayes, il parat constant quun de ces malheureux fut rti vivant par les Sikhs sous les yeux mmes des officiers anglais. Le 11, cinquante corps de Cipayes comblaient les fosss du palais de la Bgum, Lucknow, sans quun seul bless et t pargn par des soldats qui ne se possdaient plus. Enfin, en douze jours de combats, trois mille natifs expiraient par la corde ou sous les balles, et, parmi eux, trois cent quatre 41

vingts fugitifs entasss dans lle dHidaspe, qui staient sauvs jusque dans le Cachemire. En somme, sans tenir compte du chiffre des Cipayes qui furent tus les armes la main, pendant cette rpression impitoyable, rpression qui nadmettait pas de prisonniers, rien que pour la campagne du Pendjab, on ne trouve pas moins de six cent vingt-huit indignes fusills ou attachs la bouche des canons par ordre de lautorit militaire, treize cent soixante-dix par ordre de lautorit civile, trois cent quatre-vingt-six pendus par ordre des deux autorits. Total fait, au commencement de lanne 1859, on estimait plus de cent vingt mille le nombre des officiers et soldats natifs qui prirent, et plus de deux cent mille celui des indignes civils qui payrent de leur vie leur participation, souvent douteuse, cette insurrection. Terribles reprsailles contre lesquelles, non sans raison peut-tre, M. Gladstone protesta avec nergie au parlement anglais. Il tait important, pour le rcit qui va suivre, dtablir, de part et dautre, le bilan de cette ncrologie. Il le fallait, pour faire comprendre au lecteur quelle haine inassouvie devait rester aussi bien au cur des vaincus, assoiffs de vengeance, qu celui des vainqueurs, qui, dix ans aprs, portaient encore le deuil des victimes de Cawnpore et de Lucknow. Quant aux faits purement militaires de toute la campagne entreprise contre les rebelles, ils comprennent les expditions suivantes, qui vont tre sommairement cites. Cest dabord la premire campagne du Pendjab, qui cota la vie sir John Laurence. Puis vient le sige de Delhi, cette capitale de linsurrection, renforce par des milliers de fugitifs, et dans laquelle Mohammed Schah Bahadour fut proclam empereur de lIndoustan. Finis 42

sez-en avec Delhi ! avait imprieusement ordonn le gouverneur gnral dans une dernire dpche au commandant en chef, et le sige, commenc dans la nuit du 13 juin, se terminait le 19 septembre, aprs avoir cot la vie aux gnraux sir Harry Barnard et John Nicholson. En mme temps, aprs que Nana Sahib se fut fait dclarer Peschwah et couronner au chteau-fort de Bilhour, le gnral Havelock oprait sa marche sur Cawnpore. Il y entrait le 17 juillet, mais trop tard pour empcher le dernier massacre et semparer du Nana, qui put senfuir avec cinq mille hommes et quarante pices de canon. Cela fait, Havelock entreprenait une premire campagne dans le royaume dOude, et, le 28 juillet, il passait le Gange avec dixsept cents hommes et dix canons seulement, se dirigeant sur Lucknow. Sir Colin Campbell, le major gnral sir James Outram, entraient alors en scne. Le sige de Lucknow devait durer quatrevingt-sept jours, coter la vie sir Henri Lawrence et au gnral Havelock. Puis, Colin Campbell, aprs avoir t forc de se retirer sur Cawnpore, dont il semparait dfinitivement, se prparait pour une seconde campagne. Pendant ce temps, dautres troupes dlivraient Mohir, une des villes de lInde centrale, et faisaient une expdition travers le Malwa, qui rtablissait lautorit anglaise dans ce royaume. Au dbut de lanne 1858, Campbell et Outram recommenaient une seconde campagne dans lOude, avec quatre divisions dinfanterie, que commandaient les majors gnraux sir James Outram, sir Edward Lugar, les brigadiers Walpole et Franks. La cavalerie tait sous sir Hope Grant, les armes spciales sous Wilson et Robert Napier, soit environ vingt-cinq mille combattants, que le maharajah du Npaul allait rejoindre avec douze mille Gourgkhas. Mais larme rvolte de la Bgum ne comptait
43

pas moins de cent vingt mille hommes, et, la ville de Lucknow, sept huit cent mille habitants. La premire attaque se fit le 6 mars. la date du 16, aprs une srie de combats dans lesquels tombrent le capitaine de vaisseau sir William Peel et le major Hodson, les Anglais taient en possession de la partie de la ville situe sur la Goumti. Malgr ces avantages, la Bgum et son fils rsistaient encore dans le palais de Mousa-Bagh, lextrmit nord-ouest de Lucknow, et le Moulvi, chef musulman de la rvolte, rfugi au centre mme de la ville, refusait de se rendre. Le 19, une attaque dOutram, le 21, un combat heureux, confirmaient enfin aux Anglais la pleine possession, de ce redoutable rempart de linsurrection des Cipayes. Au mois davril, la rvolte entrait dans sa dernire phase. Une expdition tait faite dans le Rohilkhande, o staient ports en grand nombre les insurgs fugitifs. Bareilli, la capitale du royaume, fut tout dabord lobjectif des chefs de larme royale. Les dbuts ne furent pas heureux. Les Anglais subirent une sorte de dfaite Judgespore. Le brigadier Adrien Hope fut tu. Mais, vers la fin du mois, Campbell arrivait, reprenait SchahJahanpore, et, le 5 mai, attaquant Bareilli, il couvrait la ville de feux et sen emparait, sans avoir pu empcher les rebelles de lvacuer. Pendant ce temps, dans lInde centrale souvraient les campagnes de sir Hugh Rose. Ce gnral, aux premiers jours de janvier 1858, marchait sur Saungor, travers le royaume de Bhopal, en dlivrait la garnison le 3 fvrier, prenait le fort de Gurakota dix jours aprs, forait les dfils de la chane des Vindhyas au col de Mandanpore, passait la Betwa, arrivait devant Jansi, dfendue par onze mille rvolts, sous les ordres de la farouche Rani, linvestissait le 22 mars, au milieu dune chaleur torride, dtachait deux mille hommes de larme assigeante pour barrer la route vingt mille hommes du contingent de Gwalior, amens par le fameux Tantia-Topi, culbutait ce chef rebelle, donnait assaut la ville le 2 avril, forait la muraille, semparait de la citadelle, do la Rani parvenait schapper, reprenait les oprations contre le fort de Calpi, o la Rani et Tantia-Topi avaient rsolu de mourir,
44

en devenait matre le 22 mai, aprs un hroque assaut, continuait la campagne la poursuite de la Rani et de son compagnon, qui staient jets dans Gwalior, y concentrait, le 16 juin, ses deux brigades que rejoignait un renfort du brigadier Napier, crasait les rvolts Morar, rduisait la place le 18, et revenait Bombay, aprs une campagne triomphale. Ce fut prcisment dans une rencontre davant-poste, devant Gwalior, que succomba la Rani. Cette redoutable reine, toute dvoue au nabab, sa plus fidle compagne pendant linsurrection, fut tue de la main mme de sir Edward Munro. Nana Sahib sur le cadavre de lady Munro, Cawnpore, le colonel sur le cadavre de la Rani, Gwalior, ctaient l deux hommes en qui se rsumait la rvolte et la rpression, deux ennemis dont la haine aurait des effets terribles, sils se retrouvaient jamais face face ! ce moment, on peut considrer linsurrection comme dompte, sauf peut-tre dans quelques portions du royaume dOude. Campbell rentre donc en campagne le 2 novembre, sempare des dernires positions des rvolts, oblige se soumettre quelques chefs importants. Cependant, lun deux, Beni Madho, nest pas pris. On apprend en dcembre quil sest rfugi dans un district limitrophe du Npaul. On affirme que Nana Sahib, Balao Rao, son frre, et la Bgum dOude sont avec lui. Plus tard, aux derniers jours de lanne, le bruit court quils sont alls chercher asile sur la Rapti, la limite des royaumes du Npaul et de lOude. Campbell les presse vivement, mais ils passent la frontire. Ce fut dans les premiers jours de fvrier 1859 seulement quune brigade anglaise, dont lun des rgiments tait sous les ordres du colonel Munro, put les poursuivre jusque dans le Npaul. Bni Madho est tu, la Bgum dOude et son fils sont faits prisonniers et obtiennent la permission de rsider dans la capitale du Npaul. Quant Nana Sahib et Balao Rao, longtemps on les crut morts. Ils ne ltaient pas. Quoi quil en soit, la formidable insurrection tait anantie. Tantia-Topi, livr par son lieutenant Man-Singh et condamn mort, tait excut, le 15 avril, Sipri. Ce rebelle, cette figure
45

vraiment remarquable du grand drame de linsurrection indienne, dit M. de Valbezen, et qui donna des preuves dun gnie politique plein de combinaisons et daudace, mourut courageusement sur lchafaud. Cependant, la fin de cette rvolte des Cipayes, qui et peuttre cot lInde aux Anglais, si elle se ft tendue toute la pninsule, et surtout si le soulvement et t national, devait provoquer la chute de lhonorable Compagnie des Indes. En effet, la Cour des Directeurs avait t menace de dchance par lord Palmerston ds la fin de lanne 1857. Le 1er novembre 1858, une proclamation, publie en vingt langues, annonait que Sa Majest Victoria Batrix, reine dAngleterre, prenait le sceptre de lInde, dont, quelques annes plus tard, elle allait tre couronne impratrice. Ce fut luvre de lord Stanley. Le titre de gouverneur, remplac par celui de vice-roi, un secrtaire dtat et quinze membres composant le gouvernement central, les membres du conseil de lInde pris en dehors du service indien, les gouverneurs des prsidences de Madras et de Bombay nomms par la reine, les membres des services indiens et les commandants en chef choisis par le secrtaire dtat, telles furent les principales dispositions du nouveau gouvernement. Quant aux forces militaires, larme royale compte aujourdhui dix-sept mille hommes de plus quavant la rvolte des Cipayes, soit cinquante-deux rgiments dinfanterie, neuf rgiments de fusiliers, et une artillerie considrable, avec cinq cents sabres par rgiment de cavalerie, et sept cents baonnettes par rgiment dinfanterie. Larme native se compose de cent trente-sept rgiments dinfanterie et de quarante rgiments de cavalerie ; mais son artillerie est europenne, presque sans exception.
46

Tel est ltat actuel de la pninsule au point de vue administratif et militaire, tel est leffectif des forces qui gardent un territoire de quatre cent mille milles carrs. Les Anglais, dit justement M. Grandidier, ont t heureux de rencontrer dans ce grand et magnifique pays un peuple doux, industrieux, civilis, et de longue date faonn tous les jougs. Mais quils y prennent garde, la douceur a ses limites, et que le joug ne soit pas crasant, ou les ttes se redressent un jour et le brisent.

47

CHAPITRE IV Au fond des caves dEllora.


Il ntait que trop vrai. Le prince maharatte Dandou-Pant, le fils adoptif de Baji-Rao, Peschwah de Pounah, en un mot Nana Sahib, peut-tre cette poque lunique survivant des chefs de la rvolte des Cipayes, avait pu quitter ses inaccessibles retraites du Npaul. Brave, audacieux, habitu lpreuve des dangers immdiats, habile djouer les poursuites, savant dans lart dembrouiller ses pistes, profondment rus, il stait aventur jusque dans les provinces du Dekkan, sous linspiration toujours vivace dune haine que les terribles reprsailles de linsurrection de 1857 navaient pu que dcupler. Oui ! ctait une haine mort que le Nana avait voue aux possesseurs de lInde. Il tait lhritier de Baji-Rao, et. lorsque le Peschwah mourut en 1851, la Compagnie refusa de continuer lui servir la pension de huit lakhs de roupies4 laquelle il avait droit. De l, une des causes de cette haine, qui devait aboutir aux plus grands excs. Mais quesprait donc Nana Sahib ? Depuis huit ans, la rvolte des Cipayes tait compltement dompte. Le gouvernement anglais stait peu peu substitu lhonorable Compagnie des Indes et tenait la pninsule entire sous une autorit bien autrement forte que celle de lAssociation des marchands. De la rbellion, il ne restait plus traces, pas mme dans les rangs de larme native, entirement rorganise sur de nouvelles bases. Le Nana prtendait-il donc russir fomenter un mouvement national parmi les basses classes de lIndoustan ? Ses projets seront bientt connus. En tout cas, ce quil nignorait plus, cest que sa prsence avait t signale dans la province dAurungabad, cest que le gouverneur gnral en avait avis le vice-roi, Calcutta, cest que sa tte tait mise prix. Ce qui tait certain, cest quil avait
4

Deux millions de francs. 48

d fuir prcipitamment, et quil lui fallait encore se rfugier dans un asile si bien cach, quil pt y chapper aux recherches des agents de la police anglo-indienne. Le Nana, pendant cette nuit du 6 au 7 mars, ne perdit pas une heure. Il connaissait parfaitement le pays. Il rsolut de gagner Ellora, situe vingt-cinq milles dAurungabad, afin dy rejoindre un de ses complices. La nuit tait sombre. Le faux faquir, aprs stre assur quil ntait pas poursuivi, se dirigea vers ce mausole, lev quelque distance de la ville en lhonneur du mahomtan Sha-Soufi, un saint dont les reliques ont la rputation doprer des cures mdicales. Mais tout dormait alors dans le mausole, prtres et plerins, et le Nana put passer sans tre inquit par quelque demande indiscrte. Cependant, lombre ntait pas si paisse que, quatre lieues plus au nord, ce bloc de granit qui porte le fort imprenable de Daoulutabad et se dresse au milieu dune plaine la hauteur de deux cent quarante pieds, pt drober aux regards son norme silhouette. Le nabab, en lapercevant, se rappela quun des empereurs du Dekkan, lun de ses anctres, avait voulu faire sa capitale de la vaste cit autrefois tablie la base de ce fort. Et en vrit, cet t l une position inexpugnable, bien faite pour devenir le centre dun mouvement insurrectionnel dans cette partie de lInde. Mais Nana Sahib dtourna la tte, et neut quun regard de haine pour cette forteresse, maintenant aux mains de ses ennemis. Cette plaine dpasse, apparut une rgion plus accidente. Ctaient les premires ondulations dun sol qui allait devenir montagneux. Le Nana, encore dans toute la force de lge, ne ralentit pas sa marche, en sengageant sur des pentes dj raides. Il voulait faire vingt-cinq milles dans sa nuit, cest--dire franchir la distance qui sparait Ellora dAurungabad. L, il esprait pouvoir se reposer en toute scurit. Aussi ne fit-il halte, ni dans un cara 49

vansrail, ouvert tout venant, qui se rencontra sur sa route, ni dans un bungalow demi ruin, o il et pu dormir une heure ou deux, au centre de la partie recule de la montagne. Au soleil levant, le village de Rauzah, qui possde le tombeau trs simple du plus grand des empereurs mongols, Aureng-Zeb, fut contourn par le fugitif. Il tait enfin arriv ce clbre groupe dexcavations, qui ont pris leur nom du petit village voisin dEllora. La colline dans laquelle ont t creuses ces caves, au nombre dune trentaine, se dessine en forme de croissant. Quatre temples, vingt-quatre monastres bouddhiques, quelques grottes moins importantes, tels sont les monuments du groupe. La carrire de basalte a t largement exploite par la main de lhomme. Mais ce nest pas pour construire les chefs-duvre disperss a et l limmense surface de la pninsule que les architectes indous, aux premiers sicles de lre chrtienne, en ont extrait les pierres. Non ! ces pierres nont t enleves que pour mnager des vides dans le massif, et ce sont ces vides qui sont devenus des chaityas ou des viharas suivant leur destination. Le plus extraordinaire de ces temples est celui des Kalas. Que lon se figure un bloc haut de cent vingt pieds, sur six cents pieds de circonfrence. Ce bloc, avec une incroyable audace, on la dcoup dans la montagne mme, on la isol au milieu dune cour longue de trois cent soixante pieds et large de cent quatre-vingtsix, une cour que loutil a conquise aux dpens de la carrire basaltique. Puis, ce bloc ainsi dgag, les architectes lont taill, comme un statuaire fait dun morceau divoire. lextrieur, ils ont vid des colonnes, menuis des pyramidions, arrondi des coupoles, pargn ce quil fallait de roc pour obtenir la saillie des bas-reliefs, dans lesquels des lphants plus grands que nature semblent supporter ldifice tout entier ; lintrieur, ils ont rserv une vaste salle, entoure de chapelles, et dont la vote repose sur des colonnes dtaches de la masse totale. Enfin, de ce monolithe, ils ont fait un temple, qui na pas t bti , dans le vrai sens du mot, mais un temple unique au monde, digne de ri 50

valiser avec les difices les plus merveilleux de lInde, et qui ne peut mme perdre tre compar aux hypoges de lancienne gypte. Ce temple, presque abandonn maintenant, a dj t touch par le temps. Il se dtriore en quelques parties. Ses bas-reliefs saltrent comme les parois du massif dont on la tir. Il na encore que mille ans dexistence. Mais, ce qui nest que le premier ge pour les uvres de la nature est dj la caducit pour les uvres humaines. Quelques profondes crevasses staient faites au soubassement latral de gauche, et cest par une de ces ouvertures, que cachait demi la croupe de lun des lphants de support, que Nana Sahib se glissa, sans que personne et pu souponner son arrive Ellora. La crevasse souvrait intrieurement sur un sombre boyau, qui courait travers le soubassement, en senfonant sous la cella du temple. L svidait une sorte de crypte ou plutt une citerne, sche alors, qui servait de rceptacle aux eaux pluviales. Ds que le Nana eut pntr dans le boyau, il fit entendre un certain sifflement, auquel rpondit un sifflement identique. Ce ntait point un jeu dcho. Une lumire brilla dans lobscurit. Aussitt, un Indou se montra, tenant une petite lanterne la main. Pas de lumire ! dit le Nana. Cest toi, Dandou-Pant ? rpondit lIndou, qui teignit aussitt sa lanterne. Moi, frre ! Est-ce que ?

51

manger, dabord, rpondit le Nana, nous causerons ensuite. Mais, ni pour parler, ni pour manger, je nai besoin dy voir. Prends ma main et guide-moi. LIndou prit la main du Nana, lentrana au fond de ltroite crypte et laida stendre sur un amas dherbes sches quil venait de quitter. Le sifflement du faquir lavait interrompu dans son dernier sommeil. Cet homme, trs habitu se mouvoir dans cet obscur rduit, eut bientt trouv quelques provisions, du pain, une sorte de pt de mourghis prpar avec la chair de poulets trs communs dans lInde, et une gourde contenant une demi-pinte de cette violente liqueur connue sous le nom d arak , que produit la distillation du jus de cocotier. Le Nana mangea et but sans prononcer une parole. Il mourait de faim et de fatigue. Toute sa vie se concentrait alors dans ses yeux, qui brillaient dans lombre comme des prunelles de tigre. LIndou, sans faire un mouvement, attendait quil convnt au nabab de parler. Cet homme, ctait Balao Rao, le propre frre de Nana Sahib. Balao Rao, lan de Dandou-Pant, mais dun an peine, lui ressemblait physiquement, presque sy mprendre. Moralement, ctait Nana Sahib tout entier. Mme haine des Anglais, mme astuce dans les projets, mme cruaut dans lexcution, mme me en deux corps. Pendant toute linsurrection, les deux frres ne staient pas quitts. Aprs la dfaite, le mme campement de la frontire du Npaul leur avait donn asile. Et maintenant, relis dans cette unique pense de reprendre la lutte, ils se retrouvaient tous deux prts agir. Lorsque le Nana, refait par ce repas htivement dvor, eut recouvr ses forces, il resta, pendant quelque temps, la tte ap 52

puye dans ses mains. Balao Rao, pensant quil voulait se remettre par quelques heures de sommeil, gardait toujours le silence. Mais Dandou-Pant, relevant la tte, saisit la main de son frre, et dune voix sourde : Jai t signal dans la prsidence de Bombay ! dit-il. Ma tte est mise prix par le gouverneur de la prsidence ! Il y a deux mille livres promises qui livrera Nana Sahib ! Dandou-Pant ! scria Balao Rao. ta tte vaut plus que cela ! Ce serait peine le prix de la mienne, et, avant trois mois, ils seraient trop heureux de les avoir toutes les deux pour vingt mille ! Oui, rpondit le Nana, dans trois mois, le 23 juin, cest lanniversaire de cette bataille de Plassey dont le centime anniversaire, en 1857, devait voir la fin de la domination anglaise et lmancipation de la race solaire ! Nos prophtes lavaient prdit ! Nos bardes lavaient chant ! Dans trois mois, frre, cent neuf ans se seront couls, et lInde est encore foule par le pied des envahisseurs ! Dandou-Pant, rpondit Balao Rao, ce qui na pas russi en 1857 peut et doit russir dix ans aprs. En 1827, en 1837, en 1847, il y a eu des mouvements dans lInde ! Tous les dix ans, les Indous sont repris des fivres de la rvolte ! Eh bien, cette anne, ils se guriront en se baignant dans des flots de sang europen ! Que Brahma nous guide, murmura le Nana, et alors supplice pour supplice ! Malheur aux chefs de larme royale qui ne sont pas tombs sous les coups de nos Cipayes ! Lawrence est mort, Barnard est mort, Hope est mort, Napier est mort, Hobson est mort, Havelock est mort ! Mais quelques-uns ont survcu ! Campbell, Rose, vivent encore, et parmi eux, celui que je hais entre tous, ce colonel Munro, ce descendant du bourreau qui, le premier, fit attacher des Indous la bouche des canons, lhomme qui a tu de sa main ma compagne, la Rani de Jansi ! Quil tombe
53

en mon pouvoir, il verra si jai oubli les horreurs du colonel Neil, les massacres du Sekander Bagh, les gorgements du palais de la Bgum. de Bareilli, de Jansi et de Morar, de lle dHidaspe et de Delhi ! Il verra si jai oubli quil a jur ma mort comme jai jur la sienne ! Na-t-il pas quitt larme ? demanda Balao Rao. Oh ! rpondit Nana Sahib, au premier soulvement il reprendra du service ! Mais si le soulvement avorte, jirai le poignarder jusque dans son bungalow de Calcutta ! Soit, et maintenant ? Maintenant, il faut continuer luvre commence. Le mouvement sera national, cette fois. Que dans les villes, dans les champs, les Indous se soulvent, et bientt les Cipayes auront fait cause commune avec eux. Jai parcouru le centre et le nord du Dekkan. Partout, jai retrouv les esprits disposs la rvolte. Pas de ville, de bourgade, o nous nayons des chefs prts agir. Les brahmanes fanatiseront le peuple. La religion, cette fois, entranera les sectateurs de Siva et de Vishnou. lpoque qui sera dtermine, au signal convenu, des millions dIndous se soulveront, et larme royale sera anantie ! Et Dandou-Pant ? demanda Balao Rao, qui saisit la main de son frre. Dandou-Pant, rpondit le Nana, ne sera pas seulement le Peschwah couronn au chteau-fort de Bilhour ! Ce sera alors le souverain de la terre sacre des Indes ! Cela dit, Nana Sahib, les bras croiss, le regard vague de ceux qui observent, non plus le pass ou le prsent, mais lavenir, resta silencieux. Balao Rao se gardait bien de linterrompre. Il lui plaisait de laisser cette me farouche senflammer ses propres lments, et, au besoin, il tait l pour attiser tout le feu qui couvait en lui. Na 54

na Sahib ne pouvait avoir un complice plus troitement li sa personne, un conseiller plus ardent le pousser vers son but. On la dit, ctait un autre lui-mme. Le Nana, aprs quelques minutes de silence, releva la tte, et revint la situation prsente. O sont nos compagnons ? demanda-t-il. Aux cavernes dAdjuntah, l o il a t convenu quils nous attendraient, rpondit Balao Rao. Et nos chevaux ? Je les ai laisss une porte de fusil, sur la route qui conduit dEllora Boregami. Cest Klagani qui les garde ? Lui-mme, frre. Ils sont bien gards, bien refaits, bien reposs, et nattendent que nous pour partir. Partons donc, rpondit le Nana. Il faut que nous soyons Adjuntah avant le lever du jour. Et de l, demanda Balao Rao, o irons-nous ? Cette fuite prcipite na-t-elle pas contrari tes projets ? Non, rpondit Nana Sahib. Nous gagnerons les monts Sautpourra, dont je connais tous les dfils, et au milieu desquels je puis dfier les recherches de la police anglaise. L, dailleurs, nous serons sur ce territoire des Bilhs et des Gounds, qui sont rests fidles notre cause. L, je pourrai attendre le moment favorable, au milieu de cette montagneuse rgion des Vindhyas o le ferment de la rvolte est toujours prt lever !

55

En route ! rpondit Balao Rao. Ah ! ils ont promis deux mille livres qui semparerait de toi ! Mais il ne suffit pas de mettre une tte prix, il faut la prendre ! Ils ne la prendront pas, rpondit Nana Sahib. Viens sans perdre un instant, frre, viens ! Balao Rao savana dun pas assur travers ltroit couloir qui conduisait ce rduit obscur, creus sous le pav du temple. Lorsquil fut arriv lorifice que cachait la croupe de llphant de pierre, il avana prudemment la tte, regarda dans lombre, droite et gauche, constata que les abords taient dserts, et se hasarda au dehors. Par surcrot de prcaution, il fit une vingtaine de pas sur lavenue qui se dveloppait suivant laxe du temple ; puis, nayant rien aperu de suspect, il poussa un sifflement, indiquant au Nana que la route tait libre. Quelques instants aprs, les deux frres quittaient cette valle artificielle, longue dune demi-lieue, qui est toute troue de galeries, de votes, dexcavations, tages en de certains endroits jusqu une grande hauteur. Ils vitrent de passer prs de ce mausole mahomtan qui sert de bungalow aux plerins ou aux curieux de toutes nationalits, attirs par les merveilles dEllora ; enfin, aprs avoir contourn le village de Rauzah, ils se trouvrent sur la route qui relie Adjuntah et Boregami. La distance parcourir, dEllora Adjuntah, tait de cinquante milles (80 kilomtres environ) ; mais le Nana ntait plus alors ce fugitif qui svadait pied dAurungabad, et sans moyen de transport. Ainsi que Balao Rao lavait dit, trois chevaux lattendaient sur la route, gards par lIndou Klagani, fidle serviteur de Dandou-Pant. Ces chevaux avaient t cachs dans un bois pais, un mille du village. Lun tait destin au Nana, lautre Balao Rao, le troisime Klagani, et bientt ils galopaient tous trois dans la direction dAdjuntah. Personne, dailleurs, ne se ft tonn de voir un faquir cheval. En effet,

56

bon nombre de ces effronts mendiants demandent laumne du haut de leur monture. Au surplus, la route tait peu frquente cette poque de lanne, moins favorable aux plerinages. Le Nana et ses deux compagnons allaient donc rapidement sans avoir rien craindre qui et pu les gner ou les retarder. Ils ne prenaient que le temps de faire souffler leurs btes, et, pendant ces courtes haltes, puisaient aux provisions que Klagani portait laron de sa selle. Ils vitrent ainsi les parties plus frquentes de la province, les bungalows et les villages, entre autres la bourgade de Roja, triste amas de maisons noires, que le temps a enfumes comme ces sombres habitations du Cornouailles, et Pulmary, petit bourg perdu dans les plantations dun pays dj sauvage. Le sol tait uni et plat. En toutes directions stendaient des champs de bruyres, sillonns de massifs dpaisses jungles. Mais la contre devint plus accidente aux approches dAdjuntah. Les superbes grottes qui portent ce nom, rivales des merveilleuses caves dEllora, et peut-tre plus belles dans leur ensemble, occupent la partie infrieure dune petite valle, un demi mille environ de la ville. Nana Sahib pouvait donc se dispenser de passer par Adjuntah, o la notice du gouverneur devait tre dj affiche. En consquence, nulle crainte dtre reconnu. Aussi, quinze heures aprs avoir quitt Ellora, ses deux compagnons et lui senfonaient-ils travers un troit dfil, qui conduisait la valle clbre, dont les vingt-sept temples, taills mme dans le massif rocheux, se penchent sur de vertigineux abmes. La nuit tait superbe, tout tincelante de constellations, mais sans lune. De hauts arbres, des banians, quelques-uns de ces bars , qui comptent parmi les gants de la flore indienne, se
57

dcoupaient en noir sur le fond toile du ciel. Pas un souffle ne traversait latmosphre, pas une feuille ne remuait, pas un bruit ne se faisait entendre, si ce nest le sourd murmure dun torrent, qui coulait quelques centaines de pieds, dans le fond du ravin. Mais ce murmure saccentua et devint un vritable mugissement, lorsque les chevaux eurent atteint la chute deau du Satkhound, qui tombe dune hauteur de cinquante toises, en se dchirant la saillie des rocs de quartz et de basalte. Une liquide poussire tourbillonnait dans le dfil et se ft nuance des sept couleurs de larc-en-ciel, si la lune et clair lhorizon dans cette belle nuit de printemps. Le Nana, Balao Rao et Klagani taient arrivs. Au brusque dtour du dfil, qui fait un coude en cet endroit, se creusait la valle enrichie par ces chefs-duvre de larchitecture bouddhique. L, sur les murailles de ces temples, orns profusion de colonnes, de rosaces, darabesques, de vrandahs, peupls de figures colossales danimaux aux formes fantastiques, creuss de sombres cellules quhabitaient autrefois les prtres, gardiens de ces demeures sacres, lartiste peut encore admirer quelques fresques que lon dirait peintes dhier, et qui reprsentent des crmonies royales, des processions religieuses, des batailles o figurent toutes les armes de lpoque, telles quelles furent dans ce splendide pays de lInde, aux premiers temps de lre chrtienne. Nana Sahib connaissait tous les secrets de ces mystrieuses hypoges. Plus dune fois, ses compagnons et lui, trop presss par les troupes royales, y avaient trouv refuge aux mauvais jours de linsurrection. Les galeries souterraines qui les reliaient, les plus troits tunnels mnags dans le massif quartzeux, les sinueux conduits croiss sous tous les angles, les mille ramifications de ce labyrinthe, dont lenchevtrement et lass les plus patients, tout cela lui tait familier. Il ne pouvait sy perdre, mme quand une torche nclairait pas leurs sombres profondeurs. Le Nana, au milieu de cette nuit obscure, en homme sr de ce quil fait, alla droit lune des excavations les moins importantes du groupe. Louverture en tait obstrue par un rideau darbustes
58

pais et un amas de grosses pierres quun boulement ancien semblait avoir jetes l, entre les broussailles du sol et les plantes lapidaires de la roche. Un simple grattement de son ongle sur la paroi suffit au nabab pour signaler sa prsence lorifice de lexcavation. Deux ou trois ttes dIndous apparurent aussitt entre les interstices des branches, puis dix, puis vingt autres, et bientt des corps, se faufilant entre les pierres comme des serpents, formrent un groupe dune quarantaine dhommes bien arms. En route ! dit Nana Sahib. Et sans demander une explication, sans savoir o il les conduisait, ces fidles compagnons du nabab le suivirent, prts se faire tuer sur un signe de lui. Ils taient pied, mais leurs jambes pouvaient lutter de vitesse avec celles dun cheval. La petite troupe senfona travers le dfil qui ctoyait labme, en remontant vers le nord, et contourna la croupe de la montagne. Une heure aprs, elle avait atteint la route du Kandeish, qui va se perdre dans les passes des monts Sautpourra. Lembranchement que jette le railway de Bombay Allahabad sur Nagpore, et la voie principale elle-mme, qui court vers le nord-est, furent dpasss au point du jour. ce moment, le train de Calcutta filait toute vitesse, jetant sa vapeur blanche aux superbes banians de la route, et ses hennissements aux fauves effars des jungles. Le nabab avait arrt son cheval, et, dune voix forte, la main tendue vers le train qui fuyait :

59

Va, scria-t-il, va dire au vice-roi de lInde que Nana Sahib est toujours vivant, et que ce railway, uvre maudite de leurs mains, il le noiera dans le sang des envahisseurs !

60

CHAPITRE V Le Gant dAcier.


Je ne sais pas de plus complte stupfaction que celle dont les passants arrts sur la grande route de Calcutta Chandernagor, hommes, femmes, enfants, Indous aussi bien quAnglais, donnaient des marques non quivoques dans la matine du 6 mai. Franchement, un profond sentiment de surprise tait bien naturel. En effet, au lever du soleil, de lun des derniers faubourgs de la capitale de lInde, entre deux paisses haies de curieux, sortait un trange quipage, si toutefois ce nom peut sappliquer lappareil tonnant qui remontait la rive de lHougly. En tte, et comme unique moteur du convoi, un lphant gigantesque, haut de vingt pieds, long de trente, large proportion, savanait tranquillement et mystrieusement. Sa trompe tait demi recourbe, comme une norme corne dabondance, la pointe en lair. Ses dfenses, toutes dores, se dressaient hors de son norme mchoire, semblables deux faux menaantes. Sur son corps dun vert sombre, bizarrement tachet, se dveloppait une riche draperie de couleurs voyantes, rehausse de filigranes dargent et dor, que bordait une frange de gros glands torsades. Son dos supportait une sorte de tourelle trs orne, couronne dun dme arrondi la mode indienne, et dont les parois taient pourvues de gros verres lenticulaires, semblables aux hublots dune cabine de navire. Ce que tranait cet lphant, ctait un train compos de deux normes chars, ou plutt deux vritables maisons, sortes de bungalows roulants, monts chacun sur quatre roues sculptes aux moyeux, aux raies et aux jantes. Ces roues, dont on ne voyait que le segment infrieur se mouvaient dans des tambours qui cachaient demi le soubassement de ces normes appareils de lo-

61

comotion. Une passerelle articule, se prtant aux caprices des tournants, reliait la premire voiture la seconde. Comment un seul lphant, si fort quil ft, pouvait-il traner ces deux massives constructions, sans aucun effort apparent ? Il le faisait, cependant, ltonnant animal ! Ses larges pattes se relevaient et sabaissaient automatiquement avec une rgularit toute mcanique, et il passait immdiatement du pas au trot, sans que ni la voix ni la main dun mahout se fissent voir ou entendre. Voil ce dont les curieux devaient tout dabord stonner, sils se tenaient quelque distance. Mais sils sapprochaient du colosse, voici ce quils dcouvraient, et leur surprise faisait alors place ladmiration. En effet, loreille tait frappe, avant tout, par une sorte de mugissement cadenc, trs semblable au cri particulier de ces gants de la faune indienne. De plus, petits intervalles, il schappait de la trompe dresse vers le ciel un vif tourbillon de vapeur. Et cependant, ctait bien l un lphant ! Sa peau rugueuse, dun vert noirtre, recouvrait, nen pas douter, une de ces ossatures puissantes dont la nature a gratifi le roi des pachydermes ! Ses yeux brillaient de lclat de la vie ! Ses membres taient dous de mouvement ! Oui ! Mais si quelque curieux se ft hasard poser sa main sur lnorme animal, tout se ft expliqu. Ce ntait quun merveilleux trompe-lil, une imitation surprenante, ayant toutes les apparences de la vie, mme de prs. En effet, cet lphant tait en tle dacier, et toute une locomotive routire se cachait dans ses flancs.

62

Quant au train, au Steam-House , pour employer la qualification qui lui convient, ctait lhabitation roulante promise par lingnieur. Le premier char, ou plutt la premire maison, servait dhabitation au colonel Munro, au capitaine Hod, Banks et moi. La seconde logeait le sergent Mac Neil et les gens formant le personnel de lexpdition. Banks avait tenu sa promesse, le colonel Munro avait tenu la sienne, et voil pourquoi, dans cette matine du 6 mai, nous tions partis en cet extraordinaire quipage, afin de visiter les rgions septentrionales de la pninsule indienne. Mais quoi bon cet lphant artificiel ? Pourquoi cette fantaisie, en dsaccord avec lesprit si pratique des Anglais ? Jamais jusqualors on navait imagin de donner une locomotive, destine circuler, soit sur le macadam des grandes routes ou sur les rails des voies ferres, la forme dun quadrupde quelconque ! Il faut bien lavouer, la premire fois que nous fmes admis voir cette surprenante machine, il y eut un bahissement gnral. Les pourquoi et les comment tombrent dru sur notre ami Banks. Ctait daprs ses plans et sous sa direction que cette locomotive routire avait t construite. Qui donc avait pu lui donner lide bizarre de la dissimuler entre les parois dacier dun lphant mcanique ? Mes amis, se contenta de rpondre trs srieusement Banks, connaissez-vous le rajah de Bouthan ? Je le connais, rpondit le capitaine Hod, o plutt je le connaissais, car il est mort depuis trois mois.

63

Eh bien, avant de mourir, rpondit lingnieur, le rajah de Bouthan tait non seulement vivant, mais il vivait autrement quun autre. Il aimait tous les fastes, en quelque genre que ce ft. Il ne se refusait rien, je dis rien de ce qui avait pu une fois lui passer par la tte. Son cerveau susait imaginer limpossible, et, si elle net t inpuisable, sa bourse se ft puise le raliser en toutes choses. Il tait riche comme les nababs dautrefois. Les lakhs de roupies abondaient dans ses caisses. Sil se donnait jamais quelque mal, ce ntait que pour dpenser ses cus dune faon un peu moins banale que ses confrres en millions. Or, un jour, il lui vint une ide, qui bientt lobsda au point de ne plus le laisser dormir, une ide dont Salomon et t fier, et quil aurait certainement ralise, sil et connu la vapeur : ctait de voyager dune faon absolument nouvelle jusqu lui, et davoir un quipage comme personne nen aurait jamais pu rver. Il me connaissait, il me fit venir sa cour, il me dessina lui-mme le plan de son appareil de locomotion. Ah ! si vous croyez, mes amis, que jclatai de rire la proposition du rajah, vous vous trompez ! Je compris parfaitement que cette grandiose ide avait d naturellement prendre naissance dans le cerveau dun souverain indou, et je neus plus quun dsir, la raliser au plus tt, dans des conditions qui pussent satisfaire mon potique client et moi-mme. Un ingnieur srieux na pas tous les jours loccasion daborder le fantastique, et dajouter un animal de sa faon la faune de lApocalypse ou aux crations des Mille et une Nuits. En somme, la fantaisie du rajah tait ralisable. Vous savez tout ce que lon fait, ce que lon peut faire, ce que lon fera en mcanique. Je me mis donc luvre, et, dans cette enveloppe de tle dacier qui figure un lphant, je parvins enfermer la chaudire, le mcanisme et le tender dune locomotive routire avec tous ses accessoires. La trompe articule, qui peut au besoin se lever et sabattre, me servit de chemine ; un excentrique me permit datteler les jambes de mon animal aux roues de lappareil ; je disposai ses yeux comme les lentilles dun phare, de manire projeter deux jets de lumire lectrique, et llphant artificiel fut achev. Mais la cration navait pas t spontane. Javais trouv plus dune difficult vaincre, qui ne stait pas rsolue du premier coup. Ce moteur, joujou immense si vous voulez, me
64

cota pas mal de veilles, si bien que mon rajah, qui ne se tenait pas dimpatience et passait le meilleur de sa vie dans mes ateliers, mourut avant que le dernier coup de marteau de lajusteur et permis son lphant de prendre sa course travers champs. Linfortun navait pas eu le temps dessayer sa maison roulante ! Mais ses hritiers, moins fantasques que lui, considrrent cet appareil avec terreur et superstition, comme luvre dun fou. Ils neurent donc rien de plus press que de sen dfaire vil prix, et, ma foi, je rachetai le tout pour le compte du colonel. Vous savez maintenant, mes amis, comment et pourquoi nous seuls au monde, jen rponds, nous avons notre disposition un lphant vapeur de la force de quatre-vingts chevaux, pour ne pas dire de quatre-vingts lphants de trois cents kilogrammtres ! Bravo ! Banks, bravo ! scria le capitaine Hod. Un matre ingnieur qui est pardessus le march un artiste, un pote en fer et en acier, cest loiseau rare entre tous ! Le rajah mort, rpondit Banks, et son quipage rachet, je nai pas eu le courage de dtruire mon lphant et de restituer la locomotive sa forme ordinaire ! Et vous avez mille fois bien fait ! rpliqua le capitaine. Il est superbe, notre lphant, superbe ! Et quel effet nous ferons avec ce gigantesque animal, lorsquil nous promnera au milieu des plaines et travers les jungles de lIndoustan ! Cest une ide de rajah ! Eh bien, cette ide, nous la mettrons profit, nest-ce pas, mon colonel ? Le colonel Munro avait presque souri. Ctait lquivalent dune approbation complte, donne par lui aux paroles du capitaine. Le voyage fut donc rsolu, et voil comment un lphant dacier, un animal unique en son genre, un Lviathan artificiel, en fut rduit traner la demeure roulante de quatre Anglais, au lieu de promener dans toute sa pompe lun des plus opulents rajahs de la pninsule indienne.

65

Comment est dispose cette locomotive routire, laquelle Banks avait ingnieusement apport tous les perfectionnements de la science moderne ? Le voici : Entre les quatre roues sallonge lensemble du mcanisme, cylindres, bielles, tiroirs, pompe dalimentation, excentriques, que recouvre le corps de la chaudire. Cette chaudire tubulaire, sans retour de flammes, offre soixante mtres carrs de surface de chauffe. Elle est entirement contenue dans la partie antrieure du corps de llphant de tle, dont la partie postrieure recouvre le tender, destin porter leau et le combustible. La chaudire et le tender, tous deux monts sur le mme truk, sont spars par un intervalle, laiss libre pour le service du chauffeur. Le mcanicien, lui, se tient dans la tourelle, construite lpreuve de la balle, qui surmonte le corps de lanimal, et dans laquelle, en cas de srieuse attaque, tout notre monde pourra chercher refuge. Sous les yeux du mcanicien se trouvent les soupapes de sret et le manomtre indiquant la tension du fluide ; sous sa main, le rgulateur et le levier qui lui servent, lun rgler lintroduction de la vapeur, lautre manuvrer les tiroirs, et par consquent provoquer la marche avant ou arrire de lappareil. De cette tourelle, travers dpais verres lenticulaires, disposs ad hoc dans dtroites embrasures, il peut observer la route qui se dveloppe devant ses yeux, et une pdale lui permet, en modifiant langle des roues antrieures, den suivre les courbes, quelles quelles soient. Des ressorts, du meilleur acier, fixs aux essieux, supportent la chaudire et le tender, de manire amortir les secousses causes par les ingalits du sol. Quant aux roues, dune solidit toute preuve, elles sont rayes leurs jantes, afin de pouvoir mordre le terrain, ce qui les empche de patiner . Ainsi que nous la dit Banks, la force nominale de la machine est de quatre-vingts chevaux, mais on peut en obtenir cent cinquante effectifs, sans crainte de provoquer aucune explosion. Cette machine, combine suivant les principes du systme Field , est double cylindre, avec dtente variable. Une bote hermtiquement close enveloppe tout le mcanisme, de manire
66

le soustraire la poussire des routes, qui en altrerait rapidement les organes. Son extrme perfectionnement consiste surtout en ceci : cest quelle dpense peu et produit beaucoup. En effet, jamais la dpense moyenne, compare leffet utilis, na t si bien mnage, que lon chauffe au charbon ou que lon chauffe au bois, car les grilles du foyer sont propres brler toutes sortes de combustible. Quant la vitesse normale de cette locomotive routire, lingnieur lestime vingt-cinq kilomtres lheure, mais, sur un terrain propice, elle pourra en atteindre quarante. Les roues, je lai dit, ne sont pas exposes patiner, non seulement par leffet de cette morsure que leurs jantes font au sol, mais aussi parce que la suspension de lappareil sur des ressorts de premier choix est parfaitement tablie et rpartit galement le poids que les cahots tendent ingaliser. En outre, ces roues peuvent tre aisment commandes par des freins atmosphriques, provoquant, soit un serrage progressif, soit un calage instantan, qui produit un arrt presque subit. Quant la facilit qua cette machine de gravir les pentes, elle est remarquable. Banks, en effet, a obtenu les plus heureux rsultats, en tenant compte du poids et de la puissance propulsive exerce sur chacun des pistons de sa locomotive. Aussi, peut-elle aisment franchir des pentes de dix douze centimtres par mtre, ce qui est considrable. Dailleurs, les routes que les Anglais ont tablies dans lInde, et dont le rseau comporte un dveloppement de plusieurs milliers de milles, sont magnifiques. Elles doivent se prter excellemment ce genre de locomotion. Pour ne parler que du Great Trunk Road, qui traverse la pninsule, il stend sur un espace ininterrompu de douze cents milles, soit prs de deux mille kilomtres. Et maintenant, parlons de ce Steam-House que llphant artificiel tranait aprs lui.

67

Ce que Banks avait rachet des hritiers du nabab pour le compte du colonel Munro, ce ntait pas uniquement la locomotive routire, ctait aussi le train quelle remorquait. On ne stonnera pas que le rajah de Bouthan let fait construire sa fantaisie et suivant la mode indoue. Je lai dj appel un bungalow roulant ; il mrite ce nom, et, en vrit, les deux chars qui le composent sont tout simplement une merveille de larchitecture du pays. Que lon se figure deux espces de pagodes sans minarets, avec leurs toits double fatage, arrondis en dmes ventrus, lencorbellement de leurs fentres que supportent des pilastres sculpts, leur ornementation en dcoupages multicolores de bois prcieux, leurs contours que dessinent gracieusement des courbes lgantes, les vrandahs si richement disposes, qui les terminent lavant et larrire. Oui ! deux pagodes que lon croirait dtaches de la colline sainte de Sonnaghur, et qui, relies lune lautre, la remorque de cet lphant dacier, allaient courir les grandes routes ! Et ce quil faut ajouter, car cela complte bien ce prodigieux appareil de locomotion, cest quil peut flotter. En effet, la partie infrieure du corps de llphant, qui contient chaudire et machine, forme bateaux de tle lgre, dont une heureuse disposition de botes air assure la flottabilit. Un cours deau se prsente-t-il, llphant sy lance, le train suit, et les pattes de lanimal, mues par les bielles, entranent tout Steam-House. Avantage inapprciable dans cette vaste contre de lInde, o abondent des fleuves dont les ponts sont encore construire. Tel tait donc ce train, unique en son genre, et tel lavait voulu le capricieux rajah de Bouthan. Mais si Banks avait respect cette fantaisie qui donnait au moteur la forme dun lphant, et aux voitures lapparence de pagodes, il avait cru devoir amnager lintrieur au got anglais,

68

en lappropriant pour un voyage de longue dure. Ctait trs russi. Steam-House, ai-je dit, se composait de deux chars, qui, intrieurement, ne mesuraient pas moins de six mtres de largeur. Ils dpassaient, par consquent, les essieux des roues, qui nen avaient que cinq. Suspendus sur des ressorts trs longs et dune extrme flexibilit, les cahots leur taient aussi peu sensibles que les plus faibles secousses sur une voie de fer bien tablie. Le premier char avait une longueur de quinze mtres. lavant, son lgante vrandah, porte sur de lgers pilastres, abritait un large balcon, sur lequel une dizaine de personnes pouvaient se tenir laise. Deux fentres et une porte souvraient sur le salon, clair en outre par deux fentres latrales. Ce salon, meubl dune table et dune bibliothque, garni de divans moelleux dans toute sa largeur, tait artistement dcor et tendu de riches toffes. Un pais tapis de Smyrne en cachait le parquet. Des tattis , sortes dcrans de vtiver, disposs devant les fentres, et sans cesse arross deau parfume, entretenaient une agrable fracheur, aussi bien dans le salon que dans les cabines qui servaient de chambres. Au plafond pendait une punka , quune courroie de transmission agitait automatiquement pendant la marche du train, ou que le bras dun serviteur mettait en mouvement pendant les haltes. Ne fallait-il pas parer par tous les moyens possibles aux excs dune temprature qui, durant certains mois de lanne, slve lombre au-dessus de quarantecinq degrs centigrades ? larrire du salon, une seconde porte, en bois prcieux, faisant face la porte de la vrandah, souvrait sur la salle manger, claire, non seulement par les fentres latrales, mais aussi par un plafond en verre dpoli. Autour de la table qui en occupait le milieu, huit convives pouvaient prendre place. Nous ntions que quatre : cest assez dire que nous serions laise. Buffets et crdences, chargs de tout ce luxe dargenterie, de verreries et de porcelaines quexige le confort anglais, meublaient cette salle manger. Il va de soi que tous les objets fragiles, demi engags
69

dans des entailles spciales, ainsi que cela se fait bord des navires, taient labri des chocs, mme sur les plus mauvaises routes, si notre train tait jamais forc de sy aventurer. La porte, larrire de la salle manger, donnait accs sur un couloir, qui aboutissait un balcon postrieur, galement recouvert dune seconde vrandah. Le long de ce couloir taient amnages quatre chambres, claires latralement, contenant un lit, une toilette, une armoire, un divan, et disposes comme les cabines des plus riches paquebots transatlantiques. La premire de ces chambres, gauche, tait occupe par le colonel Munro ; la seconde, droite, par lingnieur Banks. La chambre du capitaine Hod faisait suite, droite, celle de lingnieur ; la mienne, gauche, celle du colonel Munro. Le second char, long de douze mtres, possdait, comme le premier, un balcon vrandah, qui souvrait sur une large cuisine, flanque latralement de deux offices, et munie de tout son matriel. Cette cuisine communiquait avec un couloir qui svasait en quadrilatre dans sa partie centrale, et formait pour le personnel de lexpdition une seconde salle manger, claire par une claire-voie du plafond. Aux quatre angles, taient disposes quatre cabines, occupes par le sergent Mac Neil, le mcanicien, le chauffeur et lordonnance du colonel Munro ; puis, larrire, deux autres cabines, lune destine au cuisinier, lautre au brosseur du capitaine Hod ; plus, dautres chambres, servant darmurerie, de glacire, de compartiment de bagages, etc., et souvrant sur le balcon vrandah de larrire. On le voit, Banks avait intelligemment et confortablement dispos les deux habitations roulantes de Steam-House. Elles pouvaient tre chauffes, pendant lhiver, au moyen dun appareil dont lair chaud, fourni par la machine, circulait travers les chambres, sans compter deux petites chemines, installes dans le salon et la salle manger. Nous tions donc en mesure de braver les rigueurs de la saison froide, mme sur les premires pentes des montagnes du Thibet.
70

Limportante question des provisions navait pas t nglige, on le pense bien, et nous emportions, en conserves de choix, de quoi nourrir pendant un an tout le personnel de lexpdition. Ce dont nous avions le plus abondamment, ctaient des botes de viandes conserves des meilleures marques, principalement du buf bouilli et du buf en daube, et des pts de ces mourghis , ou poulets, dont la consommation est si considrable dans toute la pninsule indienne. Le lait ne devait pas, non plus, nous manquer pour le djeuner du matin, qui prcde le djeuner srieux, ni le bouillon pour le tiffin , qui prcde le dner du soir, grce aux prparations nouvelles qui permettent de les transporter au loin ltat concentr. Aprs avoir t soumis lvaporation, de manire prendre une consistance pteuse, le lait est enferm dans des botes hermtiquement closes, dune contenance de quatre cent cinquante grammes, qui peuvent fournir trois litres de liquide, en les aditionnant dun quintuple poids deau. Dans ces conditions, il est identique par sa composition au lait normal et de bonne qualit. Mme rsultat pour le bouillon, qui, aprs avoir t conserv par des moyens analogues et rduit en tablettes, donne par dissolution dexcellents potages. Quant la glace, dun emploi si utile sous ces chaudes latitudes, il nous tait facile de la produire, en peu dinstants, au moyen de ces appareils Carr, qui provoquent labaissement de la temprature par lvaporation du gaz ammoniac liqufi. Un des compartiments darrire tait mme dispos comme une glacire, et soit par lvaporation de lammoniaque, soit par la volatilisation de lther mthylique, le produit de nos chasses pouvait tre indfiniment conserv, grce lapplication des procds dus un Franais, mon compatriote Ch. Tellier. Ctait l, on en conviendra, une ressource prcieuse, qui devait mettre notre disposition, en toutes circonstances, des aliments de la meilleure qualit.

71

En ce qui concerne les boissons, la cave en tait bien fournie. Vins de France, bires diverses, eau-de-vie, arak, occupaient des places spciales et en quantit suffisante pour les premiers besoins. Il faut remarquer, dailleurs, que notre itinraire ne devait pas nous carter sensiblement des provinces habites de la pninsule. LInde nest pas un dsert, il sen faut. la condition de ne point mnager les roupies, il est ais de sy procurer, non seulement le ncessaire, mais aussi le superflu. Peut-tre, lorsque nous hivernerions dans les rgions septentrionales, la base de lHimalaya, serions-nous rduits nos seules ressources. Dans ce cas encore, il serait facile de faire face toutes les exigences dune existence confortable. Lesprit pratique de notre ami Banks avait tout prvu, et lon pouvait se reposer sur lui du soin de nous ravitailler en route. En somme, voici quel est litinraire de ce voyage, itinraire qui fut arrt en principe, sauf les quelques modifications que des circonstances imprvues pouvaient y apporter : Partir de Calcutta en suivant la valle du Gange jusqu Allahabad, slever travers le royaume dOude de manire gagner les premires rampes du Thibet, camper pendant quelques mois, tantt en un endroit, tantt en un autre, en donnant au capitaine Hod toute facilit pour organiser ses chasses, puis redescendre jusqu Bombay. Ctait prs de neuf cents lieues faire. Mais notre maison et tout son personnel voyageaient avec nous. Dans ces conditions, qui se refuserait faire plusieurs fois le tour du monde ?

72

CHAPITRE VI Premires tapes.


Le 6 mai, ds laube, javais quitt lhtel Spencer, lun des meilleurs de Calcutta, o je demeurais depuis mon arrive dans la capitale de lInde. Cette grande cit navait plus maintenant de secrets pour moi. Promenades du matin, pied, pendant les premires heures du jour ; promenades du soir, en voiture, dans le Strand, jusqu lesplanade du fort William, au milieu des splendides quipages des Europens qui croisent assez ddaigneusement les non moins splendides voitures des gros et gras babous indignes ; excursions travers ces curieuses rues marchandes, qui portent trs justement le nom de bazars ; visites aux champs dincinration des morts, sur les bords du Gange, aux jardins botaniques du naturaliste Hooker, madame Kli , lhorrible femme quatre bras, cette farouche desse de la mort, qui se cache dans un petit temple de lun de ces faubourgs, dans lesquels se ctoient la civilisation moderne et la barbarie native, ctait fait. Contempler le palais du vice-roi, qui slve prcisment en face de lhtel Spencer ; admirer le curieux palais de Chowringhi Road et le Town-Hall, consacr la mmoire des grands hommes de notre poque ; tudier en dtail lintressante mosque dHougly ; courir le port, encombr des plus beaux btiments de commerce de la marine anglaise ; dire enfin adieu aux arghilas, adjudants ou philosophes, ces oiseaux ont tant de noms ! qui sont chargs de nettoyer les rues et de tenir la ville dans un parfait tat de salubrit, cela tait fait aussi, et je navais plus qu partir. Donc, ce matin-l, un palki-ghari, sorte de mauvaise voiture deux chevaux et quatre roues, indigne de figurer parmi les confortables produits de la carrosserie anglaise, vint me prendre sur la place du Gouvernement et meut bientt dpos la porte du bungalow du colonel Munro.

73

cent pas en dehors du faubourg, notre train nous attendait. Il ny avait plus qu emmnager, cest le mot. Il va sans dire que nos bagages avaient t pralablement dposs dans leur compartiment spcial. Nous nemportions dailleurs que le ncessaire. Seulement, en fait darmes, le capitaine Hod navait pas pens que lindispensable pt comprendre moins de quatre carabines Enfield, balles explosibles, quatre fusils de chasse, deux canardires, sans compter un certain nombre de fusils et de revolvers, de quoi armer tout notre monde. Cet attirail menaait plus les fauves que le simple gibier comestible, mais on net pas fait entendre raison ce sujet au Nemrod de lexpdition. Il tait enchant dailleurs, le capitaine Hod ! Le plaisir darracher son colonel la solitude de sa retraite, la joie de partir pour les provinces septentrionales de lInde dans un quipage sans pareil, la perspective dexercices ultra-cyngtiques et dexcursions dans les rgions himalayennes, tout cela lanimait, le surexcitait, se manifestait par dinterminables interjections et des poignes de main vous briser les os. Lheure du dpart avait sonn. La chaudire tait en pression, la machine prte fonctionner. Le mcanicien se tenait son poste, la main sur le rgulateur. Le coup de sifflet rglementaire fut lanc. En route ! scria le capitaine Hod, en agitant son chapeau, Gant dAcier, en route ! Le Gant dAcier, ce nom que notre enthousiaste ami venait de donner au merveilleux moteur de notre train, il le mritait bien, et ce nom lui resta. Un mot sur le personnel de lexpdition, qui occupait la seconde maison roulante :

74

Le mcanicien Storr, un Anglais, appartenait la Compagnie du Great Southern of India , quil avait quitte depuis quelques mois seulement. Banks, qui le connaissait et le savait fort capable, lavait fait entrer au service du colonel Munro. Ctait un homme de quarante ans, ouvrier habile, trs entendu aux choses de son mtier, et qui devait nous rendre de grands services. Le chauffeur sappelait Klouth. Il tait de cette classe dIndous, si recherchs par les Compagnies de chemins de fer, qui peuvent impunment supporter cette chaleur tropicale des Indes, double de la chaleur de leur chaudire. Il en est de mme des Arabes auxquels les Compagnies de transports maritimes confient le service des chaufferies pendant la traverse de la mer Rouge. Ces braves gens se contentent tout au plus de bouillir, l o des Europens rtiraient en quelques instants. Bon choix galement. Lordonnance du colonel Munro tait un Indou g de trentecinq ans, Gourgkah de race, nomm Gomi. Il appartenait ce rgiment qui, pour faire acte de bonne discipline, accepta lusage des nouvelles munitions, dont lemploi fut loccasion premire ou tout au moins le prtexte de la rvolte des Cipayes. Petit, leste, bien dcoupl, dun dvouement toute preuve, il portait encore luniforme noir de la brigade des rifles , auquel il tenait comme sa propre peau. Le sergent Mac Neil et Gomi taient, de corps et dme, les deux fidles du colonel Munro. Aprs stre battus ses cts dans toutes les guerres de lInde, aprs lavoir aid dans ses infructueuses tentatives pour retrouver Nana Sahib, ils lavaient suivi dans sa retraite et ne devaient jamais le quitter. Si Gomi tait lordonnance du colonel, Fox, un Anglais pur sang, trs gai, trs communicatif, tait le brosseur du capitaine Hod, et non moins enrag chasseur que lui. Ce brave garon net
75

pas chang cette situation sociale pour une autre, quelle quelle ft. Sa finesse le rendait digne du nom quil portait : Fox ! Renard ! mais un renard qui en tait son trente-septime tigre, trois de moins que son capitaine. Il comptait bien, dailleurs, ne pas en rester l. Il faut citer encore, pour complter le personnel de lexpdition, notre cuisinier ngre, qui rgnait la partie antrieure de la seconde maison entre les deux offices. Franais dorigine, ayant dj rti et fricass sous toutes les latitudes, monsieur Parazard , ctait son nom, simaginait remplir, non un vulgaire mtier, mais une fonction de haute importance. Il pontifiait, vritablement, lorsque sa main se promenait dun fourneau lautre, distribuant, avec la prcision dun chimiste, le poivre, le sel et autres condiments qui relevaient ses prparations savantes. En somme, comme monsieur Parazard tait habile et propre, on lui pardonnait volontiers cette vanit culinaire. Ainsi donc, sir Edward Munro, Banks, le capitaine Hod et moi, dune part, Mac Neil, Storr, Klouth, Gomi, Fox et monsieur Parazard, de lautre, en tout dix personnes, telle tait lexpdition quemportait vers le nord de la pninsule le Gant dAcier avec son train de deux maisons roulantes. Noublions pas les deux chiens Phann et Black, dont le capitaine nen tait plus apprcier les qualits dans ses chasses au gibier de poil et de plume. Le Bengale est peut-tre, sinon la plus curieuse, du moins la plus riche des prsidences de lIndoustan. Ce nest videmment pas le pays proprement dit des rajahs, qui embrasse plus spcialement le centre de ce vaste royaume ; mais cette province stend sur un territoire trs peupl, qui peut tre considr comme le vrai pays des Indous. Elle se dveloppe, au nord, jusquaux infranchissables frontires de lHimalaya, et notre itinraire allait nous permettre de la couper obliquement.

76

Aprs discussion au sujet des premires tapes, nous nous tions tous rallis ce projet : remonter pendant quelques lieues lHougly, celui des bras du Gange qui arrose Calcutta, laisser sur la droite la ville franaise de Chandernagor, de l suivre la ligne du chemin de fer jusqu Burdwan, puis prendre de biais travers le Bhar, de manire retrouver le Gange Bnars. Mes amis, avait dit le colonel Munro, je vous abandonne absolument la direction du voyage Dcidez sans moi. Tout ce que vous ferez sera bien fait. Mon cher Munro, rpondit Banks, il convient, cependant, que tu donnes ton avis Non, Banks, reprit le colonel, je tappartiens, et nai vraiment pas de prfrence visiter une province plutt quune autre. Une seule question, cependant : lorsque vous aurez atteint Bnars, quelle direction comptez-vous suivre ? La direction du nord ! scria imptueusement le capitaine Hod, la route qui remonte directement jusquaux premires rampes de lHimalaya travers le royaume dOude ! Eh bien, mes amis, ce moment rpondit le colonel Munro, peut-tre vous demanderai-je de Mais nous en parlerons lorsquil sera temps. Jusque-l, allez comme bon vous semble ! Cette rponse de sir Edward Munro ne laissa pas de mtonner quelque peu. Quelle tait donc sa pense ? Navait-il consenti entreprendre ce voyage quavec lide que le hasard le servirait peut-tre mieux que sa volont navait pu le faire ? Se disait-il que si Nana Sahib ntait pas mort, il parviendrait peuttre le retrouver dans le nord de lInde ? Avait-il enfin conserv quelque esprance de pouvoir se venger encore ? Pour moi, javais comme un pressentiment que quelque arrire-pense guidait le colonel Munro, et il me sembla que le sergent Mac Neil devait tre dans le secret de son matre.
77

Pendant les premires heures de cette matine, nous avions pris place dans le salon de Steam-House. La porte et les deux fentres de la vrandah taient ouvertes, et la punka, en agitant lair, rendait la temprature plus supportable. Le Gant dAcier tait maintenu au pas par le rgulateur de Storr. Une petite lieue lheure, ctait tout ce que lui demandaient, pour le moment, des voyageurs soucieux de voir le pays quils traversaient. Au sortir des faubourgs de Calcutta, nous avions t suivis par un certain nombre dEuropens, qumerveillait notre quipage, et par une foule dIndous qui le considraient avec une sorte dadmiration mle de crainte. Cette foule stait peu peu claircie, mais nous nchappions pas lbahissement des passants qui prodiguaient leurs wahs ! wahs ! admiratifs. Il va sans dire que toutes ces interjections taient moins pour les deux superbes chars que pour le gigantesque lphant qui les tranait en vomissant des tourbillons de vapeur. dix heures, la table fut dresse dans la salle manger, et moins secous, certainement, que nous ne leussions t dans le compartiment dun wagon-salon de premire classe, nous fmes honneur au djeuner de monsieur Parazard. La route que suivait notre train ctoyait alors la rive gauche de lHougly, le plus occidental de ces nombreux bras du Gange, dont lensemble comprend linextricable rseau du delta des Sunderbunds. Toute cette partie du territoire est de formation alluvionnaire. Ce que vous voyez l, mon cher Maucler, me dit Banks, cest une conqute du fleuve sacr sur le golfe non moins sacr du Bengale. Affaire de temps. Il ny a peut-tre pas une parcelle de cette terre qui ne soit venue des frontires de lHimalaya, transporte par le courant du Gange. Le fleuve a peu peu gren la
78

montagne pour en composer le sol de cette province, o il sest mnag un lit Quil abandonne souvent pour un autre ! ajouta le capitaine Hod. Ah ! cest un capricieux, un fantasque, un lunatique, que ce Gange ! On btit une ville sur ses bords, et, quelques sicles plus tard, la ville est au milieu dune plaine, ses quais sont sec, le fleuve a chang sa direction et son embouchure ! Ainsi Rajmahal, ainsi Gaur, toutes les deux, autrefois, baignes par linfidle cours deau, et qui maintenant meurent de soif au milieu des rizires dessches de la plaine ! Eh ! rpondis-je, ne peut-on craindre que pareil sort ne soit rserv Calcutta ? Qui sait ? Bon ! ne sommes-nous pas l ! rpliqua Banks. Ce nest quune question de digues ! Si cela est ncessaire, les ingnieurs sauront bien contenir les dbordements de ce Gange ! On lui mettra la camisole de force ! Heureusement pour vous, mon cher Banks, rpondis-je, les Indous ne vous entendent pas parler ainsi de leur fleuve sacr ! Ils ne vous le pardonneraient pas ! En effet, rpondit Banks, le Gange, cest un fils de Dieu, sil nest Dieu lui-mme, et rien de ce quil fait nest mal leurs yeux ! Pas mme les fivres, le cholra, la peste quil entretient ltat endmique ! scria le capitaine Hod. Il est vrai que les tigres et les crocodiles, qui fourmillent dans les Sunderbunds, ne sen portent pas plus mal. Au contraire ! On dirait, vraiment, que lair empest convient ces animaux-l comme lair pur dun sanitarium aux Anglo-Indiens pendant la saison chaude. Ah ! ces carnassiers ! Fox ? dit Hod en se retournant vers son brosseur, qui desservait la table.
79

Mon capitaine ? rpondit Fox. Nest-ce pas l que tu as tu ton trente-septime ? Oui, mon capitaine, deux milles de Port-Canning, rpondit Fox. Ctait un soir Il suffit, Fox ! reprit le capitaine en achevant un grand verre de grog, je connais lhistoire du trente-septime. Celle du trentehuitime mintresserait davantage ! Le trente-huitime nest pas encore tu, mon capitaine ! Tu le tueras, Fox, comme je tuerai, moi, mon quarante et unime ! Dans les conversations du capitaine Hod et de son brosseur, le mot tigre , on le voit, ntait jamais prononc. Ctait inutile. Les deux chasseurs se comprenaient. Cependant, mesure que nous avancions, lHougly, qui est large de prs dun kilomtre devant Calcutta, resserrait peu peu son lit. En amont de la ville, ce sont dassez basses rives que celles qui contiennent son cours. L, trop souvent, sengouffrent de formidables cyclones, qui tendent leurs dsastres sur toute la province. Quartiers entirement dtruits, centaines de maisons crases les unes contre les autres, immenses plantations dvastes, milliers de cadavres jonchant la cit et la campagne, telles sont les ruines que ces irrsistibles mtores laissent aprs eux, et dont le cyclone de 1864 a t lun des plus terribles exemples. On sait que le climat de lInde comprend trois saisons : la saison pluvieuse, la saison froide, la saison chaude. Cette dernire est la plus courte, mais cest aussi la plus pnible passer. Mars, avril et mai sont trois mois particulirement redoutables. Entre tous, mai est le plus chaud. cette poque, affronter le soleil, pendant certaines heures de la journe, cest risquer sa vie, du moins pour les Europens. Il nest pas rare, en effet, que, mme
80

lombre, la colonne thermomtrique slve cent six degrs Fahrenheit (environ 41 centigrades). Les hommes, dit M. de Valbezen, soufflent alors comme des chevaux cornards, et, pendant la guerre de rpression, officiers et soldats taient obligs de recourir aux douches sur la tte afin de prvenir les congestions. Toutefois, grce la marche de Steam-House, lagitation de la couche dair provoque par les battements de la punka, latmosphre humide qui circulait travers les crans de vtiver frquemment arross, nous ne souffrions pas trop de la chaleur. Dailleurs, la saison des pluies, qui dure depuis le mois de juin jusquau mois doctobre, ntait pas loigne, et il tait craindre quelle ft plus dsagrable que la saison chaude. Aprs tout, dans les conditions o soprait notre voyage, nous navions rien de grave redouter. Vers une heure de laprs-midi, aprs une dlicieuse promenade au petit pas, qui stait faite sans sortir de notre maison, nous sommes arrivs Chandernagor. Javais dj visit ce coin de territoire, le seul qui reste la France dans toute la prsidence du Bengale. Cette ville, abrite par le drapeau tricolore et qui na pas le droit dentretenir plus de quinze soldats pour sa garde personnelle, cette ancienne rivale de Calcutta pendant les luttes du XVIIIe sicle, est aujourdhui bien dchue, sans industrie, sans commerce, ses bazars abandonns, son fort vide. Peut-tre Chandernagor aurait-elle repris quelque vitalit, si le railway dAllahabad et travers ou tout au moins long ses murs ; mais, devant les exigences du gouvernement franais, la compagnie anglaise a d faire obliquer sa voie, de manire contourner notre territoire, et Chandernagor a perdu l lunique occasion de retrouver quelque importance commerciale. Notre train nentra donc pas dans la ville. Il sarrta trois milles, sur la route, lentre dun bois de lataniers. Lorsque le
81

campement eut t organis, on aurait dit un commencement de village qui venait se fonder en cet endroit. Mais le village tait mobile, et, ds le lendemain, 7 mai, il reprenait sa marche interrompue, aprs une nuit calme, passe dans nos confortables cabines. Pendant cette halte, Banks avait fait renouveler le combustible. Bien que la machine et peu consomm, il tenait ce que le tender portt toujours sa pleine charge, cest--dire, en eau, en bois ou en charbon, de quoi marcher pendant soixante heures. Cette rgle, le capitaine Hod et son fidle Fox ne manquaient pas de lappliquer eux-mmes, et leur foyer intrieur, je veux dire leur estomac, qui offrait une grande surface de chauffe, tait toujours muni de ce combustible azot, indispensable pour faire marcher bien et longtemps la machine humaine. Cette fois, ltape devait tre plus longue. Nous allions voyager deux jours, nous reposer deux nuits, de manire atteindre Burdwan et visiter cette ville pendant la journe du 9. six heures du matin, Storr donnait un coup de sifflet aigu, purgeait ses cylindres, et le Gant dAcier prenait une allure un peu plus rapide que la veille. Pendant quelques heures, nous avions ctoy la voie ferre, qui, par Burdwan, va rejoindre Rajmahal la valle du Gange, quelle suit alors jusquau del de Bnars. Le train de Calcutta vint passer, grande vitesse. Il semblait nous dfier par les exclamations admiratives des voyageurs. Nous ne rpondmes pas leur dfi. Ils pouvaient aller plus rapidement que nous, mais plus confortablement, non ! Le pays qui fut travers pendant ces deux jours tait invariablement plat et, par cela mme, assez monotone. a et l se balanaient quelques flexibles cocotiers, dont les derniers chantillons allaient rester en arrire, au del de Burdwan. Ces arbres, qui
82

appartiennent la grande famille des palmiers, sont amis des ctes et aiment retrouver quelques molcules dair marin dans latmosphre quils respirent. Aussi, en dehors dune zone assez troite qui confine au littoral, ne les rencontre-t-on plus, et il est inutile de les chercher dans lInde centrale. Mais la flore de lintrieur nen est pas moins intressante et varie. De chaque ct de la route, ce ntait, proprement parler, quun immense chiquier de rizires, qui se dessinait perte de vue. Le sol tait divis en quadrilatres, endigus comme les marais salants ou les parcs aux hutres dun littoral. Mais la couleur verte dominait, et la rcolte promettait dtre belle sur cet humide et chaud territoire, dont les bues indiquaient la prodigieuse fertilit. Le lendemain soir, lheure dite, avec une exactitude quun express et envie, la machine donnait son dernier coup de vapeur et sarrtait aux portes de Burdwan. Administrativement, cette cit est le chef-lieu dun district anglais, mais le district appartient en propre un maharajah, qui ne paye pas moins de dix millions dimpts au gouvernement. La ville est, en grande partie, compose de maisons basses, que sparent de belles alles darbres, cocotiers et arquipiers. Ces alles taient assez larges pour livrer passage notre train. Nous allmes donc camper en un endroit charmant, plein dombre et de fracheur. Ce soir-l, la capitale du maharajah compta un petit quartier de plus. Ctait notre hameau portatif, notre village de deux maisons, et nous ne laurions pas chang pour tout le quartier o slve le splendide palais darchitecture anglo-indienne du souverain de Burdwan. Notre lphant, on le pense, produisit l son effet accoutum, cest--dire une sorte de terreur admirative chez tous ces Bengalis, qui accouraient de toutes parts, tte nue, les cheveux coups la Titus, et ayant pour unique vtement, les hommes un pagne

83

autour des reins, les femmes un sari blanc qui les enveloppait de la tte aux pieds. Je nai quune crainte ! dit le capitaine Hod, cest que le maharajah ne veuille acheter notre Gant dAcier, et quil en offre une telle somme, que nous soyons obligs de le vendre Sa Hautesse ! Jamais ! scria Banks. Je lui fabriquerai un autre lphant, quand il le voudra, et si puissant quil pourra tramer sa capitale tout entire dun bout de ses tats lautre ! Mais le ntre, nous ne le vendrons aucun prix, nest-ce pas, Munro ? aucun prix ! rpondit le colonel du ton dun homme que loffre dun million naurait pu sduire. Dailleurs, lachat de notre colosse neut pas lieu dtre discut. Le maharajah ntait point Burdwan. La seule visite que nous remes fut celle de son kmdar , sorte de secrtaire intime, qui vint examiner notre quipage. Cela fait, ce personnage nous offrit, ce qui fut accept volontiers, dexplorer les jardins du palais, plants des plus beaux chantillons de la vgtation tropicale, arross deaux vives qui se distribuent en tangs ou courent en ruisseaux, de visiter le parc, orn de kiosques fantaisistes du plus charmant effet, tapiss de pelouses verdoyantes, peupl de chevreuils, de cerfs, de daims, dlphants, reprsentants de la faune domestique, et de tigres, de lions, de panthres, dours, reprsentants de la faune sauvage, logs dans des mnageries superbes. Des tigres en cage comme des oiseaux, mon capitaine ! scria Fox. Si cela ne fait pas piti ! Oui, Fox ! rpondit le capitaine. Si on les consultait, ces honntes fauves, ils aimeraient mieux rder librement dans les jungles mme porte dune carabine balle explosive !

84

Ah ! comme je comprends cela, mon capitaine ! rpondit le brosseur, en laissant chapper un soupir. Le lendemain, 10 mai, nous quittions Burdwan. SteamHouse, bien approvisionn, franchissait la voie ferre sur un passage niveau, et se dirigeait directement vers Ramghur, ville situe soixante-quinze lieues environ de Calcutta. Cet itinraire, il est vrai, laissait sur notre droite limportante ville de Mourchedabad, qui nest curieuse ni dans sa partie indienne, ni dans sa partie anglaise ; Monghir, une sorte de Birmingham de lIndoustan, perche sur un promontoire qui domine le cours du fleuve sacr ; Patna, la capitale de ce royaume du Bhar que nous allions traverser obliquement, riche centre de commerce pour lopium, et qui tend disparatre sous lenvahissement des plantes grimpantes, dont sa flore foisonne. Mais nous avions mieux faire : ctait de suivre une direction plus mridionale, deux degrs au-dessous de la valle du Gange. Pendant cette partie du voyage, le Gant dAcier fut un peu plus pouss et soutint un lger trot, qui nous permit dapprcier lexcellente installation de nos maisons suspendues. La route tait belle, dailleurs, et se prtait lpreuve. Les carnassiers seffrayaient ils au passage du gigantesque lphant, vomissant fume et vapeur, cela est possible ! En tout cas, au grand tonnement du capitaine Hod, nous nen voyions aucun au milieu des jungles de ce territoire. Au surplus, ctait travers les rgions septentrionales de lInde, non dans les provinces du Bengale, quil comptait satisfaire ses instincts de chasseur, et il ne songeait pas encore se plaindre. Le 15 mai, nous tions prs de Ramghur, cinquante lieues environ de Burdwan. La moyenne de la vitesse avait t dune quinzaine de lieues par douze heures, pas davantage. Trois jours aprs, le 18, le train sarrtait, cent kilomtres plus loin, prs de la petite ville de Chittra.
85

Aucun incident, navait marqu cette premire priode du voyage. Les journes taient chaudes, mais combien la sieste tait facile labri des vrandahs ! Nous y passions les heures les plus ardentes dans un farniente dlicieux. Le soir venu, Storr et Klouth, sous les yeux de Banks, soccupaient de nettoyer la chaudire et de visiter la machine. Pendant ce temps, le capitaine Hod et moi, accompagns de Fox, de Gomi et des deux chiens darrt, nous allions chasser aux environs du campement. Ce ntait encore que le petit gibier de poil et de plume ; mais si le capitaine en faisait fi comme chasseur, il nen faisait pas fi comme gourmet, et le lendemain, son extrme contentement comme la grande satisfaction de monsieur Parazard, le menu du repas comptait quelques pices savoureuses, qui conomisaient nos conserves. Quelquefois, Gomi et Fox restaient pour faire loffice de bcherons et de porteurs deau. Ne fallait-il pas rapprovisionner le tender pour la journe du lendemain ? Aussi, autant que possible, Banks choisissait-il les lieux de halte sur les bords dun ruisseau, proximit de quelque bois. Tout ce ravitaillement indispensable soprait sous la direction de lingnieur, qui ne ngligeait aucun dtail. Puis, lorsque tout tait termin, nous allumions nos cigares, dexcellents cherouts de Manille, et nous fumions en causant de ce pays que Hod et Banks connaissaient fond. Quant au capitaine, ddaignant le vulgaire cigare, il aspirait de ses vigoureux poumons, travers un tuyau long de vingt pieds, la fume aromatise dun houkah , soigneusement bourr par la main de son brosseur. Notre plus grand dsir et t que le colonel Munro nous suivt pendant ces rapides excursions aux abords du campement. Invariablement, nous le lui proposions au moment de partir,
86

mais, invariablement aussi, il dclinait notre offre et restait avec le sergent Mac Neil. Tous deux, alors, se promenaient sur la route, allant et venant pendant une centaine de pas. Ils parlaient peu, mais ils semblaient sentendre merveille, et navaient plus besoin dchanger des paroles pour changer des penses. Ils taient lun et lautre entirement absorbs dans ces funestes souvenirs que rien ne pouvait effacer. Qui sait mme si ces souvenirs ne se ravivaient pas, mesure que sir Edward Munro et le sergent se rapprochaient du thtre de la sanglante insurrection ! videmment, quelque ide fixe, que nous ne connatrons que plus tard, et non le simple dsir de ne pas se sparer de nous, avait engag le colonel Munro se joindre cette expdition dans le nord de lInde. Je dois dire que Banks et le capitaine Hod partageaient ma manire de voir cet gard. Aussi, tous trois, non sans une certaine inquitude pour lavenir, nous nous demandions si cet lphant dacier, en courant travers les plaines de la pninsule, nentranait pas tout un drame avec lui.

87

CHAPITRE VII Les plerins du Phalgou.


Le Behar formait autrefois lempire de Magadha. Ctait une sorte de territoire sacr, au temps des Bouddhistes, et il est encore couvert de temples et de monastres. Mais, depuis bien des sicles, les brahmanes ont succd aux prtres de Bouddha. Ils se sont empars des viharas , ils les exploitent, ils vivent des produits du culte ; les fidles leur arrivent de toutes parts ; ils font concurrence aux eaux sacres du Gange, aux plerinages de Bnars, aux crmonies de Jaggernaut ; enfin, on peut dire que la contre leur appartient. Riche pays, avec ses immenses rizires dun vert meraude et ses vastes plantations de pavots, avec ses nombreuses bourgades, perdues dans la verdure, ombrages de palmiers, de manguiers, de dattiers, de taras, sur lesquels la nature a jet, comme un filet, un inextricable rseau de lianes. Les routes que suit Steam-House forment autant de berceaux touffus, dont un sol humide entretient la fracheur. Nous avanons, la carte sous les yeux, sans jamais craindre de nous garer. Les hennissements de notre lphant se mlent aux assourdissants concerts de la gent aile et aux discordantes criailleries des tribus simiesques. Sa fume enroule dpaisses volutes aux phnix champtres, aux bananiers, dont les fruits dors se dtachent comme des toiles au milieu de lgers nuages. Sur son passage se lvent des voles de ces frles oiseaux de riz, qui confondent leur plumage blanc avec les blanches spirales de la vapeur. a et l, des groupes de banians, des bouquets de pamplemousses, des carrs de dalhs , espces de pois arborescents que supporte une tige haute dun mtre, se dtachent en vigueur, et servent de repoussoirs aux paysages des arrire-plans. Mais quelle chaleur ! peine un peu dair humide se propaget-il travers les nattes de vtiver de nos fentres ! Les hot winds , les vents chauds, qui se sont chargs de calorique en
88

caressant la surface des longues plaines de louest, couvrent la campagne de leur haleine embrase. Il est temps que la mousson de juin vienne modifier ltat atmosphrique. Nul ne pourrait supporter les atteintes de ce soleil de feu, sans tre menac de quelque suffocation mortelle. Aussi, la campagne est-elle dserte. Les raots euxmmes, quoique bien aguerris ces jets de rayons embrass, ne pourraient se livrer aux travaux de culture. La route ombreuse est seule praticable, et encore la condition de la parcourir labri de notre bungalow roulant. Il faut que le chauffeur Klouth soit, je ne dirai pas de platine, car du platine fondrait, mais de carbone pur, pour ne pas entrer en fusion devant la grille ardente de sa chaudire. Non ! le brave Indou rsiste. Il sest fait comme une seconde nature rfractaire, vivre sur la plate-forme des locomotives, en courant les railways de lInde centrale ! Le thermomtre, suspendu aux parois de la salle manger, a marqu cent six degrs Fahrenheit (4111 centig.) dans la journe du 19 mai. Ce soir-l, nous navons pu faire notre hyginique promenade de l hawakana . Ce mot signifie proprement manger de lair , cest--dire quaprs les touffements produits par une journe tropicale, on va respirer un peu de lair tide et pur du soir. Cette fois, cest latmosphre qui nous aurait dvors. Monsieur Maucler, me dit le sergent Mac Neil, cela me rappelle les derniers jours de mars, pendant lesquels sir Hugh Rose, avec une batterie de deux pices seulement, essayait de faire brche lenceinte de Jansi. Il y avait seize jours que nous avions pass la Betwa, et, depuis seize jours, les chevaux navaient pas t une seule fois dbrids. Nous nous battions entre dnormes murailles de granit, autant dire entre les parois de briques dun haut fourneau. Dans nos rangs passaient des chitsis qui portaient de leau dans leurs outres, et, tandis que nous faisions le coup de feu, ils nous la versaient sur la tte, sans quoi nous serions tombs foudroys. Tenez ! Je me souviens ! Jtais puis. Mon crne clatait. Jallais tomber Le colonel Munro me voit,
89

et, arrachant loutre des mains dun chitsi, il la verse sur moi et ctait la dernire que les porteurs avaient pu se procurer ! Cela ne soublie pas, voyez-vous ! Non ! goutte de sang pour goutte deau ! Alors mme que jaurais donn tout le mien pour mon colonel, je serais encore son dbiteur ! Sergent Mac Neil, demandai-je, ne trouvez-vous pas que, depuis notre dpart, le colonel Munro a lair plus proccup que dhabitude ? Il semble que chaque jour Oui, monsieur, rpondit Mac Neil, qui minterrompit assez vivement, mais cela nest que trop naturel ! Mon colonel se rapproche de Lucknow, de Cawnpore, l o Nana Sahib a fait massacrer Ah ! je ne puis parler de cela sans que le sang ne me monte la tte ! Peut-tre et-il mieux valu modifier litinraire de ce voyage, et ne pas traverser les provinces que la rvolte a dvastes ! Nous sommes encore trop prs de ces terribles vnements pour que le souvenir sen soit affaibli ! Pourquoi ne pas changer notre route ! dis-je alors. Si vous le voulez, Mac Neil, je vais en parler Banks, au capitaine Hod Il est trop tard, rpondit le sergent. Jai lieu de penser, dailleurs, que mon colonel tient revoir, une dernire fois peuttre, le thtre de cette guerre horrible, quil veut aller l o lady Munro a trouv la mort, et quelle mort ! Si vous le pensez, Mac Neil, rpondis-je, mieux vaut laisser faire le colonel Munro, et ne rien changer nos projets. Cest souvent une consolation et comme un adoucissement la douleur que daller pleurer sur la tombe de ceux qui nous sont chers Sur la tombe, oui ! scria Mac Neil. Mais est-ce donc une tombe, ce puits de Cawnpore, o tant de victimes ont t prcipites ple-mle ! Est-ce l un monument funraire qui nous rappelle ceux que de pieuses mains entretiennent dans nos cimetires dcosse, au milieu des fleurs, sous lombre des beaux arbres,
90

avec un nom, un seul, le nom de celui qui nest plus ! Ah ! monsieur, je crains que la douleur de mon colonel ne soit pouvantable ! Mais, je vous le rpte, il est trop tard maintenant pour le dtourner de ce chemin. Qui sait sil ne refuserait pas ds lors de nous suivre ! Oui ! laissons aller les choses, et que Dieu nous conduise ! videmment, Mac Neil, en parlant ainsi, savait quoi sen tenir sur les projets de sir Edward Munro. Mais me disait-il bien tout et ntait-ce que le projet de revoir Cawnpore qui avait dcid le colonel quitter Calcutta ? Quoi quil en soit, ctait maintenant comme un aimant qui lattirait vers le thtre o stait fait le dnouement de ce funeste drame ! Il fallait laisser faire ! Jeus alors la pense de demander au sergent sil avait renonc, lui, pour son propre compte, toute ide de vengeance, en un mot sil croyait que Nana Sahib ft mort. Non, me rpondit nettement Mac Neil. Bien que je naie aucun indice sur lequel je puisse fonder mon opinion, je ne crois pas, je ne peux pas croire que Nana Sahib ait pu mourir sans avoir t puni de tant de crimes ! Non ! Et, cependant, je ne sais rien, je nai rien appris ! Cest comme un instinct qui me pousse ! Ah ! monsieur ! se faire un but dune vengeance lgitime, ce serait quelque chose dans la vie ! Fasse le ciel que mes pressentiments ne me trompent pas, et un jour Le sergent nacheva pas Son geste indiqua ce que sa bouche navait pas voulu dire. Le serviteur tait lunisson du matre ! Lorsque je rapportai le sens de cette conversation Banks et au capitaine Hod, tous deux furent daccord que litinraire ne devait et ne pouvait tre modifi. Dailleurs, il navait jamais t question de passer par Cawnpore, et, le Gange une fois franchi Bnars, nous devions nous lever directement dans le nord, en traversant la partie orientale des royaumes de lOude et du Rohilkhande. Quoi que pt penser Mac Neil, il ntait pas certain
91

que sir Edward Munro voult revoir Lucknow ou Cawnpore, qui lui rappelleraient tant dhorribles souvenirs ; mais enfin, sil le voulait, on ne le contrarierait pas sur ce point. Quant Nana Sahib ? sa notorit tait telle, que si la notice qui signalait sa rapparition dans la prsidence de Bombay avait dit la vrit, nous aurions d en entendre parler de nouveau. Mais, notre dpart de Calcutta, il ntait dj plus question du nabab, et les renseignements recueillis sur notre route donnaient penser que lautorit avait t induite en erreur. En tout cas, si, par impossible, il y avait l quelque chose de vrai, si le colonel Munro avait un dessein secret, il pouvait paratre tonnant que Banks, son plus intime ami, nen ft pas le confident, de prfrence au sergent Mac Neil. Mais cela tenait sans doute, ainsi que le dit Banks, ce quil et tout fait pour empcher le colonel de se lancer dans de prilleuses et inutiles recherches, tandis que le sergent devait ly pousser ! Le 19 mai, vers midi, nous avions dpass la bourgade de Chittra. Steam-House se trouvait maintenant quatre cent cinquante kilomtres de son point de dpart. Le lendemain, 20 mai, la nuit tombante, le Gant dAcier arrivait, aprs une journe torride, aux environs de Gaya. La halte se fit sur le bord dune rivire sacre, le Phalgou, qui est bien connue des plerins. Les deux maisons stablirent sur une jolie berge, ombrage de beaux arbres, deux milles peu prs de la ville. Notre intention tait de passer trente-six heures en cet endroit, cest--dire deux nuits et un jour, car le lieu tait trs curieux visiter, ainsi que je lai dit plus haut. Le lendemain, ds quatre heures du matin, afin dviter les chaleurs de midi, Banks, le capitaine Hod et moi, aprs avoir pris cong du colonel Munro, nous nous dirigions vers Gaya.
92

On affirme que cent cinquante mille dvots affluent annuellement dans ce centre des tablissements brahmaniques. En effet, aux approches de la ville, les chemins taient envahis par un trs grand nombre dhommes, de femmes, de vieillards, denfants. Tout ce monde sen allait processionnellement travers la campagne, ayant brav les mille fatigues dun long plerinage, pour accomplir ses devoirs religieux. Banks avait dj visit ce territoire du Behar lpoque o il faisait les tudes dun chemin de fer, qui nest pas encore en cours dexcution. Il connaissait donc le pays, et nous ne pouvions avoir un meilleur guide. Il avait dailleurs oblig le capitaine Hod laisser au campement tout son attirail de chasseur. Donc, nulle crainte que notre Nemrod nous abandonnt en route. Un peu avant darriver la ville, laquelle on peut justement donner le nom de Cit sainte, Banks nous fit arrter devant un arbre sacr, autour duquel des plerins de tout ge et de tout sexe se tenaient dans la posture de ladoration. Cet arbre tait un ppal , au tronc norme ; mais, bien que la plupart de ses branches fussent dj tombes de vieillesse, il ne devait pas compter plus de deux trois cents ans dexistence. Cest ce que devait constater M. Louis Rousselet, deux ans plus tard, pendant son intressant voyage travers lInde des Rajahs. Arbre Boddhi, tel tait, en religion, le nom de ce dernier reprsentant de la gnration de ppals sacrs, qui ombragrent cette place mme, pendant une longue srie de sicles, et dont le premier fut plant cinq cents ans avant lre chrtienne. Il est probable que, pour les fanatiques prosterns ses pieds, ctait larbre mme que Bouddha consacra en ce lieu. Il se dresse maintenant sur une terrasse en ruines, tout prs dun temple de briques, dont lorigine est videmment trs ancienne.

93

La prsence de trois Europens, au milieu de ces milliers dIndous, ne fut pas vue dun trs bon il. On ne nous dit rien, cependant, mais nous ne pmes arriver jusqu la terrasse ni pntrer dans les ruines du temple. Du reste, les plerins les encombraient, et il et t difficile de se frayer un chemin parmi eux. Sil y avait eu l quelque brahmane, dit Banks, notre visite aurait t plus complte, et nous eussions peut-tre pu visiter ldifice jusque dans ses profondeurs. Comment ! rpondis-je, un prtre et t moins svre que ses propres fidles ? Mon cher Maucler, rpondit Banks, il ny a pas de svrit qui tienne devant loffre de quelques roupies. Aprs tout, il faut bien que les brahmanes vivent ! Je nen vois pas la ncessit, rpondit le capitaine Hod, qui avait le tort de ne pas professer pour les Indous, leurs murs, leurs prjugs, leurs coutumes et les objets de leur vnration, la tolrance que ses compatriotes leur accordent trs justement. Pour le moment, lInde ntait pour lui quun vaste territoire de chasses rserves , et, la population des villes ou des campagnes, il prfrait incontestablement les froces carnassiers des jungles. Aprs une station convenable au pied de larbre sacr, Banks nous conduisit sur la route dans la direction de Gaya. mesure que nous approchions de la ville sainte, la foule des plerins saccroissait. Bientt, dans une claircie de verdure, Gaya nous apparut sur la cime du rocher quelle couronne de ses constructions pittoresques. Ce qui attire surtout lattention des touristes en cet endroit, cest le temple de Vishnou. Il est de construction moderne, puis 94

quil a t rebti, voil quelques annes seulement, par la reine dHolcar. La grande curiosit de ce temple, ce sont les empreintes laisses par Vishnou en personne, lorsquil daigna descendre sur la terre pour lutter avec le dmon Maya. La lutte entre un dieu et un diable ne pouvait tre longtemps douteuse. Le dmon succomba, et un bloc de pierre, visible dans lenceinte mme de Vishnou-Pad, tmoigne, par les profondes empreintes des pieds de son adversaire, que ce diable avait affaire forte partie. Je dis un bloc de pierre visible , et je me hte dajouter visible pour les Indous seulement . En effet, aucun Europen nest admis contempler ces divins vestiges. Peut-tre, pour bien les distinguer sur la pierre miraculeuse, faut-il une foi robuste, qui ne se rencontre plus chez les croyants des contres occidentales. Cette fois, quoiquil en et, Banks en fut pour loffre de ses roupies. Aucun prtre ne voulut accepter ce qui et t le prix dun sacrilge. La somme ne fut-elle pas la hauteur dune conscience de brahmane, je noserais dcider ce point. Toujours est-il que nous ne pmes pntrer dans le temple, et jen suis encore savoir quelle est la pointure de ce doux et beau jeune homme dune couleur azure, vtu comme un roi des anciens temps, clbre par ses dix incarnations, qui reprsente le principe conservateur oppos Siva, le farouche emblme du principe destructeur, et que les Vaichnavas, adorateurs de Vishnou, reconnaissent comme le premier des trois cent trente millions de dieux qui peuplent leur mythologie minemment polythiste. Mais il ny avait pas lieu de regretter notre excursion la ville sainte, ni au Vishnou-Pad. Dpeindre le ple-mle de temples, la succession de cours, lagglomration de viharas quil nous fallut contourner ou traverser pour arriver jusqu lui, ce serait impossible. Thse lui-mme, le fil dAriane la main, se serait perdu dans ce labyrinthe ! Nous redescendmes donc le rocher de Gaya. Le capitaine Hod tait furieux. Il avait voulu faire un mauvais parti au brahmane qui nous refusait laccs du Vishnou-Pad.

95

Y pensez-vous, Hod ? lui avait dit Banks, en le retenant. Ne savez-vous pas que les Indous regardent leurs prtres, les brahmanes, non seulement comme des tres dun sang illustre, mais aussi comme des tres dune origine suprieure ? Lorsque nous fmes arrivs la partie du Phalgou qui baigne le rocher de Gaya, la prodigieuse agglomration des plerins se dveloppa largement sous nos regards. L se coudoyaient, dans un ple-mle sans nom, hommes et femmes, vieillards et enfants, citadins et ruraux, riches babous et pauvres raots de la plus infime catgorie, des Vachyas, marchands et agriculteurs, des Kchatryas, fiers guerriers du pays, des Sudras, misrables artisans de sectes diffrentes, des parias, qui sont hors la loi, et dont les yeux souillent les objets quils regardent, en un mot, toutes les classes ou toutes les castes de lInde, le Radjoupt vigoureux repoussant du coude le Bengali malingre, les gens du Pendjab opposs aux mahomtans du Scinde. Les uns sont venus en palanquins, les autres dans des voitures tranes par les grands bufs bosse. Ceux-ci sont tendus prs de leurs chameaux, dont la tte viprine sallonge sur le sol, ceux-l ont fait la route pied, et il en arrive encore de toutes les parties de la pninsule. a et l se dressent des tentes, a et l des charrettes dteles, a et l des huttes de branches, qui servent de demeures provisoires tout ce monde. Quelle cohue ! dit le capitaine Hod. Les eaux du Phalgou ne seront pas agrables boire au coucher du soleil ! fit observer Banks. Et pourquoi ? demandai-je. Parce que ces eaux sont sacres, et que toute cette foule suspecte va sy baigner, comme les Gangistes le font dans les eaux du Gange.

96

Sommes-nous donc en aval ? scria Hod, en tendant la main dans la direction o se trouvait notre campement. Non, mon capitaine, rassurez-vous, rpondit lingnieur, nous sommes en amont. la bonne heure, Banks ! Il ne faut pas quon abreuve cette source impure notre Gant dAcier ! Cependant, nous passions au milieu de ces milliers dIndous, entasss sur un espace assez restreint. Loreille tait tout dabord frappe dun bruit discordant de chanes et de sonnettes. Ctaient les mendiants qui taisaient appel la charit publique. L fourmillaient des chantillons varis de cette confrrie truandire, si considrable dans toute la pninsule indienne. La plupart talaient de fausses plaies, comme les Clopin-Trouillefou du moyen ge. Mais si les mendiants de profession sont de faux infirmes pour la plupart, il nen est pas ainsi des fanatiques. En effet, il et t difficile de pousser la conviction plus loin. Des faquirs, des goussans taient l, presque nus, couverts de cendre ; celui-ci, le bras ankylos par une tension prolonge ; celui-l, la main traverse par les ongles de ses propres doigts. Dautres staient impos la condition de mesurer avec leur corps tout le chemin parcouru depuis leur dpart. Stendant sur le sol, se relevant, stendant encore, ils avaient fait des centaines de lieues de cette faon, comme sils eussent servi de chane darpenteur. Ici, des fidles, enivrs par le hang, opium liquide ml dune infusion de chanvre, taient attachs des branches darbres par des crocs de fer enfoncs dans leurs paules. Ainsi pendus, ils tournaient sur eux-mmes jusqu ce que leur chair vnt manquer et quils tombassent dans les eaux du Phalgou.
97

L, dautres, en lhonneur de Siva, les jambes perces, la langue perfore, des flches les traversant doutre en outre, faisaient lcher par des serpents le sang qui coulait de leurs plaies. Tout ce spectacle ne pouvait tre que fort rpugnant pour le regard dun Europen. Aussi, avais-je hte de passer, lorsque Banks, marrtant tout dun coup : Lheure de la prire ! dit-il. En ce moment, un brahmane parut au milieu de la foule. Il leva la main droite et la dirigea vers le soleil, que le massif du rocher de Gaya avait cach jusqualors. Le premier rayon, lanc par lastre radieux, fut le signal. La foule, peu prs nue, entra dans les eaux sacres. Il y eut alors de simples immersions, comme aux premiers temps du baptme ; mais, je dois le dire, elles ne tardrent pas se changer en vritables parties de pleine eau, dont le caractre religieux tait difficile saisir. Jignore si les initis, en rcitant les slocas ou versets, que, pour un prix convenu, leur dictaient les prtres, songeaient plus laver leur corps que leur me. La vrit est quaprs avoir pris de leau dans le creux de la main, aprs en avoir asperg les quatre points cardinaux, ils sen jetaient quelques gouttes au visage, comme des baigneurs qui samusent dans les premires lames dune grve de bains de mer. Je dois ajouter, dailleurs, quils noubliaient pas de sarracher au moins un cheveu pour chaque pch quils avaient commis. Combien y en avait-il l qui eussent mrit de sortir chauves des eaux du Phalgou ! Et tels taient les bats balnaires de ces fidles, tantt troublant leau par leurs subits plongeons, tantt la battant du talon comme un nageur mrite, que les alligators effrays senfuyaient la rive oppose. L, dun il glauque fix sur toute cette foule bruyante qui envahissait leur domaine, ils regardaient et restaient en ligne, faisant retentir lair du claquement de leurs formidables
98

mchoires. Les plerins, dailleurs, ne sen souciaient pas plus que de lzards inoffensifs. Il tait temps de laisser ces singuliers dvots se mettre en tat dentrer dans le Kalas, qui est le paradis de Brahma. Nous remontmes donc la rive du Phalgou, afin de rejoindre le campement. Le djeuner nous runit tous table, et le reste de la journe, qui avait t extrmement chaude, se passa sans incidents. Le capitaine Hod, vers le soir, alla battre la plaine environnante et rapporta quelque menu gibier. Pendant ce temps, Storr, Klouth et Gomi refaisaient la provision deau et de combustible, et chargeaient le foyer. Il tait, en effet, question de partir au petit jour. neuf heures du soir, nous avions tous regagn nos chambres. Une nuit trs calme, mais assez obscure, se prparait. Dpais nuages cachaient les toiles et alourdissaient latmosphre. La chaleur ne perdait rien de son intensit, mme avec le coucher du soleil. Jeus quelque peine mendormir, tant la temprature tait touffante. travers ma fentre, que javais laisse ouverte, ne pntrait quun air brlant, qui me paraissait trs impropre au fonctionnement rgulier des poumons. Minuit arriva, sans que jeusse trouv un seul instant de repos. Javais pourtant la ferme intention de dormir pendant trois ou quatre heures avant le dpart, mais javais aussi le tort de vouloir commander le sommeil. Le sommeil me fuyait. La volont ny peut rien, au contraire. Il devait tre une heure du matin, environ, lorsque je crus entendre un sourd murmure, qui se propageait le long des rives du Phalgou.

99

Lide me vint dabord que, sous linfluence dune atmosphre trs sature dlectricit, quelque vent dorage commenait se lever dans louest. Il serait brlant, sans doute, mais enfin il dplacerait les couches de lair, et le rendrait peut-tre plus respirable. Je me trompais. La ramure des arbres qui abritaient le campement gardait une absolue immobilit. Je passai la tte travers la baie de ma fentre, et jcoutai. Le murmure lointain se fit encore entendre, mais je ne vis rien. La nappe du Phalgou tait entirement sombre, sans aucun de ces reflets tremblotants queut produits une agitation quelconque de sa surface. Le bruit ne venait ni de leau ni de lair. Cependant, je naperus rien de suspect. Je me recouchai donc, et, la fatigue lemportant, je commenai massoupir. de certains intervalles, quelques bouffes de cet inexplicable murmure marrivaient encore, mais je finis par mendormir tout fait. Deux heures aprs, au moment o les premires blancheurs de laube se glissaient travers les tnbres, je fus brusquement rveill. On appelait lingnieur. Monsieur Banks ? Que me veut-on ? Venez donc. Javais reconnu la voix de Banks et celle du mcanicien qui venait dentrer dans le couloir. Je me levai aussitt et quittai ma cabine. Banks et Storr taient dj sous la vrandah de lavant. Le colonel Munro my avait prcd, et le capitaine Hod ne tarda pas nous rejoindre. Quy a-t-il ? demanda lingnieur.
100

Regardez, monsieur, rpondit Storr. Quelques lueurs du jour naissant permettaient dobserver les rives du Phalgou et une partie de la route qui se dveloppait en avant sur un espace de plusieurs milles. Notre surprise fut grande, lorsque nous apermes plusieurs centaines dIndous, couchs par groupes, qui encombraient les berges et le chemin. Ce sont nos plerins dhier, dit le capitaine Hod. Que font-ils l ? demandai-je. Ils attendent, sans doute, que le soleil se lve, rpondit le capitaine, afin de se plonger dans les eaux sacres ! Non, rpondit Banks. Ne peuvent-ils faire leurs ablutions Gaya mme ? Sils sont venus ici, cest que Cest que notre Gant dAcier a produit son effet habituel ! scria le capitaine Hod. Ils auront su quun lphant gigantesque, un colosse, comme ils nen avaient jamais vu, tait dans le voisinage, et ils sont venus ladmirer ! Pourvu quils sen tiennent ladmiration ! rpondit lingnieur, en secouant la tte. Que crains-tu donc, Banks ? demanda le colonel Munro. Eh ! je crains que ces fanatiques ne barrent le passage et ne gnent notre marche ! En tout cas, sois prudent ! Avec de tels dvots, on ne saurait trop prendre de prcautions.
101

En effet, rpondit Banks. Puis, appelant le chauffeur : Klouth, demanda-t-il, les feux sont-ils prts ? Oui, monsieur. Eh bien, allume. Oui, allume, Klouth ! scria le capitaine Hod. Chauffe, Klouth, et que notre lphant crache la figure de tous ces plerins, son haleine de fume et de vapeur ! Il tait alors trois heures et demie du matin. Il ne fallait quune demi-heure, au plus, pour que la machine ft en pression. Les feux furent aussitt allums, le bois ptilla dans le foyer, et une fume noire schappa de la gigantesque trompe de llphant, dont lextrmit se perdait dans les branches des grands arbres. En ce moment, quelques groupes dIndous se rapprochrent. Il se fit un mouvement gnral dans la foule. Notre train fut serr de plus prs. Aux premiers rangs de ces plerins, on levait les bras en lair, on les tendait vers llphant, on se courbait, on sagenouillait, on se prosternait jusque dans la poussire. Ctait videmment de ladoration, porte au plus haut point. Nous tions donc l, sous la vrandah, le colonel Munro, le capitaine Hod et moi, assez inquiets de savoir o sarrterait ce fanatisme. Mac Neil nous avait rejoints et regardait silencieusement. Quant Banks, il tait all prendre place avec Storr dans la tourelle que portait lnorme animal, et do il pouvait le manuvrer son gr. quatre heures, la chaudire ronflait dj. Ce ronflement sonore devait tre pris par les Indous pour le grondement irrit dun lphant dun ordre surnaturel. En ce moment, le manomtre indiquait une pression de cinq atmosphres, et Storr laissait
102

fuir la vapeur par les soupapes, comme si elle et transpir travers la peau du gigantesque pachyderme. Nous sommes en pression, Munro ! cria Banks. Va, Banks, rpondit le colonel, mais va prudemment et ncrasons personne ! Il faisait presque jour alors. La route qui longe la rive du Phalgou tait entirement occupe par cette foule de dvots, peu dispose nous livrer passage. Dans ces conditions, aller de lavant et ncraser personne, ce ntait pas chose facile. Banks donna deux ou trois coups de sifflet, auxquels les plerins rpondirent par des hurlements frntiques. Rangezvous ! Rangez-vous ! cria lingnieur, en ordonnant au mcanicien douvrir un peu le rgulateur. Les mugissements de la vapeur, qui se prcipitait dans les cylindres, se firent entendre. La machine sbranla dun demi-tour de roue. Un puissant jet de fume blanche schappa de la trompe. La foule stait un instant carte. Le rgulateur fut alors ouvert demi. Les hennissements du Gant dAcier saccrurent, et notre train commena se mouvoir entre les rangs presss des Indous, qui ne semblaient pas vouloir lui faire place. Banks, prenez garde ! mcriai-je tout coup. En me penchant en dehors de la vrandah, je venais de voir une douzaine de ces fanatiques se jeter sur la route, avec la volont bien vidente de se faire craser sous les roues de la lourde machine. Attention ! attention ! Retirez-vous, disait le colonel Munro, qui leur faisait signe de se relever. Les imbciles ! criait son tour le capitaine Hod. Ils prennent notre appareil pour le char de Jaggernaut ! Ils veulent se faire broyer sous les pieds de llphant sacr ! Sur un signe de Banks, le mcanicien ferma lintroduction de la vapeur. Les plerins, tendus en travers du chemin, paraissaient dcids ne point se relever. Autour deux, la foule fanatise poussait des cris et les encourageait du geste.

103

La machine stait arrte. Banks ne savait plus que faire et tait trs embarrass. Tout coup, une ide lui vint. Nous allons bien voir ! dit-il. Il ouvrit aussitt le robinet des purgeurs des cylindres, et dintenses jets de vapeur fusrent au ras du sol, pendant que lair retentissait de sifflets stridents. Hurrah ! hurrah ! hurrah ! scria le capitaine Hod. Cinglez-les, ami Banks, cinglez-les ! Le moyen tait bon. Les fanatiques, atteints par les jets de vapeur, se relevrent en poussant des cris dchauds. Se faire craser, bien ! Se faire brler, non ! La foule recula et le chemin redevint libre. Le rgulateur fut alors ouvert en grand, les roues mordirent profondment le sol. En avant ! en avant ! cria le capitaine Hod, qui battait des mains et riait de bon cur. Et, dun train plus rapide, le Gant dAcier, filant droit sur la route, disparut bientt aux yeux de la foule bahie, comme un animal fantastique, dans un nuage de vapeur.

104

CHAPITRE VIII Quelques heures Bnars.


La grande route tait maintenant ouverte devant SteamHouse, cette route qui, par Sasserm, allait nous conduire la rive droite du Gange, en face de Bnars. Un mille au del du campement, la machine ralentie prit une allure plus modre, soit environ deux lieues et demie lheure. Lintention de Banks tait de camper le soir mme vingt-cinq lieues de Gaya, et de passer tranquillement la nuit aux environs de la petite ville de Sasserm. En gnral, les routes de lInde vitent autant que possible les cours deau, qui ncessitent des ponts, lesquels sont assez coteux tablir sur ces terrains de formation alluvionnaire. Aussi sontils encore construire en beaucoup dendroits, o il na pas t possible dempcher une rivire ou un fleuve de barrer le chemin. Il est vrai, le bac est l, cet antique et rudimentaire appareil, qui, pour transporter notre train, et t insuffisant, coup sr. Fort heureusement, nous pouvions nous en passer. Prcisment, pendant cette journe, il fallut franchir un important cours deau, la Sne. Cette rivire, alimente au-dessus de Rhotas par ses affluents du Coput et du Coyle, va se perdre dans le Gange, peu prs entre Arrah et Dinapore. Rien ne fut plus ais que ce passage. Llphant se transforma tout naturellement en moteur marin. Il descendit la berge sur une pente douce, entra dans le fleuve, se maintint sa surface, et, de ses larges pattes battant leau comme les aubes dune roue motrice, il entrana doucement le train, qui flottait sa suite. Le capitaine Hod ne se tenait pas de joie.

105

Une maison roulante ! scriait-il, une maison qui est la fois une voiture et un bateau vapeur ! Il ne lui manque plus que des ailes pour se transformer en appareil volant et franchir lespace ! Cela se fera un jour ou lautre, ami Hod, rpondit srieusement lingnieur. Je le sais bien, ami Banks, rpondit non moins srieusement le capitaine. Tout se fera ! Mais ce qui ne se fera pas, ce sera que lexistence nous soit rendue dans deux cents ans pour voir ces merveilles ! La vie nest pas gaie tous les jours, et, cependant, je consentirais volontiers vivre dix sicles, par pure curiosit ! Le soir, douze heures de Gaya, aprs avoir franchi le magnifique pont tubulaire qui porte le railway, quatre-vingts pieds audessus du lit de la Sne, nous campions aux environs de Sasserm. Il ntait question que de passer une nuit en cet endroit, pour refaire le bois et leau, et de repartir laube naissante. Ce programme fut excut de tous points, et le lendemain matin, 22 mai, avant ces heures brlantes que nous rservait lardent soleil de midi, nous avions repris notre route. Le pays tait toujours le mme, cest--dire trs riche, trs cultiv. Tel il apparat aux abords de la merveilleuse valle du Gange. Je ne parlerai pas des nombreux villages qui se perdent au milieu des immenses rizires, entre les bouquets de palmiers taras lpais feuillage en vote, sous lombrage des manguiers et autres arbres de magnifique venue. Dailleurs nous ne nous arrtions pas. Si, parfois, le chemin tait barr par quelque charrette, trane au pas lent des zbus, deux ou trois coups de sifflet la faisaient ranger, et notre train passait, au grand bahissement des raots. Pendant cette journe, jeus le plaisir charmant de voir bon nombre de champs de ross. En effet, nous ntions pas loigns
106

de Ghazipore, grand centre de production de leau ou plutt de lessence faite avec ces fleurs. Je demandai Banks sil pouvait me donner quelques renseignements sur ce produit si recherch, qui parat tre le dernier mot de lart en matire de parfumerie. Voici des chiffres, cher ami, me rpondit Banks, et ils vous montreront combien cette fabrication est coteuse. Quarante livres de ross sont pralablement soumises une sorte de distillation lente sur un feu doux, et le tout donne environ trente livres deau de roses. Cette eau est jete sur un nouveau paquet de quarante livres de fleurs, dont on pousse la distillation jusquau moment o le mlange est rduit vingt livres. On expose ce mlange, pendant douze heures, lair frais de la nuit, et, le lendemain, on trouve, fige sa surface, quoi ? une once dhuile odorante. Ainsi donc, de quatre-vingts livres de ross, quantit qui, dit-on, ne contient pas moins de deux cent mille fleurs, on na retir finalement quune once de liquide. Cest un vritable massacre ! Aussi ne stonnera-t-on pas que, mme dans le pays de production, lessence de roses cote quarante roupies ou cent francs lonce. Eh ! rpondt le capitaine Hod, si pour fabriquer une once deau-de-vie, il fallait quatre-vingts livres de raisin, voil qui mettrait le grog un fier prix ! Pendant cette journe, nous emes encore franchir la Karamnaca, lun des affluents du Gange. Les Indous ont fait de cette innocente rivire une sorte de Styx, sur lequel il ne fait pas bon, naviguer. Ses bords ne sont pas moins maudits que les bords du Jourdain ou de la mer Morte. Les cadavres quon lui confie, elle les porte tout droit lenfer brahmanique. Je ne discute pas ces croyances ; mais, quant admettre que leau de cette diabolique rivire soit dsagrable au got et malsaine lestomac, je proteste. Elle est excellente.

107

Le soir, aprs avoir travers un pays trs peu accident, entre les immenses champs de pavots et le vaste damier des rizires, nous campions sur la rive droite du Gange, en face de lantique Jrusalem des Indous, la ville sainte de Bnars. Vingt-quatre heures de halte ! dit Banks. quelle distance sommes-nous maintenant de Calcutta ? demandai-je lingnieur. trois cent cinquante milles environ, me rpondit-il, et vous avouerez, mon cher ami, que nous ne nous sommes aperus ni de la longueur du chemin ni des fatigues de la route ! Le Gange ! Est-il un fleuve dont le nom voque de plus potiques lgendes, et ne semble-t-il pas que toute lInde se rsume en lui ? Est-il au monde une valle comparable celle qui, pour diriger son cours superbe, se dveloppe sur un espace de cinq cents lieues et ne compte pas moins de cent millions dhabitants ? Est-il un endroit du globe o plus de merveilles aient t entasses depuis lapparition des races asiatiques ? Quaurait donc dit du Gange Victor Hugo, qui a si firement chant le Danube ! Oui ! on peut parler haut, quand on a : comme une mer sa houle, Quand sur le globe on se droule, Comme un serpent, et quand on roule De loccident lorient ! Mais le Gange a sa houle, ses cyclones, plus terribles que les ouragans du fleuve europen ! Lui aussi se droule comme un serpent dans les plus potiques contres du monde ! Lui aussi coule de loccident lorient ! Mais ce nest pas dans un mdiocre massif de collines quil va prendre sa source ! Cest de la plus haute chane du globe, cest des montagnes du Thibet quil se prcipite en absorbant tous les affluents de sa route ! Cest de lHimalaya quil descend !
108

Le lendemain, 23 mai, au soleil levant, la large nappe deau miroitait devant nos yeux. Sur le sable blanc, quelques groupes dalligators, de grande taille, semblaient boire les premiers rayons du jour. Ils taient immobiles, tourns vers lastre radieux, comme sils eussent t les plus fidles sectateurs de Brahma. Mais quelques cadavres, qui passaient en flottant, les arrachrent leur adoration. Ces cadavres que le courant emporte, on a dit quils flottent sur le dos quand ce sont des hommes, sur la poitrine quand ce sont des femmes. Je pus constater quil ny a rien de vrai dans cette observation. Un instant aprs, les monstres se jetaient sur cette proie, que leur fournissent quotidiennement les cours deau de la pninsule, et ils lentranaient dans les profondeurs du fleuve. Le chemin de fer de Calcutta, avant de se bifurquer Allahabad pour courir sur Delhi, au nord-ouest, et sur Bombay, au sudouest, suit constamment la rive droite du Gange, dont il conomise par sa rectitude les nombreuses sinuosits. la station de Mogul-Sera, dont nous ntions loigns que de quelques milles, un petit embranchement se dtache, qui dessert Bnars en traversant le fleuve, et, par la valle de la Gomti, va jusqu Jaunpore sur un parcours dune soixantaine de kilomtres. Bnars est donc sur la rive gauche. Mais ce ntait pas en cet endroit que nous devions franchir le Gange. Ctait seulement Allahabad. Le Gant dAcier resta donc au campement qui avait t choisi la veille au soir, 22 mai. Des gondoles taient amarres la rive, et prtes nous conduire la ville sainte, que je dsirais visiter avec quelque soin. Le colonel Munro navait rien apprendre, rien voir de ces cits si souvent visites par lui. Cependant, ce jour-l, il eut un instant la pense de nous accompagner ; mais, aprs rflexion, il se dcida faire une excursion sur les rives du fleuve, en compagnie du sergent Mac Neil. En effet, tous deux quittrent SteamHouse, avant mme que nous ne fussions partis. Quant au capitaine Hod, qui avait dj tenu garnison Bnars, son intention
109

tait daller voir quelques-uns de ses camarades. Donc, Banks et moi, lingnieur avait voulu me servir de guide, nous fmes les seuls quun sentiment de curiosit allait entraner vers la ville. Lorsque je dis que le capitaine Hod avait tenu garnison Bnars, il faut savoir que les troupes de larme royale ne rsident pas habituellement dans les cits indoues. Leurs casernes sont situes au milieu de cantonnements , qui, par le fait, deviennent de vritables villes anglaises. Ainsi Allahabad, ainsi Bnars, ainsi en dautres points du territoire, o non seulement les soldats, mais les fonctionnaires, les ngociants, les rentiers, se groupent de prfrence. Chacune de ces grandes cits est donc double, lune avec tout le confort de lEurope moderne, lautre ayant conserv les coutumes du pays et les usages indous dans toute leur couleur locale ! La ville anglaise annexe Bnars, cest Scrole, dont les bungalows, les avenues, les glises chrtiennes, sont peu intressants visiter. L se trouvent aussi les principaux htels que recherchent les touristes. Scrole est une de ces cits toutes faites, que les fabricants du Royaume-Uni pourraient expdier dans des caisses, et que lon remonterait sur place. Donc, rien de curieux voir. Aussi, Banks et moi, aprs nous tre embarqus dans une gondole, nous traversmes obliquement le Gange, de manire prendre tout dabord une vue densemble de ce magnifique amphithtre que dcrit Bnars au-dessus dune haute berge. Bnars, me dit Banks, est, par excellence, la ville sacre de lInde. Cest la Mecque indoue, et quiconque y a vcu, ne ft-ce que vingt-quatre heures, est assur dune part dans les flicits ternelles. On comprend ds lors quelle affluence de plerins une telle croyance peut provoquer, et quel nombre dhabitants doit compter une cit laquelle Brahma a rserv des immunits de cette importance. On donne Bnars plus de trente sicles dexistence. Elle aurait donc t fonde peu prs lpoque o Troie allait dispa 110

ratre. Aprs avoir toujours exerc une trs grande influence, non politique, mais spirituelle, sur lIndoustan, elle fut le centre le plus autoris de la religion bouddhique jusquau neuvime sicle. Une rvolution religieuse saccomplit alors. Le brahmanisme dtruisit lancien culte. Bnars devint la capitale des brahmanes, le centre dattraction des fidles, et lon affirme que trois cent mille plerins la visitent annuellement. Lautorit mtropolitaine a conserv son rajah la ville sainte. Ce prince, assez maigrement appoint par lAngleterre, habite une magnifique rsidence Ramnagur, sur le Gange. Cest un authentique descendant des rois de Kaci, ancien nom de Bnars, mais il na plus aucune influence, et sen consolerait, si sa pension ntait pas rduite un lakh de roupies, soit cent mille roupies, ou deux cent cinquante mille francs environ, qui constituent peine largent de poche dun nabab dautrefois. Bnars, comme presque toutes les villes de la valle du Gange, fut touche un instant par la grande insurrection de 1857. cette poque, sa garnison se composait du 37e rgiment dinfanterie native, dun corps de cavalerie irrgulire, dun demirgiment sikh. En troupes royales, elle ne possdait quune demibatterie dartillerie europenne. Cette poigne dhommes ne pouvait prtendre dsarmer les soldats indignes. Aussi, les autorits attendirent-elles, non sans impatience, larrive du colonel Neil, qui stait mis en route pour Allahabad avec le 10e rgiment de larme royale. Le colonel Neil entra Bnars avec deux cent cinquante hommes seulement, et une parade fut ordonne sur le champ de manuvres. Lorsque les Cipayes eurent t runis, ordre leur fut donn de dposer les armes. Ils refusrent. La lutte sengagea entre eux et linfanterie du colonel Neil. Aux rvolts se joignirent presque aussitt la cavalerie irrgulire, puis les Sikhs, qui se crurent trahis. Mais alors la demi-batterie ouvrit son feu, couvrit les insurgs de mitraille, et, malgr leur valeur, malgr leur acharnement, tous furent mis en droute.
111

Ce combat stait livr en dehors de la ville. Au dedans, il ny eut quune simple tentative dinsurrection des musulmans, qui hissrent le drapeau vert, tentative aussitt avorte. Depuis ce jour, pendant toute la dure de la rvolte, Bnars ne fut plus trouble, mme aux heures o linsurrection parut tre triomphante dans les provinces de lOuest. Banks mavait donn ces quelques dtails, tandis que notre gondole glissait lentement sur les eaux du Gange. Mon cher ami, me dit-il, nous allons visiter Bnars, bien ! Mais, si ancienne que soit cette capitale, vous ny trouverez aucun monument qui compte plus de trois cents ans dexistence. Ne vous en tonnez pas. Cest la consquence des luttes religieuses, dans lesquelles le fer et le feu ont jou un trop regrettable rle. Quoi quil en soit, Bnars nen est pas moins une ville curieuse, et vous ne regretterez pas votre promenade ! Bientt notre gondole sarrta bonne distance pour nous permettre de contempler, au fond dune baie bleue comme la baie de Naples, le pittoresque amphithtre des maisons qui stagent sur la colline, et lentassement des palais, dont tout un massif menace de scrouler par suite dun flchissement de leur base, incessamment mine par les eaux du fleuve. Une pagode npalaise, darchitecture chinoise, qui est consacre Bouddha, une fort de tours, daiguilles, de minarets, de pyramidions, que projettent les mosques et les temples, domins par la flche dor du lingam de Siva et les deux maigres flches de la mosque dAureng-Zeb, couronne ce merveilleux panorama. Au lieu de dbarquer immdiatement lun des ghts ou escaliers qui relient les rives la plate-forme des berges, Banks fit passer la gondole devant les quais, dont les premires assises baignent dans le fleuve. Je retrouvai l une reproduction de la scne de Gaya, mais dans un autre paysage. Au lieu des forts vertes du Phalgou,
112

ctaient les arrire-plans de la ville sainte qui faisaient le fond du tableau. Quant au sujet, il tait peu prs le mme. En effet, des milliers de plerins couvraient la berge, les terrasses, les escaliers, et venaient dvotement se plonger dans le fleuve par triples ou quadruples ranges. Il ne faudrait pas croire que ce bain fut gratuit. Des gardiens, en turban rouge, sabre au ct, occupant les dernires marches des ghts, exigeaient le tribut, en compagnie dindustrieux brahmanes, qui vendaient des chapelets, des amulettes ou autres ustensiles de pit. En outre, il y avait non seulement des plerins qui se baignaient pour leur propre compte, mais aussi des trafiquants, dont lunique commerce tait de puiser ces eaux sacro-saintes pour les colporter jusque dans les territoires loigns de la pninsule. Comme garantie, chaque fiole est marque du sceau des brahmanes. On peut croire cependant que la fraude sexerce sur une vaste chelle, tant lexportation de ce miraculeux liquide est devenue considrable. Peut-tre mme, me dit Banks, toute leau du Gange ne suffirait-elle pas aux besoins des fidles ! Je lui demandai alors si ces baignades nentranaient pas souvent des accidents, quon ne cherchait gure prvenir. Il ny avait pas l de matres nageurs pour arrter les imprudents qui saventuraient dans le rapide courant du fleuve. Les accidents sont frquents, en effet, me rpondit Banks, mais si le corps du dvot est perdu, son me est sauve. Aussi ny regarde-t-on pas de trop prs. Et les crocodiles ? ajoutai-je. Les crocodiles, me rpondit Banks, se tiennent gnralement lcart. Tout ce bruit les effraye. Ce ne sont pas ces monstres qui sont redouter, mais plutt des malfaiteurs, qui plon 113

gent, se glissent sous les eaux, saisissent les femmes, les enfants, les entranent et leur arrachent leurs bijoux. On cite mme un de ces coquins qui, coiff dune tte mcanique, a longtemps jou le rle de faux crocodile, et avait gagn une petite fortune ce mtier, la fois profitable et prilleux. En effet, un jour cet intrus a t dvor par un vritable alligator, et lon na plus retrouv que sa tte en peau tanne, qui surnageait la surface du fleuve. Du reste, il est aussi de ces enrags fanatiques qui viennent volontairement chercher la mort dans les flots du Gange, et ils y mettent mme quelque raffinement. Autour de leur corps est li un chapelet durnes vides, mais dbouches. Peu peu leau pntre dans ces urnes et les immerge doucement, aux grands applaudissements des dvots. Notre gondole nous eut bientt amens devant le Manmenka Ght. L se superposent en tages les bchers auxquels on a confi les cadavres de tous les morts qui ont eu quelque souci de la vie future. La crmation, en ce saint lieu, est recherche avidement des fidles, et les bchers brlent nuit et jour. Les riches babous des territoires loigns se font transporter Bnars, ds quils se sentent atteints dune maladie qui ne leur pardonnera pas. Cest que Bnars est, sans contredit, le meilleur point de dpart pour le voyage dans lautre monde . Si le dfunt na que des fautes vnielles se reprocher, son me, emporte sur ces fumes du Manmenka, ira droit au sjour des flicits ternelles. Sil a t grand pcheur, son me, au contraire, devra pralablement se rgnrer dans le corps de quelque brahmane natre. Il faut donc esprer que, pendant cette seconde incarnation, sa vie ayant t exemplaire, un troisime avatar ne lui sera pas impos, avant quil ne soit dfinitivement admis partager les dlices du ciel de Brahma. Nous consacrmes le reste de la journe visiter la ville, ses principaux monuments, ses bazars bords de boutiques sombres, la mode arabe. L se vendent principalement de fines mousselines dun tissu prcieux, et le kinkb , sorte dtoffe de soie broche dor, qui est un des principaux produits de lindustrie de
114

Bnars. Les rues taient proprement entretenues, mais troites, comme il convient aux cits que les rayons dun soleil tropical frappent presque normalement. Si lon y trouvait de lombre, la chaleur y tait encore touffante. Je plaignais les porteurs de notre palanquin, qui, cependant, ne semblaient pas trop se plaindre. Dailleurs, ces pauvres diables avaient l une occasion de gagner quelques roupies, et cela suffisait leur donner force et courage. Mais il nen tait pas ainsi dun certain Indou, ou plutt un Bengali, lil vif, la physionomie ruse, qui, sans trop chercher sen cacher, nous suivit pendant toute notre excursion. En dbarquant sur le quai du Manmenka Ght, javais, en causant avec Banks, prononc voix haute le nom du colonel Munro. Le Bengali, qui regardait accoster notre gondole, navait pu sempcher de tressaillir. Je ny avais pas fait attention plus quil ne convenait, mais ce souvenir me revint, lorsque je retrouvai cette espce despion incessamment attach nos pas. Il ne nous quittait que pour se retrouver devant ou derrire, quelques instants plus tard. tait-ce un ami ou un ennemi ? je ne savais, mais ctait un homme pour qui le nom du colonel Munro, coup sr, ntait pas indiffrent. Notre palanquin ne tarda pas sarrter au bas du large escalier de cent marches qui monte du quai la mosque dAurengZeb. Autrefois, les dvots ne gravissaient qu genoux cette sorte de Santa Scala, limitation des fidles de Rome. Ctait alors le temple de Vishnou qui se dressait cette place, auquel sest substitue la mosque du conqurant. Jaurais aim contempler Bnars du haut de lun des minarets de cette mosque, dont la construction est regarde comme un tour de force architectural. Hauts de cent trente-deux pieds, ils ont peine le diamtre dune simple chemine dusine, et pourtant, un escalier tournant se dveloppe dans leur ft cylindrique ;
115

mais il nest plus permis dy monter, et non sans raison. Dj ces deux minarets scartent sensiblement de la verticale, et, moins dous de vitalit que la tour de Pis, ils finiront par tomber quelque jour. En quittant la mosque dAureng-Zeb, je retrouvai le Bengali qui nous attendait la porte. Cette fois, je le regardai fixement, et il baissa les yeux. Avant dattirer lattention de Banks sur cet incident, je voulus voir si la conduite quivoque de cet individu persisterait, et je ne dis rien. Cest par centaines que les pagodes et les mosques se comptent dans cette merveilleuse ville de Bnars. Il en est de mme de ces splendides palais, dont le plus beau, sans contredit, appartient au roi de Nagpore. Peu de rajahs, en effet, ngligent davoir un pied terre dans la cit sainte, et ils y viennent lpoque des grandes ftes religieuses de Mla. Je ne pouvais avoir la prtention de visiter tous ces difices dans le peu de temps dont nous disposions. Je me bornai donc rendre visite au temple de Bichshwar, o se dresse le lingam de Siva. Cette pierre informe, regarde comme une partie du corps du plus farouche des Dieux de la mythologie indoue, recouvre un puits, dont leau croupissante possde, dit-on, des vertus miraculeuses. Je vis aussi le Mankarnika, ou la fontaine sacre, dans laquelle se baignent les dvots pour le plus grand profit des brahmanes, puis le Mn-Mundir, observatoire bti il y a deux cents ans par lempereur Akbar, et dont tous les instruments, dune immobilit marmorenne, ne sont que figurs en pierre. Javais aussi entendu parler dun palais des singes, que les touristes ne manquent pas de visiter Bnars. Un Parisien devait naturellement croire quil allait se retrouver devant la clbre cage du Jardin des Plantes, il nen tait rien. Ce palais nest quun temple, le Dourga-Khound, situ un peu en dehors des faubourgs. Il date du IXe sicle, et compte parmi les
116

plus anciens monuments de la ville. Les singes ny sont point enferms dans une cage grille. Ils errent librement travers les cours, sautent dun mur lautre, grimpent la cime dnormes manguiers, se disputent grands cris les grains grills, dont ils sont trs friands, et que les visiteurs leur apportent. L, comme partout, les brahmanes, gardiens du Dourga-Khound, prlvent une petite rtribution, qui fait videmment de cette profession une des plus lucratives de lInde. Il va sans dire que nous tions passablement fatigus par la chaleur, lorsque, vers le soir, nous songemes revenir SteamHouse. Nous avions djeun et dn Scrole, dans un des meilleurs htels de la ville anglaise, et, cependant, je dois dire que cette cuisine nous fit regretter celle de monsieur Parazard. Lorsque la gondole revint au pied du Gth pour nous ramener la rive droite du Gange, je retrouvai une dernire fois le Bengali, deux pas de lembarcation. Un canot, mont par un Indou, lattendait. Il sembarqua. Voulait-il donc passer le fleuve et nous suivre encore jusquau campement ? Cela devenait trs suspect. Banks, dis-je alors, voix basse, en montrant le Bengali, voici un espion qui ne nous a pas quitts dune semelle Je lai bien vu, rpondit Banks, et jai observ que cest le nom du colonel, prononc par vous, qui lui a donn lveil. Ny a-t-il pas lieu ? dis-je alors. Non ! Laissons-le faire, rpondit Banks. Mieux vaut quil ne se sache pas souponn Dailleurs, il nest dj plus l. En effet, le canot du Bengali avait dj disparu au milieu des nombreuses embarcations de toutes formes qui sillonnaient alors les sombres eaux du Gange. Puis, Banks, se retournant vers notre marinier : Connais-tu cet homme ? lui demanda-t-il dun ton qui affectait lindiffrence.
117

Non, cest la premire fois que je le vois, rpondit le marinier. La nuit tait venue. Des centaines de bateaux pavoiss, illumins de lanternes multicolores, remplis de chanteurs et dinstrumentistes, se croisaient en tous sens sur le fleuve en fte. De la rive gauche slevaient des feux dartifice trs varis, me rappelant que nous ntions pas loin du Cleste-Empire, o ils sont en si grand honneur. Il serait difficile de donner une description de ce spectacle, qui tait vraiment incomparable. quel propos se clbrait cette fte de nuit, qui paraissait improvise, et laquelle les Indous de toutes classes prenaient part, je ne pus le savoir. Au moment o elle finissait, la gondole avait dj accost lautre rive. Ce fut donc comme une vision. Elle neut que la dure de ces feux phmres qui illuminrent un instant lespace et steignirent dans la nuit. Mais lInde, je lai dit, rvre trois cents millions de dieux, sous-dieux, saints et sous-saints de toute espce, et lanne na pas mme assez dheures, de minutes et de secondes qui puissent tre consacres chacune de ces divinits. Lorsque nous fmes de retour au campement, le colonel Munro et Mac Neil y taient dj revenus. Banks demanda au sergent sil ne stait rien produit de nouveau pendant notre absence. Rien, rpondit Mac Neil. Vous navez vu rder aucune figure suspecte ? Aucune, monsieur Banks. Est-ce que vous auriez quelque motif de souponner Nous avons t espionns pendant notre excursion Bnars, rpondit lingnieur, et je naime pas quon nous espionne ! Cet espion, ctait Un Bengali, auquel le nom du colonel Munro a donn lveil. Que peut nous vouloir cet homme ?
118

Je ne sais, Mac Neil. Il faudra veiller ! On veillera, rpondit le sergent.

119

CHAPITRE IX Allahabad.
Entre Bnars et Allahabad la distance est environ de cent trente kilomtres. La route suit presque invariablement la rive droite du Gange, entre le railway et le fleuve. Storr stait procur du charbon en briquettes, et il en avait charg le tender. Llphant avait donc sa nourriture assure pour plusieurs jours. Bien nettoy, jallais dire bien trill, propre comme sil sortait de latelier dajustage, il attendait impatiemment le moment de partir. Il ne piaffait pas, non, sans doute, mais quelques frmissements de ses roues attestaient la tension des vapeurs qui emplissaient ses poumons dacier. Notre train partit donc de grand matin, le 24, avec une vitesse de trois quatre milles lheure. La nuit stait passe sans incidents, et nous navions pas revu le Bengali. Mentionnons ici, une fois pour toutes, que le programme de chaque journe, comprenant heures du lever, heures du coucher, djeuners, lunchs, dners, sieste, saccomplissait avec une exactitude militaire. Lexistence Steam-House scoulait aussi rgulirement que dans le bungalow de Calcutta. Le paysage se modifiait incessamment nos regards, sans que notre habitation et sembl se dplacer. Nous tions absolument faits cette nouvelle vie, comme un passager la vie de bord dun transatlantique, moins la monotonie, car nous ntions pas toujours enferms dans un mme horizon de mer. onze heures, ce jour-l, apparut dans la plaine un curieux mausole, darchitecture mongole, qui a t dress en lhonneur de deux saints personnages de lIslam, Kassim-Soliman, pre et fils. Une demi-heure aprs, ctait limportante forteresse de

120

Chunar, dont les pittoresques remparts couronnent un imprenable roc, lev pic de cent cinquante pieds au-dessus du Gange. Il ne fut pas question de faire halte pour visiter cette forteresse, une des plus importantes de la valle du Gange, situe de manire pouvoir conomiser la poudre et les boulets en cas dattaque. En effet, toute colonne dassaut qui chercherait atteindre ses murailles, serait crase par une avalanche de rochers disposs cet effet. Au pied stend la ville qui porte son nom, et dont les coquettes habitations disparaissent sous la verdure. Bnars, on la vu, il existe plusieurs lieux privilgis, qui sont considrs par les Indous comme les plus sacrs du monde. bien compter, on en trouverait des centaines de ce genre, la surface de la pninsule. La forteresse Chunar, elle aussi, possde une de ces miraculeuses stations. L, on vous montre une plaque de marbre, sur laquelle un dieu quelconque vient rgulirement faire sa sieste quotidienne. Il est vrai que ce dieu est invisible. Aussi navons-nous pas cherch le voir. Le soir, le Gant dAcier faisait halte prs de Mirzapore pour y passer la nuit. Si la ville nest point dpourvue de temples, elle a des usines aussi, et un port de chargement pour le coton que produit ce territoire. Ce sera, un jour, une riche cit commerante. Le lendemain, 25 mai, vers deux heures aprs midi, nous franchissions gu la petite rivire la Tonsa, qui, cette poque, navait pas un pied deau. cinq heures, tait dpass le point o se soude le grand embranchement de Bombay Calcutta. Presque lendroit o la Jumna tombe dans le Gange, nous admirions le magnifique viaduc en fer, qui mouille ses seize piles, hautes de soixante pieds, dans les eaux de ce superbe affluent. Arrivs au pont de bateaux, long dun kilomtre, qui runit la rive droite la rive gauche du fleuve, nous le traversions sans trop de difficults,

121

et, dans la soire, nous venions camper lextrmit de lun des faubourgs dAllahabad. La journe du 26 devait tre consacre la visite de cette importante ville, de laquelle rayonnent les principaux chemins de fer de lIndoustan. Elle est assise dans une admirable position, au milieu du plus riche territoire, entre les deux bras de la Jumna et du Gange. La nature a certainement tout fait pour quAllahabad soit la capitale de lInde anglaise, le centre du gouvernement, la rsidence du vice-roi. Il nest donc pas impossible quelle le devienne un jour, si les cyclones jouent quelques mauvais tours Calcutta, la mtropole actuelle. Ce qui est certain, cest que quelques bons esprits ont dj entrevu et prvu cette ventualit. Dans ce grand corps qui sappelle lInde, Allahabad est place l o est le cur, comme Paris est au cur de la France. Il est vrai que Londres nest pas au centre du Royaume-Uni, mais aussi Londres na-telle pas sur les grandes cits anglaises, Liverpool, Manchester, Birmingham, la prminence de Paris sur toutes les autres villes de France. Et partir de ce point, demandai-je Banks, allons-nous marcher directement dans le nord ? Oui, rpondit Banks, ou du moins presque directement. Allahabad est, dans louest, la limite de cette premire partie de notre expdition. Enfin ! scria le capitaine Hod, les grandes villes, cest bien, mais les grandes plaines, les grandes jungles, cest mieux ! continuer de suivre ainsi les railways, nous finirions par rouler dessus, et notre Gant dAcier passerait ltat de simple locomotive ! Quelle dchance !

122

Rassurez-vous, Hod, rpondit lingnieur, cela narrivera pas. Nous allons nous aventurer bientt sur vos territoires de prdilection. Ainsi, Banks, nous irons droit la frontire indo-chinoise, sans traverser Lucknow ? Mon avis est dviter cette ville, et surtout Cawnpore, trop pleine de funestes souvenirs pour le colonel Munro. Vous avez raison, rpliquai-je, et nous nen passerons jamais assez loin ! Dites-moi, Banks, demanda le capitaine Hod, pendant votre visite Bnars, vous navez rien appris sur Nana Sahib ? Rien, rpondit lingnieur. Il est probable que le gouverneur de Bombay aura t une fois de plus induit en erreur, et que le Nana na jamais reparu dans la prsidence de Bombay. Cest probable, en effet, rpondit le capitaine, sans quoi lancien rebelle aurait dj fait parler de lui ! Quoi quil en soit, dit Banks, jai hte de quitter cette valle du Gange, qui a t le thtre de tant de dsastres pendant linsurrection des Cipayes, depuis Allahabad jusqu Cawnpore. Mais, surtout, que le nom de cette ville ne soit pas plus prononc devant le colonel que le nom de Nana Sahib ! Laissons-le matre de sa pense. Le lendemain, Banks voulut encore maccompagner pendant les quelques heures que jallais consacrer visiter Allahabad. Peut-tre aurait-il fallu trois jours pour bien voir les trois villes qui la composent. Mais, en somme, elle est moins curieuse que Bnars, bien quelle compte, elle aussi, parmi les cits saintes.

123

De la ville indoue, il ny a rien dire. Cest une agglomration de maisons basses, que sparent des rues troites, domines a et l par des tamarins, qui sont magnifiques. De la ville anglaise et des cantonnements, rien non plus. Belles avenues bien plantes, riches habitations, larges places, tous les lments dune ville destine devenir une grande capitale. Le tout est situ dans une vaste plaine, limite au nord et au sud par le double cours de la Jumna et du Gange. On lappelle la plaine des Aumnes , parce que les princes indous y sont venus de tout temps faire uvres de charit. Daprs ce que rapporte M. Rousselet, qui cite un passage de la Vie de Hionen Thsang, il est plus mritoire de donner en ce lieu une pice de monnaie que cent mille ailleurs. Le Dieu des chrtiens, lui, ne rend quau centuple. Cest cent fois moins, sans doute, mais il minspire plus de confiance. Un mot du fort dAllahabad, qui est curieux visiter. Il est construit louest de cette grande plaine des Aumnes, et profile hardiment ses hautes murailles en grs rouge, dont les projectiles peuvent, quon nous passe lexpression, casser les bras aux deux fleuves. Au milieu du fort, un palais, devenu un arsenal, autrefois rsidence prfre du sultan Akbar, dans un des coins, le Lt de Froze-Schachs, superbe monolithe de trente-six pieds, qui supporte un lion, non loin, un petit temple, que les Indous, auxquels on refuse lentre du fort, ne peuvent visiter, bien quil soit un des endroits les plus sacrs du monde : tels sont les principaux points de la forteresse qui attirent lattention des touristes. Banks mapprit que le fort dAllahabad avait aussi sa lgende, qui rappelle la lgende biblique, relative la reconstruction du temple de Salomon, Jrusalem. Lorsque le sultan voulut btir le fort dAllahabad, il parat que les pierres se montrrent fort rcalcitrantes. Un mur tait-il cons 124

truit, il scroulait aussitt. On consulta loracle. Loracle rpondit, comme toujours, quil fallait une victime volontaire pour conjurer le mauvais sort. Un Indou soffrit en holocauste. Il fut sacrifi, et le fort sacheva. Cet Indou se nommait Brog, et voil pourquoi la ville est encore dsigne aujourdhui sous le double nom de Brog-Allahabad. Banks me conduisit ensuite aux jardins de Khoursou, qui sont clbres et mritent leur clbrit. L, sous lombrage des plus beaux tamarins du monde, slvent plusieurs mausoles mahomtans. Lun deux est la dernire demeure du sultan dont ces jardins portent le nom. Sur lun des murs en marbre blanc est incruste la paume dune main norme. On nous la montra avec une complaisance qui nous avait manqu pour les empreintes sacres de Gaya. Il est vrai, ce ntait pas la trace du pied dun dieu, mais celle de la main dun simple mortel, petit neveu de Mahomet. Pendant linsurrection de 1857, le sang ne fut pas plus pargn Allahabad quaux autres villes de la valle du Gange. Le combat livr par larme royale aux rvolts, sur le champ de manuvres de Bnars, provoqua le soulvement des troupes natives, et, en particulier, la rvolte du 6e rgiment de larme du Bengale. Huit enseignes furent massacrs, tout dabord ; mais, grce lattitude nergique de quelques artilleurs europens, qui appartenaient au corps des invalides de Chounar, les Cipayes finirent par dposer les armes. Dans les cantonnements, ce fut plus srieux. Les natifs se soulevrent, les prisons furent ouvertes, les docks furent pills, les habitations europennes furent incendies. Sur ces entrefaites, le colonel Neil, aprs avoir rtabli lordre Bnars, arriva avec son rgiment et cent fusiliers du rgiment de Madras. Il reprit le pont de bateaux sur les insurgs, enleva les faubourgs de la ville dans la journe du 18 juin, dispersa les membres dun gou-

125

vernement provisoire quun musulman avait install, et redevint matre de la province. Pendant cette courte excursion Allahabad, Banks et moi nous observmes avec soin si nous tions suivis comme nous lavions t Bnars. Mais, cette fois, nous ne vmes rien de suspect. Nimporte, me dit lingnieur, il faut toujours se dfier ! Jaurais voulu passer incognito, car le nom du colonel Munro est trop connu des natifs de cette province ! Nous tions de retour six heures pour le dner. Sir Edward Munro, qui avait quitt le campement pendant une heure ou deux, tait de retour et nous attendait. Quant au capitaine Hod, qui tait all rendre visite quelques-uns de ses camarades en garnison dans les cantonnements, il rentrait presque en mme temps que nous. Jobservai alors et je fis observer Banks que le colonel Munro paraissait, non pas plus triste, mais plus soucieux que dhabitude. Il me semblait surprendre dans ses regards un feu que les larmes auraient d y avoir noy depuis longtemps ! Vous avez raison, me rpondit Banks, il y a quelque chose ! Que sest-il donc pass ? Si vous interrogiez Mac Neil ? dis-je. Oui, Mac Neil saura peut-tre Et lingnieur, quittant le salon, alla ouvrir la porte de la cabine du sergent. Le sergent ntait pas l. O est Mac Neil ? demanda Banks Gomi, qui se disposait nous servir table. Il a quitt le campement, rpondit Gomi.

126

Depuis quand ? Depuis une heure environ, et par ordre du colonel Munro. Vous ne savez pas o il est all ? Non, monsieur Banks, et je ne saurais dire pourquoi il est parti. Il ny a rien eu de nouveau ici depuis noire dpart ? Rien. Banks revint, mapprit labsence du sergent pour un motif que personne ne connaissait, et rpta : Je ne sais ce quil y a, mais trs certainement il y a quelque chose ! Attendons. On se mit table. Le plus ordinairement, le colonel Munro prenait part la conversation pendant les repas. Il aimait se faire raconter nos excursions. Il sintressait ce que nous avions fait pendant la journe. Javais soin de ne jamais lui parler de ce qui pouvait lui rappeler, mme de loin, linsurrection des Cipayes. Je crois quil sen apercevait ; mais me tenait-il compte de ma rserve ? Cela, dailleurs, ne laissait pas dtre assez difficile, lorsquil sagissait de villes, telles que Bnars ou Allahabad, qui avaient t le thtre de scnes insurrectionnelles. Aujourdhui, et pendant ce dner, je pouvais donc craindre dtre oblig de parler dAllahabad. Crainte vaine. Le colonel Munro ninterrogea ni Banks ni moi sur lemploi de notre journe. Il resta muet pendant toute la dure du repas. Sa proccupation semblait mme saccrotre avec lheure. Il regardait frquemment vers la route qui conduit aux cantonnements, et je crois mme quil fut plusieurs fois sur le point de se lever de table pour mieux voir dans cette direction. Ctait videmment le retour du sergent Mac Neil que sir Edward Munro attendait avec impatience.
127

Le dner se passa donc assez tristement. Le capitaine Hod interrogeait Banks du regard, pour lui demander ce quil y avait. Or, Banks nen savait pas plus que lui. Lorsque le dner fut achev, le colonel Munro, au lieu de rester faire la sieste, suivant son habitude, descendit le marchepied de la vrandah, fit quelques pas sur la route, y jeta une dernire fois un long regard ; puis, se retournant vers nous : Banks, Hod, et vous aussi, Maucler, dit-il, voudriez-vous maccompagner jusquaux premires maisons des cantonnements ? Nous quittmes immdiatement la table, la suite du colonel, qui marchait lentement, sans prononcer une parole. Aprs avoir fait une centaine de pas, sir Edward Munro sarrta devant un poteau qui se dressait sur la droite de la route, et sur lequel une notice tait affiche. Lisez, dit-il. Ctait la notice, vieille de plus de deux mois dj, qui mettait prix la tte du nabab Nana Sahib, et dnonait sa prsence dans la prsidence de Bombay. Banks et Hod ne purent retenir un geste de dsappointement. Jusqualors, aussi bien Calcutta que pendant le cours du voyage, ils taient parvenus viter que cette notice tombt sous les yeux du colonel. Un fcheux hasard venait de djouer leurs prcautions ! Banks, dit sir Edward Munro en saisissant la main de lingnieur, tu connaissais cette notice ?

128

Banks ne rpondit pas. Tu savais, il y a deux mois, reprit le colonel, que la prsence de Nana Sahib venait dtre signale dans la prsidence de Bombay, et tu ne mas rien dit ! Banks restait muet, ne sachant que rpondre. Eh bien, oui, mon colonel, scria le capitaine Hod, oui, nous le savions, mais pourquoi vous le dire ? Qui prouve que le fait quannonce cette notice soit vrai, et quoi bon vous rappeler des souvenirs qui vous font tant de mal ! Banks, scria le colonel Munro, dont la figure venait comme de se transformer, as-tu donc oubli que cest moi, moi plus qu tout autre, quil appartient de faire justice de cet homme ! Sache ceci : si jai consenti quitter Calcutta, cest que ce voyage devait me ramener vers le nord de lInde, cest que je nai pas cru, un seul jour, la mort de Nana Sahib, cest que je nai jamais oubli mes devoirs de justicier ! En partant avec vous, je nai eu quune ide, quun espoir ! Jai compt, pour me rapprocher de mon but, sur les hasards du voyage et sur laide de Dieu ! Jai eu raison ! Dieu ma conduit devant cette notice ! Ce nest plus au nord quil faut aller chercher Nana Sahib, cest au sud ! Soit ! Jirai au sud ! Nos pressentiments ne nous avaient donc pas tromps ! Il ntait que trop vrai ! Une arrire-pense, mieux que cela, une ide fixe, dominait encore, dominait plus que jamais le colonel Munro. Il venait de nous la dvoiler tout entire. Munro, rpondit Banks, si je ne tai parl de rien, cest que je ne croyais pas la prsence de Nana Sahib dans la prsidence de Bombay. Lautorit, ce nest pas douteux, a t trompe une fois de plus. En effet, cette notice est date du 6 mars, et, depuis cette poque, rien nest venu confirmer la nouvelle de lapparition du nabab.
129

Le colonel Munro ne rpondit pas, tout dabord, cette observation de lingnieur. Il jeta encore un dernier regard sur la route. Puis : Mes amis, dit-il, je vais apprendre ce quil en est. Mac Neil est all Allahabad, avec une lettre pour le gouverneur. Dans un instant, je saurai si Nana Sahib a en effet srieusement reparu dans une des provinces de louest, sil y est encore ou sil a disparu. Et sil y a t vu, si le fait est indubitable, Munro, que ferastu ? demanda Banks, qui saisit la main du colonel. Je partirai ! rpondit sir Edward Munro. Jirai partout o, au nom de la suprme justice, il est de mon devoir daller ! Cela est absolument dcid, Munro ? Oui, Banks, absolument. Vous continuerez votre voyage sans moi, mes amis Ds ce soir, jaurai pris le train de Bombay. Soit, mais tu niras pas seul ! rpondit lingnieur, en se retournant vers nous. Nous taccompagnerons, Munro ! Oui ! oui ! mon colonel ! scria le capitaine Hod. Nous ne vous laisserons pas partir sans nous ! Au lieu de chasser les fauves, eh bien ! nous chasserons les coquins ! Colonel Munro, ajoutai-je, vous me permettrez de me joindre au capitaine et vos amis ! Oui, Maucler, rpondit Banks, et, ds ce soir, nous aurons tous quitt Allahabad

130

Inutile ! dit une voix grave. Nous nous retournmes. Le sergent Mac Neil tait devant nous, un journal la main. Lisez, mon colonel, dit-il. Voici ce que le gouverneur ma dit de mettre sous vos yeux. Et sir Edward Munro lut ce qui suit : Le gouverneur de la prsidence de Bombay porte la connaissance du public que la notice du 6 mars dernier, concernant le nabab Dandou-Pant, doit tre considre comme nayant plus dobjet. Hier, Nana Sahib, attaqu dans les dfils des monts Sautpourra, o il stait rfugi avec sa troupe, a t tu dans la lutte. Il ny a aucun doute possible sur son identit. Il a t reconnu par des habitants de Cawnpore et de Lucknow. Un doigt lui manquait la main gauche, et lon sait que Nana Sahib avait fait lamputation de lun de ses doigts, au moment o, par de fausses obsques, il voulut faire croire sa mort. Le royaume de lInde na donc plus rien craindre des manuvres du cruel nabab qui lui a cot tant de sang. Le colonel Munro avait lu ces lignes dune voix sourde ; puis, il laissa tomber le journal. Nous nous taisions. La mort de Nana Sahib, indiscutable cette fois, nous dlivrait de toute crainte dans lavenir. Le colonel Munro, aprs quelques minutes de silence, passa sa main sur ses yeux comme pour effacer daffreux souvenirs. Puis : Quand devons-nous quitter Allahabad ? demanda-t-il. Demain, au point du jour, rpondit lingnieur. Banks, reprit le colonel Munro, ne pouvons-nous nous arrter quelques heures Cawnpore ?
131

Tu veux ? Oui, Banks, je voudrais je veux revoir encore une fois une dernire fois Cawnpore ! Nous y serons dans deux jours ! rpondit simplement lingnieur. Et aprs ? reprit le colonel Munro. Aprs ? rpondit Banks, nous continuerons notre expdition vers le nord de lInde ! Oui ! au nord ! au nord ! dit le colonel dune voix qui me remua jusquau fond du cur. En vrit, il tait croire que sir Edward Munro conservait encore quelque doute sur lissue de cette dernire lutte entre Nana Sahib et les agents de lautorit anglaise. Avait-il raison contre ce qui semblait tre lvidence mme ? Lavenir nous lapprendra.

132

CHAPITRE X Via Dolorosa.


Le royaume dOude tait autrefois un des plus importants de la pninsule, et, aujourdhui, cest encore lun des plus riches de lInde. Il eut des souverains, ceux-ci forts, ceux-l faibles. La faiblesse de lun deux, Wajad-Ali-Schah, amena lannexion de son royaume au domaine de la Compagnie, le 6 fvrier 1857. On le voit, ctait quelques mois peine avant le dbut de linsurrection, et cest prcisment sur ce territoire que furent commis les plus affreux massacres, suivis des plus terribles reprsailles. Deux noms de villes sont rests tristement clbres depuis cette poque, Lucknow et Cawnpore. Lucknow est la capitale, Cawnpore est lune des principales cits de lancien royaume. Cest Cawnpore que voulait aller le colonel Munro, et cest l que nous arrivmes dans la matine du 29 mai, aprs avoir suivi la rive droite du Gange, travers une plaine plate o stalaient dimmenses champs dindigotiers. Pendant deux jours, le Gant dAcier avait march avec une vitesse moyenne de trois lieues lheure, franchissant ainsi les deux cent cinquante kilomtres qui sparent Cawnpore dAllahabad. Nous tions alors prs de mille kilomtres de Calcutta, notre point de dpart. Cawnpore est une ville de soixante mille mes environ. Elle occupe sur la rive droite du Gange une bande de terrain longue de cinq milles. Il sy trouve un cantonnement militaire, dans lequel sont caserns sept mille hommes. Le touriste chercherait en vain, dans cette cit, quelque monument digne dattirer son attention, bien quelle soit de trs an 133

cienne origine et antrieure, dit-on, lre chrtienne. Aucun sentiment de curiosit ne nous et donc amens Cawnpore. La volont seule de sir Edward Munro nous y avait conduits. Dans la matine du 30 mai, nous avions quitt notre campement. Banks, le capitaine Hod et moi, nous suivions le colonel et le sergent Mac Neil le long de cette voie douloureuse, dont sir Edward Munro avait voulu refaire une dernire fois les stations. Voici ce quil faut savoir, et ce que je vais dire brivement, en rapportant le rcit que Banks mavait fait. Cawnpore, qui tait garnie de troupes trs sres au moment de lannexion du royaume dOude, ne comptait plus au dbut de linsurrection que deux cent cinquante soldats de larme royale contre trois rgiments natifs dinfanterie, les 1er, 53e et 56e, deux rgiments de cavalerie et une batterie dartillerie de larme du Bengale. En outre, il sy trouvait un nombre assez considrable dEuropens, employs, fonctionnaires, ngociants, etc. plus, huit cent cinquante femmes et enfants du 32e rgiment de larme royale, qui tenait garnison Lucknow. Depuis plusieurs annes, le colonel Munro habitait Cawnpore. Ce fut l quil connut la jeune fille dont il fit sa femme. Mis Laurence Honlay tait une jeune Anglaise charmante, intelligente, dun caractre plein dlvation, dun cur noble, dune nature hroque, digne dtre aime dun homme comme le colonel, qui ladmirait et ladorait. Elle habitait avec sa mre un bungalow aux environs de la ville, et ce fut l, en 1855, quEdward Munro lpousa. Deux ans aprs son mariage, en 1857, lorsque les premiers actes de la rvolte clatrent Mirt, le colonel Munro dut rejoindre son rgiment, sans perdre un jour. Il fut donc oblig de laisser sa femme et sa belle-mre Cawnpore, en leur recommandant de faire immdiatement leurs prparatifs de dpart
134

pour Calcutta. Le colonel Munro pensait que Cawnpore ntait pas sre, hlas ! et les faits navaient par la suite que trop justifi ses pressentiments. Le dpart de Mrs. Honlay et de lady Munro prouva des retards qui eurent des consquences funestes. Les malheureuses femmes furent surprises par les vnements et ne purent quitter Cawnpore. La division tait alors commande par le gnral sir Hugh Wheeler, soldat droit et loyal, qui devait tre bientt victime des astucieuses manuvres de Nana Sahib. Le nabab occupait alors, dix milles de Cawnpore, son chteau de Bilhour, et, depuis longtemps, il affectait de vivre dans les meilleurs termes avec les Europens. Vous savez, mon cher Maucler, que les premires tentatives de linsurrection se produisirent Mirt et Delhi. La nouvelle en arriva le 14 mai Cawnpore. Ce jour mme, le 1er rgiment de Cipayes montrait des dispositions hostiles. Ce fut alors que Nana Sahib offrit au gouvernement ses bons offices. Le gnral Wheeler fut assez malavis pour croire la bonne foi de ce fourbe, dont les soldats particuliers vinrent aussitt occuper les btiments de la Trsorerie. Le mme jour, un rgiment irrgulier de Cipayes, de passage Cawnpore, massacrait ses officiers europens aux portes mmes de la ville. Le danger apparut alors tel quil tait, immense. Le gnral Wheeler donna ordre tous les Europens de se rfugier dans la caserne o demeuraient les femmes et les enfants du 32e rgiment de Lucknow, caserne situe au point le plus voisin de la route dAllahabad, la seule par laquelle les secours pussent arriver.
135

Cest l que lady Munro et sa mre durent senfermer. Pendant toute la dure de cet emprisonnement, la jeune femme montra un dvouement sans bornes pour ses compagnons dinfortune. Elle les soigna de ses mains, elle les aida de sa bourse, elle les encouragea par son exemple et ses paroles, elle se montra ce quelle tait, un grand cur, et, comme je vous lai dit, une femme hroque. Cependant, larsenal ne tarda pas tre confi la garde des soldats de Nana Sahib. Le tratre dploya alors le drapeau de linsurrection, et, sur ses propres instances, le 7 juin, les Cipayes attaqurent la caserne, qui ne comptait pas trois cents soldats valides pour la dfendre. Ces braves se dfendirent, cependant, sous le feu des assigeants, sous la pluie de leurs projectiles, au milieu des maladies de toutes sortes, mourant de faim et de soif, sans vivres, car les approvisionnements taient insuffisants, sans eau, car les puits furent bientt taris. Cette rsistance dura jusquau 27 juin. Nana Sahib proposa alors une capitulation, laquelle le gnral Wheeler commit limpardonnable faute de souscrire, malgr les adjurations de lady Munro, qui le suppliait de continuer la lutte. Par suite de cette capitulation, les hommes, femmes et enfants, cinq cents personnes environ, lady Munro et sa mre taient de ce nombre, furent embarqus sur des bateaux qui devaient redescendre le Gange et les ramener Allahabad. peine ces bateaux sont-ils dtachs de la rive, que le feu est ouvert par les Cipayes. Grle de boulets et de mitraille ! Les uns coulrent, dautres furent incendis. Lune de ces embarca 136

tions parvint, cependant, redescendre le fleuve pendant quelques milles. Lady Munro et sa mre taient sur cette embarcation. Elles purent croire un instant quelles seraient sauves. Mais les soldats du Nana les poursuivirent, les reprirent, les ramenrent aux cantonnements. L, on fit un choix entre les prisonniers. Tous les hommes furent immdiatement passs par les armes. Quant aux femmes et aux enfants, on les runit aux autres enfants et femmes qui navaient pas t massacrs le 27 juin. Ctait un total de deux cents victimes, auxquelles une longue agonie tait rserve, et qui furent enfermes dans un bungalow, dont le nom, Bibi-Ghar, est rest tristement clbre. Mais comment avez-vous connu ces horribles dtails ? demandai-je Banks. Par un vieux sergent du 32e rgiment de larme royale, me rpondit lingnieur. Cet homme, chapp par miracle, fut recueilli par le rajah de Raschwarah, lune des provinces du royaume dOude, lequel le reut, ainsi que quelques autres fugitifs, avec la plus grande humanit. Et lady Munro et sa mre, que devinrent-elles ? Mon cher ami, me rpondit Banks, nous navons plus le tmoignage direct de ce qui sest pass depuis cette date, mais il nest que trop facile de le conjecturer. En effet, les Cipayes taient matres de Cawnpore. Ils le furent jusquau 15 juillet, et pendant ces dix-neuf jours, dix-neuf sicles ! les malheureuses victimes attendirent chaque heure un secours qui ne devait arriver que trop tard.

137

Depuis quelque temps dj, le gnral Havelock, parti de Calcutta, marchait au secours de Cawnpore, et, aprs avoir battu les rvolts plusieurs reprises, il y entrait le 17 juillet. Mais, deux jours avant, lorsque Nana Sahib apprit que les troupes royales avaient franchi la rivire de Pandou-Naddi, il rsolut de signaler par dpouvantables massacres les dernires heures de son occupation. Tout lui semblait permis vis--vis des envahisseurs de lInde ! Quelques prisonniers, qui avaient partag la captivit des prisonnires du Bibi-Ghar, furent amens devant lui et gorgs sous ses yeux. Restait la foule des femmes et des enfants, et, dans cette foule, lady Munro et sa mre. Un peloton du 6e rgiment de Cipayes reut lordre de les fusiller travers les fentres du BibiGhar. Lexcution commena, mais, comme elle ne se faisait pas assez vite au gr du Nana, oblig de battre en retraite, ce prince sanguinaire mla des bouchers musulmans aux soldats de sa garde Ce fut la tuerie dun abattoir ! Le lendemain, morts ou vivants, enfants et femmes, taient prcipits dans un puits voisin, et, lorsque les soldats dHavelock arrivrent, ce puits, combl de cadavres jusqu la margelle, fumait encore ! Alors les reprsailles commencrent. Un certain nombre de rvolts, complices de Nana Sahib, taient tombs entre les mains du gnral Havelock. Celui-ci lana le terrible ordre du jour suivant, dont je noublierai jamais les termes : Le puits dans lequel repose la dpouille mortelle des pauvres femmes et des enfants massacrs par ordre du mcrant Nana Sahib sera combl et couvert avec soin en forme de tombeau. Un dtachement de soldats europens, command par un officier, remplira ce soir ce pieux devoir. La maison et les chambres o le
138

massacre a eu lieu ne seront pas nettoyes ou blanchies par les compatriotes des victimes. Le brigadier entend que chaque goutte du sang innocent soit nettoye ou lche de la langue par les condamns, avant lexcution, proportionnellement leur rang de caste et la part quils ont prise dans le massacre. En consquence, aprs avoir entendu la lecture de la sentence de mort, tout condamn sera conduit la maison du massacre et forc de nettoyer une certaine partie du plancher. On prendra soin de rendre la tche aussi rvoltante que possible aux sentiments religieux du condamn, et le prvt-marchal npargnera pas la lanire, sil en est besoin. La tche accomplie, la sentence sera excute la potence leve prs de la maison. Tel fut, reprit Banks fort mu, cet ordre du jour. Il fut suivi dans toutes ses prescriptions. Mais les victimes ntaient plus. Elles avaient t massacres, mutiles, dchires ! Lorsque le colonel Munro, arriv deux jours aprs, voulut essayer de reconnatre quelque reste de lady Munro et de sa mre, il ne retrouva rien rien ! Voil ce que mavait racont Banks, avant notre arrive Cawnpore, et maintenant, ctait vers le lieu mme o stait accompli le hideux massacre que se dirigeait le colonel. Mais, auparavant, il voulut revoir le bungalow o avait demeur lady Munro, o elle avait pass sa jeunesse, cette demeure o il lavait vue pour la dernire fois, le seuil sur lequel il avait reu ses derniers embrassements. Ce bungalow tait bti un peu en dehors des faubourgs de la ville, non loin de la ligne des cantonnements militaires. Des ruines, des pans de murs encore noircis, quelques arbres couchs terre et desschs, voil tout ce qui restait de lhabitation. Le colonel navait pas permis que rien ft rpar. Le bungalow tait tel, aprs six ans, que lavait fait la main des incendiaires.

139

Nous passmes une heure en ce lieu dsol. Sir Edward Munro allait silencieusement travers ces ruines, desquelles tant de souvenirs sortaient pour lui. Sa pense voquait toute cette existence de bonheur que rien ne pouvait dsormais lui rendre. Il revoyait la jeune fille, heureuse, dans cette maison o elle tait ne, o il lavait connue, et, quelquefois, il fermait les yeux comme pour mieux la revoir ! Mais enfin, brusquement, comme sil et d se faire violence lui-mme, il revint en arrire et nous entrana au dehors. Banks avait espr que le colonel se bornerait peut-tre visiter ce bungalow Mais non ! Sir Edward Munro avait rsolu dpuiser jusqu la dernire les amertumes que lui rservait cette ville funeste ! Aprs lhabitation de lady Munro, il voulut revoir la caserne o tant de victimes, auxquelles lnergique femme stait si hroquement dvoue, avaient subi toutes les horreurs dun sige. Cette caserne tait situe dans la plaine, en dehors de la ville, et lon btissait alors une glise sur son emplacement, l o la population de Cawnpore avait d chercher refuge. Pour nous y rendre, nous suivmes une route macadamise, ombrage par de beaux arbres. Cest l que stait accompli le premier acte de lhorrible tragdie. L avaient vcu, souffert, agonis, lady Munro et sa mre, jusquau moment o la capitulation remit aux mains de Nana Sahib cette troupe de victimes, dj voues un pouvantable massacre, et que le tratre avait promis de faire conduire saines et sauves Allahabad.

140

Autour des constructions inacheves, on distinguait encore des restes de murailles en briques, vestiges de ces travaux de dfense qui avaient t levs par le gnral Wheeler.5 Le colonel Munro resta longtemps immobile et silencieux devant ces ruines. son souvenir se prsentaient plus vivement les affreuses scnes dont elles avaient t le thtre. Aprs le bungalow o lady Munro avait vcu heureuse, la caserne dans laquelle elle avait souffert au del de tout ce quon peut imaginer ! Il restait visiter le Bibi-Ghar, cette demeure dont le Nana fit une prison, o se creusait ce puits au fond duquel les victimes avaient t confondues dans la mort. Lorsque Banks vit le colonel se diriger de ce ct, il lui saisit le bras comme pour larrter. Sir Edward Munro le regarda bien en face, et, dune voix horriblement calme : Marchons ! dit-il. Munro ! je ten prie !

Depuis cette poque, lglise commmorative a t acheve. Sur les tablettes de marbre, des inscriptions rappellent la mmoire des ingnieurs du chemin de fer East-Indian qui moururent de maladie ou de leurs blessures pendant la grande insurrection de 1857, la mmoire des officiers, sergents et soldats du 34e rgiment de larme royale tus au combat du 17 novembre devant Cawnpore, du capitaine Stuart Beatson, des officiers, hommes et femmes, du 32e rgiment, morts pendant les siges de Lucknow et de Cawnpore ou pendant linsurrection, la mmoire enfin des martyrs du Bibi-Ghar, massacrs en juillet 1857. 141

Jirai donc seul. Il ny avait pas rsister. Nous nous sommes alors dirigs vers le Bibi-Ghar, que prcdent des jardins bien dessins et plants de beaux arbres. L slve une colonnade en style gothique, de forme octogonale. Elle entoure lendroit o se creusait le puits, dont lorifice est maintenant ferm par un revtement de pierres. Cest une sorte de socle, qui supporte une statue de marbre blanc, lAnge de la Piti, lun des derniers ouvrages dus au ciseau de sculpteur Marochetti. Ce fut lord Canning, gouverneur gnral des Indes pendant la terrible insurrection de 1857, qui fit lever ce monument expiatoire, construit sur les dessins du colonel du gnie Yule, et quil voulut mme payer de ses propres deniers. Devant ce puits o les deux femmes, la mre et la fille, aprs avoir t frappes par les bouchers de Nana Sahib, avaient t prcipites, encore vivantes peut-tre, sir Edward Munro ne put retenir ses larmes. Il tomba genoux sur la pierre du monument. Le sergent Mac Neil, prs de lui, pleurait en silence. Nous avions tous le cur bris, ne trouvant rien dire pour consoler cette inconsolable douleur, esprant que sir Edward Munro puiserait l les dernires larmes de ses yeux ! Ah ! sil et t de ces premiers soldats de larme royale qui entrrent Cawnpore, qui pntrrent dans ce Bibi-Ghar, aprs leffroyable massacre, il serait mort de douleur ! En effet, voici ce que rapporte un des officiers anglais, rcit qui a t recueilli par M. Rousselet : peine entrs Cawnpore, nous courmes la recherche des pauvres femmes que nous savions entre les mains de lodieux Nana, mais bientt nous apprmes laffreuse excution. Torturs
142

par une terrible soif de vengeance, et pntrs du sentiment des pouvantables souffrances quavaient d endurer les malheureuses victimes, nous sentions se rveiller en nous dtranges et sauvages ides. Ardents et moiti fous, nous courons vers le triste lieu du martyre. Le sang coagul, ml de dbris sans nom, couvrait le sol de la petite chambre o elles taient enfermes et nous montait jusquaux chevilles. De longues tresses de cheveux longs et soyeux, des lambeaux de robes, de petits souliers denfants, des jouets, jonchaient ce sol mouill. Les murs, barbouills de sang, portaient les traces de lhorrible agonie. Je ramassai un petit livre de prires, dont la premire page portait ces touchantes inscriptions : 27 juin, quitt les bateaux 7 juillet, prisonniers du Nana fatale journe. Mais ce ntaient point l les seules horreurs qui nous attendaient. Bien plus horrible encore tait la vue du puits profond et troit o taient entasss les restes mutils de ces tendres cratures ! Sir Edward Munro ntait pas l, aux premires heures o les soldats dHavelock semparaient de la ville ! Il narriva que deux jours aprs lodieuse immolation ! Et maintenant, il navait plus l devant les yeux que lemplacement o souvrait le funeste puits, tombeau sans nom des deux cents victimes de Nana Sahib ! Cette fois, Banks, aid du sergent, parvint lentraner de force. Le colonel Munro ne devait jamais oublier ces deux mots que lun des soldats dHavelock avait tracs avec sa baonnette sur la margelle du puits : Remember Cawnpore ! Souviens-toi de Cawnpore.

143

CHAPITRE XI Le changement de mousson.


onze heures, nous tions de retour au campement, ayant, on le comprend, la plus grande hte de quitter Cawnpore ; mais quelques rparations faire la pompe dalimentation de la machine ne permettaient pas de partir avant le lendemain matin. Il me restait donc une demi-journe. Je ne crus pas pouvoir mieux lemployer qu visiter Lucknow. Lintention de Banks tait de ne point passer par cette ville, dans laquelle le colonel Munro se serait retrouv sur lun des principaux thtres de la guerre. Il avait raison ! Ctaient encore l des souvenirs trop poignants pour lui. Donc, midi, aprs avoir quitt Steam-House, je pris le petit tronon de railway qui relie Cawnpore Lucknow. Le parcours ne dpasse pas une vingtaine de lieues, et jarrivai en deux heures dans cette importante capitale du royaume dOude, dont je ne voulais prendre quune vue sommaire, ce quon appelle une impression. Je reconnus, du reste, la vrit de ce que javais entendu dire propos des monuments de Lucknow, btis sous le rgne des empereurs musulmans au XVIIe sicle. Ce fut un Franais, un Lyonnais, nomm Martin, un simple soldat de larme de Lally-Tollendal en 1730, devenu le favori du roi, qui fut le crateur, lordonnateur, on pourrait dire larchitecte de ces prtendues merveilles de la capitale de lOude. La rsidence officielle des souverains, le Kaiser-bgh, htroclite assemblage de tous les styles qui pouvaient sortir de limagination dun caporal, nest quune uvre de surface. Rien au dedans, tout en dehors, mais ce dehors est la fois indou, chinois, mauresque et europen. Il en est de mme dun autre palais plus petit, le Farid Bkch, qui est galement louvrage de Martin. Quant
144

lImmbara, bti au milieu de la forteresse par Kafitoulla, le premier architecte des Indes au XVIIe sicle, il est rellement superbe et produit un effet grandiose avec les mille clochetons qui hrissent ses courtines. Je ne pouvais quitter Lucknow sans visiter le palais Constantin, qui est encore luvre personnelle du caporal franais, et porte le nom de palais de la Martinire. Je voulus voir aussi le jardin voisin, le Secunder Bgh, o furent massacrs par centaines les Cipayes qui avaient viol la tombe de lhumble soldat avant dabandonner la ville. Il faut ajouter que le nom de Martin nest pas le seul nom franais qui soit en honneur Lucknow. Un ancien sous-officier de chasseurs dAfrique, appel Duprat, se distingua tellement par sa bravoure pendant la priode insurrectionnelle, que les rvolts lui offrirent de se mettre leur tte. Duprat refusa noblement, malgr les richesses qui lui furent promises, malgr les menaces dont on laccabla. Il resta fidle aux Anglais. Mais, particulirement dsign aux coups des Cipayes qui navaient pu faire de lui un tratre, il fut tu dans une rencontre : Chien dinfidle, avaient dit les rvolts, nous taurons malgr toi ! Ils leurent, mort. Les noms de ces deux soldats franais avaient donc t unis dans les mmes reprsailles. Les Cipayes, qui avaient viol la tombe de lun et creus la tombe de lautre, furent massacrs sans piti. Enfin, aprs avoir admir les parcs superbes qui font cette grande cit de cinq cent mille habitants comme une ceinture de verdure et de fleurs, aprs avoir parcouru dos dlphant ses rues principales et son magnifique boulevard du Hazrat Gaudj, je repris le railway et revins le soir mme Cawnpore. Le lendemain, 31 mai, ds laube, nous tions en route.

145

Enfin, scria le capitaine Hod, cen est donc fini avec les Allahabad, les Cawnpore, les Lucknow et autres villes, dont je me soucie comme dune cartouche vide ! Oui, cest fini, Hod, rpondit Banks, et maintenant, nous allons marcher directement vers le nord, de manire rejoindre presque en droite ligne la base de lHimalaya. Bravo ! reprit le capitaine. Ce que jappelle lInde par excellence, ce ne sont pas les provinces hrisses de villes ou peuples dIndous, cest le pays o vivent en libert mes amis les lphants, les lions, les tigres, les panthres, les gupards, les ours, les buffles, les serpents ! L est la seule partie vritablement habitable de la pninsule ! Vous verrez cela, Maucler, et vous naurez pas regretter les merveilles de la valle du Gange ! Je ne regretterai rien en votre compagnie, mon cher capitaine, rpondis-je. Cependant, dit Banks, il y a encore dans le nord-ouest dautres villes trs intressantes, Delhi, Agra, Lahore Eh ! ami Banks, scria Hod, qui a jamais entendu parler de ces misrables bourgades ! Misrables bourgades ! rpliqua Banks, non pas, Hod, mais des cits magnifiques ! Soyez tranquille, mon cher ami, ajouta lingnieur en se retournant vers moi, nous tcherons de vous montrer cela, sans dranger les plans de campagne du capitaine. la bonne heure, Banks, rpondit Hod, mais cest daujourdhui seulement que notre voyage va commencer ! Puis, dune voix forte : Fox ? cria-t-il. Le brosseur accourut. Prsent ! mon capitaine, dit-il.

146

Fox, que les fusils, les carabines et les revolvers soient en tat ! Ils le sont. Visite les batteries. Elles sont visites. Prpare les cartouches. Elles sont prpares. Tout est prt ? Tout est prt. Que ce soit encore plus prt, si cest possible ! Ce le sera. Le trente-huitime ne tardera pas prendre rang sur cette liste qui fait ta gloire, Fox ! Le trente-huitime ! scria le brosseur, dont un rapide clair alluma lil. Je vais lui prparer une bonne petite balle explosive dont il naura pas lieu de se plaindre ! Va, Fox, va ! Fox salua militairement, fit demi-tour et alla senfermer dans son arsenal. Voici maintenant quel est litinraire de cette seconde partie de notre voyage, itinraire qui ne doit point tre modifi, moins dvnements impossibles prvoir. Pendant soixante-quinze kilomtres environ, cet itinraire remonte le cours du Gange en se dirigeant vers le nord-ouest ; mais, partir de ce point, il se redresse, court droit au nord entre un des affluents du grand fleuve et un autre affluent important de la
147

Goutmi. Il vite ainsi un certain nombre de cours deau, qui se dispersent droite et gauche, et, par Biswah, il slve obliquement jusquaux premires ondulations des montagnes du Npaul, travers la partie occidentale du royaume dOude et du Rokilkhande. Ce parcours avait t judicieusement choisi par lingnieur, de manire tourner toutes difficults. Si le charbon devenait plus difficile trouver dans le nord de lIndoustan, le bois ne devait jamais faire dfaut. Quant notre Gant dAcier, il pourrait aisment circuler, sous nimporte quelle allure, le long de ces routes si bien entretenues, travers les plus belles forts de la pninsule indienne. Quatre-vingts kilomtres environ nous sparaient de la petite ville de Biswah. Il fut convenu que nous les franchirions avec une vitesse trs modre, en six jours. Cela permettait de sarrter lorsque le site plairait, et les chasseurs de lexpdition auraient le temps daccomplir leurs prouesses. Dailleurs, le capitaine Hod et le brosseur Fox, auxquels Gomi se joignait volontiers, pourraient facilement battre lestrade, tandis que le Gant dAcier sen irait pas compts. Il ne mtait pas dfendu de les accompagner dans leurs battues, bien que je fusse un chasseur peu expriment, et je me joignis eux quelquefois. Je dois dire que depuis ce moment o notre voyage entra dans une nouvelle phase, le colonel Munro se tint un peu moins lcart. Il me parut devenir plus sociable, en dehors de la ligne des villes, au milieu des forts et des plaines, loin de la valle du Gange que nous venions de parcourir. Dans ces conditions, il semblait retrouver le calme de cette existence quil menait Calcutta. Et cependant, pouvait-il oublier que sa maison roulante slevait vers ce nord de lInde, o lattirait quelque fatalit irrsistible ! Quoi quil en soit, sa conversation tait plus anime pendant les repas, pendant la sieste, et souvent mme, aux heures de halte, elle se prolongeait fort avant dans ces belles nuits que la saison chaude nous donnait encore. Quant Mac Neil, depuis la visite au puits de Cawnpore, il me paraissait plus sombre que dhabitude. La vue du Bibi-Ghar avait-elle donc raviv en lui une haine quil esprait encore assouvir ? Nana Sahib, me dit-il un jour, non, monsieur, non ! il nest pas possible quils nous laient tu ! La premire journe se passa sans incidents qui vaillent la peine dtre rapports. Ni le capitaine Hod ni Fox neurent loccasion de mettre en
148

joue le moindre animal. Ctait dsolant, et mme assez extraordinaire pour quon pt se demander si lapparition du Gant dAcier ne tenait pas distance les terribles fauves de ces plaines. En effet, on ctoya quelques jungles, qui sont les repaires habituels des tigres et autres carnassiers de la race fline. Pas un ne se montra. Les deux chasseurs staient cependant carts dun ou deux milles sur les flancs de notre convoi. Ils durent donc se rsigner emmener Black et Phann, pour chasser le menu gibier, dont monsieur Parazard rclamait sa fourniture quotidienne. Il nentendait pas raison l-dessus, notre chef noir, et lorsque le brosseur lui parlait de tigres, de gupards ou autres btes peu comestibles, il haussait ddaigneusement les paules en disant : Est-ce que cela se mange ! Ce soir-l, nous campmes labri dun groupe dnormes banians. Cette nuit fut aussi tranquille que le jour avait t calme. Le silence ne fut pas mme troubl par des hurlements de fauves. Notre lphant reposait, cependant. Ses hennissements ne se faisaient plus entendre. Les feux du campement taient teints, et, pour satisfaire le capitaine, Banks navait pas mme tabli le courant lectrique, qui changeait les yeux du Gant dAcier en deux puissants fanaux. Mais rien ! Il en fut de mme pendant les journes du 1er et du 2 juin. Ctait dsesprant. On ma chang mon royaume dOude ! rptait le capitaine Hod. On la transport en pleine Europe ! Il ny a pas plus de tigres ici que dans les basses terres dcosse ! Il est possible, mon cher Hod, rpondit le colonel Munro, que des battues aient t rcemment faites sur ces territoires, et que les animaux aient migr en masse. Mais ne vous dsesprez pas, et attendez que nous soyons aux pieds des montagnes du Npaul. Vous aurez l de quoi exercer utilement vos instincts de chasseur.
149

Il faut lesprer, mon colonel, rpondit Hod en secouant la tte, sans quoi nous naurions plus qu refondre nos balles pour en faire du petit plomb ! La journe du 3 juin fut une des plus chaudes que nous eussions encore endures. Si la route navait pas t ombrage par de grands arbres, je crois que nous aurions littralement cuit dans notre demeure roulante. Le thermomtre monta quarante-sept degrs lombre, et il ny avait pas un souffle de vent. Il tait donc possible que, par une pareille temprature, dans cette atmosphre de feu, les carnassiers ne songeassent point quitter leurs tanires, mme pendant la nuit. Le lendemain, 3 juin, au lever du soleil, lhorizon, pour la premire fois, se montra assez brumeux dans louest. Nous emes alors le magnifique spectacle de lun de ces phnomnes de mirage que, dans certaines parties de lInde, on appelle seekote , ou chteaux ariens, et, dans dautres, dessasur , ou illusion. Ce ntait point une prtendue nappe deau avec ses curieux effets de rfraction, qui se dveloppait devant nos regards, ctait toute une chane de collines peu leves, charge des plus fantastiques chteaux du monde, quelque chose comme les hauteurs dune valle du Rhin, avec leurs antiques repaires de burgraves. Nous nous trouvions en un instant transports, non seulement dans la portion romane de la vieille Europe, mais cinq ou six cents ans en arrire, en plein moyen ge. Ce phnomne, dont la nettet tait surprenante, nous donnait le sentiment dune ralit absolue. Aussi, le Gant dAcier, avec tout lattirail de la machinerie moderne, marchant vers une ville du onzime sicle, me semblait-il beaucoup plus dpays que lorsquil courait, tout empanach de vapeurs, le pays de Vishnou et de Brahma.

150

Merci, dame nature ! scria le capitaine Hod. Aprs tant de minarets et de coupoles, aprs tant de mosques et de pagodes, voici donc quelque vieille cit de lpoque fodale, avec les merveilles romanes ou gothiques quelle dploie mes yeux ! Quel pote, ce matin, que notre ami Hod ! rpondit Banks. A-t-il donc, avant djeuner, aval quelque ballade ? Riez, Banks, plaisantez, moquez-vous ! riposta le capitaine Hod, mais regardez ! Voici les objets qui sagrandissent aux premiers plans ! Voici les arbrisseaux qui deviennent des arbres, les collines qui deviennent des montagnes, les Les simples chats qui deviendraient des tigres, sil y avait des chats, nest-ce pas, Hod ? Ah ! Banks ! ce ne serait pas ddaigner ! Bon ! scria le capitaine, voil mes chteaux du Rhin qui seffondrent, la ville qui scroule, et nous retombons dans le rel, un simple paysage du royaume dOude, que les fauves ne veulent mme plus habiter ! Le soleil, dbordant lhorizon de lest, venait de modifier instantanment les jeux de la rfraction. Les burgs, comme des chteaux de cartes, sabattaient avec la colline qui se transformait en plaine. Eh bien, puisque le mirage a disparu, dit Banks, et quavec lui sest dissipe toute la verve potique du capitaine Hod, voulezvous, mes amis, savoir ce que ce phnomne prsage ? Dites, ingnieur ! scria le capitaine. Un trs prochain changement de temps, rpondit Banks. Du reste, nous voici dans les premiers jours de juin, qui provoquent des modifications climatriques. Le renversement de la mousson va amener la saison des pluies priodiques.
151

Mon cher Banks, dis-je, nous sommes clos et couverts, nest-il pas vrai ? Eh bien, vienne la pluie ! Ft-elle diluvienne, elle me parat prfrable ces chaleurs Vous serez satisfait, mon cher ami, rpondit Banks. Je crois que la pluie nest pas loin, et que nous verrons bientt monter les premiers nuages du sud-ouest ! Banks ne se trompait pas. Vers le soir, lhorizon occidental commena se charger de vapeurs, ce qui indiquait que la mousson, ainsi que cela arrive le plus souvent, allait stablir pendant la nuit. Ctait locan Indien qui nous envoyait, travers la pninsule, ses brumes satures dlectricit, comme autant de grosses outres du dieu ole, qui contenaient louragan et lorage. Quelques autres phnomnes, auxquels un Anglo-Indien net pu se mprendre, staient manifests aussi pendant cette journe. Des volutes dune poussire trs tnue avaient tourbillonn sur la route pendant la marche du train. Le mouvement des roues, peu rapide dailleurs, aussi bien les roues de notre moteur que celles des deux chars roulants, auraient certainement pu soulever cette poussire, mais non pas avec une telle intensit. On et dit un nuage de ces duvets que fait danser une machine lectrique mise en mouvement. Le sol pouvait donc tre compar un immense rcepteur, dans lequel llectricit se serait emmagasine depuis plusieurs jours. En outre, cette poussire se teignait de reflets jauntres, du plus singulier effet, et dans chaque molcule brillait un petit centre lumineux. Il y avait eu des instants o tout notre appareil semblait marcher au milieu des flammes, flammes sans chaleur, mais qui, ni par leur couleur ni par leur vivacit, ne rappelaient celles du feu Saint-Elme. Storr nous raconta quil avait quelquefois vu des trains courir ainsi sur leurs rails au milieu dune double haie de poussire lumineuse, et Banks confirma le dire du mcanicien. Pendant un quart dheure, javais pu observer trs exactement ce singulier
152

phnomne travers les hublots de la tourelle, do je dominais la route sur un parcours de cinq six kilomtres. Le chemin, sans arbres, tait poudreux, chauff blanc par les rayons verticaux du soleil. ce moment, il me sembla que la chaleur de latmosphre dominait encore celle du foyer de la machine. Ctait vritablement insoutenable, et, lorsque je vins respirer un air plus frais sous le battement dailes de la punka, jtais demi suffoqu. Le soir, vers sept heures, Steam-House sarrta. Le lieu de halte, choisi par Banks, fut la lisire dune fort de magnifiques banians, qui paraissait stendre linfini dans le nord. Une assez belle route la traversait, et nous promettait pour le lendemain un trajet plus facile sous de hauts et larges dmes de verdure. Les banians, ces gants de la flore indoue, sont de vritables grands-pres, on pourrait dire des chefs de famille vgtale, quentourent leurs enfants et petits-enfants. Ceux-ci, slanant dune racine commune, montent droit autour du tronc principal, dont ils sont compltement dgags, et vont se perdre dans la haute ramure paternelle. Ils ont vraiment lair dtre couvs sous cet pais feuillage, comme les poussins sous les ailes de leur mre. De l le curieux aspect que prsentent ces forts plusieurs fois sculaires. Les vieux arbres ressemblent des piliers isols, supportant limmense vote, dont les fines nervures sappuient sur de jeunes banians, qui deviendront piliers leur tour. Ce soir-l, le campement fut organis plus compltement qu lordinaire. En effet, si la journe du lendemain devait tre aussi chaude que celle-ci lavait t, Banks se proposait de prolonger la halte, quitte voyager pendant la nuit. Le colonel Munro ne demandait pas mieux que de passer quelques heures dans cette belle fort, si ombreuse, si calme. Tous staient rangs son avis, les uns parce quils avaient vritablement besoin de repos, les autres parce quil voulaient essayer de rencontrer enfin quelque animal, digne du coup de fusil dun Anderson ou dun Grard. On devine quels taient ces derniers.
153

Fox, Gomi, il nest que sept heures ! cria le capitaine Hod, Un tour dans la fort, avant que la nuit ne soit tout fait venue ! Nous accompagnerez-vous, Maucler ? Mon cher Hod, dit Banks, avant que je neusse pu rpondre, vous feriez mieux de ne pas vous loigner du campement. Les menaces du ciel sont srieuses. Que lorage se dchane, vous aurez peut-tre quelque peine nous rejoindre. Demain, si nous restons notre lieu de halte, vous irez Demain, il fera jour, rpondit le capitaine Hod, et lheure est propice pour tenter laventure ! Je le sais, Hod, mais la nuit qui se prpare nest vraiment pas rassurante. En tout cas, si vous tenez absolument partir, ne vous loignez pas. Dans une heure il fera dj trs noir, et vous pourriez tre fort embarrasss pour retrouver le campement. Soyez tranquille, Banks. Il est sept heures peine, et je ne demande mon colonel quune permission de dix heures. Allez donc, mon cher Hod, rpondit sir Edward Munro, mais tenez compte des recommandations de Banks. Oui, mon colonel. Le capitaine Hod, Fox et Gomi, arms dexcellentes carabines de chasse, quittrent le campement et disparurent sous les hauts banians qui bordaient la droite de la route. Javais t si fatigu par la chaleur, pendant cette journe, que je prfrai rester Steam-House. Cependant, par ordre de Banks, les feux, au lieu dtre compltement teints, furent seulement repousss au fond du foyer, de manire conserver une ou deux atmosphres de pression
154

dans la chaudire. Lingnieur voulait tre, le cas chant, prt tout vnement. Storr et Klouth soccuprent alors de refaire le combustible et leau. Un petit ruisseau, qui coulait sur la gauche de la route, leur fournit le liquide ncessaire, et les arbres voisins le bois dont ils avaient besoin pour charger le tender. Pendant ce temps, monsieur Parazard vaquait ses occupations habituelles, et, tout en desservant les restes du dner du jour, il mditait le menu du dner du lendemain. Il faisait encore assez clair. Le colonel Munro, Banks, le sergent Mac Neil et moi, nous allmes faire la sieste sur le bord du ruisseau. Le courant de cette eau limpide rafrachissait latmosphre, qui tait rellement touffante, mme cette heure. Le soleil ntait pas encore couch. Sa lumire, par opposition, teintait dune couleur dencre bleue la masse des vapeurs, que lon voyait saccumuler peu peu au znith, travers les grandes dchirures du feuillage. Ctaient des nuages lourds, pais, condenss, dont aucun vent ne semblait provoquer la marche, et qui paraissaient avoir leur moteur en eux-mmes. Notre causerie dura jusqu huit heures environ. De temps en temps, Banks se levait et allait prendre une vue plus tendue de lhorizon, en savanant jusqu la lisire de la fort qui coupait brusquement la plaine, moins dun quart de mille du campement. Lorsquil revenait, il hochait la tte dun air peu rassur. La dernire fois, nous lavions accompagn. Dj lobscurit commenait se faire sous le couvert des banians. Arrivs la lisire, je vis quune immense plaine stendait vers louest jusqu une srie de petites collines vaguement profiles, qui se confondaient dj avec les nuages. Laspect du ciel tait alors terrible dans son calme. Aucun souffle de vent nagitait les hautes feuilles des arbres. Ce ntait pas le repos de la nature endormie, que les potes ont si souvent
155

chant ; ctait, au contraire, un sommeil pesant et maladif. Il semblait quil y et comme une tension contenue de latmosphre. Je ne puis mieux comparer lespace qu la bote vapeur dune chaudire, lorsque le fluide trop comprim est prt faire explosion. Lexplosion tait imminente. Les nuages orageux, en effet, taient trs levs, ainsi que cela se produit gnralement au-dessus des plaines, et ils prsentaient de larges contours curvilignes, trs nettement arrts. Ils semblaient mme se gonfler, diminuer de nombre et augmenter de grandeur, tout en restant attachs la mme base. videmment, avant peu, ils se seraient tous fondus en une seule masse, qui accrotrait la densit du nuage unique. Dj les petites nues additionnelles, subissant une sorte dinfluence attractive, heurtes, repousses, crases les unes contre les autres, se perdaient confusment dans lensemble. Vers huit heures et demie, un clair en zig-zag, angles trs aigus, dchira la masse sombre sur une longueur de deux mille cinq cents trois mille mtres. Soixante-cinq secondes aprs, un coup de tonnerre clatait et prolongeait ses roulements sourds, spciaux la nature de ce genre dclairs, qui durrent environ, quinze secondes. Vingt et un kilomtres, dit Banks, aprs avoir consult sa montre. Cest presque la distance maximum laquelle le tonnerre peut se faire entendre. Mais lorage, une fois dchan, viendra vite, et il ne faut pas lattendre. Rentrons, mes amis. Et le capitaine Hod ? dit le sergent Mac Neil. Le tonnerre lui donne lordre de revenir, rpondit Banks. Jespre quil obira.
156

Cinq minutes aprs, nous tions de retour au campement, et nous prenions place sous la vrandah du salon.

157

CHAPITRE XII Triples feux.


LInde partage avec certains territoires du Brsil, celui de Rio-Janeiro entre autres, le privilge dtre de tous les pays du globe le plus troubl par les orages. Si en France, on Angleterre, en Allemagne, dans cette partie moyenne de lEurope, on nestime pas plus de vingt par an le nombre des jours o les clats du tonnerre se font entendre, il convient de savoir que, dans la pninsule indienne, ce nombre slve annuellement au del de cinquante. Voil pour la mtorologie gnrale. Dans ce cas particulier, en raison des circonstances dans lesquelles il se produisait, nous devions attendre un orage dune violence extrme. Ds que nous fmes rentrs Steam-House, je consultai le baromtre. Une baisse de deux pouces stait subitement faite dans la colonne mercurielle, de vingt-neuf vingt-sept pouces.6 Je le fis observer au colonel Munro. Je suis inquiet de labsence du capitaine Hod et de ses compagnons, me rpondit-il. Lorage est imminent, la nuit vient, les tnbres saccroissent. Des chasseurs sloignent toujours plus quils ne le promettent et mme plus quils ne le veulent. Comment retrouveront-ils leur chemin dans cette profonde obscurit ? Les enrags ! dit Banks. Il a t impossible de leur faire entendre raison ! Trs certainement, ils auraient mieux fait de ne pas partir !

Environ sept cent trente millimtres. 158

Sans doute, Banks, mais ils sont partis, rpondit le colonel Munro, et il faut tout faire pour quils reviennent. Ny a-t-il pas un moyen de signaler lendroit o nous sommes ? demandai-je lingnieur. Si, rpondit Banks, en allumant nos fanaux lectriques, qui sont dune grande puissance clairante et se voient de trs loin. Je vais tablir le courant. Excellente ide, Banks. Voulez-vous que jaille la recherche du capitaine Hod ? demanda le sergent. Non, mon vieux Neil, rpondit le colonel Munro, tu ne le retrouverais pas et tu tgarerais ton tour. Banks se mit en mesure dutiliser les feux dont il disposait. Les lments de la pile furent mis en activit, le courant tabli, et bientt les deux yeux du Gant dAcier, comme deux phares lectriques, projetaient leur faisceau lumineux travers le sombre dessous des banians. Il est certain que, dans cette nuit obscure, la porte de ces feux devait tre trs considrable et pouvait guider nos chasseurs. En ce moment, une sorte douragan, dune violence extrme, se dchana. Il dchira la cime des arbres, obliqua vers le sol et siffla travers les colonnettes des banians, comme sil et travers les tuyaux sonores dun buffet dorgues. Ce fut subit. Une grle de branches mortes, une averse de feuilles arraches, cribla la route. Les toitures de Steam-House rsonnrent

159

lamentablement sous cette projection qui produisait un roulement continu. Il fallut nous mettre labri dans le salon et fermer toutes les fentres. La pluie ne tombait pas encore. Cest une espce de tofan , dit Banks. Les Indous donnent ce nom aux ouragans imptueux et soudains, qui dvastent plus particulirement les rgions montagneuses et sont fort redouts dans le pays. Storr ! cria Banks au mcanicien, as-tu soigneusement clos les embrasures de la tourelle ? Oui, monsieur Banks, rpondit le mcanicien. Il ny a rien craindre de ce ct. O est Klouth ? Il finit darrimer le combustible dans le tender. Demain, rpondit lingnieur, nous naurons plus que la peine de ramasser le bois ! Le vent se fait bcheron, et il nous pargne de la besogne ! Maintiens ta pression, Storr, et reviens te mettre labri. linstant, monsieur. Tes bches sont pleines, Klouth ? demanda Banks. Oui, monsieur Banks, rpondit le chauffeur. La rserve deau est maintenant complte. Bien ! Rentre ! rentre ! Le mcanicien et le chauffeur eurent bientt pris place dans la seconde voiture. Les clairs taient
160

frquents alors, et lexplosion des nues lectriques faisait entendre un roulement sourd. Le tofan navait pas rafrachi latmosphre. Ctait un vent torride, un souffle embras, qui brlait comme sil ft sorti de la gueule dun four. Sir Edward Munro, Banks, Mac Neil et moi, nous ne quittions le salon que pour aller sous la vrandah. En regardant la haute ramure des banians, on la voyait se dessiner comme une fine guipure noire sur le fond ignescent du ciel. Pas dclair qui ne ft suivi, quelques secondes prs, des clats du tonnerre. Un cho navait pas le temps de steindre, quun nouveau coup de foudre tait rpercut par lui. Aussi, une basse profonde se droulait-elle sans discontinuer, pendant que sur cette basse se dtachaient ces dtonations sches que Lucrce a si justement compares laigre cri du papier qui se dchire. Comment lorage ne les a-t-il pas ramens encore ? disait le colonel Munro. Peut-tre, rpondit le sergent, le capitaine Hod et ses compagnons auront-ils trouv un abri dans la fort, dans le creux de quelque arbre ou de quelque rocher, et ne nous rejoindront-ils que demain matin ! Le campement sera toujours l pour les recevoir ! Banks secoua la tte en homme qui nest pas rassur. Il ne semblait pas partager lavis de Mac Neil. En ce moment, il tait prs de neuf heures, la pluie commena tomber avec une violence extrme. Elle tait mlange dnormes grlons, qui nous lapidaient et crpitaient sur la toiture sonore de Steam-House. Ctait comme un roulement sec de tambours. Il et t impossible de sentendre parler, quand bien mme les clats du tonnerre nauraient pas rempli lespace. Les feuilles des banians, haches par cette grle, tourbillonnaient de toutes parts.

161

Banks, ne pouvant se faire entendre au milieu de cet assourdissant tumulte, tendit alors le bras et nous montra les grlons qui frappaient les flancs du Gant dAcier. Ctait ne pas le croire ! Tout scintillait au contact de ces corps durs. On et dit que ce qui tombait des nuages tait de vritables gouttes dun mtal en fusion, qui, en choquant la tle, renvoyaient un jet lumineux. Ce phnomne indiquait quel point latmosphre tait sature dlectricit. La matire fulminante la traversait incessamment, au point que tout lespace semblait tre en feu. Banks, dun geste, nous fit rentrer dans le salon et ferma la porte qui souvrait sur la vrandah. Il y avait certainement danger sexposer, en plein air, au choc des effluences lectriques. Nous nous trouvions lintrieur, dans une obscurit que rendait plus complte la fulguration du dehors. Quel fut notre tonnement, lorsque nous vmes que notre salive elle-mme tait lumineuse ! Il fallait que nous fussions imprgns du fluide ambiant un point extraordinaire. Nous crachions du feu , pour employer lexpression qui a servi caractriser ce phnomne, rarement observ, toujours effrayant. En vrit, au milieu de cette dflagration continue, feu au dedans, feu au dehors, dans le fracas de ces roulements accentus par de grands clats de foudre, le cur le plus ferme ne pouvait sempcher de battre plus rapidement. Et eux ! dit le colonel Munro. Eux ! oui ! eux ! rpondit Banks. Ctait horriblement inquitant. Nous ne pouvions rien faire pour venir en aide au capitaine Hod et ses compagnons, trs srieusement menacs. En effet, sils avaient trouv quelque abri, ce ne pouvait tre que sous les arbres, et lon sait, dans ces conditions, quels dangers on court pendant les orages. Au milieu de cette fort si dense, comment
162

auraient-ils pu se placer cinq o six mtres de la verticale qui passe par lextrmit des plus longues branches, ainsi que cela est recommand aux personnes qui se trouvent surprises dans le voisinage des arbres ? Toutes ces rflexions me venaient lesprit, lorsquun coup de tonnerre, plus sec que les autres, clata soudain. Un intervalle dune demi-seconde peine lavait spar de lclair. Steam-House en trembla et fut comme souleve sur ses ressorts. Je crus que le train allait tre culbut. En mme temps, une odeur forte emplit lespace, odeur pntrante des vapeurs nitreuses, et trs certainement, leau de pluie, recueillie pendant cette tourmente, et contenu une grande quantit dacide nitrique. La foudre est tombe dit Mac Neil. Storr ! Klouth ! Parazard ! cria Banks. Les trois hommes accoururent dans le salon. Par bonheur, aucun navait t frapp. Lingnieur repoussa alors la porte de la vrandah, et savana sur le balcon. L ! voyez ! dit-il. Un norme banian venait dtre foudroy, dix pas, la gauche de la route. Sous lincessante lueur lectrique, on y voyait alors comme en plein jour. Limmense tronc, que ses rejetons ne pouvaient plus soutenir, tait tomb en travers sur les arbres voisins. Il tait nettement dcortiqu dans toute sa longueur, et une longue lanire dcorce, que la rafale agitait comme un serpent, se tordait en cinglant lair. Il fallait que la dcortication se ft opre de bas en haut, sous laction dun coup de foudre ascendant dune extrme violence. Un peu plus, Steam-House tait foudroye ! dit lingnieur. Restons, cependant. Cest encore un abri plus sr que celui des arbres ! Restons ! rpondit le colonel Munro. En ce moment, des cris se firent entendre. taient-ce nos compagnons qui revenaient enfin ? Cest la voix de Parazard, dit Storr.

163

En effet, le cuisinier, qui tait sous la dernire vrandah, nous appelait grands cris. Nous allmes aussitt le rejoindre. moins de cent mtres, en arrire et sur la droite du campement, la fort de banians tait embrase. Les plus hautes cimes des arbres disparaissaient dj dans un rideau de flammes. Lincendie se dveloppait avec une incroyable intensit et se dirigeait sur Steam-House plus rapidement quon ne laurait pu croire. Le danger tait imminent. Une longue scheresse, llvation de la temprature pendant les trois mois de la saison chaude, avaient dessch arbres, arbustes, herbes. Lembrasement salimentait de tout ce combustible extrmement inflammable. Ainsi que cela arrive frquemment aux Indes, la fort tout entire menaait dtre dvore. En effet, on voyait le feu tendre son cercle dembrasement et gagner de proche en proche. Sil atteignait le lieu du campement, en quelques minutes les deux chars seraient dtruits, car leurs minces panneaux ne pouvaient les dfendre du feu, comme font les paisses parois de tle dun coffre-fort. Nous restions silencieux devant ce danger. Le colonel Munro se croisait les bras. Puis : Banks, dit-il simplement, cest toi de nous tirer de l ! Oui, Munro, rpondit lingnieur, et puisque nous navons aucun moyen dteindre cet incendie, il faut le fuir ! pied ? mcriai-je. Non, avec notre train.

164

Et le capitaine Hod, et ses compagnons ? dit Mac Neil. Nous ne pouvons rien pour eux ! Sils ne sont pas de retour avant notre dpart, nous partirons quand mme ! Il ne faut pas les abandonner ! dit le colonel. Munro, rpondit Banks, lorsque le train sera en sret, hors des atteintes du feu, nous reviendrons et nous battrons la foret jusqu ce que nous les ayons retrouvs ! Fais donc, Banks, rpondit le colonel Munro, qui dut se rendre lavis de lingnieur, en ralit le seul suivre. Storr, dit Banks, ta machine ! Klouth, ta chaudire, et pousse les feux ! Quelle pression au manomtre ? Deux atmosphres, rpondit le mcanicien. Il faut que, dans dix minutes, nous en ayons quatre ! Allez ! mes amis, allez ! Le mcanicien et le chauffeur ne perdirent pas un instant. Bientt des torrents de fume noire jaillirent de la trompe de llphant et se mlrent aux torrents de pluie, que le gant semblait braver. Aux clairs qui embrasaient lespace, il rpondait par des tourbillons dtincelles. Un jet de vapeur sifflait dans la chemine, et le tirage artificiel activait la combustion du bois que Klouth entassait dans son fourneau. Sir Edward Munro, Banks et moi, nous tions rests sous la vrandah darrire, observant les progrs de lincendie travers la fort. Ils taient rapides et effrayants. Les grands arbres seffondraient dans cet immense foyer, les branches crpitaient comme des coups de revolver, les lianes se tordaient dun tronc lautre, le feu se communiquait presque immdiatement des foyers nouveaux. En cinq minutes, lembrasement avait gagn cinquante mtres en avant, et les flammes, cheveles, on pourrait dire billonnes par la rafale, slevaient une telle hauteur, que les clairs les sillonnaient en tous sens.
165

Il faut que dans cinq minutes nous ayons quitt la place ! dit Banks, ou tout prendra feu ! Il va vite, cet incendie ! rpondis-je. Nous irons plus vite que lui ! Si Hod tait l, si ses compagnons taient de retour ! dit sir Edward Munro. Des coups de sifflet ! des coups de sifflet ! scria Banks. Ils les entendront peut-tre ! Et, se prcipitant vers la tourelle, il fit aussitt retentir lair de sons aigus, qui tranchaient sur les roulements profonds de la foudre, et devaient porter loin. On peut se figurer cette situation, on ne saurait la dpeindre. Dune part, ncessit de fuir au plus vite ; de lautre, obligation dattendre ceux qui ntaient pas de retour ! Banks tait revenu sous la vrandah de larrire. La lisire de lincendie se dveloppait maintenant moins de cinquante pieds de Steam-House. Une insoutenable chaleur se propageait, et lair brlant deviendrait bientt irrespirable. De nombreuses flammches tombaient dj jusque sur notre train. Trs heureusement, les torrentielles averses le protgeaient dans une certaine mesure, mais elles ne pourraient videmment pas le dfendre de lattaque directe du feu. La machine lanait toujours ses sifflets stridents. Ni Hod, ni Fox, ni Gomi, ne reparaissaient. En ce moment, le mcanicien rejoignit Banks. Nous sommes en pression, dit-il. Eh bien, en route, Storr ! rpondit Banks, mais pas trop vite ! Ce quil faut seulement pour nous tenir hors de porte de lincendie !

166

Attends, Banks, attends ! dit le colonel Munro, qui ne pouvait se dcider quitter le campement. Encore trois minutes, Munro, rpondit froidement Banks, mais pas davantage. Dans trois minutes, larrire du train commencera prendre feu ! Deux minutes scoulrent. Il tait maintenant impossible de rester sous la vrandah. La main mme ne pouvait se poser sur les tles brlantes qui commenaient se gondoler. Demeurer quelques instants de plus, ctait de la dernire imprudence ! En route, Storr ! cria Banks. Ah ! scria le sergent. Eux ! dis-je. Le capitaine Hod et Fox apparaissaient sur la droite de la route. Ils portaient dans leurs bras Gomi, comme un corps inerte, et ils arrivrent au marche-pied de larrire. Mort ! scria Banks. Non, frapp de la foudre, qui a bris son fusil dans sa main, rpondit le capitaine Hod, et paralys seulement de la jambe gauche ! Dieu soit lou ! dit le colonel Munro. Merci, Banks ! ajouta le capitaine. Sans vos coups de sifflet, nous naurions pu retrouver le campement ! En route ! scria Banks, en route ! Hod et Fox staient jets dans le train, et Gomi, qui navait pas perdu lusage de ses sens, fut dpos dans sa cabine. Quelle pression avons-nous ? demanda Banks, qui venait de rejoindre le mcanicien.
167

Prs de cinq atmosphres, rpondit Storr. En route ! rpta Banks. Il tait dix heures et demie. Banks et Storr allrent se placer dans la tourelle. Le rgulateur fut ouvert, la vapeur se prcipita dans les cylindres, les premiers hennissements se firent entendre, et le train savana petite vitesse, au milieu de cette triple intensit de lumire, produite par lincendie de la fort, les feux lectriques des fanaux, les fulgurations du ciel. En quelques mots, le capitaine Hod nous raconta ce qui stait pass pendant son excursion. Ses compagnons et lui navaient rencontr aucune trace danimaux. Avec lorage qui montait, lobscurit se fit plus rapidement et surtout plus profondment quils ne le pensaient. Ils furent donc surpris par le premier coup de tonnerre, lorsquils se trouvaient dj plus de trois milles du campement. Alors ils voulurent revenir sur leurs pas ; mais, quoi quils fissent pour sorienter, ils ne tardrent pas se perdre au milieu de ces groupes de banians qui se ressemblent, et sans quaucun sentier leur indiqut la direction suivre. Lorage clata bientt avec une extrme violence. ce moment, tous trois se trouvaient hors de porte des feux lectriques. Ils ne purent donc se diriger en droite ligne vers Steam-House. La grle et la pluie tombaient torrents. Dabris, point, si ce nest linsuffisant dme des arbres, qui ne tarda pas tre cribl. Soudain, un coup de tonnerre clata dans un clair intense. Gomi tomba foudroy prs du capitaine Hod, aux pieds de Fox. Du fusil quil tenait la main il ne restait plus que la crosse. Canon, batterie, sous-garde, il avait t instantanment dpouill de tout ce qui tait mtal. Ses compagnons le crurent mort. Il nen tait rien, heureusement ; mais sa jambe gauche, bien quelle net pas t directement atteinte par le fluide, tait paralyse. Impossible au pauvre Gomi de faire un pas. Il fallait donc le porter. En vain demandat-il quon le laisst, quitte venir le reprendre plus tard. Ses compagnons ny voulurent pas consentir, et, lun le tenant par les paules, lautre par les pieds, ils saventurrent tant bien que mal au milieu de lobscure fort.

168

Pendant deux heures, Hod et Fox errrent au hasard, hsitant, sarrtant, reprenant leur marche, sans aucun point de repre qui pt leur indiquer la direction de Steam-House. Heureusement, enfin, les coups de sifflet, plus perceptibles que neussent t des coups de fusil au milieu de ce fracas des lments, retentirent dans la rafale. Ctait la voix du Gant dAcier. Un quart dheure aprs, tous trois arrivaient au moment o le lieu de halte allait tre abandonn. Il ntait que temps ! Cependant, si le train courait sur la route large et unie de la fort, lincendie marchait aussi vite que lui. Ce qui rendait le danger plus menaant, cest que le vent avait vari, ainsi quil fait frquemment pendant ces mtores troublants des orages. Au lieu de souffler de flanc, il soufflait maintenant de larrire, et, par sa violence, activait tout cet embrasement, comme un ventilateur qui sature un foyer doxygne. Le feu gagnait visiblement. Les branches en ignition, les flammches ardentes pleuvaient au milieu dun nuage de cendres chaudes, souleves du sol, comme si quelque cratre et vomi dans lespace des matires ruptives. Et vritablement, on ne pouvait mieux comparer cet incendie qu la marche dun fleuve de lave, se droulant travers la campagne et dvorant tout sur son passage. Banks vit cela. Il ne let pas vu quil laurait senti au souffle torrfiant qui passait dans latmosphre. La marche fut donc hte, bien quil y et quelque danger le faire sur ce chemin inconnu. Mais la route, alors envahie par les eaux du ciel, tait si profondment ravine, que la machine ne put tre pousse autant que lingnieur laurait voulu. Vers onze heures et demie, nouvel clat de tonnerre, qui fut terrible, nouveau coup de foudre ! Un cri nous chappa. Nous

169

crmes que Banks et Storr avaient t foudroys tous deux dans la tourelle do ils dirigeaient la marche du train. Ce malheur nous avait t pargn. Ctait notre lphant qui venait dtre frapp par la dcharge lectrique la pointe de lune de ses longues oreilles pendantes. Il nen tait rsult, heureusement, aucun dommage pour la machine, et il sembla que le Gant dAcier voult rpondre aux coups de lorage par ses hennissements plus prcipits. Hurrah ! cria le capitaine Hod, hurrah ! Un lphant dos et de chair serait tomb sur le coup ! Toi, tu braves la foudre, et rien ne peut tarrter ! Hurrah ! Gant dAcier, hurrah ! Pendant une demi-heure encore, le train maintint sa distance. Dans la crainte de heurter trop violemment quelque obstacle, Banks ne le lanait qu la vitesse ncessaire pour ne pas tre atteint par le feu. De la vrandah o le colonel Munro, Hod et moi avions pris place, nous voyions passer de grandes ombres, qui bondissaient dans les projections lumineuses de lincendie et des clairs. Ctaient enfin des fauves ! Par prcaution, le capitaine Hod saisit son fusil, car il tait possible que ces btes effares voulussent se jeter sur le train pour y chercher un abri ou un refuge. Et, en effet, un norme tigre le tenta ; mais, en slanant dun bond prodigieux, il fut pris par le cou entre deux rejetons de banians. Larbre principal, se courbant alors sous la tempte, tendit ses rejetons comme deux immenses cordes, qui tranglrent lanimal. Pauvre bte ! dit Fox.
170

Ces fauves-l, rpondit le capitaine Hod indign, cest fait pour tre tu par une honnte balle de carabine ! Oui ! pauvre bte ! Vraiment, ctait bien l sa mauvaise chance, au capitaine Hod ! Lorsquil cherchait des tigres, il nen voyait pas, et, lorsquil ne les cherchait plus, ils lui passaient au vol, sans quil pt les tirer, ou ils stranglaient comme une souris dans les fils dune souricire ! une heure du matin, le danger, si grand quil et t jusquel, redoubla encore. Sous linfluence de ces vents affols, qui sautaient tous les points du compas, lincendie avait gagn lavant de la route, et, maintenant, nous tions absolument cerns. Cependant, lorage avait beaucoup diminu de violence, ainsi que cela arrive presque invariablement, lorsque ces mtores passent au-dessus dune fort, dont les arbres soutirent et puisent peu peu la matire lectrique. Mais si les clairs taient plus rares, les coups de tonnerre plus espacs, si la pluie tombait avec moins de force, le vent courait toujours la surface du sol avec une incroyable fureur. Cote que cote, il fallut presser la marche du train, au risque de le heurter contre un obstacle, ou de le prcipiter dans quelque large fondrire. Cest ce que fit Banks, mais il le fit avec un sang-froid tonnant, les yeux colls aux verres lenticulaires de la tourelle, la main sur le rgulateur, quelle ne quittait plus. La route semblait encore tre demi ouverte entre deux haies de feu. Donc, ncessit de passer entre ces deux haies.
171

Banks sy lana rsolument avec une vitesse de six sept milles lheure. Je crus que nous y resterions, surtout lorsquil fallut franchir un endroit trs restreint de la fournaise pendant un espace de cinquante mtres. Les roues du train crirent sur les charbons ardents qui jonchaient le sol, et une atmosphre brlante lenveloppa tout entier ! Nous avions pass ! Enfin, deux heures du matin, lextrme lisire du bois apparut dans la lueur des rares clairs. Derrire nous se dveloppait un vaste panorama de flammes. Lincendie ne devait steindre quaprs avoir dvor jusquau dernier banian de limmense fort. Au jour, le train sarrta enfin ; lorage stait entirement dissip, et lon disposa un campement provisoire. Notre lphant, qui fut visit avec soin, avait la pointe de loreille droite perce de plusieurs trous, dont les rebarbes sinflchissaient en directions inverses. Certes, sous un tel coup de foudre, tout autre animal quun animal dacier ft tomb pour ne plus se relever, et lincendie et rapidement dvor le train en dtresse ! six heures du matin, aprs un repos trs sommaire, la route tait reprise, et, midi, nous venions camper aux environs de Rewah.

172

CHAPITRE XIII Prouesses du capitaine Hod.


La demi-journe du 5 juin et la nuit suivante furent tranquillement passes au campement. Aprs tant de fatigues, accrues de tant de dangers, ce repos nous tait bien d. Ce ntait plus le royaume dOude qui dveloppait maintenant ses riches plaines devant nos pas. Steam-House courait alors travers ce territoire, fertile encore, mais coup de nullahs , ou ravins, qui forme le Rohilkhande. Bareilli est la capitale de ce vaste carr de cent cinquante-cinq milles de ctes, trs arros par les nombreux affluents ou sous-affluents de la Cogra, plant a et l de groupes de magnifiques manguiers, sem dpaisses jungles, qui tendent disparatre devant la culture. L fut le centre de linsurrection, aprs la prise de Delhi ; l se fit une des campagnes de sir Colin Campbell ; l, la colonne du brigadier Walpole ne fut pas heureuse ses dbuts ; l prit un ami de sir Edward Munro, le colonel du 93e cossais, qui stait distingu aux deux assauts de Lucknow dans laffaire du 14 avril. tant donne la constitution de ce territoire, aucun autre net t plus favorable la marche de notre train. Belles routes, trs galement niveles, cours deau faciles franchir entre les deux artres plus importantes qui descendent du nord, tout concourait rendre facile cette partie de litinraire. Il ne nous restait plus que quelques centaines de kilomtres parcourir, avant de sentir ces premiers exhaussements du sol, qui relient la plaine aux montagnes du Npaul. Seulement, il fallait maintenant compter trs srieusement avec la saison des pluies. La mousson qui rgne du nord-est au sud-ouest pendant les premiers mois de lanne, venait dtre renverse. La priode plu 173

vieuse est plus violente sur le littoral qu lintrieur de la pninsule, et un peu plus tardive aussi. Cela tient ce que les nuages spuisent avant datteindre le centre de lInde. En outre, leur direction est quelque peu modifie par la barrire des hautes montagnes, qui forme comme une espce de remous atmosphrique. Sur la cte de Malabar, la mousson commence au mois de mai ; au milieu des provinces centrales et septentrionales, elle ne se fait sentir que quelques semaines plus tard, au mois de juin. Or, nous tions en juin, et cest dans ces circonstances particulires, mais prvues, que notre voyage allait dsormais seffectuer. Je dois dire, tout dabord, que, ds le lendemain, notre brave Gomi, si malencontreusement dsarm par la foudre, alla mieux. Cette paralysie de sa jambe gauche ne fut que temporaire. Il nen conserva aucune trace, mais il me sembla garder rancune au feu du ciel. Pendant les deux journes des 6 et 7 juin, le capitaine Hod fit meilleure chasse avec laide de Phann et de Black. Il put tuer un couple de ces antilopes appeles nilgaus dans le pays. Ce sont les bufs bleus des Indous, quil serait plus juste dappeler cerfs, puisquils ressemblent plus aux cerfs quaux congnres du dieu Apis. Il faudrait mme les nommer cerfs gris-perle, et leur couleur rappelle assurment mieux la couleur du ciel orageux que celle du ciel azur. On assure cependant que, chez quelques-unes de ces magnifiques btes, petites cornes acres et droites, tte longue et lgrement bombe, la robe devient presque bleue, teinte que la nature semble avoir invariablement refuse aux quadrupdes, mme au renard bleu, dont la fourrure est plutt noire. Ce ntaient pas encore les carnassiers que rvait le capitaine Hod. Cependant, le nilgau, sil nest pas froce, nen est pas moins dangereux, quand, bless lgrement, il revient sur le chasseur. Une premire balle du capitaine, une seconde de Fox, arrtrent
174

net dans leur lan ces deux superbes animaux. Ils furent tus comme au vol. Aussi, pour Fox, ntait-ce que du gibier de plume ! Monsieur Parazard, lui, fut dune tout autre opinion, et les excellents cuissots, rtis point, quil nous servit le jour mme, nous rangrent son avis. Le 8 juin, ds laube, nous quittions notre campement, qui avait t tabli prs dun petit village du Rohilkhande. Nous lavions atteint la veille au soir, aprs avoir franchi les quarante kilomtres qui le sparent de Rewah. Notre train navait donc march quavec une vitesse trs modre sur un sol que les pluies continuaient dtremper. En outre, les ruisseaux commenaient se gonfler, et plusieurs gus nous causrent un retard de quelques heures. Mais, aprs tout, nous ntions pas un ou deux jours prs. Cette rgion montagneuse, o nous comptions installer Steam-House pendant plusieurs mois de la saison dt, comme au milieu dun sanitarium, nous tions assurs de latteindre avant la fin de juin. Donc, nulle inquitude cet gard. Pendant cette journe du 8, le capitaine Hod eut regretter un beau coup de fusil. Le chemin tait bord dpaisses jungles de bambous, comme il sen rencontre frquemment autour de ces villages, qui semblent btis dans des corbeilles de fleurs. Ce ntait pas encore la jungle vritable, celle qui, au sens indou, sapplique la plaine pre, nue, strile, que dominent des lignes de buissons gristres. Nous tions, au contraire, en pays cultiv, au milieu dun fertile territoire, que parquetaient le plus ordinairement des rizires marcageuses. Le Gant dAcier sen allait tranquillement, dirig par la main de Storr, lanant ses jolis panaches de vapeur, que le vent parpillait sur les bambous de la route.

175

Tout coup, un animal bondit avec une agilit surprenante et se jeta sur le cou de notre lphant. Un tchta, un tchta ! scria le mcanicien. ce cri, le capitaine Hod slana sur le balcon antrieur, et saisit son fusil, toujours prt et toujours l. Un tchta ! scria-til son tour. Tirez-le donc ! mcriai-je. Jai le temps ! rpondit le capitaine Hod, qui se contenta de tenir lanimal en joue. Le tchta est une sorte de lopard particulier aux Indes, moins grand que le tigre, mais presque aussi redoutable, tant il est vif, souple dchine, robuste de membres. Le colonel Munro, Banks et moi, debout sous la vrandah, nous lobservions, attendant le coup de fusil du capitaine. videmment, ce lopard avait t tromp la vue de notre lphant. Il stait hardiment prcipit sur lui ; mais l o il croyait trouver une chair vivante, dans laquelle il pt enfoncer ses dents ou ses griffes, ctait une chair de tle que ni ses griffes ni ses dents ne pouvaient entamer. Furieux de sa dconvenue, il se cramponnait aux longues oreilles du faux animal, et il allait labandonner sans doute, lorsquil nous aperut. Le capitaine Hod le tenait toujours au bout de son fusil, comme un chasseur, sr de son coup, qui ne veut frapper la bte quau bon moment et au bon endroit. Le tchta se redressa, rugissant. Sans doute, il sentit le danger, mais il ne sembla pas vouloir le fuir. Peut-tre cherchait-il le moment favorable pour slancer sur la vrandah. En effet, nous le vmes bientt grimper la tte de llphant, embrasser de ses pattes la trompe qui servait de chemine, puis
176

monter presque son orifice, do schappaient les jets de vapeur. Tirez donc, Hod ! dis-je encore. Jai le temps, rpondit le capitaine. Puis, sadressant moi, sans toutefois perdre de vue le lopard, qui nous regardait : Vous navez jamais tu de tchta, Maucler ? me demanda-t-il. Jamais. Voulez-vous en tuer un ? Capitaine, rpondis-je, je ne veux pas vous priver de ce coup magnifique Peuh ! fit Hod, ce nest pas l un coup de chasseur ! Prenez un fusil, ajustez-moi cette bte-l au dfaut de lpaule ! Si vous la manquez, je la rattraperai au vol ! Soit. Fox, qui tait venu nous rejoindre, me passa une carabine double quil tenait la main. Je la pris, je larmai, jajustai au dfaut de lpaule le lopard toujours immobile, et je tirai. Lanimal, bless, mais lgrement, fit un bond norme, et, passant par-dessus la tourelle du mcanicien, il vint tomber sur le premier toit de Steam-House. Le capitaine Hod, si bon chasseur quil ft, navait pas eu le temps de le saisir au passage nous, Fox, nous ! scria-t-il. Et tous deux, slanant hors de la vrandah, allrent se poster dans la tourelle. Le lopard, qui allait et venait, slana sur le second toit, aprs avoir franchi la passerelle dun bond. Au moment o le capitaine allait faire feu, un autre bond emporta lanimal, qui se
177

prcipita sur le sol, se releva dun vigoureux lan, et disparut dans la jungle. Stoppe ! stoppe ! cria vivement Banks au mcanicien, qui, fermant lintroduction de la vapeur, cala instantanment les roues du train tout entier avec le frein atmosphrique. Le capitaine et Fox sautrent sur la route, et slancrent dans le fourr afin datteindre le tchta. Quelques minutes se passrent. Nous coutions, non sans une certaine impatience. Aucun coup de fusil ne se fit entendre. Les deux chasseurs revinrent les mains vides. Disparu ! envol ! scria le capitaine Hod, et pas mme une trace de sang sur les herbes ! Cest ma faute ! dis-je au capitaine. Vous auriez mieux fait de tirer ce tchta ma place ! Il naurait pas t manqu ! Bon ! vous lavez touch, rpondit Hod, jen suis sr, mais pas au bon endroit ! Ce nest pas celui-l, mon capitaine, qui fera mon trentehuitime ni votre quarante et unime ! dit Fox, assez dcontenanc. Bah ! fit Hod, avec un ton dinsouciance un peu affect, un tchta nest point un tigre ! Sans cela, mon cher Maucler, je naurais pu prendre sur moi de vous cder ce coup de fusil ! table, mes amis, dit alors le colonel Munro. Le djeuner nous attend et vous consolera Dautant mieux, dit Mac Neil, que tout cela cest la faute Fox ! Ma faute ? rpondit le brosseur, trs interloqu par cette observation inattendue. Sans doute, Fox, reprit le sergent. La carabine que tu as remise monsieur Maucler ntait charge quavec du six ! Et Mac Neil montrait la seconde cartouche quil venait de retirer de
178

larme dont je mtais servi. Elle ne contenait effectivement que du plomb perdreaux. Fox ! dit le capitaine Hod. Mon capitaine ? Deux jours de salle de police ! Oui, mon capitaine ! Et Fox sen alla dans sa cabine, rsolu ne pas reparatre devant nous avant quarante-huit heures. Il tait tout honteux de son erreur et voulait cacher sa honte. Le lendemain, 9 juin, le capitaine Hod, Gomi et moi, nous allmes battre la plaine au long de la route, pendant la demi-journe de halte que Banks venait daccorder. Il avait plu pendant toute la matine ; mais, vers midi, le ciel stait un peu rassrn, et lon pouvait compter sur une claircie de quelques heures. Du reste, ce ntait pas Hod, le chasseur de fauves, qui memmenait cette fois, ctait le chasseur de gibier. Dans lintrt de la table, il allait tranquillement flner sur le bord des rizires, en compagnie de Black et de Phann. Monsieur Parazard avait fait savoir au capitaine que loffice tait vide, et il attendait de Son Honneur que Son Honneur voult bien prendre les mesures ncessaires pour le remplir. Le capitaine Hod se rsigna, et nous partmes, arms de simples fusils de chasse. Pendant deux heures, notre battue neut dautre rsultat que de faire envoler quelques perdrix ou lever quelques livres, mais de telles distances, que, malgr le bon vouloir de nos chiens, il fallut renoncer tout espoir de les atteindre. Aussi le capitaine Hod tait-il de fort mauvaise humeur. Dailleurs, au milieu de cette vaste plaine, sans jungles, sans taillis, seme de villages et de fermes, il ne pouvait compter sur la rencontre dun carnassier quelconque, qui let ddommag du lopard manqu de la veille. Il ntait venu l quen qualit de pourvoyeur, et songeait la rception que lui ferait monsieur Parazard sil rentrait le carnier vide. Ce ntait pas notre faute, cependant. quatre heures, nous navions pas eu loccasion de tirer un seul coup de fusil. Il ventait sec, et, je lai dit, tout le gibier se levait hors de porte. Mon cher ami, me dit alors le capitaine Hod, dcidment, a ne va pas ! En quittant Calcutta, je vous ai promis des chasses superbes, et une mauvaise chance, une fatalit
179

persistante, laquelle je ne comprends rien, mempche de tenir ma promesse ! Bon ! mon capitaine, rpondis-je, il ne faut pas dsesprer. Si jprouve quelque regret, cest moins pour moi que pour vous ! Nous nous rattraperons, dailleurs, dans les montagnes du Npaul ! Oui, dit le capitaine Hod, l, sur ces premires rampes de lHimalaya, les conditions seront meilleures pour oprer. Voyezvous, Maucler, je parierais que notre train, avec tout son attirail, les mugissements de sa vapeur, et surtout son lphant gigantesque, effraye ces damns fauves, plus encore que ne les effrayerait un train de chemin de fer, et ce sera ainsi tant quil sera en marche ! Au repos, il faut lesprer, nous serons plus heureux. En vrit ! ce lopard tait un fou ! Il fallait quil mourt de faim pour se jeter sur notre Gant dAcier, et il tait digne dtre tu raide dune bonne balle de calibre ! Satan Fox ! je noublierai jamais ce quil a fait l ! Quelle heure est-il maintenant ? Il est prs de cinq heures ! Cinq heures dj, et nous navons pas encore pu brler une seule cartouche ! On ne nous attend qu sept heures au campement. Peuttre dici l ! Non ! La chance est contre nous, scria le capitaine Hod, et, voyez-vous, la chance, cela fait la moiti du succs ! La persvrance aussi, rpondis-je. Eh bien, convenons, capitaine, que nous ne rentrerons pas les mains vides ! Cela vous va-t-il ? Si cela me va ! scria Hod. Meure qui se ddit !
180

Entendu. Voyez-vous, Maucler, je rapporterais un mulot ou un cureuil plutt que de revenir bredouille ! Le capitaine Hod, Gomi et moi, nous tions dans cette disposition desprit o tout est de bonne guerre. La chasse fut donc continue avec un enttement digne dun meilleur sort ; mais il semblait que les plus inoffensifs oiseaux eussent devin nos intentions hostiles. Impossible de pouvoir en approcher un seul. Nous allions ainsi entre les rizires, battant tantt un ct de la route, tantt lautre, revenant sur nos pas, afin de ne pas trop nous loigner du campement. Peine inutile. six heures et demie du soir, les cartouches de nos fusils taient encore intactes. Nous aurions pu venir l une canne la main. Le rsultat et t le mme. Je regardais le capitaine Hod. Il marchait, les dents serres. Sur son front, un gros pli, profondment creus entre les deux sourcils, annonait une rage sourde. Il marmottait entre ses lvres pinces je ne sais quelles vaines menaces contre tout tre vivant de plume ou de poil, dont il napparaissait pas un seul chantillon sur cette plaine. videmment, il en arriverait dcharger son fusil contre un objet quelconque, arbre ou rocher, une faon cyngtique de passer sa colre. Son arme lui brlait les doigts. Cela se voyait. Il la jetait sur son bras, il la rejetait en bandoulire, il lpaulait, comme malgr lui. Gomi le regardait. Le capitaine deviendra enrag, si cela continue ! me dit-il, en secouant la tte. Oui, rpondis-je, et je payerais bien trente shillings le plus modeste des pigeons domestiques quune main charitable lui lancerait bonne porte ! a le calmerait !
181

Mais, ni pour trente shillings, ni pour le double, ni pour le triple, on net pu, cette heure, se procurer le moins coteux et le plus vulgaire des gibiers. La campagne tait dserte alors, et nous napercevions plus ni ferme ni village. En vrit, je crois que si cela et t possible, jaurais envoy Gomi acheter tout prix un volatile quelconque, ft-ce un poulet dplum, pour le livrer en reprsailles aux coups de notre dpit capitaine ! La nuit approchait, cependant. Avant une heure, il ne ferait plus assez jour pour quil ft possible de continuer cette infructueuse expdition. Bien que nous fussions convenus de ne point reparatre au campement, la carnassire vide, nous y serions pourtant bien obligs, moins de passer la nuit dans la plaine. Mais, sans compter que cette nuit menaait dtre pluvieuse, le colonel Munro et Banks, ne nous voyant pas revenir, auraient t dans une inquitude quil fallait leur pargner. Le capitaine Hod, lil dmesurment ouvert, jetant son regard de gauche droite et de droite gauche avec la prestesse dun oiseau, marchait dix pas en avant, et dans une direction qui ne nous rapprochait pas positivement de Steam-House. Jallais presser le pas et le rejoindre pour lui dire de renoncer enfin lutter contre la mauvaise chance, lorsquun fort bruit dailes se fit entendre sur ma droite. Je regardai. Une masse blanchtre slevait lentement au-dessus dun fourr. Vivement, sans laisser au capitaine Hod le temps de se retourner, jpaulai mon fusil, et mes deux coups partirent successivement. Le volatile inconnu que je venais de tirer sabattit lourdement sur le bord dune rizire.
182

Phann slana dun bond, sempara du gibier que je venais dabattre, et le rapporta au capitaine. Enfin ! scria Hod, si monsieur Parazard nest pas content, quil se prcipite dans sa marmite, la tte la premire ! Mais, au moins, est-ce un gibier qui se mange ? demandaije. Certainement dfaut dautre ! rpliqua le capitaine. Trs heureusement, personne ne vous a vu, monsieur Maucler ! me dit Gomi. Quai-je donc fait de rprhensible ? Eh ! vous avez tu un paon, et il est dfendu de tuer les paons, qui sont des oiseaux sacrs dans toute lInde. Le diable emporte les oiseaux sacrs et ceux qui les consacrent ! scria le capitaine Hod. Celui-ci est tu, on le mangera dvotement, si vous voulez, mais on le mangera ! En effet, dans ce pays des brahmanes, depuis lexpdition dAlexandre, poque laquelle il se rpandit dans la pninsule, le paon est un animal sacr entre tous. Les indous en ont fait lemblme de la desse Saravasti, qui prside aux naissances et aux mariages. Il est dfendu de dtruire ce volatile sous des peines que la loi anglaise a confirmes. Cet chantillon des gallinaces, qui faisait la joie du capitaine Hod, tait magnifique, avec ses ailes vert fonc aux reflets mtalliques, que bordait un liser dor. Sa queue, bien fournie et finement ocelle, formait un superbe ventail de barbes soyeuses.

183

En route ! en route ! dit le capitaine. Demain, monsieur Parazard nous fera manger du paon, quoi quen puissent penser tous les brahmanes de lInde ! Si le paon nest, en somme, quun poulet prtentieux, celui-ci, avec ses plumes artistement releves, fera bon effet sur notre table ! Enfin, vous voil satisfait, mon capitaine ? Satisfait de vous, oui, mon cher ami, mais pas content de moi du tout ! Ma mauvaise chance nest pas encore passe, et il faudra bien quelle se passe ! En route ! Nous voil donc, revenant sur nos pas du ct du campement, dont nous devions tre loigns de trois milles environ. Sur la route qui traait son sinueux lacet travers les paisses jungles de bambous, nous marchions lun prs de lautre, le capitaine Hod et moi. Gomi, portant notre gibier, tait deux ou trois pas en arrire. Le soleil navait pas encore disparu, mais de gros nuages le voilaient, et il fallait chercher son chemin dans une demiobscurit. Tout coup, un formidable rugissement clata dans un fourr droite. Ce rugissement me parut si redoutable, que je marrtai brusquement, comme malgr moi. Le capitaine Hod me saisit la main. Un tigre ! dit-il. Puis, un juron lui chappa. Tonnerre des Indes ! scria-t-il, il ny a que du plomb perdreaux dans nos fusils ! Ce ntait que trop vrai, et ni Hod, ni Gomi, ni moi, nous navions de cartouches balle !
184

Dailleurs, nous naurions pas eu le temps de recharger nos armes. Dix secondes aprs avoir pouss son rugissement, lanimal slanait hors du fourr et retombait dun seul bond vingt pas sur la route. Ctait un magnifique tigre, de cette espce que les Indous appellent les mangeurs dhommes, men eater , froces carnassiers, dont les victimes se comptent annuellement par centaines. La situation tait terrible. Je regardais le tigre, je le dvorais des yeux, mon, fusil tremblant dans ma main, je lavoue. Il mesurait neuf dix pieds de longueur, robe couleur orange, zbre de rayures blanches et noires. Il nous regardait aussi. Son il de chat flamboyait dans la demi-ombre. Sa queue balayait fbrilement le sol. Il se rasait et se ramassait comme pour slancer. Hod navait rien perdu de son sang-froid. Il tenait lanimal en joue, et murmurait avec un accent impossible rendre : Du six ! Foudroyer un tigre avec du six ! Si je ne le tire pas bout portant, dans les yeux, nous sommes Le capitaine ne put achever. Le tigre savanait, non par bonds, mais petits pas. Gomi, accroupi en arrire, le visait aussi, mais son fusil ne contenait que du petit plomb. Quant au mien, il ntait mme plus charg. Je voulus prendre une cartouche dans ma cartouchire. Pas un mouvement ! me souffla le capitaine voix basse. Le tigre bondirait, et il ne faut pas quil bondisse ! Tous trois nous restions donc sans bouger. Le tigre avanait lentement. Sa tte, quil balanait tout lheure, ne remuait plus. Ses yeux regardaient fixement, mais comme en dessous. De sa vaste mchoire entrouverte, baisse au ras du sol, il semblait en aspirer les manations. Bientt, la formidable bte ne fut plus qu dix pas du capitaine.
185

Hod, bien camp sur ses jambes, immobile comme une statue, concentrait toute sa vie dans son regard. Leffroyable lutte qui se prparait, dont nul de nous nallait peut-tre sortir vivant, ne lui faisait mme pas battre plus rapidement le cur ! Je crus, en ce moment, que le tigre allait enfin bondir. Il fit cinq pas encore. Jeus besoin de toute mon nergie pour ne pas crier au capitaine Hod : Mais tirez donc ! tirez donc ! Non ! Le capitaine lavait dit, et ctait videmment le seul moyen de salut, il voulait brler les yeux lanimal ; mais, pour cela, il fallait ne le tirer qu bout portant. Le tigre fit encore trois pas et se redressa pour slancer Une violente dtonation retentit, qui fut presque aussitt suivie dune seconde. Cette seconde dtonation stait produite dans le corps mme de lanimal, qui, aprs trois ou quatre soubresauts et des rugissements de douleur, retomba inanim sur le sol. Prodige ! scria le capitaine Hod. Mon fusil tait donc charg balle ! et balle explosible ! Ah ! cette fois, merci, Fox, merci ! Est-il possible ! mcriai-je. Voyez ! Et, rabattant son arme, le capitaine Hod en retira la cartouche du canon de gauche. Ctait une cartouche balle. Tout sexpliquait. Le capitaine Hod avait une carabine double et un fusil double, tous les deux du mme calibre. Or, en mme
186

temps que Fox, par erreur, avait charg la carabine avec les cartouches plomb de chasse, il avait charg le fusil de chasse avec les cartouches balle explosive. Et si, la veille, cette erreur avait sauv la vie au lopard, aujourdhui elle nous lavait sauve ! Oui, rpondit le capitaine Hod, et jamais je ne me suis trouv plus prs de la mort ! Une demi-heure aprs, nous tions de retour au campement. Hod faisait venir Fox devant lui, et racontait ce qui stait pass. Mon capitaine, rpondit le brosseur, cela prouve quau lieu de deux jours de consigne, jen mrite quatre, puisque je me suis tromp deux fois ! Cest mon avis, rpondit le capitaine Hod ; mais puisque ton erreur ma valu le quarante et unime, cest aussi mon avis de toffrir cette guine Comme le mien est de la prendre, rpondit Fox, qui empocha la pice dor. Tels furent les incidents qui marqurent la premire rencontre du capitaine Hod et de son quarante et unime tigre. Le 12 juin au soir, notre train faisait halte prs dune bourgade peu importante, et, le lendemain, nous repartions pour franchir les cent cinquante kilomtres qui nous sparaient encore des montagnes du Npaul.

187

CHAPITRE XIV Un contre trois.


Quelques jours encore, et nous allions enfin gravir les premires rampes de ces rgions septentrionales de lInde, qui, dtage en tage, de collines en collines, de montagnes en montagnes, vont atteindre les plus hautes altitudes du globe. Jusqualors, le sol navait subi quune dnivellation insensible, sa dclivit ne saccusait que lgrement, et notre Gant dAcier ne semblait mme pas sen apercevoir. Le temps tait orageux, pluvieux surtout, mais la temprature se maintenait une moyenne supportable. Les chemins ntaient pas encore mauvais et rsistaient bien aux larges jantes des roues du train, si pesant quil ft. Lorsque quelque ornire les ravinait trop profondment, un lger coup de la main de Storr au rgulateur, provoquant une pousse plus violente de lobissant fluide, suffisait passer lobstacle. La puissance ne manquait pas notre machine, on le sait, et un quart de tour, imprim aux valves dintroduction, ajoutait instantanment sa force effective quelques douzaines de chevaux-vapeur. En vrit, nous navions jusquici qu nous louer aussi bien de ce genre de locomotion que du moteur que Banks avait adopt et du confort de nos maisons roulantes, toujours en qute de nouveaux horizons, qui se modifiaient incessamment nos regards. Ce ntait plus, en effet, cette plaine infinie qui stend depuis la valle du Gange jusque sur les territoires de lOude et du Rohilkhande. Les sommets de lHimalaya formaient dans le nord une gigantesque bordure, contre laquelle venaient buter les nuages chasss par le vent du sud-ouest. Il tait encore impossible de bien voir le pittoresque profil dune chane qui se dcoupait une moyenne de huit mille mtres au-dessus du niveau de la mer ; mais, aux approches de la frontire thibtaine, laspect du pays

188

devenait plus sauvage, et les jungles envahissaient le sol aux dpens des champs cultivs. Aussi la flore de cette partie du territoire indou ntait-elle plus la mme. Dj, les palmiers avaient disparu pour faire place ces magnifiques bananiers, ces manguiers touffus qui fournissent le meilleur fruit de lInde, et plus particulirement aux groupes de bambous, dont la ramure spanouissait en gerbe jusqu cent pieds au-dessus du sol. L, aussi, apparaissaient des magnolias, aux larges fleurs, qui chargeaient lair de parfums pntrants, des rables superbes, des chnes despces varies, des marronniers aux fruits hrisss de pointes comme des oursins de mer, des arbres caoutchouc, dont la sve coulait par leurs veines entrouvertes, des pins aux normes feuilles de lespce des pendanus ; puis, plus modestes de taille, plus clatants de couleurs, des graniums, des rhododendrons, des lauriers, disposs en plates-bandes, qui bordaient les routes. Quelques villages avec des huttes en paille ou en bambous, deux ou trois fermes, perdues au milieu des grands arbres, se montraient encore, mais spars dj par un plus grand nombre de milles. La population diminuait lapproche des hautes terres. Sur ces vastes paysages, comme fond de cadre, il faut maintenant tendre un ciel gris et brumeux. Jajouterai mme que la pluie tombait le plus souvent en fortes averses. Pendant quatre jours, du 13 au 17 juin, nous nemes peut-tre pas une demijourne daccalmie. Donc, obligation de rester au salon de SteamHouse, ncessit de tromper les longues heures comme on let fait dans une habitation sdentaire, en fumant, en causant, en jouant au whist. Pendant ce temps, les fusils chmaient, au grand dplaisir du capitaine Hod ; mais deux schlems , quil fit dans une seule soire, lui rendirent sa bonne humeur habituelle.

189

On peut toujours tuer un tigre, dit-il, on ne peut pas toujours faire un schlem ! Il ny avait rien rpondre une proposition si juste et si nettement formule. Le 17 juin, le campement fut dress prs dun sra, nom que portent les bungalows spcialement rservs aux voyageurs. Le temps stait un peu clairci, et le Gant dAcier, qui avait rudement travaill pendant ces quatre jours, rclamait, sinon quelque repos, du moins quelques soins. On convint donc de passer la demi-journe et la nuit suivante en cet endroit. Le sra, cest le caravansrail, lauberge publique des grandes routes de la pninsule, un quadrilatre de btiments peu levs entourant une cour intrieure, et, le plus ordinairement, surmonts de quatre tourelles dangle, ce qui lui donne un air tout fait oriental. L, dans ces sras, fonctionne un personnel spcialement affect au service intrieur, le bhisti , ou porteur deau, le cuisinier, cette providence des voyageurs qui, peu exigeants, savent se contenter dufs et de poulets, et le khansama , cest-dire le fournisseur de vivres, avec lequel on peut traiter directement et assez gnralement bas prix. Le gardien du sra, le pon, est simplement un agent de la trs honorable Compagnie, laquelle la plupart de ces tablissements appartiennent, et qui les fait inspecter par lingnieur en chef du district. Une rgle assez bizarre, mais rigoureusement applique dans ces tablissements, est celle-ci : tout voyageur peut occuper le sra pendant vingt-quatre heures ; dans le cas o il veut y sjourner plus longtemps, il lui faut une permission de linspecteur. Faute de cette autorisation, le premier venu, Anglais ou Indou, peut exiger quil lui cde la place.

190

Il va sans dire que, ds que nous fmes arrivs notre lieu de halte, le Gant dAcier produisit son effet habituel, cest--dire quil fut trs remarqu, trs envi peut-tre. Cependant, je dois constater que les htes actuels du sra le regardrent plutt avec une sorte de ddain, ddain trop affect pour tre rel. Nous navions pas affaire, il est vrai, de simples mortels, voyageant pour leur commerce ou pour leurs plaisirs. Il ne sagissait l ni de quelque officier anglais, regagnant les cantonnements de la frontire npalaise, ni de quelque marchand indou, conduisant sa caravane vers les steppes de lAfghanistan, au del de Lahore ou de Peshawar. Ce ntait rien moins que le prince Gourou Singh en personne, fils dun rajah indpendant du Guzarate, rajah lui-mme, et qui voyageait en grande pompe dans le nord de la pninsule indienne. Ce prince occupait non seulement les trois ou quatre salles du sra, mais encore tous les abords, qui avaient t amnags de manire loger les gens de sa suite. Je navais pas encore vu de rajah en voyage. Aussi, ds que notre halte eut t organise un quart de mille environ du sra, dans un site charmant, sur le bord dun petit cours deau et labri de magnifiques pendanus, jallai, en compagnie du capitaine Hod et de Banks, visiter le campement du prince Gourou Singh. Le fils dun rajah qui se dplace ne se dplace pas seul, il sen faut ! Sil est des gens que je nenvie pas, ce sont bien ceux qui ne peuvent remuer une jambe ni faire un pas, sans mettre aussitt en mouvement quelques centaines dhommes ! Mieux vaut tre simple piton, sac au dos, bton la main, fusil lpaule, que prince voyageant dans les Indes, avec tout le crmonial que son rang lui impose.

191

Ce nest pas un homme qui va dune ville lautre, me dit Banks, cest une bourgade tout entire qui modifie ses coordonnes gographiques ! Jaime mieux Steam-House, rpondis-je, et je ne changerais pas avec ce fils de rajah ! Et qui sait, rpliqua le capitaine Hod, si ce prince ne prfrerait pas notre maison roulante tout cet encombrant attirail de campagne ! Il na quun mot dire, scria Banks, et je lui fabriquerai un palais vapeur, pourvu quil y mette le prix ! Mais, en attendant sa commande, voyons un peu ce campement, sil en vaut la peine ! La suite du prince ne comprenait pas moins de cinq cents personnes. Au dehors, sous les grands arbres de la plaine, deux cents chariots taient disposs symtriquement comme les tentes dun vaste camp. Pour les traner, les uns avaient des zbus, les autres des buffles, sans compter trois magnifiques lphants qui portaient sur leur dos des palanquins de la plus grande richesse, et une vingtaine de ces chameaux, venus des pays louest de lIndus, qui sattellent la Daumont. Rien ne manquait cette caravane, ni les musiciens qui charmaient les oreilles de Sa Hautesse, ni les bayadres qui enchantaient ses yeux, ni les faiseurs de tours qui amusaient ses loisirs. Trois cents porteurs et deux cents hallebardiers compltaient ce personnel, dont la solde et puis toute autre bourse que la bourse dun rajah indpendant de lInde. Les musiciens, ctaient des joueurs de tambourin, de cymbales, de tamtam, appartenant cette cole qui remplace les sons par les bruits ; puis des rcleurs de guitares et de violons quatre cordes, dont les instruments navaient jamais pass par la main de laccordeur.

192

Parmi les faiseurs de tours, il y avait quelques-uns de ces sapwallahs , ou charmeurs de serpents, qui, par leurs incantations, chassent et attirent les reptiles ; des nutuis , trs habites aux exercices du sabre ; des acrobates qui dansent sur la corde lche, coiffs dune pyramide de pots de terre et chausss de cornes de buffles ; et enfin de ces escamoteurs qui ont le talent de changer en venimeuses cobras de vieilles peaux de serpents, ou rciproquement, au gr du spectateur. Quant aux bayadres, elles appartenaient la classe de ces jolies boundelis , si recherches pour les nautchs ou soires, dans lesquelles elles remplissent le double rle de chanteuses et de danseuses. Trs dcemment vtues, les unes de mousselines brodes dor, les autres de jupes plisses et dcharpes quelles dploient dans leurs passes, ces ballerines taient pares de riches bijoux, bracelets prcieux aux bras, bagues dor aux doigts des pieds et des mains, grelots dargent la cheville. Ainsi accoutres, elles excutent la fameuse danse des ufs avec une grce et une adresse vritablement extraordinaires, et jesprais bien quil me serait donn de les admirer par invitation spciale du rajah. Puis, un certain nombre dhommes, de femmes, denfants, figuraient je ne sais quel titre dans le personnel de la caravane. Les hommes taient draps dans une longue bande dtoffe, quon appelle dhoti , ou vtus de la chemise angarkah et de la longue robe blanche jamah , qui leur faisait un costume trs pittoresque. Les femmes portaient le choli , sorte de jaquette manches courtes, et le sari , lquivalent du dhoti des hommes, quelles enroulent autour de leur taille et dont lextrmit se rejette coquettement sur leur tte. Ces Indous, tendus sous les arbres, en attendant lheure du repas, fumaient des cigarettes enveloppes dune feuille verte, ou le gargouli, destin lincinration du gurago , sorte de confiture noirtre qui se compose de tabac, de mlasse et dopium.
193

Dautres mchaient ce mlange de feuilles de btel, de noix darec et de chaux teinte, qui a certainement des proprits digestives, trs utiles sous lardent climat de lInde. Tout ce monde, habitu au mouvement des caravanes, vivait en bon accord, et ne montrait danimation qu lheure des ftes. On et dit de ces figurants dun cortge de thtre, qui retombent dans la plus complte apathie ds quils ne sont plus en scne. Cependant, lorsque nous arrivmes au campement, ces Indous sempressrent de nous adresser quelques salams en sinclinant jusqu terre. La plupart criaient : Sahib ! sahib ! ce qui veut dire : Monsieur ! monsieur ! et nous leur rpondions par des gestes damiti. Je lai dit, il mtait venu la pense que le prince Gourou Singh voudrait peut-tre donner en notre honneur une de ces ftes dont les rajahs ne sont point avares. La grande cour du bungalow, tout indique pour une crmonie de ce genre, me semblait admirablement approprie aux danses des bayadres, aux incantations des charmeurs, aux tours des acrobates. Jaurais t ravi, je lavoue, de pouvoir assister ce spectacle au milieu dun sra, sous lombrage de magnifiques arbres, et avec cette mise en scne naturelle queut forme le personnel de la caravane. Cela aurait mieux valu que les planches dun troit thtre, avec ses murailles de toile peinte, ses bandes de fausse verdure et sa figuration restreinte. Je communiquai ma pense mes compagnons, qui, tout en partageant ce dsir, ne crurent pas sa ralisation. Le rajah de Guzarate, me dit Banks, est un indpendant, qui sest peine soumis, aprs la rvolte des Cipayes, pendant laquelle sa conduite a t au moins louche. Il naime point les Anglais, et son fils ne fera rien pour nous tre agrable.

194

Eh bien, nous nous passerons de ses nautchs ! rpondit le capitaine Hod, avec un ddaigneux mouvement dpaules. Il devait en tre ainsi, et nous ne fmes pas mme admis visiter lintrieur du sra. Peut-tre le prince Gourou Singh attendait-il la visite officielle du colonel, mais sir Edward Munro navait rien demander ce personnage, il nen attendait rien, il ne se drangea pas. Nous revnmes donc au lieu de halte, et nous fmes honneur lexcellent dner que monsieur Parazard nous servit. Je dois dire que les conserves en formaient le menu principal. Depuis plusieurs jours, la chasse nous avait t interdite pour cause de mauvais temps ; mais notre cuisinier tait un habile homme, et, sous sa main savante, les viandes et les lgumes conservs reprirent leur fracheur et leur saveur naturelles. Pendant toute la soire, et quoi queut dit Banks, un sentiment de curiosit me poussant, jattendis une invitation qui ne vint pas. Le capitaine Hod plaisanta mes gots pour les ballets en plein air, et me soutint mme que ctait beaucoup mieux lOpra. Je nen voulus rien croire, mais, vu le peu damabilit du prince, il me fut impossible de le constater. Le lendemain, 18 juin, tout fut dispos pour que notre dpart seffectut au lever du jour. cinq heures, Klouth commena chauffer. Notre lphant, qui avait t dtel, se trouvait une cinquantaine de pas du train, et le mcanicien soccupait refaire la provision deau. Pendant ce temps, nous nous promenions sur les bords de la petite rivire. Quarante minutes plus tard, la chaudire tait suffisamment en pression, et Storr allait commencer sa manuvre en arrire, lorsquun groupe dIndous sapprocha.
195

Ils taient l cinq ou six, richement vtus, robes blanches, tuniques de soie, turbans orns de broderies dor. Une douzaine de gardes, arms de mousquets et de sabres, les accompagnaient. Lun de ces soldats portait une couronne de feuillage vert, ce qui indiquait la prsence de quelque personnage important. En effet, le personnage important, ctait le prince Gourou Singh en personne, un homme de trente-cinq ans environ, lair hautain, type assez russi des descendants de ces rajahs lgendaires, dans les traits duquel se retrouvait le caractre maharatte. Le prince ne daigna mme pas sapercevoir de notre prsence. Il fit quelques pas en avant, et sapprocha du gigantesque lphant que la main de Storr allait mettre en marche. Puis, aprs lavoir considr, non sans un certain sentiment de curiosit, quoiquil nen voult rien laisser voir : Qui a fait cette machine ? demanda-t-il Storr. Le mcanicien montra lingnieur, qui nous avait rejoints et se tenait quelques pas. Le prince Gourou Singh sexprimait trs facilement en anglais, et, se retournant vers Banks : Cest vous qui avez ? dit-il du bout des lvres. Cest moi qui ai ! rpondit Banks. Ne ma-t-on pas dit que ctait une fantaisie du dfunt rajah de Bouthan ? Banks fit de la tte un signe affirmatif. quoi bon, reprit Sa Hautesse, en haussant impoliment les paules, quoi bon se faire traner par une mcanique, lorsquon a des lphants de chair et dos son service !

196

Cest que probablement, rpondit Banks, cet lphant est plus puissant que tous ceux dont le dfunt rajah faisait usage. Oh ! fit Gourou Singh, en avanant ddaigneusement la bouche, plus puissant ! Infiniment plus ! rpondit Banks. Pas un des vtres, dit alors le capitaine Hod, qui ces faons dplaisaient souverainement, pas un des vtres ne serait capable de lui faire bouger une patte, cet lphant-l, sil ne le voulait pas. Vous dites ? fit le prince. Mon ami affirme, rpliqua lingnieur, et jaffirme aprs lui, que cet animal artificiel pourrait rsister la traction de dix couples de chevaux, et que vos trois lphants, attels ensemble, ne parviendraient pas le faire reculer dune semelle ! Je nen crois absolument rien, rpondit le prince. Vous avez tort de nen croire absolument rien, rpondit le capitaine Hod. Et lorsque Votre Hautesse voudra y mettre le prix, ajouta Banks, je mengage lui en fournir un qui aura la force de vingt lphants choisis parmi les meilleurs de ses curies ! Cela se dit, rpliqua trs schement Gourou Singh. Et cela se fait, rpondit Banks. Le prince commenait sanimer. On voyait quil ne supportait pas facilement la contradiction. On pourrait faire lexprience ici mme, dit-il, aprs un instant de rflexion.

197

On le peut, rpondit lingnieur. Et mme, ajouta le prince Gourou Singh, faire de cette exprience lobjet dun pari considrable, moins que vous ne reculiez devant la crainte de le perdre, comme reculerait votre lphant, sans doute, sil avait lutter avec les miens ! Gant dAcier, reculer ! scria le capitaine Hod. Qui ose prtendre que Gant dAcier reculerait ? Moi, rpondit Gourou Singh. Et que parierait Votre Hautesse ? demanda lingnieur, en se croisant les bras. Quatre mille roupies, rpondit le prince, si vous aviez quatre mille roupies perdre ! Cela faisait environ dix mille francs. Lenjeu tait considrable, et je vis bien que Banks, quelque confiance quil et, ne se souciait gure de risquer une pareille somme. Le capitaine Hod, lui, en et tenu le double, si sa modeste solde le lui et permis. Vous refusez ! dit alors Sa Hautesse, pour laquelle quatre mille roupies reprsentaient peine le prix dune fantaisie passagre. Vous craignez de risquer quatre mille roupies ? Tenu, dit le colonel Munro, qui venait de sapprocher et intervenait par ce seul mot, qui avait bien sa valeur. Le colonel Munro tient quatre mille roupies ? demanda le prince Gourou Singh. Et mme dix mille, rpondit sir Edward Munro, si cela convient Votre Hautesse.

198

Soit ! rpondit Gourou Singh. En vrit, cela devenait intressant. Lingnieur avait serr la main du colonel, comme pour le remercier de ne pas lavoir laiss en affront devant ce ddaigneux rajah, mais ses sourcils staient froncs un instant, et je me demandai sil navait pas trop prsum de la puissance mcanique de son appareil. Quant au capitaine Hod, il rayonnait, il se frottait les mains, et, savanant vers llphant : Attention. Gant dAcier ! scria-t il. Il sagit de travailler pour lhonneur de notre vieille Angleterre ! Tous nos gens staient rangs sur un des cts de la route. Une centaine dIndous avaient quitt le campement du sra et accouraient pour assister la lutte qui se prparait. Banks nous avait quitts pour monter dans la tourelle, prs de Storr, qui, par un tirage artificiel, activait le foyer en lanant un jet de vapeur travers la trompe de Gant dAcier. Pendant ce temps, sur un signe du prince Gourou Singh, quelques-uns de ses serviteurs taient alls au sra, et ils ramenaient les trois lphants, dbarrasss de tout leur attirail de voyage. Ctaient trois magnifiques btes, originaires du Bengale, et dune taille plus leve que celle de leurs congnres de lInde mridionale. Ces superbes animaux, dans toute la force de lge, ne laissrent pas de minspirer une sorte dinquitude. Les mahouts , juchs sur leur norme cou, les dirigeaient de la main et les excitaient de la voix. Lorsque ces lphants passrent devant Sa Hautesse, le plus grand des trois, un vritable gant de lespce, sarrta, flchit les deux genoux, releva sa trompe, et salua le prince en courtisan bien styl quil tait. Puis, ses deux compagnons et lui sapprochrent de Gant dAcier, quils semblrent regarder avec un tonnement ml de quelque effroi.

199

De fortes chanes de fer furent alors fixes sur le bti du tender, aux barres dattelage, que cachait larrire-train de notre lphant. Javoue que le cur me battait. Le capitaine Hod, lui, dvorait sa moustache et ne pouvait rester en place. Quant au colonel Munro, il tait aussi calme, je dirai mme plus calme, que le prince Gourou Singh. Nous sommes prts, dit lingnieur. Quand il plaira Sa Hautesse ? Il me plat, rpondit le prince. Gourou Singh fit un signe, les mahouts poussrent un sifflement particulier, et les trois lphants, arc-boutant sur le sol leurs jambes puissantes, tirrent avec un parfait ensemble. La machine commena reculer de quelques pas. Un cri mchappa. Hod frappa du pied. Cale les roues ! dit simplement lingnieur, en se retournant vers le mcanicien. Et, dun coup rapide, qui fut suivi dun hennissement de vapeur, le sabotage atmosphrique fut appliqu instantanment. Le Gant dAcier sarrta et ne bougea plus. Les mahouts excitrent les trois lphants, qui, les muscles tendus, firent un nouvel effort. Ce fut inutile. Notre lphant semblait tre enracin au sol. Le prince Gourou Singh se mordit les lvres jusquau sang. Le capitaine Hod battit des mains. En avant ! cria Banks. Oui, en avant, rpta le capitaine, en avant !
200

Le rgulateur fut ouvert en grand, de grosses volutes de vapeur schapprent coup sur coup de la trompe, les roues dcales tournrent lentement en mordant le macadam de la route, et voil les trois lphants, malgr leur rsistance effroyable, entrans reculons, en creusant dans le sol de profondes ornires. Go ahead ! Go ahead ! hurlait le capitaine Hod. Et, le Gant dAcier allant toujours de lavant, les trois normes animaux tombrent sur le flanc, et furent trans pendant une vingtaine de pas, sans que notre lphant part mme sen apercevoir. Hurrah ! hurrah ! hurrah ! criait le capitaine Hod, qui ntait plus matre de lui. On peut joindre ses lphants tout le sra de Sa Hautesse ! Cela ne psera pas plus quune guigne notre Gant dAcier ! Le colonel Munro fit un signe de la main. Banks ferma le rgulateur, et lappareil sarrta. Rien de plus piteux voir que les trois lphants de Sa Hautesse, la trompe affole, les pattes en lair, qui sagitaient comme de gigantesques scarabes renverss sur le dos ! Quant au prince, non moins irrit que honteux, il tait parti, sans mme attendre la fin de lexprience. Les trois lphants furent alors dtels. Ils se relevrent, trs visiblement humilis de leur dfaite. Lorsquils repassrent devant le Gant dAcier, le plus grand, en dpit de son cornac, ne put sempcher de flchir le genou et de saluer de la trompe, comme il lavait fait devant le prince Gourou Singh.

201

Un quart dheure aprs, un Indou, le kmdar ou secrtaire de Sa Hautesse, arrivait notre campement et remettait au colonel un sac contenant dix mille roupies, lenjeu du pari perdu. Le colonel Munro prit le sac, et, le rejetant avec ddain : Pour les gens de Sa Hautesse ! dit-il. Puis, il se dirigea tranquillement vers Steam-House. On ne pouvait mieux remettre sa place le prince arrogant, qui nous avait si ddaigneusement provoqus. Cependant, le Gant dAcier attel, Banks donna aussitt le signal du dpart, et, au milieu dun norme concours dIndous merveills, notre train partit grande vitesse. Des cris le salurent son passage, et bientt nous avions perdu de vue, derrire un tournant de la route, le sra du prince Gourou Singh. Le lendemain, Steam-House commena slever sur les premires rampes, qui relient le pays plat la base de la frontire himalayenne. Ce ne fut quun jeu pour notre Gant dAcier, auquel les quatre-vingts chevaux enferms dans ses flancs avaient permis de lutter sans peine contre les trois lphants du prince Gourou Singh. Il saventura donc aisment sur les routes ascendantes de cette rgion, sans quil ft ncessaire de dpasser la pression normale de la vapeur. En vrit, ctait un spectacle curieux de voir le colosse, vomissant des gerbes dtincelles, traner avec des hennissements moins prcipits mais plus expansifs, les deux chars qui slevaient sur le lacet des chemins. La jante raye des roues striait le sol, dont le macadam grinait en sgrenant. Il faut bien lavouer, notre pesant animal laissait aprs lui de profondes or 202

nires et endommageait la route, dj dtrempe par les pluies torrentielles. Quoi quil en soit, Steam-House slevait peu peu, le panorama slargissait en arrire, la plaine sabaissait, et, vers le sud, lhorizon, se droulant sur un plus large primtre, reculait perte de vue. Leffet produit tait plus sensible encore, lorsque, pendant quelques heures, la route sengageait sous les arbres dune paisse fort. Quelque vaste clairire souvrait-elle alors, comme une immense fentre sur la croupe de la montagne, le train sarrtait, un instant, si quelque humide brouillard embrumait alors le paysage, une demi-journe, si le paysage se dessinait plus nettement aux regards. Et tous quatre, accouds sous la vrandah de larrire, nous venions longuement contempler le magnifique panorama qui se dveloppait nos yeux. Cette ascension, coupe par des haltes plus ou moins prolonges, suivant le cas, interrompue par les campements de nuit, ne dura pas moins de sept jours, du 19 au 25 juin. Avec un peu de patience, disait le capitaine Hod, notre train monterait jusquaux dernires cimes de lHimalaya ! Pas tant dambition, mon capitaine, rpondait lingnieur. Il le ferait, Banks ! Oui, Hod, il le ferait, si la route praticable ne venait pas lui manquer bientt, et la condition demporter du combustible, quil ne trouverait plus travers les glaciers, et de lair respirable, qui lui ferait dfaut deux mille toises de hauteur. Mais nous navons que faire de dpasser la zone habitable de lHimalaya. Lorsque le Gant dAcier aura atteint laltitude moyenne des sanitarium, il sarrtera dans quelque site agrable, sur la lisire dune fort alpestre, au milieu dune atmosphre rafrachie par les cou 203

rants suprieurs de lespace. Notre ami Munro aura transport son bungalow de Calcutta dans les montagnes du Npaul, voil tout, et nous y sjournerons tant quil le voudra. Ce lieu de halte, o nous devions camper pendant quelques mois, fut heureusement trouv dans la journe du 25 juin. Depuis quarante-huit heures, la route devenait de moins en moins praticable, soit quelle ft incompltement tablie, soit que les pluies leussent ravine trop profondment. Le Gant dAcier eut l du tirage , comme on dit vulgairement. Il en fut quitte pour dvorer un peu plus de combustible. Quelques morceaux de bois, ajouts au foyer de Klouth, suffisaient accrotre la pression de la vapeur, mais il ne fut jamais ncessaire de charger les soupapes, dont le papillon ne laissait fuir le fluide que sous une tension de sept atmosphres, tension qui ne fut point dpasse. Depuis quarante-huit heures, aussi, notre train saventurait sur un territoire peu prs dsert. De bourgades ou de villages, il ne sen rencontrait plus. peine quelques habitations isoles, parfois une ferme, perdue dans ces grandes forts de pins qui hrissent la croupe mridionale des contreforts. Trois ou quatre fois, de rares montagnards nous salurent de leurs interjections admiratives. voir cet appareil merveilleux slever dans la montagne, ne devaient-ils pas croire que Brahma se passait la fantaisie de transporter toute une pagode sur quelque inaccessible hauteur de la frontire npalaise ? Enfin, dans cette journe du 25 juin, Banks nous jeta une dernire fois le mot : Halte ! qui terminait cette premire partie de notre voyage dans lInde septentrionale. Le train sarrtait au milieu dune vaste clairire, prs dun torrent, dont leau limpide devait suffire tous les besoins dun campement de quelques mois. De l, le regard pouvait embrasser la plaine sur un primtre de cinquante soixante milles. Steam-House se trouvait alors trois cent vingt-cinq lieues de son point de dpart, deux mille mtres environ au-dessus du
204

niveau de la mer, et au pied de ce Dwalaghiri, dont la cime se perdait vingt-cinq mille pieds dans les airs.

205

CHAPITRE XV Le pl de Tandt.
Il faut abandonner un instant le colonel Munro, ainsi que ses compagnons, lingnieur Banks, le capitaine Hod, le Franais Maucler, et interrompre pendant quelques pages le rcit de ce voyage, dont la premire partie, comprenant litinraire de Calcutta la frontire indo-chinoise, se termine la base des montagnes du Thibet. On se rappelle lincident qui avait marqu le passage de Steam-House Allahabad. Un numro du journal de la ville, dat du 25 mai, apprenait au colonel Munro la mort de Nana Sahib. Cette nouvelle, souvent rpandue, toujours dmentie, tait-elle vraie cette fois ? Sir Edward Munro, aprs des dtails si prcis, pouvait-il douter encore, et ne devait-il pas renoncer enfin se faire justice du rvolt de 1857 ? On en jugera. Voici ce qui stait pass depuis cette nuit du 7 au 8 mars, pendant laquelle Nana Sahib, accompagn de Balao Rao, son frre, escort de ses plus fidles compagnons darmes, et suivi de lIndou Klagani, avait quitt les caves dAdjuntah. Soixante heures plus tard, le nabab atteignait les troits dfils des monts Sautpourra, aprs avoir travers la Tapi, qui va se jeter la cte ouest de la pninsule, prs de Surate. Il se trouvait alors cent milles dAdjuntah, dans une partie peu frquente de la province, ce qui, pour le moment, lui assurait quelque scurit. Lendroit tait bien choisi. Les monts Sautpourra, de mdiocre hauteur, commandent au sud le bassin de la Nerbudda, dont la limite septentrionale est couronne par les monts Vindhyas. Ces deux chanes, courant
206

presque paralllement lune lautre, enchevtrent leurs ramifications et mnagent, dans ce pays accident, des retraites difficiles dcouvrir. Mais si les Vindhyas, la hauteur du vingt-troisime degr de latitude, coupent lInde presque entirement de louest lest, en formant un des grands cts du triangle central de la pninsule, il nen est pas ainsi des Sautpourra, qui ne dpassent pas le soixante-quinzime degr de longitude, et viennent sy souder au mont Kaligong. L, Nana Sahib se trouvait lentre du pays des Gounds, redoutables tribus de ces peuplades de vieille race, imparfaitement soumises, quil voulait pousser la rvolte. Un territoire de deux cents milles carrs, une population de plus de trois millions dhabitants, tel est ce pays du Goudwana, dont M. Rousselet considre les habitants comme autochtones et dans lequel les ferments de rbellion sont toujours prts lever. Cest l une importante portion de lIndoustan, et, vrai dire, elle nest que nominalement sous la domination anglaise. Le railway de Bombay Allahabad traverse bien cette contre du sud-ouest au nord-est, il jette mme un embranchement jusquau centre de la province de Nagpore, mais les tribus sont restes sauvages, rfractaires toute ide de civilisation, impatientes du joug europen, en somme, trs difficiles rduire dans leurs montagnes, et Nana Sahib le savait bien. Ctait donc l quil avait voulu tout dabord chercher asile, afin dchapper aux recherches de la police anglaise, en attendant lheure de provoquer le mouvement insurrectionnel. Si le nabab russissait dans son entreprise, si les Gounds se levaient sa voix et marchaient sa suite, la rvolte pourrait rapidement prendre une extension considrable. En effet ; au nord du Goudwana, cest le Bundelkund, qui comprend toute la rgion montagneuse situe entre le plateau suprieur des Vindhyas et limportant cours deau de la Jumna.
207

Dans ce pays, couvert ou plutt hriss des plus belles forts vierges de lIndoustan, vit un peuple de Boundlas, fourbe et cruel, chez lequel tous les criminels, politiques ou autres, cherchent volontiers et trouvent facilement refuge ; l, se masse une population de deux millions et demi dhabitants sur une surface de vingt-huit mille kilomtres carrs ; l, les provinces sont restes barbares ; l, vivent encore de ces vieux partisans, qui luttrent contre les envahisseurs sous Tippo Sahib ; l, sont ns les clbres trangleurs Thugs, si longtemps lpouvante de lInde, fanatiques assassins, qui, sans jamais verser de sang, ont fait dinnombrables victimes ; l, les bandes de Pindarris ont exerc presque impunment les plus odieux massacres ; l, pullulent encore ces terribles Dacoits, secte dempoisonneurs qui marchent sur les traces des Thugs ; l, enfin, stait dj rfugi Nana Sahib lui-mme, aprs avoir chapp aux troupes royales, matresses de Jansie ; l, il avait dpist toutes les recherches, avant daller demander un asile plus sr aux inaccessibles retraites de la frontire indochinoise. lest du Goudwana, cest le Khondistan, ou pays des Khounds. Ainsi se nomment ces farouches sectateurs de Tado Pennor, le dieu de la terre, et de Maunck Soro, le dieu rouge des combats, ces sanglants adeptes des mriahs , ou sacrifices humains, que les Anglais ont tant de peine dtruire, ces sauvages dignes dtre compars aux naturels des les les plus barbares de la Polynsie, contre lesquels, de 1840 1854, le major gnral John Campbell, les capitaines Macpherson, Macviccar et Frye, entreprirent de pnibles et longues expditions, fanatiques prts tout oser, lorsque, sous quelque prtexte religieux, une puissante main les pousserait en avant. louest du Goudwana, cest un pays de quinze cent mille deux millions dmes, occup par les Bhls, puissants autrefois dans le Malwa et le Rajpoutuna, maintenant diviss en clans, rpandus dans toute la rgion des Vindhyas, presque toujours ivres de cette eau-de-vie que leur fournit larbre de mhowah , mais braves, audacieux, robustes, agiles, loreille toujours ouverte au kisri , qui est leur cri de guerre et de pillage.
208

On le voit, Nana Sahib avait bien choisi. Dans cette rgion centrale de la pninsule, au lieu dune simple insurrection militaire, il esprait, cette fois, provoquer un mouvement national, auquel prendraient part les Indous de toute caste. Mais, avant de rien entreprendre, il convenait de se fixer dans le pays, afin dagir efficacement sur les populations dans la mesure que les circonstances permettaient. Donc, ncessit de trouver un asile sr, momentanment du moins, quitte labandonner, sil devenait suspect. Tel fut le premier soin de Nana Sahib. Les Indous qui lavaient suivi depuis Adjuntah, pouvaient aller et venir librement dans toute la prsidence. Balao Rao, que ne visait pas la notice du gouverneur, aurait pu, lui aussi, jouir de la mme immunit, net t sa ressemblance avec son frre. Depuis sa fuite jusquaux frontires du Npaul, lattention navait plus t attire sur sa personne, et lon avait tout lieu de le croire mort. Mais, pris pour Nana Sahib, il et t arrt, ce quil fallait viter tout prix. Ainsi donc, pour ces deux frres unis dans la mme pense, marchant au mme but, un unique asile tait ncessaire. Quant le trouver, cela ne devait tre ni long ni difficile dans ces dfils des monts Sautpourra. Et, en effet, cet asile fut tout dabord indiqu par un des Indous de la troupe, un Gound, qui connaissait la valle jusque dans ses plus profondes retraites. Sur la rive droite dun petit affluent de la Nerbudda se trouvait un pl abandonn, nomm le pl de Tandit. Le pl, cest moins quun village, peine un hameau, une runion de huttes, souvent mme une habitation isole. La nomade famille, qui loccupe, est venue sy fixer temporairement. Aprs avoir brl quelques arbres, dont les cendres vivifient le sol pour
209

une courte saison, le Gound et les siens ont construit leur demeure. Mais, comme le pays nest rien moins que sr, la maison a pris laspect dun fortin. Un rang de palissades lentoure, et elle peut se dfendre contre une surprise. Cache, dailleurs, dans quelque pais massif, enfouie, pour ainsi dire, sous un berceau de cactus et de broussailles, il nest pas ais de la dcouvrir. Le plus ordinairement, le pl couronne quelque monticule, sur le revers dune valle troite, entre deux contreforts escarps, au milieu dimpntrables futaies. Il ne semble pas que des cratures humaines aient pu y chercher refuge. De routes pour y conduire, point ; de sentiers qui y donnent accs, on ne voit pas trace. Pour latteindre, il faut quelquefois remonter le lit ravin dun torrent, dont leau efface toute empreinte. Qui le franchit ne laisse aucun vestige aprs lui. Dans la saison chaude, on sy mouille jusqu la cheville, dans la saison froide, jusquaux genoux, et rien nindique quun tre vivant y a pass. En outre, une avalanche de roches, que la main dun enfant suffirait prcipiter, craserait quiconque tenterait darriver au pl contre la volont de ses habitants. Cependant, si isols quils soient dans leurs aires inaccessibles, les Gounds peuvent rapidement communiquer de pl pl. Du haut de ces croupes ingales des Sautpourra, les signaux se propagent en quelques minutes sur vingt lieues de pays. Cest un feu allum la cime dune roche aigu, cest un arbre chang en torche gigantesque, cest une simple fume qui empanache le sommet dun contrefort. On sait ce que cela signifie. Lennemi, cest--dire un dtachement de soldats de larme royale, une escouade dagents de la police anglaise, a pntr dans la valle, remonte le cours de la Nerbudda, fouille les gorges de la chane, en qute de quelque malfaiteur, auquel ce pays offre volontiers refuge. Le cri de guerre, si familier loreille des montagnards, devient cri dalarme. Un tranger le confondrait avec le hululement des oiseaux de nuit ou le sifflement des reptiles. Le Gound, lui, ne sy trompe pas. Il faut veiller, on veille ; il faut fuir, on fuit. Les pls suspects sont abandonns, brls mme. Ces nomades se rfugient en dautres retraites, quils abandonneront encore, sils
210

sont presss de trop prs, et, sur ces terrains recouverts de cendres, les agents de lautorit ne trouvent plus que des ruines. Ctait lun de ces pls, le pl de Tandt, que Nana Sahib et les siens taient venus demander refuge. L, les avait tout dabord conduits le fidle Gound dvou la personne du nabab. L, ils sinstallrent dans la journe du 12 mars. Le premier soin des deux frres, ds quils eurent pris possession du pl de Tandt, fut den reconnatre soigneusement les abords. Ils observrent dans quelle direction et quelle porte le regard pouvait stendre. Ils se firent indiquer quelles taient les habitations les plus rapproches, et senquirent de ceux qui les occupaient. La position de cette croupe isole, que couronnait le pl de Tandt, au milieu dun massif darbres, ils ltudirent, et se rendirent finalement compte de limpossibilit dy avoir accs, sans suivre le lit dun torrent, le torrent de Nazzur, quils venaient de remonter eux-mmes. Le pl de Tandt offrait donc toutes les conditions de scurit, dautant mieux quil slevait au-dessus dun souterrain, dont les secrtes issues souvraient sur le flanc du contrefort, et permettaient de senfuir, le cas chant. Nana Sahib et son frre nauraient pu trouver un plus sr asile. Mais il ne suffisait pas Balao Rao de savoir ce qutait actuellement le pl de Tandt, il voulait apprendre ce quil avait t, et, pendant que le nabab visitait lintrieur du fortin, il continua dinterroger le Gound. Quelques questions encore, lui dit-il. Depuis combien de temps ce pl est-il abandonn ? Depuis plus dun an, rpondit le Gound.
211

Qui lhabitait ? Une famille de nomades, qui ny est reste que quelques mois. Pourquoi lont-ils quitt ? Parce que le sol, destin les nourrir, ne pouvait plus leur assurer la nourriture. Et depuis leur dpart, personne, ta connaissance, ny a cherch refuge ? Personne. Jamais un soldat de larme royale, jamais un agent de la police na mis le pied dans lenceinte de ce pl ? Jamais. Aucun tranger ne la visit ? Aucun rpondit le Gound, si ce nest une femme. Une femme ? rpliqua vivement Balao Rao. Oui, une femme, qui, depuis trois ans environ, erre dans la valle de la Nerbudda. Quelle est cette femme ? Ce quelle est, je lignore, rpondit le Gound. Do elle vient, je ne puis le dire, et, dans toute la valle, personne nen sait plus que moi sur son compte ! Est-ce une trangre, est-ce une Indoue, on na jamais pu le savoir !
212

Balao Rao rflchit un instant ; puis, reprenant : Que fait cette femme ? demanda-t-il. Elle va, elle vient, rpondit le Gound. Elle vit uniquement daumnes. On a pour elle, dans toute la valle, une sorte de vnration superstitieuse. Plusieurs fois, je lai reue dans mon propre pl. Elle ne parle jamais. On pourrait croire quelle est muette, et je ne serais pas tonn quelle le ft. La nuit, on la voit se promener, tenant la main une branche rsineuse allume. Aussi, ne la connat-on que sous le nom de la Flamme Errante ! Mais, dit Balao Rao, si cette femme connat le pl de Tandt, ne peut-elle y revenir pendant que nous loccuperons, et navonsnous rien craindre delle ? Rien, rpondit le Gound. Cette femme na pas sa raison. Sa tte ne lui appartient plus ; ses yeux ne regardent pas ce quils voient ; ses oreilles ncoutent pas ce quelles entendent ; sa langue ne sait plus prononcer une parole ! Elle est ce que serait une aveugle, une sourde, une muette, pour toutes les choses du dehors. Cest une folle, et, une folle, cest une morte qui continue vivre ! Le Gound, dans ce langage particulier aux Indous des montagnes, venait de tracer le portrait dune trange crature, trs connue dans la valle, la Flamme Errante de la Nerbudda. Ctait une femme, dont la figure ple, belle encore, vieillie et non vieille, mais prive de toute expression, nindiquait ni lorigine, ni lge. On et dit que ses yeux hagards venaient de se fermer la vie intellectuelle sur quelque effroyable scne, quils continuaient voir en dedans. cette crature inoffensive et prive de sa raison, les montagnards avaient fait bon accueil. Les fous, pour ces Gounds,
213

comme pour toutes les populations sauvages, sont des tres sacrs que protge un superstitieux respect. Aussi recevait on hospitalirement la Flamme Errante partout o elle se prsentait. Aucun pl ne lui fermait sa porte. On la nourrissait quand elle avait faim, on la couchait lorsquelle tombait de fatigue, sans attendre une parole de remerciement que sa bouche ne pouvait plus formuler. Depuis combien de temps durait cette existence ? Do venait cette femme ? Vers quelle poque avait-elle apparu dans le Goudwana ? Il et t difficile de le prciser. Pourquoi se promenait-elle, une flamme la main ? tait-ce pour guider ses pas ? tait-ce pour loigner les fauves ? on net pu le dire. Il lui arrivait de disparatre pendant des mois entiers. Que devenait-elle alors ? Quittait-elle les dfils des monts Sautpourra pour les gorges des Vindhyas ? Sgarait-elle au del de la Nerbudda, jusque dans le Malwa ou le Bundelkund ? Nul ne le savait. Plus dune fois, tant son absence se prolongea, on put croire que sa triste vie avait pris fin. Mais non ! On la revoyait revenir toujours la mme, sans que ni la fatigue, ni la maladie, ni le dnuement, parussent avoir prouv sa nature, si frle en apparence. Balao Rao avait cout lIndou avec une extrme attention. Il se demandait toujours sil ny avait pas quelque danger dans cette circonstance que la Flamme Errante connaissait le pl de Tandt, quelle y avait dj cherch refuge, que son instinct pouvait ly ramener. Il revint donc sur ce point, et demanda au Gound si lui ou les siens savaient o se trouvait actuellement cette folle. Je lignore, rpondit le Gound. Voil plus de six mois que personne ne la revue dans la valle. Il est donc possible quelle soit morte. Mais enfin, repart-elle et revnt-elle au pl de Tandt, il ny aurait rien redouter de sa prsence. Ce nest quune statue vivante. Elle ne vous verrait pas, elle ne vous entendrait pas, elle ne saurait pas qui vous tes. Elle entrerait, elle sassoirait votre
214

foyer, pour un jour, pour deux jours, puis elle rallumerait sa rsine teinte, vous quitterait, et recommencerait errer de maison en maison. Cest l toute sa vie. Dailleurs, son absence se prolonge tellement cette fois, quil est probable quelle ne reviendra jamais. Celle qui tait dj morte desprit doit tre maintenant morte de corps ! Balao Rao ne crut pas devoir parler de cet incident Nana Sahib, et lui-mme ny attacha bientt plus aucune importance. Un mois aprs leur arrive au pl de Tandt, le retour de la Flamme Errante navait pas t signal dans la valle de la Nerbudda.

215

CHAPITRE XVI La Flamme Errante.


Nana Sahib, pendant tout un mois, du 12 mars au 12 avril, resta cach dans le pl. Il voulait donner aux autorits anglaises le temps de prendre le change, soit en abandonnant les recherches, soit en se lanant sur de fausses pistes. Si, pendant le jour, les deux frres ne sortaient pas, leurs fidles parcouraient la valle, visitaient les villages et les hameaux, annonaient mots couverts la prochaine apparition dun redoutable moulti , moiti dieu, moiti homme, et ils prparaient les esprits un soulvement national. La nuit venue, Nana Sahib et Balao Rao se hasardaient quitter leur retraite. Ils saventuraient jusque sur les rives de la Nerbudda. Ils allaient de village en village, de pl en pl, en attendant lheure laquelle ils pourraient parcourir avec quelque scurit le domaine des rajahs infods aux Anglais. Nana Sahib savait, dailleurs, que plusieurs semi-indpendants, impatients du joug tranger, se rallieraient sa voix. Mais, en ce moment, il ne sagissait que des populations sauvages du Goudwana. Ces Bhls barbares, ces Rounds nomades, ces Gounds, aussi peu civiliss que les naturels des les du Pacifique, le Nana les trouva prts se lever, prts le suivre. Si, par prudence, il ne se fit connatre qu deux ou trois puissants chefs de tribu, cela suffit lui prouver que son nom seul entranerait plusieurs millions de ces Indous, qui sont rpartis sur le plateau central de lIndoustan. Lorsque les deux frres taient rentrs au pl de Tandt, ils se rendaient mutuellement compte de ce quils avaient entendu, vu, fait. Leurs compagnons les rejoignaient alors, apportant de toutes parts la nouvelle que lesprit de rvolte soufflait comme un vent dorage dans la valle de la Nerbudda. Les Gounds ne deman-

216

daient qu jeter le kisri , le cri de guerre des montagnards, et se prcipiter sur les cantonnements militaires de la prsidence. Le moment ntait pas venu. Il ne suffirait pas, en effet, que toute la contre comprise entre les monts Sautpourra et les Vindhyas ft en feu. Il fallait encore que lincendie pt gagner de proche en proche. Donc, ncessit dentasser les lments combustibles dans les provinces voisines de la Nerbudda, qui taient plus directement sous lautorit anglaise. De chacune des villes, des bourgades du Bhopal, du Malwa, du Bundelkund, et de tout ce vaste royaume de Scindia, il importait de faire un immense foyer, prt sallumer. Mais Nana Sahib, avec raison, ne voulait sen rapporter qu lui seul du soin de visiter les anciens partisans de linsurrection de 1857, tous ces natifs, qui, rests fidles sa cause et nayant jamais cru sa mort, sattendaient le voir reparatre de jour en jour. Un mois aprs son arrive au pl de Tandt, Nana Sahib crut pouvoir agir en toute scurit. Il pensa que le fait de sa rapparition dans la province avait t reconnu faux. Des affids le tenaient au courant de tout ce que le gouverneur de la prsidence de Bombay avait fait pour oprer sa capture. Il savait que, pendant les premiers jours, lautorit stait livre aux recherches les plus actives, mais sans rsultat. Le pcheur dAurungabad, lancien prisonnier du Nana, tait tomb sous le poignard, et nul navait pu souponner que le faquir fugitif ft le nabab DandouPant, dont la tte venait dtre mise prix. Une semaine aprs, les rumeurs sapaisrent, les aspirants la prime de deux mille livres perdirent tout espoir, et le nom de Nana Sahib retomba dans loubli. Le nabab put donc agir de sa personne, et, sans craindre dtre reconnu, recommencer sa campagne insurrectionnelle. Tantt sous le costume dun parsi, tantt sous celui dun simple raot, un jour seul, un autre accompagn de son frre, il commena sloigner du pl de Tandt, remonter vers le nord, de
217

lautre ct de la Nerbudda, et mme au del du revers septentrional des Vindhyas. Un espion, qui et voulu le suivre dans toutes ses dmarches, laurait trouv Indore, ds le 12 avril. L, dans cette capitale du royaume dHolcar, Nana Sahib, tout en conservant le plus strict incognito, se mit en communication avec la nombreuse population rurale, employe la culture des champs de pavots. Ctaient des Rihillas, des Mkranis, des Valayalis, ardents, courageux, fanatiques, pour la plupart Cipayes dserteurs de larme native, qui se cachaient sous lhabit du paysan indou. Puis, Nana Sahib passa la Betwa, affluent de la Jumna, qui court vers le nord, sur la frontire occidentale du Bundelkund, et, le 19 avril, travers une magnifique valle dans laquelle les dattiers et les manguiers se multiplient profusion, il arrivait Souari. L slvent de curieuses constructions, dune trs haute antiquit. Ce sont des topes , sortes de tumuli, coiffs de dmes hmisphriques, qui forment le groupe principal de Saldhara, au nord de la valle. De ces monuments funraires, de ces demeures des morts, dont les autels, consacrs aux rites bouddhiques, sont abrits sous des parasols de pierre, de ces tombes vides depuis tant de sicles, sortirent, la voix de Nana Sahib, des centaines de fugitifs. Enfouis dans ces ruines pour chapper aux terribles reprsailles des Anglais, un mot suffit leur faire comprendre ce que le nabab attendait de leur concours ; un geste suffirait, lheure venue, les jeter en masse sur les envahisseurs. Le 24 avril, Nana Sahib tait Bhilsa, le chef-lieu dun district important du Malwa, et, dans les ruines de lancienne ville, il rassemblait des lments de rvolte, que ne lui et pas fournis la nouvelle.

218

Le 27 avril, Nana Sahib atteignit Raygurh, prs de la frontire du royaume de Pannah, et, le 30, les restes de la vieille cit de Sangor, non loin de lendroit o le gnral sir Hugh Rose livra aux insurgs une sanglante bataille, qui lui donna, avec le col de Maudanpore, la clef des dfils des Vindhyas. L, le nabab fut rejoint par son frre, que Klagani accompagnait, et tous deux se firent connatre des chefs des principales tribus, dont ils taient absolument srs. Dans ces conciliabules, les prliminaires dune insurrection gnrale furent discuts et arrts. Tandis que Nana Sahib et Balao Rao opreraient au sud, leurs allis devaient manuvrer sur le revers septentrional des Vindhyas. Avant de regagner la valle de la Nerbudda, les deux frres voulurent encore visiter le royaume de Pannah. Ils saventurrent le long de la Keyne, sous le couvert de teks gants, de bambous colosses, labri de ces innombrables multipliants qui semblent destins envahir lInde entire. L, furent enrls de nombreux et farouches adeptes parmi ce misrable personnel qui exploite, pour le compte du rajah, les riches mines diamantifres du territoire. Ce rajah, dit M. Rousselet, comprenant la position que fait la domination anglaise aux princes du Bundelkund, a prfr le rle dun riche propritaire foncier celui dun insignifiant principicule. Riche propritaire, il lest en effet ! La rgion adamantifre quil possde stend sur une longueur de trente kilomtres au nord de Pannah, et lexploitation de ses mines de diamants, les plus estims sur les marchs de Bnars et dAllahabad, emploie un grand nombre dIndous. Mais, chez ces malheureux, soumis aux plus durs travaux, que le rajah fait dcapiter ds que baisse le rendement de la mine, Nana Sahib devait trouver des milliers de partisans, prts se faire tuer pour lindpendance de leur pays, et il les trouva. partir de ce point, les deux frres redescendirent vers la Nerbudda, afin de regagner le pl de Tandt. Cependant, avant daller provoquer le soulvement du sud, qui devait concider avec celui du nord, ils voulurent sarrter Bhopal. Cest une impor 219

tante ville musulmane, qui est reste la capitale de lislamisme dans lInde, et dont la bgum demeura fidle aux Anglais pendant toute la priode insurrectionnelle. Nana Sahib et Balao Rao, accompagns dune douzaine de Gounds, arrivrent Bhopal, le 24 mai, dernier jour de ces ftes du Moharum, institues pour clbrer le renouvellement de lanne musulmane. Tous deux avaient revtu le costume des joguis , sinistres mendiants religieux, arms de longs poignards lame arrondie, dont ils se frappent par fanatisme, mais sans grand mal ni danger. Les deux frres, mconnaissables sous ce dguisement, avaient suivi la procession dans les rues de la ville, au milieu des nombreux lphants, qui portaient sur leurs dos des tadzias , sorte de petits temples hauts de vingt pieds ; ils avaient pu se mler aux musulmans, richement vtus de tuniques brodes dor et coiffs de toques de mousseline ; ils staient confondus dans les rangs des musiciens, des soldats, des bayadres, des jeunes gens travestis en femmes, bizarre agglomration qui donnait cette crmonie une tournure carnavalesque. Avec ces Indous de toutes sortes, dans lesquels ils comptaient de nombreux fidles, ils avaient pu changer une sorte de signe maonnique, familier aux anciens rvolts de 1857. Le soir venu, tout ce monde stait port vers le lac qui baigne le faubourg oriental de la ville. L, au milieu de cris assourdissants, de dtonations darmes feu, de crpitations de ptards, la lueur de milliers de torches, tous ces fanatiques prcipitrent les tadzias dans les eaux du lac. Les ftes du Moharum taient finies. ce moment, Nana Sahib sentit une main se poser sur son paule. Il se retourna. Un Bengali tait ses cts.

220

Nana Sahib reconnut en cet Indou un de ses anciens compagnons darmes de Lucknow. Il linterrogea du regard. Le Bengali se borna murmurer les mots suivants, que Nana Sahib entendit sans quun geste et trahi son motion. Le colonel Munro a quitt Calcutta. O est-il ? Il tait hier Bnars. O va-t-il ? la frontire du Npaul. Dans quel but ? Pour y sjourner quelques mois. Et ensuite ? Revenir Bombay. Un sifflement retentit. Un Indou, se glissant travers la foule, arriva prs de Nana Sahib. Ctait Klagani. Pars linstant, dit le nabab. Rejoins Munro qui remonte vers le nord. Attache-toi lui. Impose-toi par quelque service rendu, et risque ta vie, sil le faut. Ne le quitte pas avant quil nait redescendu au del des Vindhyas, jusqu la valle de la Nerbudda. Alors, mais alors seulement, viens me donner avis de sa prsence.

221

Klagani se contenta de rpondre par un signe affirmatif, et disparut dans la foule. Un geste du nabab tait pour lui un ordre. Dix minutes aprs, il avait quitt Bhopal. ce moment, Balao Rao sapprocha de son frre. Il est temps de partir, lui dit-il. Oui, rpondit Nana Sahib, et il faut que nous soyons avant le jour au pl de Tandt. En route. Tous deux, suivis de leurs Gounds, remontrent la rive septentrionale du lac jusqu une ferme isole. L, des chevaux les attendaient pour eux et leur escorte. Ctaient de ces chevaux rapides, auxquels on donne une nourriture trs pice, et qui peuvent faire cinquante milles dans une seule nuit. huit heures, ils galopaient sur la route de Bhopal aux Vindhyas. Si le nabab voulait arriver avant laube au pl do Tandt, ce ntait que par mesure de prudence. Mieux valait, en effet, que son retour dans la valle passt inaperu. La petite troupe marcha donc de toute la vitesse de ses chevaux. Nana Sahib et Balao Rao, lun prs de lautre, ne se parlaient pas, mais la mme pense occupait leur esprit. De cette excursion au del des Vindhyas, ils rapportrent plus que lespoir, la certitude que dinnombrables partisans se ralliaient leur cause. Le plateau central de lInde tait tout entier dans leurs mains. Les cantonnements militaires, rpartis sur ce vaste territoire, ne pourraient rsister aux premiers assauts des insurgs. Leur anantissement ferait place libre la rvolte, qui ne tarderait pas lever dun littoral lautre toute une muraille dIndous fanatiss, contre laquelle viendrait se briser larme royale. Mais, en mme temps, Nana Sahib songeait cet heureux coup du sort, qui allait lui livrer Munro. Le colonel venait enfin de quitter Calcutta, o il tait difficile de latteindre. Dsormais, aucun de ses mouvements nchapperait au nabab. Sans quil pt sen douter, la main de Klagani le guiderait vers cette sauvage
222

contre des Vindhyas, et, l, nul ne pourrait le soustraire au supplice que lui rservait la haine de Nana Sahib. Balao Rao ne savait rien encore de ce qui stait dit entre le Bengali et son frre. Ce ne fut quaux abords du pl de Tandt, pendant que les chevaux soufflaient un instant, que Nana Sahib se borna le lui apprendre en ces termes : Munro a quitt Calcutta et se dirige vers Bombay. La route de Bombay, scria Balao Rao, va jusquau rivage de locan Indien ! La route de Bombay, cette fois, rpondit Nana Sahib, sarrtera aux Vindhyas ! Cette rponse disait tout. Les chevaux repartirent au galop et se lancrent travers le massif darbres, qui se dressait la lisire de la valle de la Nerbudda. Il tait alors cinq heures du matin. Le jour commenait se faire. Nana Sahib, Balao Rao et leurs compagnons venaient darriver au lit torrentueux du Nazzur, qui montait vers le pl. Les chevaux sarrtrent en cet endroit et furent laisss la garde de deux Gounds, chargs de les conduire au plus proche village. Les autres suivirent les deux frres, qui gravissaient les marches tremblantes sous leau du torrent. Tout tait tranquille. Les premiers bruits du jour navaient pas encore interrompu le silence de la nuit. Soudain, un coup de feu clata et fut suivi de plusieurs autres. En mme temps, ces cris se faisaient entendre :
223

Hurrah ! hurrah ! en avant ! Un officier, prcdant une cinquantaine de soldats de larme royale, apparut sur la crte du pl. Feu ! Que pas un ne schappe ! cria-t-il encore. Nouvelle dcharge, dirige presque bout portant sur le groupe de Gounds qui entourait Nana Sahib et son frre. Cinq ou six Indous tombrent. Les autres, se rejetant dans le lit du Nazzur, disparurent sous les premiers arbres de la fort. Nana Sahib ! Nana Sahib ! crirent les Anglais, en sengageant dans ltroit ravin. Alors, un de ceux qui avaient t frapps mortellement, se redressa, la main tendue vers eux. Mort aux envahisseurs ! cria-t-il dune voix terrible encore, et il retomba sans mouvement. Lofficier sapprocha du cadavre. Est-ce bien Nana Sahib ? demanda-t-il. Cest lui, rpondirent deux soldats du dtachement, qui, pour avoir tenu garnison Cawnpore, connaissaient parfaitement le nabab. Aux autres, maintenant ! cria lofficier. Et tout le dtachement se jeta dans la fort la poursuite des Gounds. peine avait-il disparu, quune ombre se glissait sur lescarpement que couronnait le pl. Ctait la Flamme Errante, enveloppe dun long pagne brun, que le cordon dun langouti serrait la ceinture.
224

La veille au soir, cette folle avait t le guide inconscient de lofficier anglais et de ses hommes. Rentre dans la valle depuis la veille, elle regagnait machinalement le pl de Tandt, vers lequel une sorte dinstinct la ramenait. Mais, cette fois, ltrange crature, que lon croyait muette, laissait chapper de ses lvres un nom, rien quun seul, celui du massacreur de Cawnpore ! Nana Sahib ! Nana Sahib ! rptait-elle, comme si limage du nabab, par quelque inexplicable pressentiment, se ft dresse dans son souvenir. Ce nom fit tressaillir lofficier. Il sattacha aux pas de la folle. Celle-ci ne parut pas mme le voir, ni les soldats qui la suivirent jusquau pl. tait-ce donc l que stait rfugi le nabab dont la tte tait mise prix ? Lofficier prit les mesures ncessaires et fit garder le lit du Nazzur, en attendant le jour. Lorsque Nana Sahib et ses Gounds sy furent engags, il les accueillit par une dcharge, qui en jeta plusieurs terre, et, parmi eux, le chef de linsurrection des Cipayes. Telle fut la rencontre que le tlgraphe signala le jour mme au gouverneur de la prsidence de Bombay. Ce tlgramme se rpandit dans toute la pninsule, les journaux le reproduisirent immdiatement, et ce fut ainsi que le colonel Munro put en prendre connaissance la date du 26 mai, dans la Gazette dAllahabad. Il ny avait pas douter cette fois de la mort de Nana Sahib. Son identit avait t constate, et le journal pouvait dire avec raison : Le royaume de lInde na plus rien craindre dsormais du cruel rajah qui lui a cot tant de sang ! Cependant, la folle, aprs avoir quitt le pl, descendait le lit du Nazzur. De ses yeux hagards sortait comme la lueur dun feu interne, qui se serait soudainement rallum en elle, et, machinalement, ses lvres laissaient chapper le nom du nabab.

225

Elle arriva ainsi lendroit o gisaient les cadavres, et sarrta devant celui qui avait t reconnu par les soldats de Lucknow. La figure contracte de ce mort semblait encore menacer. On et dit quaprs navoir vcu que pour la vengeance, la haine survivait en lui. La folle sagenouilla, posa ses deux mains sur ce corps trou de balles, dont le sang tacha les plis de son pagne. Elle le regarda longuement, puis, se relevant et secouant la tte, elle descendit lentement le lit du Nazzur. Mais alors, la Flamme Errante tait retombe dans son indiffrence habituelle, et sa bouche ne rptait plus le nom maudit de Nana Sahib. FIN DE LA PREMIRE PARTIE

226

DEUXIEME PARTIE

227

CHAPITRE I Notre sanitarium.


Les incommensurables de la cration ! cette expression superbe, dont le minralogiste Hay sest servi pour qualifier les Andes amricaines, ne serait-elle pas plus juste, si on lappliquait lensemble de cette chane de lHimalaya, que lhomme est encore impuissant mesurer avec une prcision mathmatique ? Tel est le sentiment que jprouve laspect de cette rgion incomparable, au milieu de laquelle le colonel Munro, le capitaine Hod, Banks et moi nous allons sjourner pendant quelques semaines. Non seulement ces monts sont incommensurables, nous dit lingnieur, mais leur cime doit tre regarde comme inaccessible, puisque lorganisme humain ne peut fonctionner de telles hauteurs, o lair nest plus assez dense pour suffire aux besoins de la respiration ! Une barrire de roches primitives, granit, gneiss, micaschiste, longue de deux mille cinq cents kilomtres, qui se dresse depuis le soixante-douzime mridien jusquau quatre-vingt-quinzime, en couvrant deux prsidences, Agra et Calcutta, deux royaumes, le Bouthan et le Npaul ; une chane, dont la hauteur moyenne, suprieure dun tiers la cime du Mont-Blanc, comprend trois zones distinctes, la premire, haute de cinq mille pieds, plus tempre que la plaine infrieure, donnant une moisson de bl pendant lhiver, une moisson de riz pendant lt ; la deuxime, de cinq neuf mille pieds, dont la neige fond au retour du printemps ; la troisime, de neuf mille pieds vingt-cinq mille, couverte dpaisses glaces, qui, mme en la saison chaude, dfient les rayons solaires ; travers cette grandiose tumescence du globe, onze passes, dont quelques-unes trouent la montagne vingt mille pieds daltitude, et qui, incessamment menaces par les avalanches, ravines par les torrents, envahies par les glaciers, ne
228

permettent daller de lInde au Thibet quau prix de difficults extrmes ; au-dessus de cette crte, tantt arrondie en larges coupoles, tantt rase comme la Table du cap de BonneEsprance, sept huit pics aigus, quelques-uns volcaniques, dominant les sources de la Cogra, de la Djumna et du Gange, le Doukia et le Kinchinjunga, qui slvent au del de sept mille mtres, le Dhiodounga huit mille, le Dawaghaliri huit mille cinq cents, le Tchamoulari huit mille sept cents, le mont Everest, dressant neuf mille mtres son pic du haut duquel lil dun observateur parcourrait une priphrie gale celle de la France entire ; un entassement de montagnes, enfin, que les Alpes sur les Alpes, les Pyrnes sur les Andes, ne dpasseraient pas dans lchelle des hauteurs terrestres, tel est ce soulvement colossal, dont le pied des plus hardis ascensionnistes ne foulera peut-tre jamais les dernires cimes, et qui sappelle les monts Himalaya ! Les premiers gradins de ces propyles gigantesques sont largement et fortement boiss. On y trouve encore divers reprsentants de cette riche famille des palmiers, qui, dans une zone suprieure, vont cder la place aux vastes forts de chnes, de cyprs et de pins, aux opulents massifs de bambous et de plantes herbaces. Banks, qui nous donne ces dtails, nous apprend aussi que, si la ligne infrieure des neiges descend quatre mille mtres sur le versant indou de la chane, elle se relve six mille sur le versant thibtain. Cela tient ce que les vapeurs, amenes par les vents du sud, sont arrtes par lnorme barrire. Cest pourquoi, sur lautre ct, des villages ont pu stablir jusqu une altitude de quinze mille pieds, au milieu de champs dorge et de prairies magnifiques. en croire les indignes, il suffit dune nuit pour quune moisson dherbe tapisse ces pturages ! Dans la zone moyenne, paons, perdrix, faisans, outardes, cailles, reprsentent la gent aile. Les chvres y abondent, les moutons y foisonnent. Sur la haute zone, on ne rencontre plus que le sanglier, le chamois, le chat sauvage, et laigle est seul planer
229

au-dessus de rares vgtaux, qui ne sont plus que les humbles chantillons dune flore arctique. Mais ce ntait pas l de quoi tenter le capitaine Hod. Pourquoi ce Nemrod serait-il venu dans la rgion himalayenne, sil ne stait agi que de continuer son mtier de chasseur au gibier domestique ? Trs heureusement pour lui, les grands carnassiers, dignes de son Enfield et de ses balles explosives, ne devaient pas faire dfaut. En effet, au pied des premires rampes de la chane, stend une zone infrieure, que les Indous appellent la ceinture du Tarryani. Cest une longue plaine dclive, large de sept huit kilomtres, humide, chaude, vgtation sombre, couverte de forts paisses, dans lesquelles les fauves cherchent volontiers refuge. Cet Eden du chasseur qui aime les fortes motions de la lutte, notre campement ne le dominait que de quinze cents mtres. Il tait donc facile de redescendre sur ce terrain rserv, qui se gardait tout seul. Ainsi, il tait probable que le capitaine Hod visiterait les gradins infrieurs de lHimalaya plus volontiers que les zones suprieures. L, pourtant, mme aprs le plus humoriste des voyageurs, Victor Jacquemont, il reste encore faire dimportantes dcouvertes gographiques. On ne connat donc que trs imparfaitement cette norme chane ? demandai-je Banks. Trs imparfaitement, rpondit lingnieur. LHimalaya, cest comme une sorte de petite plante, qui sest colle notre globe, et qui garde ses secrets. On la parcourue, cependant, rpondis-je, on la fouille autant que cela a t possible !

230

Oh ! les voyageurs himalayens nont pas manqu ! rpondit Banks. Les frres Grard de Webb, les officiers Kirpatrik et Fraser, Hogdson, Herbert, Lloyd, Hooker, Cunningham, Strabing, Skinner, Johnson, Moorcroft, Thomson Griffith, Vigne, Hgel, les missionnaires Huc et Gabet, et plus rcemment les frres Schlagintweit, le colonel Wangh, les lieutenants Reuillier et Montgomery, la suite de travaux considrables, ont fait connatre dans une large mesure la disposition orographique de ce soulvement. Nanmoins, mes amis, bien des desiderata restent raliser. La hauteur exacte des principaux pics a donn lieu des rectifications sans nombre. Ainsi, autrefois, le Dwalaghiri tait le roi de toute la chane ; puis, aprs de nouvelles mesures, il a d cder la place au Kintchindjinga, qui parat tre dtrn maintenant par le mont Everest. Jusquici, ce dernier lemporte sur tous ses rivaux. Cependant, au dire des Chinois, le Kouin-Lun, auquel, il est vrai, les mthodes prcises des gomtres europens nont pas encore t appliques, dpasserait quelque peu le mont Everest, et ce ne serait plus dans lHimalaya quil faudrait chercher le point le plus lev de notre globe. Mais, en ralit, ces mesures ne pourront tre considres comme mathmatiques que le jour o on les aura obtenues baromtriquement, et avec toutes les prcautions que comporte cette dtermination directe. Et comment les obtenir, sans emporter un baromtre la pointe extrme de ces pics presque inaccessibles ? Or, cest ce qui na encore pu tre fait. Cela se fera, rpondit le capitaine Hod, comme se feront, un jour, les voyages au ple sud et au ple nord ! videmment ! Le voyage jusque dans les dernires profondeurs de lOcan ! Sans aucun doute ! Le voyage au centre de la terre !
231

Bravo, Hod ! Comme tout se fera ! ajoutai-je. Mme un voyage dans chacune des plantes du monde solaire ! rpondit le capitaine Hod, que rien narrtait plus. Non, capitaine, rpondis-je. Lhomme, simple habitant de la terre, ne saurait en franchir les bornes ! Mais sil est riv son corce, il peut en pntrer tous les secrets. Il le peut, il le doit ! reprit Banks. Tout ce qui est dans la limite du possible doit tre et sera accompli. Puis, lorsque lhomme naura plus rien connatre du globe quil habite Il disparatra avec le sphrode qui naura plus de mystres pour lui, rpondit le capitaine Hod. Non pas ! reprit Banks. Il en jouira en matre, alors, et il en tirera un meilleur parti. Mais, ami Hod, puisque nous sommes dans la contre himalayenne, je vais vous indiquer faire, entre autres, une curieuse dcouverte qui vous intressera certainement. De quoi sagit-il, Banks ? Dans le rcit de ses voyages, le missionnaire Huc parle dun arbre singulier, que lon appelle au Thibet larbre aux dix mille images . Suivant la lgende indoue, Tong Kabac, le rformateur de la religion bouddhiste, aurait t chang en arbre, quelque mille ans aprs que la mme aventure fut arrive Philmon, Baucis, Daphn, ces curieux tres vgtaux de la flore mythologique. La chevelure de Tong Kabac serait devenue le feuillage de cet arbre sacr, et, sur ces feuilles, le missionnaire affirme avoir

232

vu, de ses yeux vu, des caractres thibtains, distinctement forms par les traits de leurs nervures. Un arbre qui produit des feuilles imprimes ! mcriai-je. Et sur lesquelles on lit des sentences de la plus pure morale, rpondit lingnieur. Cela vaut la peine dtre vrifi, dis-je en riant. Vrifiez-le donc, mes amis, rpondit Banks. Sil existe de ces arbres dans la partie mridionale du Thibet, il doit sen trouver aussi dans la zone suprieure, sur le versant sud de lHimalaya. Donc, pendant vos excursions, cherchez ce comment dirai-je ? ce sentencier Ma foi non ! rpondit le capitaine Hod. Je suis ici pour chasser, et je nai rien gagner au mtier dascensionniste ! Bon, ami Hod ! reprit Banks. Un audacieux grimpeur tel que vous fera bien quelque ascension dans la chane ? Jamais ! scria le capitaine. Pourquoi donc ? Jai renonc aux ascensions ! Et depuis quand ? Depuis le jour o, aprs y avoir vingt fois risqu ma vie, rpondit le capitaine Hod, je suis parvenu atteindre le sommet du Vrigel, dans le royaume de Bouthan. On affirmait que jamais tre humain navait foul du pied la cime de ce pic ! Jy mettais donc quelque amour-propre ! Enfin, aprs mille dangers, jarrive au fate, et que vois-je ? ces mots gravs sur une roche : Durand,
233

dentiste, 14, rue Caumartin, Paris ! Depuis lors, je ne grimpe plus ! Brave capitaine ! Il faut pourtant avouer quen nous racontant cette dconvenue, Hod faisait une si plaisante grimace, quil tait impossible de ne pas rire de bon cur ! Jai parl plusieurs fois des sanitariums de la pninsule. Ces stations, situes dans la montagne, sont trs frquentes, pendant lt, par les rentiers, les fonctionnaires, les ngociants de lInde, que dvore lardente canicule de la plaine. Au premier rang, il faut nommer Simla, situe sur le trente et unime parallle et louest du soixante-quinzime mridien. Cest un petit coin de la Suisse, avec ses torrents, ses ruisseaux, ses chalets agrablement disposs sous lombrage des cdres et des pins, deux mille mtres au-dessus du niveau de la mer. Aprs Simla, je citerai Dorjiling, aux maisons blanches, que domine le Kinchinjinga, cinq cents kilomtres au nord de Calcutta, et deux mille trois cent mtres daltitude, prs du quatrevingt-sixime degr de longitude et du vingt-septime degr de latitude, une situation ravissante dans le plus beau pays du monde. Dautres sanitariums se sont aussi fonds en divers points de la chane himalayenne. Et maintenant, ces stations fraches et saines, que rend indispensables ce brlant climat de lInde, il convient dajouter notre Steam-House. Mais celle-l nous appartient. Elle offre tout le confort des plus luxueuses habitations de la pninsule. Nous y trouverons, dans une zone heureuse, avec les exigences de la vie moderne, un calme que lon chercherait vainement Simla ou Dorjiling, o les Anglo-Indiens abondent.

234

Lemplacement a t judicieusement choisi. La route, qui dessert la portion infrieure de la montagne, se bifurque cette hauteur pour relier quelques bourgades parses dans lest et dans louest. Le plus rapproch de ces villages est cinq milles de Steam-House. Il est occup par une race hospitalire de montagnards, leveurs de chvres et de moutons, cultivateurs de riches champs de bl et dorge. Grce au concours de notre personnel, sous la direction de Banks, il na fallu que quelques heures pour organiser un campement, dans lequel nous devons sjourner pendant six ou sept semaines. Un des contreforts, dtach de ces capricieux chanons qui contreboutent lnorme charpente de lHimalaya, nous a offert un plateau doucement ondul, long dun mille environ sur un demimille de largeur. Le tapis de verdure qui le recouvre est une paisse moquette dune herbe courte, serre, plucheuse, pourraiton dire, et pointille dun semis de violettes. Des touffes de rhododendrons arborescents, grands comme de petits chnes, des corbeilles naturelles de camlias, y forment une centaine de houppes dun effet charmant. La nature na pas eu besoin des ouvriers dIspahan ou de Smyrne pour fabriquer ce tapis de haute laine vgtale. Quelques milliers de graines, apportes par le vent du midi sur ce terrain fcond, un peu deau, un peu de soleil, ont suffi faire ce tissu moelleux et inusable. Une douzaine de groupes darbres magnifiques se dveloppent sur ce plateau. On dirait quils se sont dtachs, comme des irrguliers, de limmense fort qui hrisse les flancs du contrefort, en remontant sur les chanons voisins, une hauteur de six cents mtres. Cdres, chnes, pendanus longues feuilles, htres, rables, se mlent aux bananiers, aux bambous, aux magnolias, aux caroubiers, aux figuiers du Japon. Quelques-uns de ces gants tendent leurs dernires branches plus de cent pieds au-dessus du sol. Ils semblent avoir t disposs en cet endroit pour ombrager quelque habitation forestire. Steam-House, venue point, a complt le paysage. Les toits arrondis de ses deux pagodes se
235

marient heureusement toute cette ramure varie, branches raides ou flexibles, feuilles petites et frles comme des ailes de papillons, larges et longues comme des pagaies polynsiennes. Le train des voitures a disparu sous un massif de verdure et de fleurs. Rien ne dcle la maison mobile, et il ny a plus l quune habitation sdentaire, fixe au sol, faite pour nen plus bouger. En arrire, un torrent, dont on peut suivre le lacet argent jusqu plusieurs mille pieds de hauteur, coule droite du tableau sur le flanc du contrefort, et se prcipite dans un bassin naturel quombrage un bouquet de beaux arbres. De ce bassin, le trop-plein schappe en ruisseau, court travers la prairie, et finit en une cascade bruyante, qui tombe dans un gouffre dont la profondeur chappe au regard. Voici comment Steam-House a t dispose pour la plus grande commodit de la vie commune et le plus parfait agrment des yeux. Si lon se porte la crte antrieure du plateau, on le voit dominer dautres croupes moins importantes du soubassement de lHimalaya, qui descendent en gigantesques gradins jusqu la plaine. Le recul est suffisant pour permettre au regard de lembrasser dans tout son ensemble. droite, la premire maison de Steam-House est place obliquement, de telle sorte que la vue de lhorizon du sud est mnage aussi bien au balcon de la vrandah quaux fentres latrales du salon, de la salle manger et des cabines de gauche. De grands cdres planent au-dessus et se dcoupent vigoureusement en noir sur le fond loign de la grande chane, que tapisse une neige ternelle. gauche, la seconde maison est adosse au flanc dun norme rocher de granit, dor par le soleil. Ce rocher, autant par sa forme bizarre que par sa couleur chaude, rappelle ces gigan 236

tesques plum-puddings de pierre, dont parle M. RussellKillough dans le rcit de son voyage travers lInde mridionale. De cette habitation, rserve au sergent Mac Neil et ses compagnons du personnel, on ne voit que le flanc. Elle est place vingt pas de lhabitation principale, comme une annexe de quelque pagode plus importante. lextrmit de lun des toits qui la couronnent, un petit filet de fume bleutre schappe du laboratoire culinaire de monsieur Parazard. Plus gauche, un groupe darbres, peine dtachs de la fort, remonte sur lpaulement de louest, et forme le plan latral de ce paysage. Au fond, entre les deux habitations, se dresse un gigantesque mastodonte. Cest notre Gant dAcier. Il a t remis sous un berceau de grands pendanus. Avec sa trompe releve, on dirait quil en broute les branches suprieures. Mais il est stationnaire. Il se repose, bien quil nait nul besoin de repos. Maintenant, inbranlable gardien de Steam-House, comme un norme animai antdiluvien, il en dfend lentre, lamorce de cette route par laquelle il a remorqu tout ce hameau mobile. Par exemple, si colossal que soit notre lphant. moins de le dtacher par la pense de la chane qui se dresse six mille mtres au-dessus du plateau, il ne parat plus rien avoir de ce gant artificiel dont la main de Banks a dot la faune indoue. Une mouche sur la faade dune cathdrale ! dit le capitaine Hod, non sans un certain dpit. Et rien nest plus vrai. Il y a, en arrire, un bloc de granit, dans lequel on taillerait aisment mille lphants de la grandeur du ntre, et ce bloc nest quun simple gradin, une des cent marches de cet escalier qui monte jusqu la crte de la chane et que le Dwalaghiri domine de son pic aigu. Parfois, le ciel de ce tableau sabaisse lil de lobservateur. Non seulement les hautes cimes, mais la crte moyenne de la chane, disparaissent un instant. Ce sont dpaisses vapeurs qui
237

courent sur la zone moyenne de lHimalaya et embrument toute sa partie suprieure. Le paysage se rapetisse, et, alors, par un effet doptique, on dirait que les habitations, les arbres, les croupes voisines, et le Gant dAcier lui-mme, reprennent leur grandeur relle. Il arrive aussi que, pousss par certains vents humides, les nuages, moins levs encore, se droulent au-dessous du plateau. Lil ne voit plus alors quune mer moutonnante de nues, et le soleil provoque leur surface dtonnants jeux de lumire. En haut, comme en bas, lhorizon a disparu, et il semble que nous soyons transports dans quelque rgion arienne, en dehors des limites de la terre. Mais le vent change, une brise du nord, se prcipitant par les brches de la chane, vient balayer tout ce brouillard, la mer de vapeurs se condense presque instantanment, la plaine remonte lhorizon du sud, les sublimes projections de lHimalaya se profilent nouveau sur le fond nettoy du ciel, le cadre du tableau retrouve sa grandeur normale, et le regard, dont rien ne limite plus la porte, saisit tous les dtails dune vue panoramique sur un horizon de soixante milles.

238

CHAPITRE II Mathias Van Guitt.


Le lendemain, 26 juin, un bruit de voix bien connues me rveilla ds laube. Je me levai aussitt. Le capitaine Hod et son brosseur Fox taient en grande conversation dans la salle manger de Steam-House. Je vins aussitt les rejoindre. Au mme instant, Banks quittait sa chambre, et le capitaine linterpellait de sa voix sonore : Eh bien, ami Banks, lui dit-il, nous voil enfin arrivs bon port ! Cette fois, cest dfinitif. Il ne sagit plus dune halte de quelques heures, mais dun sjour de quelques mois. Oui, mon cher Hod, rpondit lingnieur, et vous pouvez organiser vos chasses tout votre aise. Le coup de sifflet de Gant dAcier ne vous rappellera plus au campement. Tu entends, Fox ? Oui, mon capitaine, rpondit le brosseur. Le ciel me vienne en aide ! scria Hod, mais je ne quitterai pas le sanitarium de Steam-House avant que le cinquantime ne soit tomb sous mes coups ! Le cinquantime, Fox ! Jai comme une ide que celui-l sera particulirement difficile dcrocher ! On le dcrochera pourtant, rpondit Fox. Do vous vient cette ide, capitaine Hod ? demandai-je. Oh ! Maucler, cest un pressentiment un pressentiment de chasseur, rien de plus !
239

Ainsi donc, dit Banks, ds aujourdhui, vous allez quitter le campement et vous mettre en campagne ? Ds aujourdhui, rpondit le capitaine Hod. Nous commencerons dabord par reconnatre le terrain, de manire explorer la zone infrieure, en descendant jusquaux forts du Tarryani. Pourvu que les tigres naient pas abandonn cette rsidence ! Pouvez-vous croire ? Eh ! ma mauvaise chance ! Mauvaise chance ! dans lHimalaya ! lingnieur. Est-ce que cela est possible ! rpondit

Enfin, nous verrons ! Vous nous accompagnerez, Maucler ? demanda le capitaine Hod, en se retournant vers moi. Oui, certainement. Et vous, Banks ? Moi aussi, rpondit lingnieur, et je pense que Munro se joindra vous comme je vais le faire en amateur ! Oh ! rpondit le capitaine Hod, en amateurs, soit ! mais en amateurs bien arms ! Il ne sagit pas daller se promener la canne la main ! Voil qui humilierait les fauves du Tarryani ! Convenu ! rpondit lingnieur. Ainsi, Fox, reprit le capitaine en sadressant son brosseur, pas derreur, cette fois ! Nous sommes dans le pays des tigres ! Quatre carabines Enfield pour le colonel, Banks, Maucler et moi, deux fusils balle explosive pour toi et pour Gomi.
240

Soyez tranquille, mon capitaine, rpondit Fox. Le gibier naura pas se plaindre ! Cette journe devait donc tre consacre la reconnaissance de cette fort du Tarryani qui hrisse la partie infrieure de lHimalaya, au-dessous de notre sanitarium. Donc, vers onze heures, aprs le djeuner, sir Edward Munro, Banks, Hod, Fox, Gomi et moi, tous bien arms, nous descendions la route qui oblique vers la plaine, aprs avoir eu soin de laisser au campement les deux chiens, dont nous navions que faire dans cette expdition. Le sergent Mac Neil tait rest Steam-House, avec Storr, Klouth et le cuisinier, afin dachever les travaux dinstallation. Aprs un voyage de deux mois, le Gant dAcier avait besoin dtre, intrieurement et extrieurement, visit, nettoy, mis en tat. Cela constituait une besogne longue, minutieuse, dlicate, qui ne laisserait pas chmer ses cornacs ordinaires, le chauffeur et le mcanicien. onze heures, nous avions quitt le sanitarium, et, quelques minutes aprs, au premier tournant de la route, Steam-House disparaissait derrire son pais rideau darbres. Il ne pleuvait plus. Sous la pousse dun vent frais du nordest, les nuages, plus dbraills , courant dans les hautes zones de latmosphre, chassaient avec vitesse. Le ciel tait gris, temprature convenable pour des pitons ; mais, aussi, absence de ces jeux de lumire et dombre qui sont le charme des grands bois. Deux mille mtres descendre sur un chemin direct, cet t laffaire de vingt-cinq trente minutes, si la route ne se ft allonge de toutes les sinuosits par lesquelles elle rachetait la raideur des pentes. Il ne nous fallut pas moins dune heure et demie pour atteindre la limite suprieure des forts du Tarryani, cinq ou six cents pieds au-dessus de la plaine. Le chemin stait fait en belle humeur.
241

Attention ! dit le capitaine Hod. Nous entrons sur le domaine des tigres, des lions, des panthres, des gupards et autres animaux bienfaisants de la rgion himalayenne ! Cest bien de dtruire les fauves, mais cest mieux de ne pas tre dtruit par eux ! Donc, ne nous loignons pas les uns des autres, et soyons prudents ! Une telle recommandation dans la bouche du dtermin chasseur avait une valeur considrable. Aussi, chacun de nous en tint-il compte. Les carabines et les fusils furent chargs, les batteries visites, les chiens mis au cran de sret. Nous tions prts tout vnement. Jajouterai quil y avait se dfier non seulement des carnassiers, mais aussi des serpents, dont les plus dangereux se rencontrent dans les forts de lInde. Les belongas , les serpents verts, les serpents-fouets, et bien dautres, sont extrmement venimeux. Le nombre des victimes qui succombent annuellement aux morsures de ces reptiles est cinq ou six fois plus considrable que celui des animaux domestiques ou des hommes qui prissent sous la dent des fauves. Donc, dans cette rgion du Tarryani, avoir lil tout, regarder o lon pose le pied, o lon appuie la main, prter loreille aux moindres bruits qui courent sous les herbes ou se propagent travers les buissons, ce nest que stricte prudence. midi et demi, nous tions entrs sous le couvert des grands arbres groups la lisire de la fort. Leur haute ramure se dveloppait au-dessus de quelques larges alles, par lesquelles le Gant dAcier, suivi du train quil tranait dordinaire, et pass facilement. En effet, cette partie de la fort tait depuis longtemps amnage pour les charrois des bois exploits par les montagnards. Cela se voyait de certaines ornires frachement creuses dans la glaise molle. Ces alles principales couraient dans le sens de la chane, et, suivant la plus grande longueur du Tarryani,
242

reliaient entre elles les clairires mnages a et l par la hache du bcheron ; mais, de chaque ct, elles ne donnaient accs qu dtroites sentes, qui se perdaient sous des futaies impntrables. Nous suivions donc ces avenues, plutt en gomtres quen chasseurs, de manire reconnatre leur direction gnrale. Aucun hurlement ne troublait le silence dans la profondeur du bois. De larges empreintes, cependant, rcemment laisses sur le sol, prouvaient que les carnassiers navaient point abandonn le Tarryani. Soudain, au moment o nous tournions un des coudes de lalle, rejete sur la droite par le pied dun contrefort, une exclamation du capitaine Hod, qui marchait en avant, nous fit arrter. vingt pas, langle dune clairire, borde de grands pendanus, slevait une construction, au moins singulire par sa forme. Ce ntait pas une maison : elle navait ni chemine ni fentres. Ce ntait pas une hutte de chasseurs : elle navait ni meurtrires ni embrasures. On et plutt dit une tombe indoue, perdue au plus profond de cette fort. En effet, quon imagine une sorte de long cube, form de troncs, juxtaposs verticalement, solidement fichs dans le sol, relis leur partie suprieure par un pais cordon de branchages. Pour toit, dautres troncs transversaux, fortement emmortaiss dans le bti suprieur. Trs videmment, le constructeur de ce rduit avait voulu lui donner une solidit toute preuve sur ses cinq cts. Il mesurait environ six pieds de haut, sur douze de long et cinq de large. Douverture, nulle apparence, moins quelle ne ft cache, sur sa face antrieure, par un pais madrier, dont la tte arrondie dpassait quelque peu lensemble de la construction. Au-dessus du toit se dressaient de longues perches flexibles, singulirement disposes et relies entre elles. lextrmit dun levier horizontal, qui supportait cette armature, pendait un nud
243

coulant, ou plutt une boucle, forme par une grosse tresse de lianes. Eh ! quest cela ? mcriai-je. Cela, rpondit Banks, aprs avoir bien regard, cest tout simplement une souricire, mais je vous laisse penser, mes amis, quelles souris elle est destine prendre ! Un pige tigres ? scria le capitaine Hod. Oui, rpondit Banks, un pige tigres, dont la porte, ferme par le madrier que retenait cette boucle de lianes, est retombe, parce que la bascule intrieure a t touche par quelque animal. Cest la premire fois, rpondit Hod, que je vois dans une fort de lInde un pige de ce genre. Une souricire, en effet ! Voil qui nest pas digne dun chasseur ! Ni dun tigre, ajouta Fox. Sans doute, rpondit Banks, mais sil sagit de dtruire ces froces animaux, et non de les chasser par plaisir, le meilleur pige est celui qui en attrape le plus. Or, celui-ci me parat ingnieusement dispos pour attirer et retenir des fauves, si mfiants et si vigoureux quils soient ! Jajoute, dit alors le colonel Munro, que, puisque lquilibre de la bascule qui retenait la porte du pige a t rompu, cest que probablement quelque animal sy est fait prendre. Nous le saurons bien ! scria le capitaine Hod, et si la souris nest pas morte ! Le capitaine, joignant le geste aux paroles, fit sonner la batterie de sa carabine. Tous limitrent et se tinrent prts faire feu. videmment, nous ne pouvions mettre en doute que cette construction ne ft un pige, du genre de ceux qui
244

se rencontrent frquemment dans les forts de la Malaisie. Mais, sil ntait pas luvre dun Indou, il prsentait toutes les conditions qui rendent trs pratiques ces engins de destruction : sensibilit excessive, solidit toute preuve. Nos dispositions prises, le capitaine Hod, Fox et Gomi sapprochrent du pige dont ils voulaient dabord faire le tour. Nul interstice entre les troncs verticaux ne leur permit de regarder lintrieur. Ils coutrent avec attention. Aucun bruit ne dcelait la prsence dun tre vivant dans ce cube de bois, aussi muet quune tombe. Le capitaine Hod et ses compagnons revinrent la face antrieure. Ils sassurrent que le madrier mobile avait gliss dans deux larges rainures verticalement disposes. Il suffisait donc de le relever pour pntrer lintrieur du pige. Pas le moindre bruit ! dit le capitaine Hod, qui avait coll son oreille contre la porteras le moindre souffle ! La souricire est vide ! Nimporte, soyez prudents ! rpondit le colonel Munro. Et il alla sasseoir sur un tronc darbre, gauche de la clairire. Je me plaai prs de lui. Allons, Gomi ! dit le capitaine Hod. Gomi, leste, bien dcoupl dans sa petite taille, agile comme un singe, souple comme un lopard, un vritable clown indou, comprit ce que voulait le capitaine. Son adresse le dsignait tout naturellement pour le service quon attendait de lui. Il sauta dun bond sur le toit du pige, et, en un instant, il eut atteint, la force du poignet, une des perches qui formaient larmature suprieure. Puis, il se glissa le long du levier jusqu lanneau de lianes, et, par son poids, il le courba jusqu la tte du madrier qui fermait louverture. Cet anneau fut alors pass dans un paulement mnag la tte du madrier. Il ny avait plus qu produire un mouvement de bascule, en pesant sur lautre extrmit du levier.
245

Mais alors, il fallut faire appel aux forces runies de notre petite troupe. Le colonel Munro, Banks, Fox et moi nous allmes donc larrire du pige, afin de produire ce mouvement. Gomi tait rest dans larmature, pour dgager le levier, au cas o quelque obstacle let empch de fonctionner librement. Mes amis, nous cria le capitaine Hod, sil est ncessaire que je me joigne vous, jirai, mais, si vous pouvez vous passer de moi, je prfre rester par le travers du pige. Au moins, sil en sort un tigre, il sera salu dune balle son passage ! Et celui-l comptera-t-il pour le quarante-deuxime ? demandai-je au capitaine. Pourquoi pas ? rpondit Hod. Sil tombe sous mon coup de fusil, il sera du moins tomb en toute libert ! Ne vendons pas la peau de lours rpliqua lingnieur, avant quil ne soit par terre ! Surtout quand cet ours pourrait bien tre un tigre ! ajouta le colonel Munro. Ensemble, mes amis, cria Banks, ensemble ! Le madrier tait pesant. Il glissait mal dans ses rainures. Cependant, nous parvnmes lbranler. Il oscilla un instant et demeura suspendu un pied au-dessus du sol. Le capitaine Hod, demi courb, sa carabine en joue, cherchait voir si quelque norme patte ou quelque gueule haletante ne se montrait pas lorifice du pige. Rien napparaissait encore. Encore un effort, mes amis ! cria Banks.

246

Et grce Gomi, qui vint donner quelques secousses larrire du levier, le madrier commena remonter peu peu. Bientt louverture fut suffisante pour livrer passage, mme un animal de grande taille. Pas danimal, quel quil ft. Mais il tait possible, aprs tout, quau bruit qui se faisait autour du pige, le prisonnier se ft rfugi la partie la plus recule de sa prison. Peut-tre mme nattendait-il que le moment favorable pour slancer dun bond, renverser quiconque sopposerait sa fuite, et disparatre dans les profondeurs de la fort. Ctait assez palpitant. Je vis alors le capitaine Hod faire quelques pas en avant, le doigt sur la gchette de sa carabine, et manuvrer de manire plonger son regard jusquau fond du pige. Le madrier, tait entirement relev alors, et la lumire entrait largement par lorifice. En ce moment, un lger bruit de se produire travers les parois, puis un ronflement sourd, ou plutt un formidable billement que je trouvai trs suspect. videmment, un animal tait l, qui dormait, et nous venions de le rveiller brusquement. Le capitaine Hod sapprocha encore et braqua sa carabine sur une masse quil vit remuer dans la pnombre. Soudain, un mouvement se fit lintrieur. Un cri de terreur retentit, qui fut aussitt suivi de ces mots, prononcs en bon anglais :
247

Ne tirez pas, pour Dieu ! Ne tirez pas ! Un homme slana hors du pige. Notre tonnement fut tel, que, nos mains lchant larmature, le madrier retomba lourdement avec un bruit sourd devant lorifice, quil boucha de nouveau. Cependant, le personnage si inattendu qui venait dapparatre, revenait sur le capitaine Hod, dont la carabine le visait en pleine poitrine, et dun ton assez prtentieux, accompagn dun geste emphatique : Veuillez relever votre arme, monsieur, lui dit-il. Ce nest point un tigre du Tarryani que vous avez affaire ! Le capitaine Hod, aprs quelque hsitation, remit sa carabine dans une position moins menaante. qui avons-nous lhonneur de parler ? demanda Banks, en savanant vers ce personnage. Au naturaliste Mathias Van Guitt, fournisseur ordinaire de pachydermes, tardigrades, plantigrades, proboscidiens, carnassiers et autres mammifres pour la maison Charles Rice de Londres et la maison Hagenbeck de Hambourg ! Puis, nous dsignant dun geste circulaire : Messieurs ? Le colonel Munro et ses compagnons de voyage, rpondit Banks, qui nous montra de la main. En promenade dans les forts de lHimalaya ! reprit le fournisseur. Charmante excursion, en vrit ! vous rendre mes devoirs, messieurs, vous les rendre !
248

Quel tait cet original qui nous avions affaire ? Ne pouvaiton penser que sa cervelle stait dtraque pendant cet emprisonnement dans le pige tigres ? tait-il fou ou avait-il son bon sens ? Enfin, quelle catgorie de bimanes appartenait cet individu ? Nous allions le savoir, et, dans la suite, nous devions mieux apprendre connatre ce personnage singulier, qui se qualifiait de naturaliste et lavait t en effet. Le sieur Mathias Van Guitt, fournisseur de mnageries, tait un homme lunettes, g de cinquante ans. Sa face glabre, ses yeux clignotants, son nez lvent, le remuement perptuel de toute sa personne, ses gestes ultra-expressifs, appropris chacune des phrases qui tombaient de sa large bouche, tout cela en faisait le type trs connu du vieux comdien de province. Qui na pas rencontr de par le monde un de ces anciens acteurs, dont toute lexistence, limite lhorizon dune rampe et dun rideau de fond, sest coule entre le ct cour et le ct jardin dun thtre de mlodrame ? Parleurs infatigables, gesticulateurs gnants, poseurs infatus deux-mmes, ils portent haut, en la rejetant en arrire, leur tte, trop vide dans la vieillesse pour avoir jamais t bien remplie dans lge mr. Il y avait certainement du vieil acteur dans ce Mathias Van Guitt. Jai entendu quelquefois raconter cette plaisante anecdote, au sujet dun pauvre diable de chanteur, qui croyait devoir souligner par un geste spcial tous les mots de son rle. Ainsi, dans lopra de Masaniello, lorsquil entonnait pleine voix : Si dun pcheur Napolitain

249

son bras droit, tendu vers la salle, remuait fbrilement comme sil et tenu au bout de sa ligne le brochet que venait de ferrer son hameon. Puis, continuant : Le Ciel voulait faire un monarque, tandis que lune de ses mains se dressait droit vers le znith pour indiquer le ciel, lautre, traant un cercle autour de sa tte firement releve, figurait une couronne royale. Rebelle aux arrts du destin, Tout son corps rsistait violemment une pousse qui tendait le rejeter en arrire, Il dirait en guidant sa barque Et alors ses deux bras, vivement ramens de gauche droite et de droite gauche, comme sil et manuvr la godille, tmoignaient de son adresse diriger une embarcation. Eh bien, ces procds, familiers au chanteur en question, ctaient, peu prs, ceux du fournisseur Mathias Van Guitt. Il nemployait dans son langage que des termes choisis, et devait tre trs gnant pour linterlocuteur, qui ne pouvait se mettre hors du rayon de ses gestes. Ainsi que nous lapprmes plus tard et de sa bouche mme, Mathias Van Guitt tait un ancien professeur dhistoire naturelle au Musum de Rotterdam, auquel le professorat navait pas russi. Il est certain que ce digne homme devait prter rire, et que si les lves venaient en foule sa chaire, ctait pour samuser, non pour apprendre. En fin de compte, les circonstances avaient fait que, las de professer sans succs la zoologie thorique, il tait venu faire aux Indes de la zoologie pratique. Ce genre de commerce lui russit mieux, et il devint le fournisseur attitr des importantes maisons de Hambourg et de Londres, auxquelles
250

sapprovisionnent gnralement les mnageries publiques et prives des deux mondes. Et si Mathias Van Guitt se trouvait actuellement dans le Tarryani, cest quune importante commande de fauves pour lEurope ly avait amen. En effet, son campement ntait pas plus de deux milles de ce pige, dont nous venions de lextraire. Mais pourquoi le fournisseur tait-il dans ce pige ? Cest ce que Banks lui demanda tout dabord, et voici ce quil rpondit dans un langage soutenu par une grande varit de gestes. Ctait hier. Le soleil avait dj accompli le demi-cercle de sa rotation, diurne. La pense me vint alors daller visiter lun des piges tigres dresss par mes mains. Je quittai donc mon kraal, que vous voudrez bien honorer de votre visite, messieurs, et jarrivai cette clairire. Jtais seul, mon personnel vaquait des travaux urgents, et je navais pas voulu len distraire. Ctait une imprudence. Lorsque je fus devant ce pige, je constatai tout dabord que la trappe, forme par le madrier mobile, tait releve. Do je conclus, non sans quelque logique, quaucun fauve ne sy tait laiss prendre. Cependant, je voulus vrifier si lappt tait toujours en place, et si le bon fonctionnement de la bascule tait assur. Cest pourquoi, dun adroit mouvement de reptation, je me glissai par ltroite ouverture. La main de Mathias Van Guitt indiquait par une ondulation lgante le mouvement dun serpent qui se faufile travers les grandes herbes. Quand je fus arriv au fond du pige, reprit le fournisseur, jexaminai le quartier de chvre, dont les manations devaient attirer les htes de cette partie de la fort. Lappt tait intact. Jallais me retirer, lorsquun choc involontaire de mon bras fit jouer la bascule ; larmature se dtendit, la trappe retomba, et je me trouvai pris mon propre pige, sans aucun moyen den pouvoir sortir.
251

Ici, Mathias Van Guitt sarrta un instant pour mieux faire comprendre toute la gravit de sa situation. Cependant, messieurs, reprit-il, je ne vous cacherai pas que jenvisageai tout dabord la chose par son ct comique. Jtais emprisonn, soit ! Pas de gelier pour mouvrir la porte de ma prison, daccord ! Mais je pensai bien que mes gens, ne me voyant pas reparatre au kraal, sinquiteraient de mon absence prolonge et se livreraient des recherches qui tt ou tard aboutiraient. Ce ntait quune affaire de temps. Car que faire en un gte, moins que lon ne songe, a dit un fabuliste franais. Je songeai donc, et des heures scoulrent sans que rien vnt modifier ma situation. Le soir venu, la faim se fit sentir. Jimaginai que ce que javais de mieux faire, ctait de la tromper par le sommeil. Je pris donc mon parti en philosophe, et je mendormis profondment. La nuit fut calme au milieu des grands silences de la fort. Rien ne troubla mon sommeil, et peut-tre dormirais-je encore, si je neusse t rveill par un bruit insolite. La trappe du pige se relevait, le jour entrait flots dans mon rduit obscur, je navais plus qu mlancer au dehors ! Quel fut mon trouble, quand je vis linstrument de mort dirig vers ma poitrine ! Encore un instant, jallais tre frapp ! Lheure de ma dlivrance aurait t la dernire de ma vie ! Mais monsieur le capitaine voulut bien reconnatre en moi une crature de son espce et il ne me reste qu vous remercier, messieurs, de mavoir rendu la libert. Tel fut le rcit du fournisseur. Il faut bien avouer que ce ne fut pas sans peine que nous parvnmes matriser le sourire que provoquaient son ton et ses gestes. Ainsi, monsieur, lui demanda Banks, votre campement est tabli dans cette portion du Tarryani ?

252

Oui, monsieur, rpondit Mathias Van Guitt. Comme jai eu le plaisir de vous lapprendre, mon kraal nest pas plus de deux milles dici, et si vous voulez lhonorer de votre prsence, je serai heureux de vous y recevoir. Certainement, monsieur Van Guitt, rpondit le colonel Munro, nous irons vous rendre visite ! Nous sommes chasseurs, ajouta le capitaine Hod, et linstallation dun kraal nous intressera. Chasseurs ! scria Mathias Van Guitt, chasseurs ! Et il ne put empcher sa physionomie dexprimer quil navait pour les fils de Nemrod quune estime fort modre. Vous chassez les fauves pour les tuer, sans doute ? repritil en sadressant au capitaine. Uniquement pour les tuer, rpondit Hod. Et moi, uniquement pour les prendre ! rpliqua le fournisseur, qui eut l un beau mouvement de fiert. Eh bien, monsieur Van Guitt, nous ne nous ferons pas concurrence ! riposta le capitaine Hod. Le fournisseur hocha la tte. Toutefois, notre qualit de chasseur ntait pas pour le faire revenir sur son invitation. Quand vous voudrez me suivre, messieurs ! dit-il en sinclinant avec grce. Mais, en ce moment, plusieurs voix se firent entendre sous bois, et une demi-douzaine dIndous apparurent au tournant de la grande alle, qui se dveloppait au del de la clairire. Ah ! voil mes gens, dit Mathias Van Guitt.

253

Puis, sapprochant de nous et mettant un doigt sur sa bouche, en avanant quelque peu les lvres : Pas un mot de mon aventure ! ajouta-t-il. Il ne faut pas que le personnel du kraal sache que je me suis laiss prendre mon pige comme un vulgaire animal ! Cela pourrait affaiblir le degr de correction que je dois toujours conserver ses yeux ! Un signe dacquiescement de notre part rassura le fournisseur. Matre, dit alors un des Indous, dont limpassible et intelligente figure attira mon attention, matre, nous vous cherchons depuis plus dune heure sans avoir Jtais avec ces messieurs qui veulent bien maccompagner jusquau kraal, rpondit Van Guitt. Mais, avant de quitter la clairire, il convient de remettre ce pige en tat. Sur lordre du fournisseur, les Indous procdrent donc la rinstallation de la trappe. Pendant ce temps, Mathias Van Guitt nous invita visiter lintrieur du pige. Le capitaine Hod sy glissa sa suite, et je le suivis. La place tait un peu troite pour le dveloppement des gestes de notre hte, qui oprait l comme sil et t dans un salon. Mes compliments, dit le capitaine Hod, aprs avoir examin lappareil. Cest fort bien imagin ! Nen doutez pas, monsieur le capitaine, rpondit Mathias Van Guitt. Ce genre de pige est infiniment prfrable aux anciennes fosses garnies de pieux en bois durci, et aux arbres flexibles recourbs en arcs que maintient un nud coulant. Dans le premier cas, lanimal sventre ; dans le second, il se strangule. Cela importe peu, videmment, lorsquil ne sagit que de dtruire les fauves ! Mais, moi qui vous parle, il les faut vivants, intacts, sans aucune dtrioration !

254

videmment, rpondit le capitaine Hod, nous ne procdons pas de la mme manire. La mienne est peut-tre la bonne ! rpliqua le fournisseur. Si lon consultait les fauves Je ne les consulte pas ! rpondit le capitaine. Dcidment, le capitaine Hod et Mathias Van Guitt auraient quelque peine sentendre. Mais, demandai-je au fournisseur, lorsque ces animaux sont pris au pige, comment faites-vous pour les en retirer ? Une cage roulante est amene prs de la trappe, rpondit Mathias Van Guitt, les prisonniers sy jettent deux-mmes, et je nai plus qu les ramener au kraal, au pas tranquille et lent de mes buffles domestiques. Cette phrase tait peine acheve, que des cris se faisaient entendre au dehors. Notre premier mouvement, au capitaine Hod et moi, fut de nous prcipiter hors du pige. Que stait-il donc pass ? Un serpent-fouet, de la plus maligne espce, venait dtre coup en deux par la baguette quun Indou tenait la main, et cela, au moment mme o le venimeux reptile slanait sur le colonel. Cet Indou tait celui que javais dj remarqu. Son intervention rapide avait certainement sauv sir Edward Munro dune mort immdiate, comme il nous fut donn de le voir. En effet, les cris que nous avions entendus taient pousss par un des serviteurs du kraal, qui se tordait sur le sol dans les dernires contorsions de lagonie.

255

Par une dplorable fatalit, la tte du serpent, coupe net, avait saut sur sa poitrine, ses crochets sy taient fixs, et le malheureux, pntr par le subtile poison, expirait en moins dune minute, sans quil et t possible de lui porter secours. Tout dabord atterrs par cet affreux spectacle, nous nous tions ensuite prcipits vers le colonel Munro. Tu nas pas t touch ? demanda Banks, qui lui saisit prcipitamment la main. Non, Banks, rassure-toi. rpondit sir Edward Munro. Puis, se relevant et allant vers lIndou, auquel il devait la vie : Merci, ami, lui dit-il. LIndou, dun geste, fit comprendre quaucun remerciement ne lui tait d pour cela. Quel est ton nom ? lui demanda le colonel Munro. Klagani, rpondit lIndou.

256

CHAPITRE III Le kraal.


La mort de ce malheureux nous avait vivement impressionns, surtout dans les conditions o elle venait de se produire. Mais la morsure du serpent-fouet, lun des plus venimeux de la pninsule, ne pardonne pas. Ctait une victime de plus ajouter aux milliers que font annuellement dans lInde ces redoutables reptiles.7 On a dit, plaisamment, je suppose, quil ny avait pas de serpents, autrefois, la Martinique, et que ce sont les Anglais qui les y ont imports, lorsquils ont d rendre lle la France. Les Franais nont pas eu user de ce genre de reprsailles, quand ils ont abandonn leurs conqutes de lInde. Ctait inutile, et il faut convenir que la nature sest montre prodigue cet gard. Le corps de lIndou, sous linfluence du venin, se dcomposait rapidement. On dut procder son inhumation immdiate. Ses compagnons sy employrent, et il fut dpos dans une fosse assez profonde pour que les carnassiers ne pussent le dterrer. Ds que cette triste crmonie eut t acheve, Mathias Van Guitt nous invita laccompagner au kraal, invitation qui fut accepte avec empressement. Une demi-heure nous suffit pour atteindre ltablissement du fournisseur. Cet tablissement justifiait bien ce nom de kraal , qui est plus spcialement employ par les colons du sud de lAfrique.

En 1877, 1677 tres humains ont pri par la morsure des serpents. Les primes payes par le gouvernement pour la destruction de ces reptiles indiquent quen cette mme anne on en a tu 127,295. 257

Ctait un grand enclos oblong, dispos au plus profond de la fort, au milieu dune vaste clairire. Mathias Van Guitt lavait amnag avec une parfaite entente des besoins du mtier. Un rang de hautes palissades, perc dune porte assez large pour livrer passage aux chariots, lentourait sur ses quatre cts. Au fond, au milieu, une longue case, faite de troncs darbres et de planches, servait dunique habitation tous les habitants du kraal. Six cages, divises en plusieurs compartiments, montes sur quatre roues chacune, taient ranges en querre lextrmit gauche de lenceinte. Aux rugissements qui sen chappaient alors, on pouvait juger que les htes ne leur manquaient pas. droite, une douzaine de buffles, que nourrissaient les gras pturages de la montagne, taient parqus en plein air. Ctait lattelage ordinaire de la mnagerie roulante. Six charretiers, prposs la conduite des chariots, dix Indous, spcialement exercs la chasse des fauves, compltaient le personnel de ltablissement. Les charretiers taient lous seulement pour la dure de la campagne. Leur service consistait conduire les chariots sur les lieux de chasse, puis les ramener la plus prochaine station du railway. L, ces chariots prenaient place sur des truks et pouvaient gagner rapidement, par Allahabad, soit Bombay, soit Calcutta. Les chasseurs, Indous de race, appartenaient cette catgorie de gens du mtier quon appelle chikaris . Ils ont pour emploi de rechercher les traces des animaux froces, de les dbusquer et den oprer la capture. Tel tait le personnel du kraal. Mathias Van Guitt et ses gens y vivaient ainsi depuis quelques mois. Ils sy trouvaient exposs, non seulement aux attaques des animaux froces, mais aussi aux fivres dont le Tarryani est particulirement infest. Lhumidit des nuits, lvaporation des ferments pernicieux du sol, la chaleur aqueuse dveloppe sous le couvert des arbres que les vapeurs solaires ne pntrent quimparfaitement, font de la zone infrieure de lHimalaya une contre malsaine.
258

Et cependant, le fournisseur et ses Indous taient si bien acclimats cette rgion, que la malaria ne les atteignait pas plus que les tigres ou autres habitus du Tarryani. Mais il ne nous et pas t permis, nous, de sjourner impunment dans le kraal. Cela nentrait pas, dailleurs, dans le plan du capitaine Hod. part quelques nuits passes lafft, nous devions vivre Steam-House, dans cette zone suprieure, que les bues de la plaine ne peuvent atteindre. Nous tions donc arrivs au campement de Mathias Van Guitt. La porte souvrit pour nous y donner accs. Mathias Van Guitt paraissait tre trs particulirement flatt de notre visite. Maintenant, messieurs, nous dit-il, permettez-moi de vous faire les honneurs du kraal. Cet tablissement rpond toutes les exigences de mon art. En ralit, ce nest quune hutte en grand, ce que, dans la pninsule, les chasseurs appellent un houddi . Tout en parlant, le fournisseur nous avait ouvert les portes de la case, que ses gens et lui occupaient en commun. Rien de moins luxueux. Une premire chambre pour le matre, une seconde pour les chikaris, une troisime pour les charretiers ; dans chacune de ces chambres, et pour tout mobilier, un lit de camp ; une quatrime salle, plus grande, servant la fois de cuisine et de salle manger. La demeure de Mathias Van Guitt, on le voit, ntait qu ltat rudimentaire et mritait justement la qualification de houddi. Un huttier dans sa hutte, rien de plus. Aprs avoir visit lhabitation de ces bimanes appartenant au premier groupe des mammifres, nous fmes convis voir de plus prs la demeure des quadrupdes. Ctait la partie intressante de lamnagement du kraal. Elle rappelait plutt la disposition dune mnagerie foraine que les installations confortables dun jardin zoologique. Il ny manquait,
259

en effet, que ces toiles peintes la dtrempe, suspendues audessus des trteaux, et reprsentant avec des couleurs violentes un dompteur en maillot rose et en frac de velours, au milieu dune horde bondissante de ces fauves, qui, la gueule sanglante, les griffes ouvertes, se courbent sous le fouet dun Bidel ou dun Pezon hroque ! Il est vrai, le public ntait pas l pour envahir la loge. quelques pas taient groups les buffles domestiques. Ils occupaient, droite, une portion latrale du kraal, dans laquelle on leur apportait quotidiennement leur ration dherbe frache. Il et t impossible de laisser ces animaux errer dans les pturages voisins. Ainsi que le dit lgamment Mathias Van Guitt, cette libert de pacage, permise dans les contres du Royaume-Uni, est incompatible avec les dangers que prsentent les forts himalayennes. La mnagerie proprement dite comprenait six cages, montes sur quatre roues. Chaque cage, grillage sa face antrieure, tait divise en trois compartiments. Des portes, ou plutt des cloisons, mobiles de bas en haut, permettaient de repousser les animaux dun compartiment dans lautre pour les besoins du service. Ces cages contenaient alors sept tigres, deux lions, trois panthres et deux lopards. Mathias Van Guitt nous apprit que son stock ne serait complt que lorsquil aurait encore captur deux lopards, trois tigres et un lion. Alors, il quitterait le campement, gagnerait la station du railway la plus rapproche, et prendrait la direction de Bombay. Les fauves, que lon pouvait facilement observer dans leurs cages, taient magnifiques, mais particulirement froces. Ils avaient t trop rcemment pris pour tre dj faits cet tat de squestration. Cela se reconnaissait leurs rugissements effroyables, leurs brusques alles et venues dune cloison lautre, aux violents coups de patte quils allongeaient travers les barreaux, fausss en maint endroit.
260

notre arrive devant les cages, ces violences redoublrent encore, sans que Mathias Van Guitt part sen mouvoir. Pauvres btes ! dit le capitaine Hod. Pauvres btes ! rpta Fox. Croyez-vous donc quelles soient plus plaindre que celles que vous tuez ? demanda le fournisseur dun ton assez sec. Moins plaindre qu blmer de stre laiss prendre ! riposta le capitaine Hod. Sil est vrai quun long jene simpose quelquefois aux carnassiers dans les pays tels que le continent africain, o sont rares les ruminants dont ils font leur unique nourriture, il nen est pas de mme dans toute cette zone du Tarryani. L abondent les bisons, les buffles, les zbus, les sangliers, les antilopes, auxquels lions, tigres et panthres donnent incessamment la chasse. En outre, les chvres, les moutons, sans parler des raots qui les gardent, leur offrent une proie assure et facile. Ils trouvent donc, dans les forts de lHimalaya, satisfaire aisment leur faim. Aussi, leur frocit, qui ne dsarme jamais, na-t-elle pas dexcuse. Ctait principalement de chair de bison et de zbu que le fournisseur nourrissait les htes de sa mnagerie, et aux chikaris revenait le soin de les ravitailler de certains jours. On aurait tort de croire que cette chasse soit sans dangers. Bien au contraire. Le tigre lui-mme a beaucoup redouter du buffle sauvage, qui est un animal terrible, lorsquil est bless. Plus dun chasseur la vu draciner coups de cornes larbre sur lequel il avait cherch refuge. Sans doute, on dit bien que lil du ruminant est une vritable lentille grossissante, que la grandeur des objets se triple ses yeux, que lhomme, sous cet aspect gigantesque, lui impose. On prtend aussi que la position verticale de
261

ltre humain, en marche, est de nature effrayer les animaux froces, et que mieux vaut les braver debout quaccroupi ou couch. Je ne sais ce quil y a de vrai dans ces observations, mais il est certain que lhomme, mme quand il se redresse de toute sa taille, ne produit aucun effet sur le buffle sauvage, et si son arme vient lui manquer, il est peu prs perdu. Il en est ainsi du bison de lInde, tte courte et carre, aux cornes sveltes et aplaties vers leur base, au dos gibbeux, cette contexture le rapproche de son congnre dAmrique, aux pattes blanches depuis le sabot jusquau genou, et dont la taille, mesure de la naissance de la queue lextrmit du museau, compte parfois quatre mtres. Lui aussi, sil est peut-tre moins farouche, lorsquil pat en troupe dans les hautes herbes de la plaine, devient terrible tout chasseur qui lattaque imprudemment. Tels taient donc les ruminants plus particulirement destins nourrir les carnassiers de la mnagerie Van Guitt. Aussi, afin de sen emparer plus srement et presque sans danger, les chikaris cherchaient-ils de prfrence les prendre dans des trappes, do ils ne les retiraient que morts ou peu sen fallait. Dailleurs, le fournisseur, en homme qui savait son mtier, ne dispensait que trs parcimonieusement la nourriture ses htes. Une fois par jour, midi, quatre cinq livres de viande leur taient distribues, et rien de plus. Et mme, ce ntait certes pas pour ce motif dominical ? les laissait-on jener du samedi au lundi. Triste dimanche de dite, en vrit ! Aussi, lorsque, aprs quarante-huit heures, arrivait la modeste pitance, ctait une rage impossible contenir, un concert de hurlements, une redoutable agitation, des bonds formidables, qui imprimaient aux cages roulantes un mouvement de va-et-vient faire craindre quelles ne se dmolissent !

262

Oui, pauvres btes ! serait-on tent de rpter avec le capitaine Hod. Mais Mathias Van Guitt nagissait pas ainsi sans raison. Cette abstinence dans la squestration pargnait des affections cutanes ses fauves et haussait leur prix sur les marchs de lEurope. Cependant, on doit aisment limaginer, tandis que Mathias Van Guitt nous exhibait sa collection, plutt en naturaliste quen montreur de btes, sa bouche ne chmait pas. Au contraire. Il parlait, il contait, il racontait, et comme les carnassiers du Tarryani faisaient le principal sujet de ses redondantes priodes, cela nous intressait dans une certaine mesure. Aussi, ne devionsnous quitter le kraal que lorsque la zoologie de lHimalaya nous aurait livr ses derniers secrets. Mais, monsieur Van Guitt, dit Banks, pourriez-vous mapprendre si les bnfices du mtier sont en rapport avec ses risques ? Monsieur, rpondit le fournisseur, ils taient autrefois trs rmunrateurs. Cependant, depuis quelques annes, je suis oblig de le reconnatre, les animaux froces sont en baisse. Vous pourriez en juger par les prix courants de la dernire cote. Notre principal march, cest le jardin zoologique dAnvers. Volatiles, ophidiens, chantillons des familles simiennes et sauriennes, reprsentants des carnassiers des deux mondes, cest l que jexpdie consutudinairement Le capitaine Hod sinclina devant ce mot. les produits de nos aventureuses battues dans les forts de la pninsule. Quoi quil en soit, le got du public semble se modifier, et les prix de vente arriveront tre infrieurs aux prix de revient ! Ainsi, dernirement, une autruche mle ne sest vendue que onze cents francs, et, la femelle, huit cents seulement. Une panthre noire na trouv acqureur qu seize cents francs, une tigresse de Java deux mille quatre cents, et une famille de lions, le pre, la

263

mre, un oncle, deux lionceaux pleins davenir, sept mille francs en bloc ! Cest vraiment pour rien ! rpondit Banks. Quant aux proboscidiens reprit Mathias Van Guitt. Proboscidiens ? dit le capitaine Hod. Nous appelons de ce nom scientifique les pachydermes auxquels la nature a confi une trompe. Les lphants alors ! Oui, les lphants, depuis lpoque quaternaire, les mastodontes dans les priodes prhistoriques Je vous remercie, rpondit le capitaine Hod. Quant aux proboscidiens, reprit Mathias Van Guitt, il faut renoncer en oprer la capture, si ce nest pour rcolter leurs dfenses, car la consommation de livoire na pas diminu. Mais, depuis que des auteurs dramatiques, bout de procds, ont imagin de les exhiber dans leurs pices, les imprsarios les promnent de ville en ville, et le mme lphant, courant la province avec la troupe ambulante, suffit la curiosit de tout un pays. Aussi les lphants sont-ils moins recherchs quautrefois. Mais, demandai-je, ne fournissez-vous donc quaux mnageries de lEurope ces chantillons de la faune indoue ? Vous me pardonnerez, rpondit Mathias Van Guitt, si ce sujet monsieur, je me permets, sans tre trop curieux, de vous poser une simple question. Je minclinai en signe dacquiescement.

264

Vous tes Franais, monsieur, reprit le fournisseur. Cela se reconnat non seulement votre accent, mais aussi votre type, qui est un mlange agrable de gallo-romain et de celte. Or, comme Franais, vous devez navoir que peu de propension pour les voyages lointains, et, sans doute, vous navez pas fait le tour du monde ? Ici, le geste de Mathias Van Guitt dcrivit un des grands cercles de la sphre. Je nai pas encore eu ce plaisir ! rpondis-je. Je vous demanderai donc, monsieur, reprit le fournisseur, non pas si vous tes venu aux Indes, puisque vous y tes, mais si vous connaissez fond la pninsule indienne ? Imparfaitement encore, rpondis-je. Cependant, jai dj visit Bombay, Calcutta, Bnars, Allahabad, la valle du Gange. Jai vu leurs monuments, jai admir Eh ! quest cela, monsieur, quest cela ! rpondit Mathias Van Guitt, dtournant la tte, tandis que sa main, fbrilement agite, exprimait un ddain suprme. Puis, procdant par hypotypose, cest--dire se livrant une description vive et anime : Oui, quest cela, si vous navez pas visit les mnageries de ces puissants rajahs, qui ont conserv le culte des animaux superbes dont shonore le territoire sacr de lInde ! Alors, monsieur, reprenez le bton du touriste ! Allez dans le Guicowar rendre hommage au roi de Baroda ! Voyez ses mnageries, qui me doivent la plupart de leurs htes, lions du Kattyvar, ours, panthres, tchitas, lynx, tigres ! Assistez la crmonie du mariage de ses soixante mille pigeons, qui se clbre, chaque anne, en grande pompe ! Admirez ses cinq cents boulbouls , rossignols de la pninsule, dont on soigne lducation comme sils taient les hritiers du trne ! Contemplez ses lphants, dont lun, vou au mtier dexcuteur des hautes-uvres, a pour mission dcraser la tte du condamn sur la pierre du supple ! Puis, transportezvous aux tablissements du rajah de Massour, le plus riche des
265

souverains de lAsie ! Pntrez dans ce palais o se comptent par centaines les rhinocros, les lphants, les tigres, et tous les fauves de haut rang qui appartiennent laristocratie animalire de lInde ! Et quand vous aurez vu cela, monsieur, peut-tre alors ne pourrez-vous plus tre accus dignorance lendroit des merveilles de cet incomparable pays ! Je navais qu mincliner devant les observations de Mathias Van Guitt. Sa faon passionne de prsenter les choses ne permettait videmment pas la discussion. Cependant, le capitaine Hod le pressa plus directement sur la faune spciale cette rgion du Tarryani. Quelques renseignements, sil vous plat, lui demanda-t-il, propos des carnassiers que je suis venu chercher dans cette partie de lInde. Bien que je ne sois quun chasseur, je vous le rpte, je ne vous ferai pas concurrence, monsieur Van Guitt, et mme, si je puis vous aider prendre quelques-uns des tigres qui manquent encore votre collection, je my emploierai volontiers. Mais, la mnagerie au complet, vous ne trouverez pas mauvais que je me livre la destruction de ces animaux pour mon agrment personnel ! Mathias Van Guitt prit lattitude dun homme rsign subir ce quil dsapprouve, mais ce quil ne saurait empcher. Il convint, dailleurs, que le Tarryani renfermait un nombre considrable de btes malfaisantes, gnralement peu demandes sur les marchs de lEurope, et dont le sacrifice lui semblait permis. Tuez les sangliers, jy consens, rpondit-il. Bien que ces suilliens, de lordre des pachydermes, ne soient pas des carnaires Des carnaires ? dit le capitaine Hod.

266

Jentends par l quils sont herbivores ; leur frocit est si profonde, quils font courir les plus grands dangers aux chasseurs assez audacieux pour les attaquer ! Et les loups ? Les loups sont nombreux dans toute la pninsule, et trs redouter, quand ils se jettent en troupes sur quelque ferme solitaire. Ces animaux-l ressemblent quelque peu au loup fauve de Pologne, et je nen fais pas plus de cas que des chacals ou des chiens sauvages. Je ne nie point, dailleurs, les ravages quils commettent, mais comme ils nont aucune valeur marchande et sont indignes de figurer parmi les zoocrates des hautes classes, je vous les abandonne aussi, capitaine Hod. Et les ours ? demandai-je. Les ours ont du bon, monsieur, rpondit le fournisseur en approuvant dun signe de tte. Si ceux de lInde ne sont pas recherchs aussi avidement que leurs congnres de la famille des oursins, ils possdent nanmoins une certaine valeur commerciale qui les recommande la bienveillante attention des connaisseurs. Le got peut hsiter entre les deux types que nous devons aux valles du Cachemir et aux collines du Raymahal. Mais, sauf peut-tre dans la priode dhibernation, ces animaux sont presque inoffensifs, en somme, et ne peuvent tenter les instincts cyngtiques dun vritable chasseur, tel que se prsente mes yeux le capitaine Hod. Le capitaine sinclina dun air significatif, indiquant bien quavec ou sans la permission de Mathias Van Guitt, il ne sen rapporterait qu lui-mme sur ces questions spciales. Dailleurs, ajouta le fournisseur, ces ours ne sont que des animaux botanophages Botanophages ? dit le capitaine.
267

Oui, rpondit Mathias Van Guitt, ils ne vivent i que de vgtaux, et nont rien de commun avec les espces froces, dont la pninsule senorgueillit juste titre. Comptez-vous le lopard au nombre de ces fauves ? demanda le capitaine Hod. Sans contredit, monsieur. Ce flin est agile, audacieux, plein de courage, il grimpe aux arbres, et, par cela mme, il est quelquefois plus redoutable que le tigre Oh ! fit le capitaine Hod. Monsieur, rpondit Mathias Van Guitt dun ton sec, quand un chasseur nest plus assur de trouver refuge dans les arbres, il est bien prs dtre chass son tour ! Et la panthre ? demanda le capitaine Hod, qui voulut couper court cette discussion. Superbe, la panthre, rpondit Mathias Van Guitt, et vous pouvez voir, messieurs, que jen ai de magnifiques spcimens ! tonnants animaux, qui, par une singulire contradiction, une antilogie, pour employer un mot moins usuel, peuvent tre dresss aux luttes de la chasse ! Oui, messieurs, dans le Guicowar spcialement, les rajahs exercent les panthres ce noble exercice ! On les amne dans un palanquin, la tte encapuchonne comme un gerfaut ou un merillon ! En vrit, ce sont de vritables faucons quatre pattes ! Ds que les chasseurs sont en vue dun troupeau dantilopes, la panthre est dchaperonne et slance sur les timides ruminants, que leurs jambes, si agiles quelles soient, ne peuvent drober ses terribles griffes ! Oui, monsieur le capitaine, oui ! Vous trouverez des panthres dans le Tarryani ! Vous en trouverez plus que vous ne le voudrez peut-tre, mais je vous prviens charitablement que celles-l ne sont pas apprivoises !
268

Je lespre bien, rpondit le capitaine Hod. Pas plus que les lions, dailleurs, ajouta le fournisseur, assez vex de cette rponse. Ah ! les lions ! dit le capitaine Hod. Parlons un peu des lions, sil vous plat ! Eh bien, monsieur, reprit Mathias Van Guitt, je regarde ces prtendus rois de lanimalit comme infrieurs leurs congnres de lantique Lybie. Ici les mles ne portent pas cette crinire qui est lapanage du lion africain et ce ne sont plus, mon avis, que des Samsons regrettablement tondus ! Ils ont dailleurs, presque entirement disparu de lInde centrale pour se rfugier dans le Kattyawar, le dsert de Theil, et dans le Tarryani. Ces flins dgnrs, vivant maintenant en ermites, en solitaires, ne peuvent se retremper la frquentation de leurs semblables. Aussi, je ne les place pas au premier rang dans lchelle des quadrupdes. En vrit, messieurs, on peut chapper au lion : au tigre, jamais ! Ah ! les tigres ! scria le capitaine Hod. Oui ! les tigres ! rpta Fox. Le tigre, rpondit Mathias Van Guitt en sanimant, lui la couronne ! On dit le tigre royal, non le lion royal, et cest justice ! LInde lui appartient tout entire et se rsume en lui ! Na-t-il pas t le premier occupant du sol ? Nest-ce pas son droit de considrer comme envahisseur, non seulement les reprsentants de la race anglo-saxonne, mais aussi les fils de la race solaire ? Nest-ce pas lui qui est le vritable enfant de cette terre sainte de lArgavarta ? Aussi voit-on ces admirables fauves rpandus sur toute la surface de la pninsule, et nont-ils pas abandonn un seul des districts de leurs anctres, depuis le cap Comorin jusqu la barrire himalayenne !
269

Et le bras de Mathias Van Guitt, aprs avoir figur un promontoire avanc du sud, remonta au nord pour dessiner toute une crte de montagnes. Dans le Sunderbund, reprit-il, ils sont chez eux ! L, ils rgnent en matres, et malheur qui tenterait de leur disputer ce territoire ! Dans les Nilgheries, ils rdent en masse, comme des chats sauvages, Si parva licet componere magnis ! Vous comprendrez, ds lors, pourquoi ces flins superbes sont demands sur tous les marchs de lEurope et font lorgueil des belluaires ! Quelle est la grande attraction des mnageries publiques ou prives ? Le tigre ! Quand craignez-vous pour la vie du dompteur ? Lorsque le dompteur entre dans la cage du tigre ! Quel animal les rajahs payent-ils au poids de lor pour lornement de leurs jardins royaux ? Le tigre ! Qui fait prime aux bourses animalires de Londres, dAnvers, de Hambourg ? Le tigre ! Dans quelles chasses sillustrent les chasseurs indiens, officiers de larme royale ou de larme native ? Dans la chasse au tigre ! Savez-vous, messieurs, quel plaisir les souverains de lInde indpendante offrent leurs htes ? On amne un tigre royal dans une cage. La cage est place au milieu dune vaste plaine. Le rajah, ses invits, ses officiers, ses gardes, sont arms de lances, de revolvers et de carabines, et pour la plupart monts sur de vaillants solipdes Solipdes ? dit le capitaine Hod. Leurs chevaux, si vous prfrez ce mot un peu vulgaire. Mais dj ces solipdes, effrays par le voisinage du flin, son odeur sauvage, lclair qui jaillit de ses yeux, se cabrent, et il faut toute ladresse de leurs cavaliers pour les retenir. Soudain, la porte de la cage est ouverte ! Le monstre slance, il bondit, il vole, il se jette sur les groupes pars, il immole sa rage une hcatombe de victimes ! Si quelquefois il parvient briser le cercle de
270

fer et de feu qui ltreint, le plus souvent il succombe, un contre cent ! Mais, au moins, sa mort est glorieuse, elle est venge davance ! Bravo ! monsieur Mathias Van Guitt, scria le capitaine Hod, qui sanimait son tour. Oui ! cela doit tre un beau spectacle ! Oui ! le tigre est le roi des animaux ! Une royaut qui dfie les rvolutions ! ajouta le fournisseur. Et si vous en avez pris, monsieur Van Guitt, rpondit le capitaine Hod, moi jen ai tu, et jespre, ne pas quitter le Tarryani avant que le cinquantime ne soit tomb sous mes coups ! Capitaine, dit le fournisseur en fronant le sourcil, je vous ai abandonn les sangliers, les loups, les ours, les buffles ! Cela ne suffit donc pas votre rage de chasseur ? Je vis que notre ami Hod allait semballer avec autant dentrain que Mathias Van Guitt sur cette question palpitante. Lun avait-il pris plus de tigres que lautre nen avait tu ? quelle matire discussion ! Valait-il mieux les capturer que les dtruire ? quelle thse faire valoir ! Tous deux, le capitaine et le fournisseur, commenaient dj changer des phrases rapides, et, pour tout dire, parler la fois, sans plus se comprendre. Banks intervint. Les tigres, dit-il, sont les rois de la cration, cest entendu, messieurs, mais je me permettrai dajouter que ce sont des rois trs dangereux pour leurs sujets. En 1862, si je ne me trompe, ces excellents flins ont dvor tous les tlgraphistes de la station de lle Sangor. On cite galement une tigresse qui, en trois ans, na
271

pas fait moins de cent dix-huit victimes, et une autre qui, dans le mme espace de temps, a dtruit cent vingt-sept personnes. Cest trop, mme pour des reines ! Enfin, depuis le dsarmement des Cipayes, dans un intervalle de trois ans, douze mille cinq cent cinquante-quatre individus ont pri sous la dent des tigres. Mais, monsieur, rpondit Mathias Van Guitt, vous semblez oublier que ces animaux sont omophages ? Omophages ? dit le capitaine Hod. Oui, mangeurs de chair crue, et mme les Indous prtendent que, lorsquils ont got une fois de la chair humaine, ils nen veulent plus dautre ! Eh bien, monsieur ? dit Banks. Eh bien, monsieur, rpondit en souriant Mathias Van Guitt, ils obissent leur nature ! Il faut bien quils mangent !

272

CHAPITRE IV Une reine du Tarryani.


Cette observation du fournisseur termina notre visite au kraal. Lheure tait venue de regagner Steam-House. En somme, le capitaine Hod et Mathias Van Guitt ne se sparaient pas les deux meilleurs amis du monde. Si lun voulait dtruire les fauves du Tarryani, lautre voulait les prendre, et cependant il y en avait assez pour les contenter tous les deux. Il fut pourtant convenu que les rapports seraient frquents entre le kraal et le sanitarium. On savertirait rciproquement des beaux coups faire. Les chikaris de Mathias Van Guitt, trs au courant de ce genre expdition, connaissant les dtours du Tarryani, taient mme de rendre service au capitaine Hod, en lui signalant des passes danimaux. Le fournisseur les mit obligeamment sa disposition, et plus spcialement Klagani. Cet Indou, bien que rcemment entr dans le personnel du kraal, se montrait trs entendu, et lon pouvait absolument compter sur lui. En revanche, le capitaine Hod promit daider, dans la limite de ses moyens, la capture des fauves qui manquaient au stock de Mathias Van Guitt. Avant de quitter le kraal, sir Edward Munro, qui ne comptait probablement pas y faire de frquentes visites, remercia encore une fois Klagani, dont lintervention lavait sauv. Il lui dit quil serait toujours le bienvenu Steam-House. LIndou sinclina froidement. Quelque sentiment de satisfaction quil prouvt entendre ainsi parler lhomme qui lui devait la vie, il nen laissa rien paratre.

273

Nous tions rentrs pour lheure du dner. Mathias Van Guitt, on le pense bien, fit les frais de la conversation. Mille diables ! quels beaux gestes il vous a, ce fournisseur ! rptait le capitaine Hod. Quel choix de mots ! Quel tour dexpressions ! Seulement, sil ne voit dans les fauves que des sujets dexhibition, il se trompe ! Les jours suivants, 27, 28 et 29 juin, la pluie tomba avec une telle violence que nos chasseurs, si enrags quils fussent, ne purent quitter Steam-House. Par ce temps horrible, dailleurs, les traces sont impossibles reconnatre, et les carnassiers, qui naiment pas plus leau que les chats, ne quittent pas volontiers leur gte. Le 30 juillet, meilleur temps, meilleure apparence du ciel. Ce jour-l, le capitaine Hod, Fox, Gomi et moi, nous fmes nos prparatifs pour descendre au kraal. Pendant la matine quelques montagnards vinrent nous rendre visite. Ils avaient entendu dire quune pagode miraculeuse stait transporte dans la rgion de lHimalaya, et un vif sentiment de curiosit venait de les conduire Steam-House. Beaux types que ceux de cette race de la frontire thibtaine, indignes aux vertus guerrires, dune loyaut toute preuve, pratiquant largement lhospitalit, bien suprieurs, moralement et physiquement, aux Indous des plaines. Si la prtendue pagode les merveilla, le Gant dAcier les impressionna jusqu provoquer de leur part des signes dadoration. Il tait au repos, cependant. Quauraient-ils donc prouv, ces braves gens, sils lavaient vu, vomissant fume et flamme, gravir dun pas assur les rudes rampes de leurs montagnes !

274

Le colonel Munro fit bon accueil ces indignes, dont quelques-uns parcourent le plus habituellement les territoires du Npaul, la limite indo-chinoise. La conversation porta un instant sur cette partie de la frontire o Nana Sahib avait cherch refuge, aprs la dfaite des Cipayes, lorsquil fut traqu sur tout le territoire de lInde. Ces montagnards ne savaient, en somme, que ce que nous savions nous-mmes. Le bruit de la mort du nabab tait venu jusqu eux, et ils ne paraissaient pas la mettre en doute. Quant ceux de ses compagnons qui lui avaient survcu, il nen tait plus question. Peut-tre avaient-ils t chercher un asile plus sr jusque dans les profondeurs du Thibet ; mais les retrouver dans cette contre et t difficile. En vrit, si le colonel Munro avait eu cette pense, en slevant vers le nord de la pninsule, de tirer au clair tout ce qui touchait de prs ou de loin Nana Sahib, cette rponse tait bien faite pour len dtourner. Cependant, en coutant ces montagnards, il resta songeur et ne prit plus part la conversation. Le capitaine Hod, lui, leur posa quelques questions, mais un tout autre point de vue. Ils lui apprirent que des fauves, plus particulirement des tigres, faisaient deffrayants ravages dans la zone infrieure de lHimalaya. Des fermes et mme des villages entiers avaient d tre abandonns par leurs habitants. Plusieurs troupeaux de chvres et de moutons taient dj dtruits, et lon comptait aussi de nombreuses victimes parmi les indignes. Malgr la prime considrable offerte au nom du gouvernement, trois cents roupies par tte de tigre, le nombre de ces flins ne semblait pas diminuer, et lon se demandait si lhomme nen serait pas bientt rduit leur cder la place. Les montagnards ajoutrent aussi ce renseignement : cest que les tigres ne se confinaient pas seulement dans le Tarryani. Partout o la plaine leur offrait de hautes herbes, des jungles, des

275

buissons dans lesquels ils pouvaient se mettre lafft, on les rencontrait en grand nombre. Malfaisantes btes ! dirent-ils. Ces braves gens, et pour cause, on le voit, ne professaient pas lendroit des tigres les mmes ides que le fournisseur Mathias Van Guitt et notre ami le capitaine Hod. Les montagnards se retirrent, enchants de laccueil quils avaient reu, et promirent de renouveler leur visite SteamHouse. Aprs leur dpart, nos prparatifs tant achevs, le capitaine Hod, nos deux compagnons et moi, bien arms, prts toute rencontre, nous descendmes vers le Tarryani. En arrivant la clairire, o se dressait le pige dont nous avions si heureusement extrait Mathias Van Guitt, celui-ci se prsenta nos yeux, non sans quelque crmonie. Cinq ou six de ses gens, et, dans le nombre, Klagani, taient occups faire passer du pige dans une cage roulante un tigre qui stait laiss prendre pendant la nuit. Magnifique animal, en vrit, et sil fit envie au capitaine Hod, cela va sans dire ! Un de moins dans le Tarryani ! murmura-t-il entre deux soupirs, qui trouvrent un cho dans la poitrine de Fox. Un de plus dans la mnagerie, rpondit le fournisseur. Encore deux tigres, un lion, deux lopards, et je serai en mesure de faire honneur mes engagements avant la fin de la campagne. Venez-vous avec moi au kraal, messieurs ?

276

Nous vous remercions, dit le capitaine Hod ; mais, aujourdhui, nous chassons pour notre compte. Klagani est votre disposition, capitaine Hod, rpondit le fournisseur. Il connat bien la fort et peut vous tre utile. Nous lacceptons volontiers pour guide. Maintenant, messieurs, ajouta Mathias Van Guitt, bonne chance ! Mais promettez-moi de ne pas tout massacrer ! Nous vous en laisserons ! rpondit le capitaine Hod. Et Mathias Van Guitt, nous saluant dun geste superbe, disparut sous les arbres la suite de la cage roulante. En route, dit le capitaine Hod, en route, mes amis. mon quarante-deuxime ! mon trente-huitime ! rpondit Fox. mon premier ! ajoutai-je. Mais le ton avec lequel je prononai ces mots fit sourire le capitaine. videmment, je navais pas le feu sacr. Hod stait retourn vers Klagani. Tu connais bien le Tarryani ? lui demanda-t-il. Je lai vingt fois parcouru, nuit et jour, dans toutes les directions, rpondit lIndou. As-tu entendu dire quun tigre ait t plus particulirement signal aux environs du kraal ? Oui, mais ce tigre est une tigresse. Elle a t vue deux milles dici, dans le haut de la fort, et, depuis quelques jours, on cherche sen emparer. Voulez-vous que Si nous voulons ! rpondit le capitaine Hod, sans laisser lIndou le temps dachever sa phrase. En effet, nous navions rien de mieux faire qu suivre Klagani, et cest ce qui fut fait.
277

Il nest pas douteux que les fauves ne soient trs nombreux dans le Tarryani, et l, comme ailleurs, il ne leur faut pas moins de deux bufs par semaine pour leur consommation particulire ! Calculez ce que cet entretien cote la pninsule entire ! Mais si les tigres y sont en grand nombre, quon ne simagine pas quils courent les territoires sans ncessit. Tant que la faim ne les pousse pas, ils restent cachs dans leurs repaires, et ce serait une erreur de penser quon les rencontre chaque pas. Combien de voyageurs ont parcouru les forts ou les jungles, sans en avoir jamais vu ! Aussi, lorsquune chasse sorganise, doit-on commencer par reconnatre les passes habituelles de ces animaux, et, surtout, dcouvrir le ruisseau ou la source laquelle ils vont ordinairement se dsaltrer. Cela ne suffit mme pas, et il faut encore les attirer. On le fait assez facilement, en plaant un quartier de buf, attach un poteau, dans quelque endroit entour darbres ou de rochers, qui peuvent servir dabri aux chasseurs. Cest ainsi, du moins, que lon procde en fort. En plaine, cest autre chose, et llphant devient le plus utile auxiliaire de lhomme dans ces dangereuses chasses courre. Mais ces animaux doivent tre parfaitement dresss cette manuvre. Malgr tout, ils sont parfois pris de paniques, ce qui rend trs prilleuse la position des chasseurs juchs sur leur dos. Il convient de dire aussi que le tigre nhsite pas se jeter sur llphant. La lutte entre lhomme et lui se fait alors sur le dos du gigantesque pachyderme, qui semporte, et il est rare quelle ne se termine pas lavantage du fauve. Cest ainsi, cependant, que saccomplissent les grandes chasses des rajahs et des riches sportsmen de lInde, dignes de figurer dans les annales cyngtiques.

278

Mais telle ntait point la manire de procder du capitaine Hod. Ctait pied quil sen allait la recherche des tigres, ctait pied quil avait coutume de les combattre. Cependant, nous suivions Klagani, qui marchait dun bon pas. Rserv comme un Indou, il causait peu et se bornait rpondre brivement aux questions qui lui taient poses. Une heure aprs, nous faisions halte prs dun ruisseau torrentueux, dont les berges portaient des empreintes danimaux, fraches encore. Au milieu dune petite clairire se dressait un poteau, auquel pendait tout un quartier de buf. Lappt navait pas t entirement respect. Il venait dtre rcemment dchiquet par la dent des chacals, ces filous de la faune indienne, toujours en qute de quelque proie, cette proie ne leur ft-elle pas destine. Une douzaine de ces carnassiers senfuirent notre approche et nous laissrent la place libre. Capitaine, dit Klagani. cest ici que nous allons attendre la tigresse. Vous voyez que lendroit est favorable pour un afft. En effet, il tait facile de se poster dans les arbres ou derrire les roches, de manire pouvoir croiser ses feux sur le poteau isol au milieu de la clairire. Cest ce qui fut fait immdiatement. Gomi et moi, nous avions pris place sur la mme branche. Le capitaine Hod et Fox, tous deux perchs la premire bifurcation de deux grands chnes verts, se faisaient vis--vis. Klagani, lui, stait demi cach derrire une haute roche, quil pouvait gravir si le danger devenait imminent. Lanimal serait ainsi pris dans un cercle de feux, dont il ne pourrait sortir. Toutes les chances taient donc contre lui, bien quil fallt, pourtant, compter avec limprvu.
279

Nous navions plus qu attendre. Les chacals, disperss a et l, faisaient toujours entendre leurs rauques aboiements dans les taillis voisins, mais ils nosaient plus venir sattaquer au quartier de buf. Une heure ne stait pas coule, que ces aboiements cessrent subitement. Presque aussitt, deux ou trois chacals bondirent hors du fourr, traversrent la clairire et disparurent au plus pais du bois. Un signe de Klagani, qui se prparait gravir la roche, nous prvint de nous tenir sur nos gardes. En effet, cette fuite prcipite des chacals navait pu tre provoque que par lapproche de quelque fauve, la tigresse sans doute, et il fallait se prparer la voir paratre dun instant lautre sur quelque point de la clairire. Nos armes taient prtes. Les carabines du capitaine Hod et de son brosseur, dj braques vers lendroit du taillis do staient chapps les chacals, nattendaient quune pression de doigt pour clater. Bientt, je crus voir se produire une lgre agitation des branches suprieures du fourr. Un craquement de bois sec se fit entendre au mme instant. Un animal, quel quil ft, savanait, mais prudemment, sans se hter. De ces chasseurs qui le guettaient labri dun pais feuillage, il ne pouvait videmment rien voir. Toutefois, son instinct devait lui laisser pressentir que lendroit ntait pas sr pour lui. Trs certainement, sil net t pouss par la faim, si le quartier de buf ne let attir par ses manations, il ne se serait pas hasard plus loin. Il se montra, cependant, travers les branches dun buisson, et sarrta, par un sentiment de dfiance.
280

Ctait bien une tigresse, de grande taille, puissante de tte, souple de corps. Elle commena savancer en se rasant, avec le mouvement ondulatoire dun reptile. Dun commun accord, nous la laissmes sapprocher vers le poteau. Elle flairait la terre, elle se redressait, elle faisait le gros dos, comme un norme chat qui ne cherche pas bondir. Soudain, deux coups de carabine clatrent. Quarante-deux ! cria le capitaine Hod. Trente-huit ! cria Fox. Le capitaine et son brosseur avaient tir en mme temps, et si juste, que la tigresse, frappe dune balle au cur, si ce nest de deux, roulait sur le sol. Klagani stait prcipit vers lanimal. Nous avions aussitt saut terre. La tigresse ne remuait plus. Mais qui revenait lhonneur de lavoir mortellement frappe ? Au capitaine ou Fox ? Cela importait, comme on pense ! La bte fut ouverte. Le cur avait t travers de deux balles. Allons, dit le capitaine Hod, non sans quelque regret, un demi chacun de nous ! Un demi, mon capitaine ! rpondit Fox du mme ton. Et je crois que ni lun ni lautre naurait cd la part quil convenait dinscrire son compte. Tel fut ce coup merveilleux, dont le rsultat le plus net tait que lanimal avait succomb sans lutte, et, consquemment, sans danger pour les assaillants, rsultat bien rare dans les chasses de ce genre. Fox et Gomi restrent sur le champ de bataille, afin de dpouiller la bte de sa superbe fourrure, pendant que le capitaine Hod et moi nous revenions
281

Steam-House. Mon intention nest pas de noter par le menu les incidents de nos expditions dans le Tarryani, moins quils ne prsentent quelque caractre particulier. Je me borne donc dire, ds prsent, que le capitaine Hod et Fox neurent point se plaindre. Le 10 juillet, pendant une chasse au houddi, cest--dire la hutte, une heureuse chance les favorisa encore, sans quils eussent couru de rels dangers. Le houddi, dailleurs, est bien dispos pour lafft des grands fauves. Cest une sorte de petit fortin crnel, dont les murailles, perces de meurtrires, commandent les bords dun ruisseau, auquel les animaux ont lhabitude daller boire. Accoutums voir ces constructions, ils ne peuvent se dfier, et sexposent directement aux coups de feu. Mais, l comme partout, il sagit de les frapper mortellement dune premire balle, ou la lutte devient dangereuse, et le houddi ne met pas toujours le chasseur labri des bonds formidables de ces btes que leur blessure rend furieuses. Ce fut ce qui arriva prcisment dans cette occasion, ainsi quon va le voir. Mathias Van Guitt nous accompagnait. Peut-tre esprait-il quun tigre, lgrement bless, pourrait tre emmen au kraal, o il se chargerait de le soigner et de le gurir. Or, ce jour-l, notre troupe de chasseurs eut affaire trois tigres, que la premire dcharge nempcha pas de slancer sur les murs du houddi. Les deux premiers, au grand chagrin du fournisseur, furent tus dune seconde balle, lorsquils franchissaient lenceinte crnele. Quant au troisime, il bondit jusque dans lintrieur, lpaule en sang, mais non mortellement touch. Celui-l, nous laurons ! scria Mathias Van Guitt, qui saventurait quelque peu en parlant ainsi, nous laurons vivant ! Il navait pas achev son imprudente phrase, que lanimal se prcipitait sur lui, le renversait, et cen tait fait du fournisseur, si
282

une balle du capitaine Hod net frapp la tte le tigre, qui tomba foudroy. Mathias Van Guitt stait relev lestement. Eh ! capitaine, scria-t-il, au lieu de remercier notre compagnon, vous auriez bien pu attendre ! Attendre quoi ? rpondit le capitaine Hod Que cet animal vous et ouvert la poitrine dun coup de griffe ? Un coup de griffe nest pas mortel ! Soit ! rpliqua tranquillement le capitaine Hod. Une autre fois, jattendrai ! Quoi quil en soit, la bte, hors dtat de figurer dans la mnagerie du kraal, ntait plus bonne qu faire une descente de lit ; mais cette heureuse expdition porta quarantedeux pour le capitaine et trente-huit pour son brosseur le chiffre des tigres tus par eux, sans compter la demi-tigresse qui figurait dj leur actif. Il ne faudrait pas croire que ces grandes chasses nous fissent oublier les petites. Monsieur Parazard ne let pas permis. Antilopes, chamois, grosses outardes, qui taient trs nombreuses autour de Steam-House, perdrix, livres, fournissaient notre table une grande varit de gibier. Lorsque nous allions courir le Tarryani, il tait rare que Banks se joignt nous. Si ces expditions commenaient mintresser, lui ny mordait gure. Les zones suprieures de lHimalaya lui offraient videmment plus dattrait, et il se plaisait ces excursions, surtout lorsque le colonel Munro consentait laccompagner. Mais, une ou deux fois seulement, les promenades de lingnieur se firent dans ces conditions. Il avait pu observer que, depuis son installation au sanitarium, sir Edward Munro tait redevenu soucieux. Il parlait moins, il se tenait plus lcart, il confrait quelquefois avec le sergent Mac Neil. Mditaient-ils donc tous deux quelque nouveau projet quils voulaient cacher, mme Banks ? Le 13 juillet, Mathias Van Guitt vint nous rendre visite. Moins favoris que le capitaine Hod, il navait pu ajouter un nouvel hte sa mnagerie.
283

Ni tigres, ni lions, ni lopards, ne paraissaient disposs se laisser prendre. Lide daller sexhiber dans les contres de lextrme Occident ne les sduisait pas, sans doute. De l, un trs rel dpit que le fournisseur ne cherchait pas dissimuler. Klagani et deux chikaris de son personnel accompagnaient Mathias Van Guitt pendant cette visite. Linstallation du sanitarium, dans cette situation charmante, lui plut infiniment. Le colonel Munro le pria de rester dner. Il accepta avec empressement, et promit de faire honneur notre table. En attendant le dner, Mathias Van Guitt voulut visiter Steam-House, dont le confort contrastait avec sa modeste installation du kraal. Les deux maisons roulantes provoqurent de sa part quelque compliment ; mais je dois avouer que le Gant dAcier nexcita point son admiration. Un naturaliste tel que lui ne pouvait que rester insensible devant ce chef-duvre de mcanique. Comment et-il approuv, si remarquable quelle ft, la cration de cette bte artificielle ! Ne pensez pas de mal de notre lphant, monsieur Mathias Van Guitt ! lui dit Banks. Cest un puissant animal, et, sil le fallait, il ne serait pas embarrass de traner, avec nos deux chars, toutes les cages de votre mnagerie roulante ! Jai mes buffles, rpondit le fournisseur, et je prfre leur pas tranquille et sr. Le Gant dAcier ne craint ni la griffe ni la dent des tigres ! scria le capitaine Hod. Sans doute, messieurs, rpondit Mathias Van Guitt, mais pourquoi les fauves lattaqueraient-ils ? Ils font peu de cas dune chair de tle !
284

En revanche, si le naturaliste ne dissimula pas son indiffrence pour notre lphant, ses Indous, et Klagani plus particulirement, ne cessaient de le dvorer des yeux. On sentait que, dans leur admiration pour le gigantesque animal, il entrait une certaine dose de superstitieux respect. Klagani parut mme trs surpris lorsque lingnieur rpta que le Gant dAcier tait plus puissant que tout lattelage du kraal. Ce fut une occasion pour le capitaine Hod de raconter, non sans quelque fiert, notre aventure avec les trois proboscidiens du prince Gourou Singh. Un certain sourire dincrdulit erra sur les lvres du fournisseur, mais il ninsista pas. Le dner se passa dans des conditions excellentes. Mathias Van Guitt lui fit largement honneur. Il faut dire que loffice tait agrablement garni des produits de nos dernires chasses, et que monsieur Parazard avait tenu se surpasser. La cave de Steam-House fournit aussi quelques boissons varies, que parut apprcier notre hte, surtout deux ou trois verres de vin de France, dont labsorption fut suivie dun claquement de langue incomparable. Si bien quaprs dner, au moment de nous sparer, on put juger, lincertitude de sa dambulation , que, si le vin lui montait la tte, il lui descendait aussi dans les jambes. La nuit venue, on se spara les meilleurs amis du monde, et, grce ses compagnons de route, Mathias Van Guitt put regagner le kraal sans encombre. Cependant, le 16 juillet, un incident faillit amener la brouille entre le fournisseur et le capitaine Hod. Un tigre fut tu par le capitaine, au moment o il allait entrer dans un des piges bascule. Mais si celui-l fit son quarantetroisime, il ne fit pas le huitime du fournisseur.
285

Toutefois, aprs un change dexplications un peu vives, les bons rapports furent repris, grce lintervention du colonel Munro, et le capitaine Hod sengagea respecter les fauves, qui auraient lintention de se faire prendre dans les piges de Mathias Van Guitt. Pendant les jours suivants, le temps fut dtestable. Il fallut, bon gr mal gr, rester Steam-House. Nous avions hte que la saison des pluies toucht sa fin, ce qui ne pouvait tarder, puisquelle durait dj depuis plus de trois mois. Si le programme de notre voyage sexcutait dans les conditions que Banks avait tablies, il ne nous restait plus que six semaines passer au sanitarium. Le 23 juillet, quelques montagnards de la frontire vinrent rendre une seconde fois visite au colonel Munro. Leur village, nomm Souari, ntait situ qu cinq milles de notre campement, presque la. limite suprieure du Tarryani. Lun deux nous apprit que, depuis quelques semaines, une tigresse faisait deffrayants ravages sur cette partie du territoire. Les troupeaux taient dcims, et lon parlait dj dabandonner Souari, devenu inhabitable. Il ny avait plus de scurit, ni pour les animaux domestiques, ni pour les gens. Piges, trappes, affts, rien navait eu raison de cette froce bte, qui prenait dj rang parmi les plus redoutables fauves dont les vieux montagnards eussent jamais entendu parler. Ce rcit, on le pense, tait bien fait pour surexciter les instincts du capitaine Hod. Il offrit immdiatement aux montagnards de les accompagner au village de Souari, tout dispos mettre son exprience de chasseur et la sret de son coup dil au service de ces braves gens, qui, je limagine, comptaient un peu sur cette offre.

286

Viendrez-vous, Maucler ? me demanda le capitaine Hod, du ton dun homme que ne cherche point influencer une dtermination. Certainement, rpondis-je. Je ne veux pas manquer une expdition aussi intressante ! Je vous accompagnerai, cette fois, dit lingnieur. Voil une excellente ide, Banks. Oui, Hod ! Jai un vif dsir de vous voir luvre. Est-ce que je nen serai pas, mon capitaine ? demanda Fox. Ah ! lintrigant ! scria le capitaine Hod. Il ne serait pas fch de complter sa demi-tigresse ! Oui, Fox ! oui ! tu en seras ! Comme il sagissait de quitter Steam-House pour trois ou quatre jours. Banks demanda au colonel sil lui conviendrait de nous accompagner au village de Souari. Sir Edward Munro le remercia. Il se proposait de profiter de notre absence pour visiter la zone moyenne de lHimalaya, audessus du Tarryani, avec Gomi et le sergent Mac Neil. Banks ninsista pas. Il fut donc dcid que nous partirions le jour mme pour le kraal, afin demprunter Mathias Van Guitt quelques-uns de ses chikaris, qui pouvaient nous tre utiles. Une heure aprs, vers midi, nous tions arrivs. Le fournisseur fut mis au courant de nos projets. Il ne cacha point sa secrte satisfaction, en apprenant les exploits de cette tigresse, bien faite, dit-il, pour rehausser dans lesprit des connaisseurs la rputation des flins de la pninsule. Puis, il mit notre disposition trois de ses Indous, sans compter Klagani, toujours prt marcher au danger. Il fut seulement bien entendu avec le capitaine Hod, que si, par impossible, cette tigresse se laissait prendre vivante, elle appartiendrait de droit la mnagerie de Mathias Van Guitt. Quelle
287

attraction, lorsquune notice, appendue aux barreaux de sa cage, raconterait en chiffres loquents les hauts faits de lune des reines du Tarryani, qui na pas dvor moins de cent trente-huit personnes des deux sexes ! Notre petite troupe quitta le kraal vers deux heures de laprs-midi. Avant quatre heures, aprs avoir remont obliquement dans lest, elle arrivait Souari sans incidents. La panique tait l son comble. Dans la matine mme, une malheureuse Indoue, inopinment surprise par la tigresse prs dun ruisseau, avait t emporte dans la fort. La maison de lun des montagnards, riche fermier anglais du territoire, nous reut hospitalirement. Notre hte avait eu plus que tout autre se plaindre de limprenable fauve, et il et volontiers pay sa peau de plusieurs milliers de roupies. Capitaine Hod, dit-il, il y a quelques annes, dans les provinces du centre, une tigresse a oblig les habitants de treize villages prendre la fuite, et deux cent cinquante milles carrs de bon sol ont d rester en friche ! Eh bien, ici, pour peu que cela continue, ce sera la province entire quil faudra abandonner ! Vous avez employ tous les moyens de destruction possibles contre cette tigresse ? demanda Banks. Tous, monsieur lingnieur, piges, fosses, mme les appts prpars la strychnine ! Rien na russi ! Mon ami, dit le capitaine Hod, je naffirme pas que nous arriverons vous donner satisfaction, mais nous ferons de notre mieux ! Ds que notre installation Souari eut t acheve, une battue fut organise le jour mme. nous, nos gens, aux chikaris du kraal, se joignirent une vingtaine de montagnards, qui
288

connaissaient parfaitement le territoire sur lequel il sagissait doprer. Banks, si peu chasseur quil ft, me parut devoir suivre notre expdition avec le plus vif intrt. Pendant trois jours, les 24, 25 et 26 juillet, toute cette partie de la montagne fut fouille, sans que nos recherches eussent amen aucun rsultat, si ce nest que deux autres tigres, auxquels on ne songeait gure, tombrent encore sous la balle du capitaine. Quarante-cinq ! se contenta de dire Hod, sans y ajouter autrement dimportance. Enfin, le 27, la tigresse signala son apparition par un nouveau mfait. Un buffle, appartenant notre hte, disparut dun pturage voisin de Souari, et lon nen retrouva plus que les restes un quart de mille du village. Lassassinat, meurtre avec prmditation, et dit un lgiste, stait accompli un peu avant le lever du jour. Lassassin ne pouvait tre loin. Mais lauteur principal du crime, tait-ce bien cette tigresse, si inutilement recherche jusqualors ? Les Indous de Souari nen doutrent pas. Cest mon oncle, ce ne peut tre que lui, qui a fait le coup ! nous dit un des montagnards. Mon oncle ! Cest ainsi que les Indous dsignent gnralement le tigre dans la plupart des territoires de la pninsule. Cela tient ce quils croient que chacun de leurs anctres est log pour lternit dans le corps de lun de ces membres de la famille des flins. Cette fois, ils auraient pu plus justement dire : Cest ma tante ! La dcision fut aussitt prise de se mettre en qute de lanimal, sans mme attendre la nuit, puisque la nuit lui permettrait de se mieux drober aux recherches. Il devait tre repu,
289

dailleurs, et naurait plus quitt son repaire avant deux ou trois jours. On se mit en campagne. partir de lendroit o le buffle avait t saisi, des empreintes sanglantes marquaient le chemin suivi par la tigresse. Ces empreintes se dirigeaient vers un petit taillis, qui avait t battu dj plusieurs fois, sans quon y pt rien dcouvrir. On rsolut donc de cerner ce taillis, de manire former un cercle que lanimal ne pourrait pas franchir, du moins sans tre vu. Les montagnards se dispersrent de manire se rabattre peu peu vers le centre, en rtrcissant leur cercle. Le capitaine Hod, Klagani et moi, nous tions dun ct, Banks et Fox de lautre, mais en constante communication avec les gens du kraal et ceux du village. videmment, chaque point de cette circonfrence tait dangereux, puisque, sur chaque point, la tigresse pouvait essayer de la rompre. Nul doute, dailleurs, que lanimal ne ft dans le taillis. En effet, les empreintes, qui y aboutissaient par un ct, ne reparaissaient pas de lautre. Que l ft sa retraite habituelle, ce ntait pas prouv, car on ly avait dj cherch sans succs ; mais, en ce moment, toutes les prsomptions taient pour que ce taillis lui servt de refuge. Il tait alors huit heures du matin. Toutes les dispositions prises, nous avancions peu peu, sans bruit, en resserrant de plus en plus le cercle dinvestissement. Une demi-heure aprs, nous tions la limite des premiers arbres. Aucun incident ne stait produit, rien ne dnonait la prsence de lanimal, et, pour mon compte, je me demandais si nous ne manuvrions pas en pure perte.

290

ce moment, il ntait plus possible de se voir qu ceux qui occupaient un arc restreint de la circonfrence, et il importait, cependant, de marcher avec un parfait ensemble. Il avait donc t pralablement convenu quun coup de fusil serait tir au moment o le premier de nous pntrerait dans le bois. Le signal fut donn par le capitaine Hod, qui tait toujours en avant, et la lisire fut franchie. Je regardai lheure ma montre. Elle marquait alors huit heures trente-cinq. Un quart dheure aprs ; le cercle stant resserr, on se touchait les coudes, et lon sarrtait dans la partie la plus paisse du taillis, sans avoir rien rencontr. Le silence navait t troubl jusque-l que par le bruit des branches sches qui, quelques prcautions que lon prt, scrasaient sous nos pieds. En ce moment, un hurlement se fit entendre. La bte est l ! scria le capitaine Hod, en montrant lorifice dune caverne, creuse dans un amoncellement de rocs que couronnait un groupe de grands arbres. Le capitaine Hod ne se trompait pas. Si ce ntait pas le repaire habituel de la tigresse, ctait l du moins quelle stait rfugie, se sentant traque par toute une bande de chasseurs. Hod, Banks, Fox, Klagani, plusieurs des gens du kraal, nous nous tions approchs de ltroite ouverture, laquelle venaient aboutir les empreintes sanglantes. Il faut pntrer l dedans, dit le capitaine Hod.

291

Manuvre dangereuse ! fit observer Banks. Il y a risque de blessures graves pour le premier qui entrera. Jentrerai, cependant ! dit Hod, en sassurant que sa carabine tait prte faire feu. Aprs moi, mon capitaine ! rpondit Fox, qui se baissa vers louverture de la caverne. Non, Fox, non ! scria Hod. Ceci me regarde ! Ah ! mon capitaine ! rpondit doucement Fox, avec un accent de reproche, je suis en retard de sept ! Ils en taient compter leurs tigres dans un pareil moment ! Ni lun ni lautre vous nentrerez l ! scria Banks. Non ! Je ne vous laisserai pas Il y aurait peut-tre un moyen, dit alors Klagani, en interrompant lingnieur. Lequel ? Ce serait denfumer ce repaire, rpondit lIndou. Lanimal serait forc de dguerpir. Nous aurions moins de risques et plus de facilit pour le tuer au dehors. Klagani a raison, dit Banks. Allons, mes amis, du bois mort, des herbes sches ! Obstruez-moi convenablement cette ouverture ! Le vent chassera les flammes et la fume lintrieur. Il faudra bien que la bte se laisse griller ou se sauve ! Elle se sauvera, reprit lIndou. Soit ! rpondit le capitaine Hou. Nous serons l pour la saluer au passage ! En un instant, des broussailles, des herbes
292

sches, du bois mort, et il nen manquait pas dans ce taillis, tout un amas de matires combustibles fut empil devant lentre de la caverne. Rien navait boug lintrieur. Rien napparaissait dans ce boyau sombre, qui devait tre assez profond. Cependant, nos oreilles navaient pu nous tromper. Le hurlement tait certainement parti de l. Le feu fut mis aux herbes, et le tout flamba. De ce foyer se dgageait une fume acre et paisse que le vent rabattit, et qui devait rendre lair irrespirable au dedans. Un second rugissement, plus furieux que le premier, clata alors. Lanimal se sentait accul dans son dernier retranchement, et, pour ne pas tre suffoqu, il allait tre contraint de slancer au dehors. Nous lattendions, posts en querre sur les faces latrales du rocher, demi couverts par les troncs darbres, de manire viter le choc dun premier bond. Le capitaine, lui, avait choisi une autre place, et, il faut bien en convenir, la plus prilleuse. Ctait lentre dune troue du taillis, la seule qui pt livrer passage la tigresse, lorsquelle essayerait de fuir travers le bois. Hod avait mis un genou en terre, afin de mieux assurer son coup, et sa carabine tait solidement paule ; tout son tre avait limmobilit dun marbre. Trois minutes staient coules peine depuis le moment o le feu avait t mis au tas de bois, quun troisime hurlement, ou plutt, cette fois, un rle de suffocation, retentit lorifice du repaire. Le foyer fut dispers en un instant, et un norme corps apparut dans les tourbillons de fume. Ctait bien la tigresse. Feu ! cria Banks. Dix coups de fusil clatrent, mais nous pmes constater plus tard quaucune balle navait touch lanimal. Son apparition avait t trop rapide. Comment let-on pu viser avec quelque justesse au milieu des volutes de vapeur qui lenveloppaient ? Mais, aprs son premier bond, si la tigresse avait touch terre, ce navait t que pour reprendre un point dappui et slancer vers le fourr par un autre bond plus allong encore. Le capitaine Hod attendait lanimal avec le plus grand sangfroid, et, le saisissant pour ainsi dire au vol, il lui envoya une balle qui ne latteignit quau dfaut de lpaule.
293

Dans la dure dun clair, la tigresse stait prcipite sur notre compagnon, elle lavait renvers, elle allait lui fracasser la tte dun coup de ses formidables pattes Klagani bondit, un large couteau la main. Le cri qui nous chappa durait encore, que le courageux Indou, tombant sur le fauve, le saisissait la gorge au moment o sa griffe droite allait sabattre sur le crne du capitaine. Lanimal, dtourn par cette brusque attaque, renversa lIndou dun mouvement de hanche, et sacharna contre lui. Mais le capitaine Hod stait relev dun bond, et, ramassant le couteau que Klagani avait laiss tomber, dune main sre il le plongea tout entier dans le cur de la bte. La tigresse roula terre. Cinq secondes au plus avaient suffi aux diverses pripties de cette mouvante scne. Le capitaine Hod tait encore genoux quand nous arrivmes prs de lui. Klagani, lpaule ensanglante, venait de se relever. Bag mahryaga ! Bag mahryaga ! criaient les Indous, ce qui signifiait : la tigresse est morte ! Oui, bien morte ! Quel superbe animal ! Dix pieds de longueur du museau lextrmit de la queue, taille proportion, des pattes normes, armes de longues griffes acres, qui semblaient avoir t afftes sur la meule de laiguiseur !

294

Tandis que nous admirions ce fauve, les Indous, trs rancuniers et bon droit, laccablaient dinvectives. Quant Klagani, il stait approch du capitaine Hod. Merci, capitaine ! dit-il. Comment ! merci ? scria Hod. Mais cest bien moi, mon brave, qui te dois des remerciements ! Sans ton aide, cen tait fait de lun des capitaines du 1er escadron de carabiniers de larme royale ! Sans vous, je serais mort ! rpondit froidement lindou. Eh ! mille diables ! Ne tes-tu pas lanc, le couteau la main, pour poignarder cette tigresse, au moment o elle allait me fracasser le crne ! Cest vous qui lavez tue, capitaine, et cela fait votre quarante-sixime ! Hurrah ! hurrah ! crirent les Indous ! Hurrah pour le capitaine Hod ! Et, en vrit, le capitaine avait bien le droit de porter cette tigresse son compte, mais il paya Klagani dune bonne poigne de main. Revenez Steam-House, dit Banks Klagani. Vous avez lpaule dchire dun coup de griffe, mais nous trouverons dans la pharmacie de voyage de quoi soigner votre blessure. Klagani sinclina en signe dacquiescement, et tous, aprs avoir pris cong des montagnards de Souari, qui npargnrent pas leurs remerciements, nous nous dirigemes vers le sanitarium.

295

Les chikaris nous quittrent pour retourner au kraal. Cette fois encore, ils y revenaient les mains vides, et si Mathias Van Guitt avait compt sur cette reine du Tarryani , il lui faudrait en faire son deuil. Il est vrai que, dans ces conditions, il et t impossible de la prendre vivante. Vers midi, nous tions arrivs Steam-House. L, incident inattendu. notre extrme dsappointement, le colonel Munro, le sergent Mac Neil et Gomi taient partis. Un billet, adress Banks, lui disait de ne pas sinquiter de leur absence, que sir Edward Munro, dsireux de pousser une reconnaissance jusqu la frontire du Npaul, voulait encore claircir certains doutes relatifs aux compagnons de Nana Sahib, et quil serait de retour avant lpoque laquelle nous devions quitter lHimalaya. la lecture de ce billet, il me sembla quun mouvement de contrarit, presque involontaire, chappait Klagani. Pourquoi ce mouvement ? Je me trompais, sans doute.

296

CHAPITRE V Attaque nocturne.


Le dpart du colonel ntait pas sans nous laisser de vives inquitudes. Il se rattachait videmment un pass que nous avions cru ferm jamais. Mais que faire ? Se lancer sur les traces de sir Edward Munro ? Nous ignorions quelle direction il avait prise, quel point de la frontire npalaise il se proposait datteindre. Nous ne pouvions, dautre part, nous dissimuler que, sil navait parl de rien Banks, cest parce quil craignait les observations de son ami, auxquelles il voulait se soustraire. Banks regretta vivement de nous avoir suivis dans cette expdition. Il fallait donc se rsigner et attendre. Le colonel Munro serait certainement de retour avant la fin daot, ce mois tant le dernier que nous dussions passer au sanitarium, avant de prendre, travers le sud-ouest, la route de Bombay. Klagani, bien soign par Banks, ne resta que vingt-quatre heures Steam-House. Sa blessure devait rapidement se cicatriser, et il nous quitta pour aller reprendre son service au kraal. Le mois daot commena encore par des pluies violentes, un temps enrhumer des grenouilles, disait le capitaine Hod ; mais, en somme, il devait tre moins pluvieux que le mois de juillet, et, par consquent, plus propice nos excursions dans le Tarryani. Cependant, les rapports taient frquents avec le kraal. Mathias Van Guitt ne laissait pas dtre peu satisfait. Il comptait, lui aussi, quitter le campement dans les premiers jours de septembre. Or, un lion, deux tigres, deux lopards, manquaient encore sa mnagerie, et il se demandait sil pourrait complter sa troupe.

297

En revanche, dfaut des acteurs quil voulait engager pour le compte de ses commettants, dautres vinrent se prsenter son agence, dont il navait que faire. Cest ainsi que, dans la journe du 4 aot, un bel ours se fit prendre dans lun de ses piges. Nous tions prcisment au kraal, lorsque ses chikaris lui amenrent dans la cage roulante un prisonnier de grande taille, fourrure noire, griffes acres, longues oreilles garnies de poils, ce qui est spcial ces reprsentants de la famille des oursins dans les Indes. Eh ! quai-je besoin de cet inutile tardigrade ! scria le fournisseur, en haussant les paules. Frre Ballon ! frre Ballon ! rptaient les Indous. Il parat que, si les Indous ne sont que les neveux des tigres, ils sont les frres des ours. Mais Mathias Van Guitt, nonobstant ce degr de parent, reut frre Ballon avec un sentiment de mauvaise humeur peu quivoque. Prendre des ours quand il lui fallait des tigres, ce ntait pas pour le contenter. Que ferait-il de cette importune bte ? Il lui convenait peu de la nourrir sans espoir de rentrer dans ses frais. Lours indien nest que peu demand sur les marchs de lEurope. Il na pas la valeur marchande du grizzly dAmrique ni celle de lours polaire. Cest pourquoi Mathias Van Guitt, bon commerant, ne se souciait pas dun animal encombrant, dont il ne trouverait que difficilement se dfaire ! Le voulez-vous ? demanda-t-il au capitaine Hod. Et que voulez-vous que jen fasse ! rpondit le capitaine. Vous en ferez des beefsteaks, dit le fournisseur, si toutefois je puis employer cette catachrse !

298

Monsieur Van Guitt, rpondit srieusement Banks, la catachrse est une figure permise, quand, dfaut de toute autre expression, elle rend convenablement la pense. Cest aussi mon avis, rpliqua le fournisseur. Eh bien, Hod, dit Banks, prenez-vous ou ne prenez-vous pas lours de monsieur Van Guitt ? Ma foi non ! rpondit le capitaine Hod. Manger des beefsteaks dours, quand lours est tu, passe encore ; mais tuer lours exprs, pour manger ses beefsteaks, cela ne me met pas en apptit ! Alors, quon rende ce plantigrade la libert, dit Mathias Van Guitt, en se retournant vers ses chikaris. On obit au fournisseur. La cage fut ramene hors du kraal. Un des Indous en ouvrit la porte. Frre Ballon, qui semblait tout honteux de sa situation, ne se le fit pas dire deux fois. Il sortit tranquillement de la cage, fit un petit hochement de tte que lon pouvait prendre pour un remerciement, et il dtala en poussant un grognement de satisfaction. Cest une bonne action que vous avez faite l, dit Banks. Cela vous portera bonheur, monsieur Van Guitt ! Banks ne savait pas dire si juste. La journe du 6 aot devait rcompenser le fournisseur, en lui procurant un des fauves qui manquaient sa mnagerie. Voici dans quelles circonstances : Mathias Van Guitt, le capitaine Hod et moi, accompagns de Fox, du mcanicien Storr et de Klagani, nous battions, depuis

299

laube, un pais fourr de cactus et de lentisques, lorsque des hurlements demi touffes se firent entendre. Aussitt, nos fusils prts faire feu, bien groups tous les six, de manire nous garder contre une attaque isole, nous nous dirigeons vers lendroit suspect. Cinquante pas plus loin, le fournisseur nous faisait faire halte. la nature des rugissements, il semblait avoir reconnu ce dont il sagissait, et, en sadressant tout spcialement au capitaine Hod. Surtout pas de coup de feu inutile, dit-il. Puis, stant avanc de quelques pas, tandis que, sur un signe de lui, nous restions en arrire : Un lion ! scria-t-il. En effet, lextrmit dune forte corde, attache la fourche dune solide branche darbre, un animal se dbattait. Ctait bien un lion, un de ces lions sans crinire, que cette particularit distingue de leurs congnres dAfrique, mais un vritable lion, le lion rclam par Mathias Van Guitt. La farouche bte, pendue par une de ses pattes de devant, que serrait le nud coulant de la corde, donnait de terribles secousses, sans parvenir se dgager. Le premier mouvement du capitaine Hod, malgr la recommandation du fournisseur, fut de faire feu. Ne tirez pas, capitaine ! scria Mathias Van Guitt, Je vous en conjure, ne tirez pas ! Mais
300

Non ! non ! vous dis-je ! Ce lion sest pris lun de mes piges et il mappartient ! Ctait un pige, en effet, un pigepotence, la fois trs simple et trs ingnieux. Une corde rsistante est fixe une branche darbre forte et flexible. Cette branche est recourbe vers le sol, de manire que lextrmit infrieure de la corde, termine par un nud coulant, puisse tre engage dans lentaille dun pieu solidement fich en terre. ce pieu on place un appt, de telle faon que si un animal veut y toucher, il devra engager dans le nud soit sa tte, soit lune de ses pattes. Mais peine la-t-il fait, que lappt, si peu quil ait t remu, dgage la corde de lentaille, la branche se redresse, lanimal est enlev, et, au mme moment, un lourd cylindre de bois, glissant le long de la corde, tombe sur le nud, lassujettit fortement et empche quil puisse se desserrer sous les efforts du pendu. Ce genre de pige est frquemment dress dans les forts de lInde, et les fauves sy laissent prendre beaucoup plus communment quon ne serait tent de le croire. Le plus souvent, il arrive que la bte est saisie par le cou, ce qui amne une strangulation presque immdiate, en mme temps que sa tte est demi fracasse par le lourd cylindre de bois. Mais le lion qui se dbattait sous nos yeux navait t pris que par la patte. Il tait donc vivant, bien vivant, et digne de figurer parmi les htes du fournisseur. Mathias Van Guitt, enchant de laventure, dpcha Klagani vers le kraal, avec ordre den ramener la cage roulante sous la conduite dun charretier. Pendant ce temps, nous pmes observer tout laise lanimal, dont notre prsence redoublait la fureur. Le fournisseur, lui, ne le quittait pas des yeux. Il tournait autour de larbre, ayant soin, dailleurs, de se tenir hors de porte des coups de griffe que le lion dtachait droite et gauche. Une demi-heure aprs, arrivait la cage, trane par deux buffles. On y descendait le pendu, non sans quelque peine, et nous reprenions le chemin du kraal. Je commenais vritablement dsesprer, nous dit Mathias Van Guitt. Les lions ne figurent pas pour un chiffre important parmi les btes nmorales de lInde Nmorales ? dit le capitaine Hod.
301

Oui, les btes qui hantent les forts, et je mapplaudis davoir pu capturer ce fauve, qui fera honneur ma mnagerie ! Du reste, Mathias Van Guitt, dater de ce jour, neut plus se plaindre de la malchance. Le 11 aot, deux lopards furent pris conjointement dans ce premier pige tigres, dont nous avions extrait le fournisseur. Ctaient deux tchitas, semblables celui qui avait si audacieusement attaqu le Gant dAcier dans les plaines du Rohilkhande, et dont nous navions pu nous emparer. Il ne manquait plus que deux tigres pour que le stock de Mathias Van Guitt ft complet. Nous tions au 15 aot. Le colonel Munro navait pas encore reparu. De nouvelles de lui, pas la moindre. Banks tait inquiet plus quil ne le voulait paratre. Il interrogea Klagani, qui connaissait la frontire npalaise, sur les dangers que pouvait courir sir Edward Munro saventurer sur ces territoires indpendants. LIndou lui assura quil ne restait plus un seul des partisans de Nana Sahib aux confins du Thibet. Toutefois, il parut regretter que le colonel ne let pas choisi pour guide. Ses services lui auraient t trs utiles, dans un pays dont les moindres sentiers lui taient connus. Mais il ne fallait pas songer maintenant le rejoindre. Cependant, le capitaine Hod et Fox, plus particulirement, continuaient leurs excursions dans le Tarryani. Aids des chikaris du kraal, ils parvinrent tuer trois autres tigres de moyenne taille, non sans grands risques. Deux de ces fauves furent ports au compte du capitaine, le troisime au compte du brosseur. Quarante-huit ! dit Hod, qui aurait bien voulu atteindre le chiffre rond de cinquante, avant de quitter lHimalaya.
302

Trente-neuf ! avait dit Fox, sans parler dune redoutable panthre, qui tait tombe sous ses balles. Le 20 aot, lavant-dernier des tigres rclams par Mathias Van Guitt se fit prendre dans une de ces fosses, auxquelles, soit instinct, soit hasard, ils avaient chapp jusqualors. Lanimal, ainsi quil arrive le plus souvent, se blessa dans sa chute, mais la blessure ne prsentait aucune gravit. Quelques jours de repos suffiraient assurer sa gurison, et il ny devait plus rien paratre, lorsque la livraison serait faite pour le compte de Hagenbeck, de Hambourg. Lemploi de ces fosses est regard par les connaisseurs comme une mthode barbare. Lorsquil ne sagit que de dtruire les animaux, il est vident que tout moyen est bon ; mais, quand on tient les prendre vivants, la mort est trop souvent la consquence de leur chute, surtout lorsquils tombent dans ces fosses, profondes de quinze vingt pieds, qui sont destines la capture des lphants. Sur dix, peine peut-on compter en retrouver un qui nait quelque fracture mortelle. Aussi, mme dans le Mysore, o ce systme tait surtout prconis, nous dit le fournisseur, on commence labandonner. En fin de compte, il ne manquait plus quun tigre la mnagerie du kraal, et Mathias Van Guitt aurait bien voulu le tenir en cage. Il avait hte de partir pour Bombay. Ce tigre, il ne devait pas tarder sen rendre matre, mais quel prix ! Cela demande tre racont avec quelques dtails, car lanimal fut chrement, trop chrement, pay. Une expdition avait t organise, par les soins du capitaine Hod, pour la nuit du 26 aot. Les circonstances se prtaient ce que la chasse se ft dans des circonstances favorables, ciel dgag de nuages, atmosphre calme, lune en dcroissance. Lorsque les tnbres sont trs profondes, les fauves quittent moins volontiers
303

leurs repaires, tandis quune demi-obscurit les y invite. Prcisment, le mnisque, un mot de Mathias Van Guitt qui sapplique au croissant lunaire, le mnisque allait jeter quelques lueurs aprs minuit. Le capitaine Hod et moi, Fox et Storr, qui y prenait got, nous formions le noyau de cette expdition, laquelle devaient se joindre le fournisseur, Klagani et quelques-uns de ses Indous. Donc, le dner achev, aprs avoir pris cong de Banks, qui avait dclin linvitation de nous accompagner, nous quittmes Steam-House vers sept heures du soir, et, huit, nous arrivions au kraal, sans avoir fait aucune rencontre fcheuse. Mathias Van Guitt achevait de souper en ce moment. Il nous reut avec ses dmonstrations ordinaires. On tint conseil, et le plan de chasse fut aussitt arrt. Il sagissait daller prendre lafft sur le bord dun torrent, au fond de lun de ces ravins quon appelle nullah , deux milles du kraal, en un endroit quun couple de tigres visitait assez rgulirement pendant la nuit. Aucun appt ny avait t pralablement plac. Au dire des Indous, ctait inutile. Une battue, rcemment faite dans cette portion du Tarryani, prouvait que le besoin de se dsaltrer suffisait attirer les tigres au fond de cette nullah. On savait aussi quil serait facile de sy poster avantageusement. Nous ne devions pas quitter le kraal avant minuit. Or, il ntait encore que sept heures. Il sagissait donc dattendre sans trop sennuyer le moment du dpart. Messieurs, nous dit Mathias Van Guitt, mon habitation est tout entire votre disposition. Je vous engage faire comme moi, vous coucher. Il sagt dtre plus que matinal, et quelques heures de sommeil ne peuvent que nous mieux prparer la lutte

304

Est-ce que vous avez envie de dormir, Maucler ? me demanda le capitaine Hod. Non, rpondis-je, et jaime mieux attendre lheure en me promenant, que dtre forc de me rveiller en plein sommeil. Comme il vous plaira, messieurs, rpondit le fournisseur. Pour moi, jprouve dj ce clignotement spasmodique des paupires que provoque le besoin de dormir. Vous le voyez, jen suis dj aux mouvements de pendiculation ! Et Mathias Van Guitt, levant les bras, renversant la tte et le tronc en arrire par une involontaire extension des muscles abdominaux, laissa chapper quelques billements significatifs. Donc, quand il eut bien pendicul tout son aise, il nous fit un dernier geste dadieu, entra dans sa case, et, sans doute, il ne tarda pas sy endormir. Et nous, quallons-nous faire ? demandai-je. Promenons-nous, Maucler, me rpondit le capitaine Hod, promenons-nous dans le kraal. La nuit est belle, et je serai plus dispos au dpart, que si je me mettais trois ou quatre heures de sommeil sur les yeux. Dailleurs, si le sommeil est notre meilleur ami, cest un ami qui souvent se fait bien attendre ! Nous voil donc arpentant le kraal, songeant et causant tour tour. Storr, que son meilleur ami navait pas lhabitude de faire attendre , tait couch au pied dun arbre et dormait dj. Les chikaris et les charretiers staient galement blottis dans leur coin, et il ny avait plus personne qui veillt dans lenceinte. Ctait inutile, en somme, puisque le kraal, entour dune solide palissade, tait parfaitement clos. Klagani alla sassurer lui-mme que la porte avait t soigneusement ferme ; puis, cela fait, aprs nous avoir donn le
305

bonsoir en passant, il regagna la demeure commune ses compagnons et lui. Le capitaine Hod et moi, nous tions absolument seuls. Non seulement les gens de Van Guitt, mais les animaux domestiques et les fauves dormaient galement, ceux-ci dans leurs cages, ceux-l groups sous les grands arbres, lextrmit du kraal. Silence complet au dedans comme au dehors. Notre promenade nous amena dabord vers la place occupe par les buffles. Ces magnifiques ruminants, doux et dociles, ntaient pas mme entravs. Habitus reposer sous le feuillage de gigantesques rables, nous les voyions l, tranquillement tendus, les cornes enchevtres, les pattes replies sous eux, et lon entendait une lente et bruyante respiration qui sortait de ces masses normes. Ils ne se rveillrent mme pas notre approche. Lun deux, seulement, redressa un instant sa grosse tte, jeta sur nous ce regard sans fixit qui est particulier aux animaux de cette espce, puis il se confondit de nouveau dans lensemble. Voil quel tat les rduit la domesticit, ou plutt la domestication, dis-je au capitaine. Oui, me rpondit Hod, et, cependant, ces buffles sont de terribles animaux, quand ils vivent ltat sauvage. Mais, sils ont pour eux la force, ils nont pas la souplesse, et que peuvent leurs cornes contre la dent des lions ou la griffe des tigres ? Dcidment, lavantage est aux fauves. Tout en causant, nous tions revenus vers les cages. L, aussi, repos absolu. Tigres, lions, panthres, lopards, dormaient dans leurs compartiments spars. Mathias Van Guitt ne les runissait que lorsquils taient assouplis par quelques semaines de captivit, et il avait raison. Trs certainement, en effet, ces froces ani 306

maux, aux premiers jours de leur squestration, se seraient dvors entre eux. Les trois lions, absolument immobiles, taient couchs en demi-cercle comme de gros chats. On ne voyait plus leur tte, perdue dans un pais manchon de fourrure noire, et ils dormaient du sommeil du juste. Assoupissement moins complet dans les compartiments des tigres. Des yeux ardents flamboyaient dans lombre. Une grosse patte sallongeait de temps en temps et griffait les barreaux de fer. Ctait un sommeil de carnassiers qui rongent leur frein. Ils font de mauvais rves, et je comprends cela ! dit le compatissant capitaine. Quelques remords, sans doute, agitaient aussi les trois panthres, ou, tout au moins, quelques regrets. cette heure, libres de tout lien, elles auraient couru la fort ! Elles auraient rd autour des pturages, en qute de chair vivante ! Quant aux quatre lopards, nul cauchemar ne troublait leur sommeil. Ils reposaient paisiblement. Deux de ces flins, le mle et la femelle, occupaient la mme chambre coucher, et se trouvaient aussi bien l que sils eussent t au fond de leur tanire. Un seul compartiment tait vide encore, celui que devait occuper le sixime et imprenable tigre, dont Mathias Van Guitt nattendait plus que la capture pour quitter le Tarryani. Notre promenade dura une heure peu prs. Aprs avoir fait le tour de lenceinte intrieure du kraal, nous revnmes prendre place au pied dun norme mimosa. Un silence absolu rgnait dans la fort tout entire. Le vent, qui bruissait encore travers le feuillage la tombe du jour, stait tu. Pas une feuille ne remuait aux arbres. Lespace tait aussi calme la surface du sol que dans ces hautes rgions, vides dair, o la lune promenait son disque demi rong. Le capitaine Hod et moi, assis lun prs de lautre, nous ne causions plus. Le sommeil ne nous envahissait pas, cependant.
307

Ctait plutt cette sorte dabsorption, plus morale que physique, dont on subit linfluence pendant le repos parfait de la nature. On pense, mais on ne formule point sa pense. On rve, comme rverait un homme qui ne dormirait pas, et le regard, que les paupires ne voilent pas encore, tend plutt se perdre dans quelque vision fantasmatique. Cependant, une particularit tonnait le capitaine, et, parlant voix basse ainsi quon le fait presque inconsciemment, lorsque tout se tait autour de soi, il me dit : Maucler, un pareil silence a lieu de me surprendre ! Les fauves rugissent habituellement dans lombre, et, pendant la nuit, la fort est bruyante. dfaut de tigres ou de panthres, ce sont les chacals, qui ne chment jamais. Ce kraal, empli dtres vivants, devrait les attirer par centaines, et, pourtant nous nentendons rien, pas un seul craquement du bois sec sur le sol, pas un seul hurlement au dehors. Si Mathias Van Guitt tait veill, il ne serait pas moins surpris que moi, sans doute, et il trouverait quelque mot tonnant pour exprimer sa surprise ! Votre observation est juste, mon cher Hod, rpondis-je, et je ne sais quelle cause attribuer labsence de ces rdeurs de nuit. Mais prenons garde nous-mmes, ou bien, au milieu de ce calme, nous finirions par nous endormir ! Rsistons, rsistons ! rpondit le capitaine Hod, en se dtirant les bras. Lheure approche, laquelle il faudra partir. Et nous nous reprmes causer par phrases qui tranaient, entrecoupes de longs silences. Combien de temps dura cette rverie, je naurais pu le dire ; mais soudain une sourde agitation se produisit, qui me tira subitement de cet tat de somnolence. Le capitaine Hod, galement secou de sa torpeur, stait lev en mme temps que moi. Il ny avait pas en douter, cette agitation venait de se produire dans la cage des fauves.

308

Lions, tigres, panthres, lopards, tout lheure si paisibles, faisaient entendre maintenant un sourd murmure de colre. Debout dans leurs compartiments, allant et venant petits pas, ils aspiraient fortement quelque manation du dehors, et se dressaient en renclant contre les barreaux de fer de leurs compartiments. Quont-ils donc ? demandai-je. Je ne sais, rpondit le capitaine Hod, mais je crains quils naient senti lapproche de Tout coup, de formidables rugissements clatrent autour de lenceinte du kraal. Des tigres ! scria le capitaine Hod, en se prcipitant vers la case de Mathias Van Guitt. Mais, telle avait t la violence de ces rugissements, que tout le personnel du kraal tait dj sur pied, et le fournisseur, suivi de ses gens, apparaissait sur la porte. Une attaque ! scria-t-il. Je le crois, rpondit le capitaine Hod. Attendez ! Il faut voir ! Et, sans prendre le temps dachever sa phrase, Mathias Van Guitt, saisissant une chelle, la dressa contre la palissade. En un instant, il en eut atteint le dernier chelon. Dix tigres et une douzaine de panthres ! scria-til. Ce sera srieux, rpondit le capitaine Hod. Nous voulions aller les chasser, et ce sont eux qui nous donnent la chasse ! Aux fusils ! aux fusils ! cria le fournisseur. Et tous, obissant ses ordres, en vingt secondes nous tions prts faire feu. Ces attaques dune bande de fauves ne sont pas rares aux Indes. Combien de fois les habitants des territoires frquents par les tigres, plus particulirement ceux des Sunderbunds, nont-ils pas t assigs dans leurs habitations ! Cest l une redoutable ventualit, et, trop souvent, cest aux assaillants que reste lavantage !

309

Cependant, ces rugissements du dehors staient joints les hurlements du dedans. Le kraal rpondait la fort. On ne pouvait plus sentendre dans lenceinte. Aux palissades ! scria Mathias Van Guitt, qui se fit comprendre par le geste plutt que par la voix. Et chacun de nous se prcipita vers lenceinte. En ce moment, les buffles, en proie lpouvante, se dmenaient pour quitter la place o ils taient parqus. Les charretiers essayaient en vain de les y retenir. Soudain, la porte, dont la barre tait mal assujettie sans doute, souvrit violemment, et une bande de fauves fora lentre du kraal. Cependant, Klagani avait ferm cette porte avec le plus grand soin, ainsi quil le faisait chaque soir ! la case ! la case ! cria Mathias Van Guitt, en slanant vers la maison, qui seule pouvait offrir un refuge. Mais aurions-nous le temps dy arriver ? Dj deux des chikaris, atteints par les tigres, venaient de rouler terre. Les autres, ne pouvant plus atteindre la case, fuyaient travers le kraal, cherchant un abri quelconque. Le fournisseur, Storr et six des Indous taient dj dans la maison, dont la porte fut referme au moment o deux panthres allaient sy prcipiter. Klagani, Fox et les autres, saccrochant aux arbres, staient hisss dans les premires branches.

310

Le capitaine Hod et moi, nous navions eu ni le temps ni la possibilit de rejoindre Mathias Van Guitt. Maucler ! Maucler ! cria le capitaine Hod, dont le bras droit venait dtre dchir par un coup de griffe. Dun coup de sa queue, un norme tigre mavait jet terre. Je me relevais au moment o lanimal revenait sur moi, et je courus au capitaine Hod pour lui porter secours. Un seul refuge nous restait alors : ctait le compartiment vide de la sixime cage. En un instant, Hod et moi nous nous y tions blottis, et la porte referme nous mettait momentanment labri des fauves, qui se jetrent en hurlant sur les barreaux de fer. Tel fut alors lacharnement de ces btes furieuses, joint la colre des tigres emprisonns dans les compartiments voisins, que la cage, oscillant sur ses roues, fut sur le point dtre chavire. Mais les tigres labandonnrent bientt pour sattaquer quelque proie plus sre. Quelle scne, dont nous ne perdions aucun dtail, en regardant travers les barreaux de notre compartiment ! Cest le monde renvers ! scria le capitaine Hod, qui enrageait. Eux dehors, et nous dedans ! Et votre blessure ? demandai-je. Ce nest rien ! Cinq ou six coups de feu clatrent en ce moment. Ils partaient de la case, occupe par Mathias Van Guitt, contre laquelle sacharnaient deux tigres et trois panthres. Lun de ces animaux tomba foudroy dune balle explosible, qui devait sortir de la carabine de Storr. Quant aux autres, ils staient tout
311

dabord prcipits sur le groupe des buffles, et ces malheureux ruminants allaient se trouver sans dfense contre de tels adversaires. Fox, Klagani et les Indous, qui avaient d jeter leurs armes pour grimper plus vite dans les arbres, ne pouvaient leur venir en aide. Cependant, le capitaine Hod, passant sa carabine travers les barreaux de notre cage, fit feu. Bien que son bras droit, demi paralys par sa blessure, ne lui permt pas de tirer avec sa prcision habituelle, il eut la chance dabattre son quaranteneuvime tigre. ce moment, les buffles, affols, se prcipitrent en beuglant travers lenceinte. Vainement, ils essayrent de faire tte aux tigres, qui, par des bonds formidables, chappaient aux coups de cornes. Lun deux, coiff dune panthre, dont les griffes lui dchiraient le garrot, arriva devant la porte du kraal et slana au dehors. Cinq ou six autres, serrs de plus prs par les fauves, schapprent sa suite et disparurent. Quelques-uns des tigres se mirent leur poursuite ; mais ceux de ces buffles qui navaient pu abandonner le kraal, gorgs, ventrs, gisaient dj sur le sol. Cependant, dautres coups de feu clataient travers les fentres de la case. De notre ct, le capitaine Hod et moi, nous faisions de notre mieux. Un nouveau danger nous menaait. Les animaux renferms dans les cages, surexcits par lacharnement de la lutte, lodeur du sang, les hurlements de leurs congnres, se dbattaient avec une indescriptible violence. Allaient-ils parvenir briser leurs barreaux ? Nous devions vritablement le craindre. En effet, une des cages tigres fui renverse. Je crus un instant que ses parois rompues leur avaient livr passage ! Il nen tait rien, heureusement, et les prisonniers ne pouvaient mme plus voir ce qui se passait au dehors, puisque ctait la face grillage de leur cage qui posait sur le sol. Dcidment, il y en a trop ! murmura le capitaine Hod, en rechargeant sa carabine. ce moment, un tigre fit un bond prodigieux, et, ses griffes aidant, il parvint saccrocher la fourche dun arbre, sur laquelle deux ou trois chikaris avaient cherche refuge.

312

Lun de ces malheureux, saisi la gorge, essaya vainement de rsister et fut prcipit terre. Une panthre vint disputer au tigre ce corps dj priv de vie, dont les os craqurent au milieu dune mare de sang. Mais feu ! feu donc ! criait le capitaine Hod, comme sil et pu se faire entendre de Mathias Van Guitt et de ses compagnons. Quant nous, impossible dintervenir maintenant ! Nos cartouches taient puises, et nous ne pouvions plus tre que les spectateurs impuissants de cette lutte ! Mais voici que, dans le compartiment voisin du ntre, un tigre, qui cherchait briser ses barreaux, parvint, en donnant une secousse violente, rompre lquilibre de la cage. Elle oscilla un instant et se renversa presque aussitt. Contusionns lgrement dans la chute, nous nous tions relevs sur les genoux. Les parois avaient rsist, mais nous ne pouvions plus rien voir de ce qui se passait au dehors. Si lon ne voyait pas, on entendait, du moins ! Quel sabbat de hurlements dans lenceinte du kraal ! Quelle odeur de sang imprgnait latmosphre ! Il semblait que la lutte et pris un caractre plus violent. Que stait-il donc pass ? Les prisonniers des autres cages staient-ils chapps ? Attaquaient-ils la case de Mathias Van Guitt ? Tigres et panthres slanaient-ils sur les arbres pour en arracher les Indous ? Et ne pouvoir sortir de cette bote ! scriait le capitaine Hod, en proie une rage vritable. Un quart dheure environ, un quart dheure dont nous comptions les interminables minutes ! scoula dans ces conditions.
313

Puis, le bruit de la lutte diminua peu peu. Les hurlements saffaiblirent. Les bonds des tigres, qui occupaient les compartiments de notre cage, devinrent plus rares. Le massacre avait-il donc pris fin ? Soudain, jentendis la porte du kraal qui se refermait avec fracas. Puis, Klagani nous appela grands cris. sa voix se joignait celle de Fox, rptant : Mon capitaine ! mon capitaine ! Par ici ! rpondit Hod. Il fut entendu, et, presque aussitt, je sentis que la cage se relevait. Un instant aprs, nous tions libres. Fox ! Storr ! scria le capitaine, dont la premire pense fut pour ses compagnons. Prsents ! rpondirent le mcanicien et le brosseur. Ils ntaient pas mme blesss. Mathias Van Guitt et Klagani se trouvaient galement sains et saufs. Deux tigres et une panthre gisaient sans vie sur le sol. Les autres avaient quitt le kraal, dont Klagani venait de refermer la porte. Nous tions tous en sret. Aucun des fauves de la mnagerie ntait parvenu schapper pendant la lutte, et, mme, le fournisseur comptait un prisonnier de plus. Ctait un jeune tigre, emprisonn dans la petite cage roulante, qui stait renverse sur lui, et sous laquelle il avait t pris comme dans un pige. Le stock de Mathias Van Guitt tait donc au complet ; mais que cela lui cotait cher ! Cinq de ses buffles taient gorgs, les autres avaient pris la fuite, et trois des Indous, horriblement mutils, nageaient dans leur sang sur le sol du kraal !

314

CHAPITRE VI Le dernier adieu de Mathias Van Guitt.


Pendant le reste de la nuit, aucun incident ne se produisit, ni en dedans, ni en dehors de lenceinte. La porte avait t solidement assujettie, cette fois. Comment avait-elle pu souvrir au moment o la bande des fauves contournait la palissade ? Cela ne laissait pas dtre inexplicable, puisque Klagani avait lui-mme repouss dans leurs mortaises les fortes traverses qui en assuraient la fermeture. La blessure du capitaine Hod le faisait assez souffrir, bien que ce ne ft quune raflure de la peau. Mais peu sen tait fallu quil ne perdt lusage du bras droit. Pour mon compte, je ne sentais plus rien du violent coup de queue qui mavait jet terre. Nous rsolmes donc de retourner Steam-House, ds que le jour commencerait paratre. Quant Mathias Van Guitt, si ce nest le regret trs rel davoir perdu trois de ses gens, il ne se montrait pas autrement dsespr de la situation, bien que la privation de ses buffles dt le mettre dans un certain embarras, au moment de son dpart. Ce sont les chances du mtier, nous dit-il, et javais comme un pressentiment quil marriverait quelque aventure de ce genre. Puis, il fit procder lenterrement des trois Indous, dont les restes furent dposs dans un coin du kraal, et assez profondment pour que les fauves ne pussent les dterrer.

315

Cependant, laube ne tarda pas blanchir les dessous du Tarryani, et, aprs force poignes de mains, nous prmes cong de Mathias Van Guitt. Pour nous accompagner, au moins pendant notre passage travers la fort, le fournisseur voulut mettre notre disposition Klagani et deux de ses Indous. Son offre fut accepte, et, six heures, nous franchissions lenceinte du kraal. Aucune mauvaise rencontre ne signala notre retour. De tigres, de panthres, il ny avait plus aucune trace. Les fauves, fortement repus, avaient sans doute regagn leur repaire, et ce ntait pas le moment daller les y relancer. Quant aux buffles qui staient chapps du kraal, ou bien ils taient gorgs et gisaient sous les hautes herbes, ou bien, gars dans les profondeurs du Tarryani, il ne fallait pas compter que leur instinct les rament au kraal. Ils devaient donc tre considrs comme dfinitivement perdus pour le fournisseur. la lisire de la fort, Klagani et les deux Indous nous quittrent. Une heure aprs, Phann et Black annonaient par leurs aboiements notre retour Steam-House. Je fis Banks le rcit de nos aventures. Sil nous flicita den avoir t quittes si bon march, cela va sans dire ! Trop souvent, dans des attaques de ce genre, pas un des assaillis na pu revenir pour raconter les hauts faits des assaillants ! Quant au capitaine Hod, il dut, bon gr, mal gr, porter son bras en charpe ; mais lingnieur, qui tait le vritable mdecin de lexpdition, ne trouva rien de grave sa blessure, et il affirma que dans quelques jours il ny paratrait plus. Au fond, le capitaine Hod tait trs mortifi davoir reu un coup sans avoir pu le rendre. Et, cependant, il avait ajout un tigre aux quarante-huit qui figuraient son actif.
316

Le lendemain, 27 aot, dans laprs-midi, les aboiements des chiens retentirent avec force, mais joyeusement. Ctaient le colonel Munro, Mac Neil et Gomi qui rentraient au sanitarium. Leur retour nous procura un vritable soulagement. Sir Edward Munro avait-il men bonne fin son expdition ? nous ne le savions pas encore. Il revenait sain et sauf. L tait limportant. Tout dabord, Banks avait couru lui, il lui serrait la main, il linterrogeait du regard. Rien ! se contenta de rpondre le colonel Munro par un simple signe de tte. Ce mot signifiait non seulement que les recherches entreprises sur la frontire npalaise navaient donn aucun rsultat, mais aussi que toute conversation sur ce sujet devenait inutile. Il semblait nous dire quil ny avait plus lieu den parler. Mac Neil et Gomi, que Banks interrogea dans la soire, furent plus explicites. Ils lui apprirent que le colonel Munro avait effectivement voulu revoir cette portion de lIndoustan, o Nana Sahib stait rfugi avant sa rapparition dans la prsidence de Bombay. Sassurer de ce qutaient devenus les compagnons du nabab, rechercher si, de leur passage sur ce point de la frontire indo-chinoise, il ne restait plus trace, tcher dapprendre si, dfaut de Nana Sahib, son frre Balao Rao ne se cachait pas dans cette contre soustraite encore la domination anglaise, tel avait t le but de Sir Edward Munro. Or, de ses recherches, il rsultait, nen plus douter, que les rebelles avaient quitt le pays. De leur campement, o avaient t clbres les fausses obsques destines accrditer la mort de Nana Sahib, il ny avait plus vestige. De Balao Rao, aucune nouvelle De ses compagnons, rien qui pt permettre de se lancer sur leur piste. Le nabab tu dans les dfils des monts Sautpourra, les siens disperss trs probablement au
317

del des limites de la pninsule, luvre du justicier ntait plus faire. Quitter la frontire himalayenne, continuer le voyage en revenant au sud, achever enfin notre itinraire de Calcutta Bombay, cest quoi nous devions uniquement songer. Le dpart fut donc arrt et fix huit jours de l, au 3 septembre. Il convenait de laisser au capitaine Hod le temps ncessaire la complte gurison de sa blessure. Dautre part, le colonel Munro, visiblement fatigu par cette rude excursion dans un pays difficile, avait besoin de quelques jours de repos. Pendant ce temps, Banks commencerait faire ses prparatifs. Remettre notre train en tat pour redescendre dans la plaine et prendre la route de lHimalaya la prsidence de Bombay, ctait l de quoi loccuper pendant toute une semaine. Tout dabord, il fut convenu que litinraire serait une seconde fois modifi, de manire viter ces grandes villes du nordouest, Mirat, Delhi, Agra, Gwalior, Jansie et autres, dans lesquelles la rvolte de 1857 avait laiss trop de dsastres. Avec les derniers rebelles de linsurrection devait disparatre tout ce qui pouvait en rappeler le souvenir au colonel Munro. Nos demeures roulantes iraient donc travers les provinces, sans sarrter aux cits principales, mais le pays valait la peine dtre visit rien que pour ses beauts naturelles. Limmense royaume du Sindia, sous ce rapport, ne le cde aucun autre. Devant notre Gant dAcier allaient souvrir les plus pittoresques routes de la pninsule. La mousson avait pris fin avec la saison des pluies, dont la priode ne se prolonge pas au del du mois daot. Les premiers jours de septembre promettaient une temprature agrable, qui devait rendre moins pnible cette seconde partie du voyage. Pendant la deuxime semaine de notre sjour au sanitarium, Fox et Gomi durent se faire les pourvoyeurs quotidiens de loffice. Accompagns des deux chiens, ils parcoururent cette zone moyenne o pullulent les perdrix, les faisans, les outardes. Ces
318

volatiles, conservs dans la glacire de Steam-House, devaient fournir un gibier excellent pour la route. Deux ou trois fois encore, on alla rendre visite au kraal. L, Mathias Van Guitt, lui aussi, soccupait prparer son dpart pour Bombay, prenant ses ennuis en philosophe qui se tient audessus des petites ou grandes misres de lexistence. On sait que, par la capture du dixime tigre, qui avait cot si cher, la mnagerie tait au complet. Mathias Van Guitt navait donc plus qu se proccuper de refaire ses attelages de buffles. Pas un des ruminants qui staient enfuis pendant lattaque navait reparu au kraal. Toutes les probabilits taient pour que, disperss travers la fort, ils eussent pri de mort violente. Il sagissait donc de les remplacer, ce qui, en ces circonstances, ne laissait pas dtre difficile. Dans ce but, le fournisseur avait envoy Klagani visiter les fermes et les bourgades voisines du Tarryani, et il attendait son retour avec quelque impatience. Cette dernire semaine de notre sjour au sanitarium se passa sans incidents. La blessure du capitaine Hod se gurissait peu peu. Peut-tre mme comptait-il clore sa campagne par une dernire expdition ; mais il dut y renoncer sur les instances du colonel Munro. Puisquil ntait plus aussi sr de son bras, pourquoi sexposer ? Si quelque fauve se rencontrait sur sa route, pendant le reste du voyage, naurait-il pas l une occasion toute naturelle de prendre sa revanche ? Dailleurs, lui fit observer Banks, vous tes encore vivant, mon capitaine, et quarante-neuf tigres sont morts de votre main, sans compter les blesss. La balance est donc encore en votre faveur ! Oui, quarante-neuf ! rpondit en soupirant le capitaine Hod, mais jaurais bien voulu complter la cinquantaine ! videmment, cela lui tenait au cur. Le 2 septembre arriva. Nous

319

tions la veille du dpart. Ce jour-l, dans la matine, Gomi vint nous annoncer la visite du fournisseur. En effet, Mathias Van Guitt, accompagn de Klagani, arrivait Steam-House. Sans doute, au moment du dpart, il voulait nous faire ses adieux suivant toutes les rgles. Le colonel Munro le reut avec cordialit. Mathias Van Guitt se lana dans une suite de priodes o se retrouvait tout linattendu de sa phrasologie habituelle. Mais il me sembla que ses compliments cachaient quelque arrire-pense quil hsitait formuler. Et, prcisment, Banks toucha le vif de la question, lorsquil demanda Mathias Van Guitt sil avait eu lheureuse chance de pouvoir renouveler ses attelages. Non, monsieur Banks, rpondit le fournisseur, Klagani a vainement parcouru les villages. Bien quil ft muni de mes pleins pouvoirs, il na pu se procurer un seul couple de ces utiles ruminants. Je suis donc oblig de confesser, regret, que, pour diriger ma mnagerie vers la station la plus rapproche, le moteur me fait absolument dfaut. La dispersion de mes buffles, provoque par la soudaine attaque de la nuit du 25 au 26 aot, me met donc dans un certain embarras Mes cages, avec leurs htes quatre pattes, sont lourdes et Et comment allez-vous faire pour les conduire la station ? demanda lingnieur. Je ne sais trop, rpondit Mathias Van Guitt. Je cherche je combine jhsite Cependant lheure du dpart a sonn, et cest le 20 septembre, cest--dire dans dix-huit jours, que je dois livrer Bombay ma commande de flins Dix-huit jours ! rpondit Banks, mais alors vous navez pas une heure perdre !
320

Je le sais, monsieur lingnieur. Aussi nai-je plus quun moyen, un seul ! Lequel ? Cest, tout en ne voulant aucunement le gner, dadresser au colonel une demande trs indiscrte sans doute Parlez donc, monsieur Van Guitt, dit le colonel Munro, et si je puis vous obliger, croyez bien que je le ferai avec plaisir. Mathias Van Guitt sinclina, sa main droite se porta ses lvres, la partie suprieure de son corps sagita doucement, et toute son attitude fut celle dun homme qui se sent accabl par des bonts inattendues. En somme, le fournisseur demanda, tant donne la puissance de traction du Gant dAcier, sil ne serait pas possible datteler ses cages roulantes la queue de notre train, et de les remorquer jusqu Etawah, la plus prochaine station du railway de Delhi Allahabad. Ctait un trajet qui ne dpassait pas trois cent cinquante kilomtres, sur une route assez facile. Est-il possible de satisfaire monsieur Van Guitt ? demanda le colonel lingnieur. Je ny vois aucune difficult, rpondit Banks, et le Gant dAcier ne sapercevra mme pas de ce surcrot de charge. Accord, monsieur Van Guitt, dit le colonel Munro. Nous conduirons votre matriel jusqu Etawah. Entre voisins, il faut savoir sentraider, mme dans lHimalaya.

321

Colonel, rpondit Mathias Van Guitt, je connaissais votre bont, et, pour tre franc, comme il sagissait de me tirer dembarras, javais un peu compt sur votre obligeance ! Vous aviez eu raison, rpondit le colonel Munro. Tout tant ainsi convenu, Mathias Van Guitt se disposa retourner au kraal, afin de congdier une partie de son personnel, qui lui devenait inutile. Il ne comptait garder avec lui que quatre chikaris, ncessaires lentretien des cages. demain donc, dit le colonel Munro. demain, messieurs, rpondit Mathias Van Guitt. Jattendrai au kraal larrive de votre Gant dAcier ! Et le fournisseur, trs heureux du succs de sa visite SteamHouse, se retira, non sans avoir fait sa sortie la manire dun acteur qui rentre dans la coulisse selon toutes les traditions de la comdie moderne. Klagani, aprs avoir longuement regard le colonel Munro, dont le voyage la frontire du Npaul paraissait lavoir srieusement proccup, suivit le fournisseur. Nos derniers prparatifs taient achevs. Le matriel avait t remis en place. Du sanitarium de Steam-House, il ne restait plus rien. Les deux chars roulants nattendaient plus que notre Gant dAcier. Llphant devait les descendre dabord jusqu la plaine, puis aller au kraal prendre les cages et les ramener pour former le train. Cela fait, il sen irait directement travers les plaines du Rohilkhande. Le lendemain, 3 septembre, sept heures du matin, le Gant dAcier tait prt reprendre les fonctions quil avait si consciencieusement remplies jusqualors. Mais, cet instant, un incident, trs inattendu, se produisit au grand bahissement de tous.

322

Le foyer de la chaudire, enferme dans les flancs de lanimal, avait t charg de combustible. Klouth, qui venait de lallumer, eut alors lide douvrir la bote fume, la paroi de laquelle se soudent les tubes destins conduire les produits de la combustion travers la chaudire, afin de voir si rien ne gnait le tirage. Mais, peine eut-il ouvert les portes de cette bote, quil recula prcipitamment, et une vingtaine de lanires furent projetes au dehors avec un sifflement bizarre. Banks, Storr et moi, nous regardions, sans pouvoir deviner la cause de ce phnomne. Eh ! Klouth, quy a-t-il ? demanda Banks. Une pluie de serpents, monsieur ! scria le chauffeur. En effet, ces lanires taient des serpents, qui avaient lu domicile dans les tubes de la chaudire, pour y mieux dormir sans doute. Les premires flammes du foyer venaient de les atteindre. Quelques-uns de ces reptiles, dj brls, taient tombs sur le sol, et si Klouth net pas ouvert la bote fume, ils eussent tous t rtis en un instant. Comment ! scria le capitaine Hod, qui accourut, notre Gant dAcier a un nid de serpents dans les entrailles ! Oui, ma foi ! et des plus dangereux, de ces whip snakes , serpents-fouets, goulabis , cobras noirs, najas lunettes, appartenant aux plus venimeuses espces. Et, en mme temps, un superbe python-tigre, de la famille des boas, montrait sa tte pointue lorifice suprieur de la chemine, cest--dire lextrmit de la trompe de llphant, qui se droulait au milieu des premires volutes de vapeur. Les serpents, sortis vivants des tubes, staient rapidement et lestement disperss dans les broussailles, sans que nous eussions eu le temps de les dtruire. Mais le python ne put dguerpir si aisment du cylindre de tle. Aussi le capitaine Hod se hta-t-il daller prendre sa carabine, et, dune balle, il lui brisa la tte. Gomi, grimpant alors sur le Gant dAcier, se hissa lorifice suprieur de sa trompe, et, avec laide
323

de Klouth et de Storr, il parvint en retirer lnorme reptile. Rien de plus magnifique que ce boa, avec sa robe dun vert ml de bleu, dcore danneaux rguliers et qui semblait avoir t taille dans une peau de tigre. Il ne mesurait pas moins de cinq mtres de long sur une grosseur gale celle du bras. Ctait donc un superbe chantillon de ces ophidiens de lInde, et il et avantageusement figur dans la mnagerie de Mathias Van Guitt, vu le nom de python-tigre quon lui donne. Cependant, je dois avouer que le capitaine Hod ne crut pas devoir le porter son propre compte. Cette excution faite, Klouth referma la bote fume, le tirage sopra rgulirement, le feu du foyer sactiva au passage du courant dair, la chaudire ne tarda pas ronfler sourdement, et, trois quarts dheure aprs, le manomtre indiquait une pression suffisante de la vapeur. Il ny avait plus qu partir. Les deux chars furent attels lun lautre, et le Gant dAcier manuvra de manire venir prendre la tte du train. Un dernier coup dil fut donn ladmirable panorama qui se droulait dans le sud, un dernier regard cette merveilleuse chane dont le profil dentelait le fond du ciel vers le nord, un dernier adieu au Dawalaghiri, qui dominait de sa cime tout ce territoire de lInde septentrionale, et un coup de sifflet annona le dpart. La descente sur la route sinueuse sopra sans difficult. Le serre-frein atmosphrique retenait irrsistiblement les roues sur les pentes trop raides. Une heure aprs, notre train sarrtait la limite infrieure du Tarryani, la lisire de la plaine. Le Gant dAcier fut alors dtach, et, sous la conduite de Banks, du mcanicien et du chauffeur, il senfona lentement sur lune des larges routes de la fort.

324

Deux heures plus tard, ses hennissements se faisaient entendre, et il dbouchait de lpais massif, remorquant les six cages de la mnagerie. Ds son arrive, Mathias Van Guitt renouvela ses remerciements au colonel Munro. Les cages, prcdes dune voiture destine au logement du fournisseur et de ses hommes, furent atteles notre train, un vritable convoi, compos de huit wagons. Nouveau signal de Banks, nouveau coup de sifflet rglementaire, et le Gant dAcier, sbranlant, savana majestueusement sur la magnifique route qui descendait vers le sud. Steam-House et les cages de Mathias Van Guitt, charges de fauves, ne semblaient pas plus lui peser quune simple voiture de dmnagement. Eh bien, quen pensez-vous, monsieur le fournisseur ? demanda le capitaine Hod. Je pense, capitaine, rpondit, non sans quelque raison, Mathias Van Guitt, que si cet lphant tait de chair et dos, il serait encore plus extraordinaire ! Cette route ntait plus celle qui nous avait amens au pied de lHimalaya. Elle obliquait au sud-ouest vers Philibit, petite ville qui se trouvait cent cinquante kilomtres de notre point de dpart. Ce trajet se fit tranquillement, une vitesse modre, sans ennuis, sans encombre. Mathias Van Guitt prenait quotidiennement place la table de Steam-House, o son magnifique apptit faisait toujours honneur la cuisine de monsieur Parazard. Lentretien de loffice exigea bientt que les pourvoyeurs habituels fussent mis contribution, et le capitaine Hod, bien guri, le coup de feu ladresse du python lavait prouv, reprit son fusil de chasseur. Dailleurs, en mme temps que les gens du personnel, il fallait songer nourrir les htes de la mnagerie. Ce
325

soin revenait aux chikaris. Ces habiles Indous, sous la direction de Klagani, trs adroit tireur lui-mme, ne laissrent pas sappauvrir la rserve de chair de bison et dantilope. Ce Klagani tait vraiment un homme part. Bien quil ft peu communicatif, le colonel Munro le traitait fort amicalement, ntant pas de ceux qui oublient un service rendu. Le 10 septembre, le train contournait Philibit, sans sy arrter, mais il ne put viter un rassemblement considrable dIndous, qui vinrent lui rendre visite. Dcidment, les fauves de Mathias Van Guitt, si remarquables quils fussent, ne pouvaient supporter aucune comparaison avec le Gant dAcier. On ne les regardait mme pas travers les barreaux de leurs cages, et toutes les admirations allaient llphant mcanique. Le train continua descendre ces longues plaines de lInde septentrionale, en laissant, quelques lieues dans louest ; Bareilli, lune des principales villes du Rohilkhande. Il savanait, tantt au milieu de forts peuples dun monde doiseaux dont Mathias Van Guitt nous faisait admirer lclatant pennage , tantt en plaine, travers ces fourrs dacacias pineux, hauts de deux trois mtres, nomms par les Anglais wait-a-bit-bush . L se rencontraient en grand nombre des sangliers, trs friands de la baie jauntre que produisent ces arbustes. Quelques uns de ces suiliens furent tus, non sans pril, car ce sont des animaux vritablement sauvages et dangereux. En diverses occasions, le capitaine Hod et Klagani eurent lieu de dployer ce sang-froid et cette adresse qui en faisaient deux chasseurs hors ligne. Entre Philibit et la station dEtawah, le train dut franchir une portion du haut Gange, et, peu de temps aprs, lun de ses importants tributaires, le Kali-Nadi. Tout le matriel roulant de la mnagerie fut dtach, et Steam-House, transform en appareil flottant, se transporta aisment dune rive lautre la surface du fleuve.

326

Il nen fut pas de mme pour le train de Mathias Van Guitt. Le bac fut mis en rquisition, et les cages durent traverser les deux cours deau lune aprs lautre. Si ce passage exigea un certain temps, il seffectua, du moins, sans grandes difficults. Le fournisseur nen tait pas son coup dessai, et ses gens avaient eu dj franchir plusieurs fleuves, lorsquils se rendaient la frontire himalayenne. Bref, sans incidents dignes dtre relats, la date du 17 septembre, nous avions atteint le railway de Delhi Allahabad, moins de cent pas de la station dEtawah. Ctait l que notre convoi allait se diviser en deux parties, qui ntaient pas destines se rejoindre. La premire devait continuer descendre vers le sud travers les territoires du vaste royaume de Scindia, de manire gagner les Vindhyas et la prsidence de Bombay. La seconde, place sur les truks du chemin de fer, allait rejoindre Allahabad, et, de l, par le railway de Bombay, atteindre le littoral de la mer des Indes. On sarrta donc, et le campement fut organis pour la nuit. Le lendemain, ds laube, pendant que le fournisseur prendrait la route du sud-est, nous devions, en coupant cette route angle droit, suivre peu prs le soixante-dix-septime mridien. Mais, en mme temps quil nous quittait, Mathias Van Guitt allait se sparer de la partie de son personnel qui ne lui tait plus utile. lexception de deux Indous, ncessaires au service des cages pendant un voyage qui ne devait durer que deux ou trois jours, il navait besoin de personne. Arriv au port de Bombay, o lattendait un navire en partance pour lEurope, le transbordement de sa marchandise se ferait par les chargeurs ordinaires du port.

327

De ce fait, quelques-uns de ses chikaris redevenaient libres, et en particulier Klagani. On sait comment et pourquoi nous nous tions vritablement attachs cet Indou, depuis les services quil avait rendus au colonel Munro et au capitaine Hod. Lorsque Mathias Van Guitt eut congdi ses hommes, Banks crut voir que Klagani ne savait trop que devenir, et il lui demanda sil lui conviendrait de nous accompagner jusqu Bombay. Klagani, aprs avoir rflchi un instant, accepta loffre de lingnieur, et le colonel Munro lui tmoigna la satisfaction quil prouvait lui venir en aide en cette occasion. LIndou allait donc faire partie du personnel de Steam-House, et, par sa connaissance de toute cette partie de lInde, il pouvait nous tre fort utile. Le lendemain, le camp tait lev. Il ny avait plus aucun intrt prolonger notre halte. Le Gant dAcier tait en pression. Banks donna Storr lordre de se tenir prt. Il ne restait plus qu prendre cong de notre ami le fournisseur. Ce fut trs simple de notre part. De la sienne, ce fut naturellement plus thtral. Les remerciements de Mathias Van Guitt pour le service que venait de lui rendre le colonel Munro prirent ncessairement la forme amplicative. Il joua remarquablement ce dernier acte, et fut parfait dans la grande scne des adieux. Par un mouvement des muscles de lavant-bras, sa main droite se plaa en pronation, de telle sorte que la paume en tait tourne vers la terre. Cela voulait dire quici-bas, il noublierait jamais ce quil devait au colonel Munro, et que si la reconnaissance tait bannie de ce monde, elle trouverait un dernier asile dans son cur.
328

Puis, par un mouvement inverse, il reploya sa main en supination, cest--dire quil en retourna la paume, en llevant vers le znith. Ce qui signifiait que, mme l-haut, les sentiments ne steindraient pas en lui, et que toute une ternit de gratitude ne saurait acquitter les obligations quil avait contractes. Le colonel Munro remercia Mathias Van Guitt comme il convenait, et, quelques minutes aprs, le fournisseur des maisons de Hambourg et de Londres avait disparu nos yeux.

329

CHAPITRE VII Le passage de la Betwa.


cette date prcise du 18 septembre, voici quelle tait exactement notre position, calcule du point de dpart, du point de halte, du point darrive : 1 De Calcutta, treize cents kilomtres ; 2 Du sanitarium de lHimalaya, trois cent quatre-vingts kilomtres ; 3 De Bombay, seize cents kilomtres. ne considrer que la distance, nous navions pas encore accompli la moiti de notre itinraire ; mais, en tenant compte des sept semaines que Steam-House avait passes sur la frontire himalayenne, plus de la moiti du temps qui devait tre consacr ce voyage tait coule. Nous avions quitt Calcutta le 6 mars. Avant deux mois, si rien ne contrariait notre marche, nous pensions avoir atteint le littoral ouest de lIndoustan. Notre itinraire, dailleurs, allait tre rduit dans une certaine mesure. La rsolution prise dviter les grandes villes compromises dans la rvolte de 1857, nous obligeait descendre plus directement au sud. travers les magnifiques provinces du royaume de Scindia, souvraient de belles routes carrossables, et le Gant dAcier ne devait rencontrer aucun obstacle, au moins jusquaux montagnes du centre. Le voyage promettait donc de saccomplir dans les meilleures conditions de facilit et de scurit. Ce qui devait le rendre plus ais encore, ctait la prsence de Klagani dans le personnel de Steam-House. Cet Indou connaissait admirablement toute cette partie de la pninsule. Banks put le constater ce jour-l. Aprs djeuner, pendant que le colonel
330

Munro et le capitaine Hod faisaient leur sieste, Banks lui demanda en quelle qualit il avait maintes fois parcouru ces provinces. Jtais attach, rpondit Klagani, lune de ces nombreuses caravanes de Banjaris, qui transportent dos de bufs des approvisionnements de crales, soit pour le compte du gouvernement, soit pour le compte des particuliers. En cette qualit, jai vingt fois remont ou descendu les territoires du centre et du nord de lInde. Ces caravanes parcourent-elles encore cette partie de la pninsule ? demanda lingnieur. Oui, monsieur, rpondit Klagani, et, cette poque de lanne, je serais bien surpris si nous ne rencontrions pas une troupe de Banjaris en marche vers le nord. Eh bien, Klagani, reprit Banks, la parfaite connaissance que vous avez de ces territoires nous sera fort utile. Au lieu de passer par les grandes villes du royaume de Scindia, nous irons travers les campagnes, et vous serez notre guide. Volontiers, monsieur, rpondit lIndou, de ce ton froid qui lui tait habituel et auquel je ntais pas encore parvenu maccoutumer. Puis, il ajouta : Voulez-vous que je vous indique dune faon gnrale la direction quil faudra suivre ? Sil vous plat. Et, ce disant, Banks tala sur la table une carte grands points qui retraait cette portion de lInde, afin de contrler lexactitude des renseignements de Klagani. Rien nest plus simple, reprit lIndou. Une ligne presque droite va nous conduire du railway de Delhi au railway de Bombay, qui font leur jonction Allahabad. De la station dEtawah que nous venons de quitter la frontire du Bundelkund, il ny aura quun cours deau important franchir, la Jumna, et de cette frontire aux monts Vindhyas, un second cours deau, la Betwa. Au cas mme o ces deux rivires seraient dbordes la suite de la saison des pluies,
331

le train flottant ne sera pas gn, je pense, pour passer dune rive lautre. Il ny aura aucune difficult srieuse, rpondit lingnieur ; et, une fois arrivs aux Vindhyas ? Nous inclinerons un peu vers le sud-est, afin de choisir un col praticable. L encore, aucun obstacle nentravera notre marche. Je connais un passage dont les pentes sont modres. Cest le col de Sirgour, que les attelages prennent de prfrence. Partout o passent des chevaux, dis-je, notre Gant dAcier ne peut-il passer ? Il le peut certainement, rpondit Banks ; mais, au del du col de Sirgour, le pays est trs accident. Ny aurait-il pas lieu daborder les Vindhyas, en prenant direction travers le Bhopal ? L, les villes sont nombreuses, rpondit Klagani, il sera difficile de les viter, et les Cipayes sy sont plus particulirement signals dans la guerre de lindpendance. Je fus un peu surpris de cette qualification, guerre de lindpendance , que Klagani donnait la rvolte de 1857. Mais il ne fallait pas oublier que ctait un Indou, non un Anglais, qui parlait. Il ne semblait pas, dailleurs, que Klagani et pris part la rvolte, ou, du moins, il navait jamais rien dit qui pt le faire croire. Soit, reprit Banks, nous laisserons les villes du Bhopal dans louest, et si vous tes certain que le col de Sirgour nous donne accs quelque route praticable Une route que jai souvent parcourue, monsieur, et qui, aprs avoir contourn le lac Puturia, va, quarante milles de l, aboutir au railway de Bombay Allahabad, prs de Jubbulpore.
332

En effet, rpondit Banks, qui suivait sur la carte les indications donnes par lIndou ; et partir de ce point ? La grande route se dirige vers le sud-ouest et longe pour ainsi dire la voie ferre jusqu Bombay. Cest entendu, rpondit Banks. Je ne vois aucun obstacle srieux traverser les Vindhyas, et cet itinraire nous convient. Aux services que vous nous avez dj rendus, Klagani, vous en ajoutez un autre, que nous noublierons pas. Klagani sinclina, et il allait se retirer, lorsque, se ravisant, il revint vers lingnieur. Vous avez une question me faire ? dit Banks. Oui, monsieur, rpondit lIndou. Pourrais-je vous demander pourquoi vous tenez plus particulirement viter les principales villes du Bundelkund ? Banks me regarda. Il ny avait aucune raison pour cacher Klagani ce qui concernait sir Edward Munro, et lIndou fut mis au courant de la situation du colonel. Klagani couta trs attentivement ce que lui apprit lingnieur. Puis, dun ton qui dnotait quelque surprise : Le colonel Munro, dit-il, na plus rien redouter de Nana Sahib, au moins dans ces provinces. Ni dans ces provinces ni ailleurs, rpondit Banks. Pourquoi dites-vous dans ces provinces ? Parce que, si le nabab a reparu, comme on la prtendu, il y a quelques mois, dans la prsidence de Bombay, dit Klagani, les

333

recherches nont pu faire connatre sa retraite, et il est trs probable quil a de nouveau franchi la frontire indochinoise. Cette rponse semblait prouver ceci : cest que Klagani ignorait ce qui stait pass dans la rgion des monts Sautpourra, et que, le mois de mai dernier, Nana Sahib avait t tu par des soldats de larme royale au pl de Tandt. Je vois, Klagani, dit alors Banks, que les nouvelles qui courent lInde ont quelque peine arriver jusquaux forets de lHimalaya ! LIndou nous regarda fixement, sans rpondre, comme un homme qui ne comprend pas. Oui, reprit Banks, vous semblez ignorer que Nana Sahib est mort. Nana Sahib est mort ? scria Klagani. Sans doute, rpondit Banks, et cest le gouvernement qui a fait connatre dans quelles circonstances il a t tu. Tu ? dit Klagani, en secouant la tte. O donc Nana Sahib aurait-il t tu ? Au pl de Tandt, dans les monts Sautpourra. Et quand ? Il y a prs de quatre mois dj, rpondit lingnieur, le 25 mai dernier. Klagani, dont le regard me parut singulier en ce moment, stait crois les bras et restait silencieux. Avez-vous des raisons, lui demandai-je, de ne pas croire la mort de Nana Sahib ? Aucune, messieurs, se contenta de rpondre Klagani. Je crois ce que vous me dites. Un instant aprs, Banks et moi, nous tions seuls, et lingnieur ajoutait, non sans raison :

334

Tous les Indous en sont l ! Le chef des Cipayes rvolts est devenu lgendaire. Jamais ces superstitieux ne croiront quil a t tu, puisquils ne lont pas vu pendre ! Il en est deux, rpondis-je, comme des vieux grognards de lEmpire, qui, vingt ans aprs sa mort, soutenaient que Napolon vivait toujours ! Depuis le passage du haut Gange, que Steam-House avait effectu quinze jours auparavant, un fertile pays dveloppait ses magnifiques routes devant le Gant dAcier. Ctait le Dob, compris dans cet angle que forment le Gange et la Jumna, avant de se rejoindre prs dAllahabad. Plaines alluvionnaires, dfriches par les brahmanes vingt sicles avant lre chrtienne, procds de culture encore trs rudimentaires chez les paysans, grands travaux de canalisation dus aux ingnieurs anglais, champs de cotonniers qui prosprent plus spcialement sur ce territoire, gmissements de la presse coton qui fonctionne auprs de chaque village, chant des ouvriers qui la mettent en mouvement, telles sont les impressions qui me sont restes de ce Dob, o fut autrefois fonde la primitive glise. Le voyage saccomplissait dans les meilleures conditions. Les sites variaient, on pourrait dire, au gr de notre fantaisie. Lhabitation se dplaait, sans fatigue, pour le plaisir de nos yeux. Ntait-ce donc pas l, ainsi que lavait prtendu Banks, le dernier mot du progrs dans lart de la locomotion ? Charrettes bufs, voitures chevaux ou mules, wagons de railways, qutes-vous auprs de nos maisons roulantes ! Le 19 septembre. Steam-House sarrtait sur la rive gauche de la Jumna. Cet important cours deau dlimite dans la partie centrale de la pninsule le pays des Rajahs proprement dit ou Rajasthan, de lIndoustan, qui est plus particulirement le pays des Indous.

335

Une premire crue commenait lever les eaux de la Jumna. Le courant se faisait plus rapidement sentir ; mais, tout en rendant notre passage un peu moins facile, il ne pouvait lempcher. Banks prit quelques prcautions, Il fallut chercher un meilleur point datterrissement. On le trouva. Une demi-heure aprs, Steam-House remontait la berge oppose du fleuve. Aux trains des railways, il faut des ponts tablis grands frais, et lun de ces ponts, de construction tubulaire, enjambe la Jumna prs de la forteresse de Selimgarh, prs de Delhi. notre Gant dAcier, aux deux chars quil remorquait, les cours deau offraient une voie aussi facile que les plus belles routes macadamises de la pninsule. Au del de la Jumna, les territoires du Rajasthan comptent un certain nombre de ces villes que la prvoyance de lingnieur voulait carter de son itinraire. Sur la gauche, ctait Gwalior, au bord de la rivire de Sawunrika, campe sur son bloc de basalte, avec sa superbe mosque de Musjid, son palais de Pl, sa curieuse porte des lphants, sa forteresse clbre, son Vihara de cration bouddhique ; vieille cit, laquelle la ville moderne de Lashkar, btie deux kilomtres plus loin, fait maintenant une srieuse concurrence. L, au fond de ce Gibraltar de lInde, la Rani de Jansi, la compagne dvoue de Nana Sahib, avait lutt hroquement jusqu la dernire heure. L, dans cette rencontre avec deux escadrons du 8e hussards de larme royale, elle fut tue, on le sait, de la main mme du colonel Munro, qui avait pris part laction avec un bataillon de son rgiment. De ce jour, on le sait aussi, cette implacable haine de Nana Sahib, dont le nabab avait poursuivi la satisfaction jusqu son dernier soupir ! Oui ! mieux valait que sir Edward Munro nallt pas raviver ses souvenirs aux portes de Gwalior ! Aprs Gwalior, dans louest de notre nouvel itinraire, ctait Antri, et sa vaste plaine, do mergent a et l de nombreux pics, comme les lots dun archipel. Ctait Duttiah, qui ne compte pas encore cinq sicles dexistence, dont on admire les maisons coquettes, la forteresse centrale, les temples flches varies, le palais abandonn de Birsing-Deo, larsenal de Tpe-Kana, le tout
336

formant la capitale de ce royaume de Duttiah, dcoup dans langle nord du Bundelkund, et qui sest rang sous la protection de lAngleterre. Ainsi que Gwalior, Antri et Duttiah avaient t gravement touches par le mouvement insurrectionnel de 1857. Ctait enfin Jansi, dont nous passions moins de quarante kilomtres, la date du 22 septembre. Cette cit forme la plus importante station militaire du Bundelkund, et lesprit de rvolte y est toujours vivace dans le bas peuple. Jansi, ville relativement moderne, fait un important commerce de mousselines indignes et de cotonnades bleues. Il ne sy trouve aucun monument antrieur sa fondation, qui ne date que du XVIIe sicle. Cependant, il est intressant de visiter sa citadelle, dont les projectiles anglais nont pu dtruire les murailles extrieures, et sa ncropole des rajahs, dun aspect extrmement pittoresque. Mais l fut la principale forteresse des Cipayes rvolts de lInde centrale. L, lintrpide Rani provoqua le premier soulvement qui devait bientt envahir tout le Bundelkund. L, sir Hugh Rose dut livrer un combat qui ne dura pas moins de six jours, pendant lequel il perdit quinze pour cent de son effectif. L, malgr leur acharnement, Tantia Topi, Balao Rao, frre de Nana Sahib, la Rani enfin, bien quils fussent aids dune garnison de douze mille Cipayes et secourus par une arme de vingt mille, durent cder la supriorit des armes anglaises ! L, ainsi que nous lavait racont Mac Neil, le colonel Munro avait sauv la vie de son sergent, en lui faisant aumne de la dernire goutte deau qui lui restait. Oui ! Jansi, plus que nimporte quelle autre de ces cits aux funestes souvenirs, devait tre carte dun itinraire dont les meilleurs amis du colonel avaient choisi les tapes ! Le lendemain, 23 septembre, une rencontre, qui nous retarda pendant quelques heures, vint justifier une des observations prcdemment faites par Klagani. Il tait onze heures du matin. Le djeuner achev, nous tions tous assis pour la sieste, les uns sous la vrandah, les autres dans le salon de Steam-House. Le Gant dAcier marchait raison de neuf dix kilomtres lheure. Une magnifique route, ombrage
337

de beaux arbres, se dessinait devant lui entre des champs de cotonniers et de crales. Le temps tait beau, le soleil vif. Un arrosage municipal de ce grand chemin net pas t ddaigner, il faut en convenir, et le vent soulevait une fine poussire blanche en avant de notre train. Mais ce fut bien autre chose, lorsque, dans une porte de deux ou trois milles, latmosphre nous parut emplie de tels tourbillons de poussire, quun violent simoun net pas soulev de plus pais nuage dans le dsert lybique. Je ne comprends pas comment peut se produire ce phnomne, dit Banks, puisque la brise est lgre. Klagani nous expliquera cela, rpondit le colonel Munro. On appela lIndou, qui vint jusqu la vrandah, observa la route, et, sans hsiter : Cest une longue caravane qui remonte vers le nord, dit-il, et, ainsi que je vous en ai prvenu, monsieur Banks, cest trs probablement une caravane de Banjaris. Eh bien, Klagani, dit Banks, vous allez sans doute retrouver l quelques-uns de vos anciens compagnons ? Cest possible, monsieur, rpondit lIndou, puisque jai longtemps vcu parmi ces tribus nomades. Avez-vous donc lintention de nous quitter pour vous joindre eux ? demanda le capitaine Hod. Nullement, rpondit Klagani. LIndou ne stait pas tromp. Une demi-heure plus tard, le Gant dAcier, si puissant quil ft, tait forc de suspendre sa marche devant une muraille de ruminants. Mais il ny eut pas lieu de regretter ce retard. Le spectacle qui soffrait nos yeux valait la peine dtre observ.
338

Un troupeau, comptant au moins quatre cinq mille bufs, encombrait la route, vers le sud, sur un espace de plusieurs kilomtres. Ainsi que venait de lannoncer Klagani, ce convoi de ruminants appartenait une caravane de Banjaris. Les Banjaris, nous dit Banks, sont les vritables Zingaris de lIndoustan. Peuple plutt que tribu, sans demeure fixe, ils vivent lt sous la tente, lhiver sous la hutte. Ce sont les porte-faix de la pninsule, et je les ai vus luvre pendant linsurrection de 1857. Par une sorte de convention tacite entre les belligrants, on laissait leurs convois traverser les provinces troubles par la rvolte. Ctaient, en effet, les approvisionneurs du pays, et ils nourrissaient aussi bien larme royale que larme native. Sil fallait absolument leur assigner une patrie dans lInde, ces nomades, ce serait le Rapoutana, et plus spcialement peut-tre le royaume de Milwar. Mais, puisquils vont dfiler devant nous, mon cher Maucler. je vous engage examiner attentivement ces Banjaris. Notre train stait prudemment rang sur lun des cts de la grande route. Il naurait pu rsister cette avalanche de btes cornues, devant laquelle les fauves eux-mmes nhsitent pas dguerpir. Ainsi que me lavait recommand Banks, jobservai avec attention ce long cortge ; mais, auparavant, je dois constater que Steam-House, en cette circonstance, ne parut pas produire son effet ordinaire. Le Gant dAcier, si habitu provoquer ladmiration gnrale, attira peine lattention de ces Banjaris, accoutums sans doute ne stonner de rien. Hommes et femmes de cette race bohmienne taient admirables ; ceux-l grands, vigoureux, les traits fins, le nez aquilin, les cheveux boucls, couleur dun bronze dans lequel le cuivre rouge dominerait ltain, vtus de la longue tunique et du turban, arms de la lance, du bouclier, de la rondache et de la grande pe qui se porte en sautoir ; celles-l, hautes de stature, bien pro 339

portionnes, fires comme les hommes de leur clan, le buste emprisonn dans un corselet, le bas du corps perdu sous les plis dune large jupe, le tout envelopp, de la tte aux pieds, dans une draperie lgante, bijoux aux oreilles, colliers au cou, bracelets aux bras, anneaux aux chevilles, en or, en ivoire, en coquillages. Prs de ces hommes, femmes, vieillards, enfants, marchaient dun pas paisible des milliers de bufs, sans selle ni licou, agitant les glands rouges ou faisant sonner les clochettes de leurs ttes, portant sur lchine un double sac, qui contient le bl ou autres crales. Ctait l une tribu tout entire, partie en caravane, sous la direction dun chef lu, le naik , dont le pouvoir est sans limite pendant la dure de son mandat. lui seul de diriger le convoi, de fixer les heures de halte, de disposer les lignes de campement. En tte marchait un taureau de grande taille, aux allures superbes, drap dtoffes clatantes, agrment dune grappe de sonnettes et dornements de coquillages. Je demandai Banks sil savait quelles taient les fonctions de ce magnifique animal. Klagani pourrait nous le dire avec certitude, rpondit lingnieur. O donc est-il ? Klagani fut appel. Il ne parut pas. On le chercha. Il ntait plus Steam-House. Il est all sans doute renouveler connaissance avec quelquun de ses anciens compagnons, dit le colonel Munro, mais il nous rejoindra avant le dpart. Rien de plus naturel. Aussi ny avait-il pas sinquiter de labsence momentane de lIndou ; et, cependant, part moi, elle ne laissa pas de me proccuper.

340

Eh bien, dit alors Banks, si je ne me trompe, ce taureau, dans les caravanes de Banjaris, est le reprsentant de leur divinit. Par o il va, on va. Quand il sarrte, on campe, mais jimagine bien quil obit secrtement aux injonctions du naik. Bref, cest en lui que se rsume toute la religion de ces nomades. Ce ne fut que deux heures aprs le commencement du dfil, que nous commenmes apercevoir la fin de cet interminable cortge. Je cherchais Klagani dans larrire-garde, lorsquil parut, accompagn dun Indou qui nappartenait pas au type banjari. Sans doute, ctait un de ces indignes qui louent temporairement leurs services aux caravanes, ainsi que lavait fait plusieurs fois Klagani. Tous deux causaient froidement, mi-lvres, pourrait-on dire. De qui ou de quoi parlaient-ils ? Probablement du pays que venait de traverser la tribu en marche, pays dans lequel nous allions nous engager sous la direction de notre nouveau guide. Cet indigne, qui tait rest la queue de la caravane, sarrta un instant en passant devant Steam-House. Il observa avec intrt le train prcd de son lphant artificiel, et il me sembla quil regardait plus particulirement le colonel Munro, mais il ne nous adressa pas la parole. Puis, faisant un signe dadieu Klagani, il rejoignit le cortge et eut bientt disparu dans un nuage de poussire. Lorsque Klagani fut revenu prs de nous, il sadressa au colonel Munro sans attendre dtre interrog : Un de mes anciens compagnons, qui est depuis deux mois au service de la caravane, se contenta-t-il de dire. Ce fut tout. Klagani reprit sa place dans notre train, et bientt Steam-House courait sur la route, frappe de larges empreintes par le sabot de ces milliers de bufs.

341

Le lendemain, 24 septembre, le train sarrtait pour passer la nuit cinq ou six kilomtres dans lest dOurtcha, sur la rive gauche de la Betwa, lun des principaux tributaires de la Jumna. DOurtcha, rien dire ni voir. Cest lancienne capitale du Bundelkund, une ville qui fut florissante dans la premire moiti du dix-septime sicle. Mais les Mongols dune part, les Maharates de lautre, lui portrent de terribles coups, dont elle ne se releva pas. Et, maintenant, lune des grandes cits de lInde centrale nest plus quune bourgade, qui abrite misrablement quelques centaines de paysans. Jai dit que nous tions venus camper sur les bords de la Betwa. Il est plus juste de dire que le train fit halte une certaine distance de sa rive gauche. En effet, cet important cours deau, en pleine crue, dbordait alors de son lit et recouvrait largement ses berges. De l quelques difficults, peut-tre, pour effectuer notre passage. Ce serait examiner le lendemain. La nuit tait dj trop sombre pour permettre Banks daviser. Il sensuit donc quaussitt aprs la sieste du soir, chacun de nous regagna sa cabine et alla se coucher. Jamais, moins de circonstances particulires, nous ne faisions surveiller le campement pendant la nuit. quoi bon ? Pouvait-on enlever nos maisons roulantes ? Non ! Pouvait-on voler notre lphant ? Pas davantage. Il se serait dfendu rien que par son propre poids. Quant la possibilit dune attaque de la part des quelques maraudeurs qui courent ces provinces, cet t bien invraisemblable. Dailleurs, si aucun de nos gens ne montait la garde pendant la nuit, les deux chiens, Phann et Black, taient l, qui nous auraient prvenus de toute approche suspecte.

342

Cest prcisment ce qui arriva pendant cette nuit. Vers deux heures du matin, des aboiements nous rveillrent. Je me levai aussitt et trouvai mes compagnons sur pied. Quy a-t-il donc ? demanda le colonel Munro. Les chiens aboient, rpondit Banks, et, certainement, ils ne le font pas sans raison. Quelque panthre qui aura touss dans les fourrs voisins ! dit le capitaine Hod. Descendons, visitons la lisire du bois, et, par prcaution, prenons nos fusils. Le sergent Mac Neil, Klagani, Gomi, taient dj sur le front du campement, coutant, discutant, tchant de se rendre compte de ce qui se passait dans lombre. Nous les rejoignmes. Eh bien, dit le capitaine Hod, navons-nous pas affaire deux ou trois fauves qui seront venus boire sur la berge ? Klagani ne le pense pas, rpondit Mac Neil. Quy a-t-il, selon vous ? demanda le colonel Munro lIndou, qui venait de nous rejoindre. Je ne sais, colonel Munro, rpondit Klagani, mais il ne sagit l ni de tigres, ni de panthres, ni mme de chacals. Je crois entrevoir sous les arbres une masse confuse Nous le saurons bien ! scria le capitaine Hod, songeant toujours au cinquantime tigre qui lui manquait. Attendez, Hod, lui dit Banks. Dans le Bundelkund, il est toujours bon de se dfier des coureurs de grandes routes.

343

Nous sommes en nombre et bien arms ! rpondit le capitaine Hod. Je veux en avoir le cur net ! Soit ! dit Banks. Les deux chiens aboyaient toujours, mais sans manifester aucun symptme de cette colre queut invitablement provoque lapproche danimaux froces. Munro, dit alors Banks, demeure au campement avec Mac Neil et les autres. Pendant ce temps, Hod, Maucler, Klagani et moi, nous irons en reconnaissance. Venez-vous ? cria le capitaine Hod, qui, en mme temps, fit signe Fox de laccompagner. Phann et Black, dj sous le couvert des premiers arbres, montraient le chemin. Il ny avait qu les suivre. peine tions-nous sons bois, quun bruit de pas se fit entendre. videmment, une troupe nombreuse battait lestrade sur la lisire de notre campement. On entrevoyait quelques ombres silencieuses, qui senfuyaient travers les fourrs. Les deux chiens, courant, aboyant, allaient et venaient quelques pas en avant. Qui va l ? cria le capitaine Hod. Pas de rponse. Ou ces gens-l ne veulent pas rpondre, dit Banks, ou ils ne comprennent pas langlais. Eh bien, ils comprennent lindou, rpondis-je. Klagani, dit Banks, criez en indou que si lon ne rpond pas, nous faisons feu. Klagani, employant lidiome particulier

344

aux indignes de lInde centrale, donna lordre aux rdeurs davancer. Pas plus de rponse que la premire fois. Un coup de fusil clata alors. Limpatient capitaine Hod venait de tirer, au jug, sur une ombre qui se drobait entre les arbres. Une confuse agitation suivit la dtonation de la carabine. Il nous sembla que toute une troupe dindividus se dispersait droite et gauche. Cela fut mme certain, lorsque Phann et Black, qui staient lancs en avant, revinrent tranquillement, ne donnant plus aucun signe dinquitude. Quels quils soient, rdeurs ou maraudeurs, dit le capitaine Hod, ces gens-l ont battu vite en retraite ! videmment, rpondit Banks, et nous navons plus qu revenir Steam-House. Mais, par prcaution, on veillera jusquau jour. Quelques instants aprs, nous avions rejoint nos compagnons. Mac Neil, Gomi, Fox, sarrangrent pour prendre tour de rle la garde du camp, pendant que nous regagnions nos cabines. La nuit sacheva sans trouble. Il y avait donc lieu de penser que, voyant Steam-House bien dfendue, les visiteurs avaient renonc prolonger leur visite. Le lendemain, 25 septembre, tandis que se faisaient les prparatifs du dpart, le colonel Munro, le capitaine Hod, Mac Neil, Klagani et moi, nous voulmes explorer une dernire fois la lisire de la fort. De la bande qui sy tait aventure pendant la nuit, il ne restait aucune trace. En tout cas, nulle ncessit de sen proccuper.

345

Lorsque nous fmes de retour, Banks prit ses dispositions pour effectuer le passage de la Betwa. Cette rivire, largement dborde, promenait ses eaux jauntres bien au del de ses berges. Le courant se dplaait avec une extrme rapidit, et il serait ncessaire que le Gant dAcier lui ft tte, afin de ne pas tre entran trop en aval. Lingnieur stait dabord occup de trouver lendroit le plus propice au dbarquement. Sa longue-vue aux yeux, il essayait de dcouvrir le point o il conviendrait datteindre la rive droite. Le lit de la Betwa se dveloppait, en cette portion de son cours sur une largeur dun mille environ, Ce serait donc le plus long trajet nautique que le train flottant aurait eu faire jusquici. Mais, demandai-je, comment sy prennent les voyageurs ou les marchands, lorsquils se trouvent arrts devant les cours deau par de pareilles crues ? Il me semble difficile que des bacs puissent rsister de tels courants, qui ressemblent des rapides. Eh bien, rpondit le capitaine Hod, rien nest plus simple ! Ils ne passent pas ! Si, rpondit Banks, ils passent, quand ils ont des lphants leur disposition. Eh quoi ! des lphants peuvent-ils donc franchir de telles distances la nage ? Sans doute, et voici comment on procde, rpondit lingnieur. Tous les bagages sont placs sur le dos de ces Proboscidiens ! dit le capitaine Hod, en souvenir de son ami Mathias Van Guitt. Et les mahouts les forcent dentrer dans le courant, reprit Banks. Tout dabord, lanimal hsite, il recule, il pousse des hennissements ; mais, prenant bientt son parti, il entre dans le
346

fleuve, il se met la nage et traverse bravement le cours deau. Quelques-uns, jen conviens, sont parfois entrans et disparaissent au milieu des rapides ; mais cest assez rare, lorsquils sont dirigs par un guide adroit. Bon ! dit le capitaine Hod, si nous navons pas des lphants, nous en avons un Et celui-l nous suffira, rpondit Banks. Nest-il pas semblable cet Oructor Amphibolis de lAmricain Evans, qui, ds 1804, roulait sur la terre et nageait sur les eaux ? Chacun reprit sa place dans le train, Klouth son foyer, Storr dans sa tourelle, Banks prs de lui, faisant office de timonier. Il fallait franchir une cinquantaine de pieds sur la berge inonde, avant datteindre les premires nappes du courant. Doucement, le Gant dAcier sbranla et se mit en marche. Ses larges pattes se mouillrent, mais il ne flottait pas encore. Le passage du terrain solide la surface liquide ne devait se faire quavec prcaution. Soudain, le bruit de cette agitation qui stait produite pendant la nuit, se propagea jusqu nous. Une centaine dindividus, gesticulant et grimaant, venaient de sortir du bois. Mille diables ! Ctaient des singes ! scria le capitaine Hod, en riant de bon cur. Et, en effet, toute une troupe de ces reprsentants de la gent simiesque savanait vers Steam-House en un groupe compact. Que veulent-ils ? demanda Mac Neil. Nous attaquer, sans doute ! rpondit le capitaine Hod, toujours prt la dfense. Non ! Il ny a rien craindre, dit Klagani, qui avait eu le temps dobserver la bande de singes.
347

Mais enfin que veulent-ils ? demanda une seconde fois le sergent Mac Neil. Passer la rivire en notre compagnie, et rien de plus ! rpondit lIndou. Klagani ne se trompait pas. Nous navions point affaire des gibbons aux longs bras velus, importuns et insolents, ni des membres de laristocratique famille qui habite le palais de Bnars. Ctaient des singes de lespce des Langours, les plus grands de la pninsule, souples quadrumanes, la peau noire, la face glabre, entoure dun collier de favoris blancs, qui leur donne laspect de vieux avocats. En fait de poses bizarres et de gestes dmesurs, ils en auraient remontr Mathias Van Guitt lui-mme. Leur fourrure chinchilla tait grise au dos, blanche au ventre, et ils portaient la queue en trompette. Ce que jappris alors, cest que ces Langours sont des animaux sacrs dans toute lInde. Une lgende dit quils descendent de ces guerriers du Rama qui conquirent lle de Ceylan. Amber, ils occupent un palais, le Zenanah, dont ils font amicalement les honneurs aux touristes. Il est expressment dfendu de les tuer, et la dsobissance cette loi a dj cot la vie plusieurs officiers anglais. Ces singes, assez doux de caractre, facilement domesticables, sont trs dangereux lorsquon les attaque, et, sils ne sont que blesss, M. Louis Rousselet a pu justement dire quils devenaient aussi redoutables que des hynes ou des panthres. Mais il ntait pas question dattaquer ces Langours, et le capitaine Hod mit son fusil au repos. Klagani avait-il donc raison de prtendre que toute cette troupe, nosant affronter le courant de ces eaux dbordes, voulait profiter de notre appareil flottant pour passer la Betwa ? Ctait possible, et nous lallions bien voir. Le Gant dAcier, qui avait travers la berge, venait datteindre le lit de la rivire. Bientt tout le train y flotta avec lui. Un coude de la rive produisait en cet endroit une sorte de remous
348

deaux stagnantes ; et, tout dabord, Steam-House demeura peu prs immobile. La troupe de singes stait approche et barbottait dj dans la nappe peu profonde qui recouvrait le talus de la berge. Pas de dmonstrations hostiles. Mais, tout coup, les voil, mles, femelles, vieux, jeunes, gambadant, sautant, se prenant par la main, et, finalement, bondissant jusque sur le train qui semblait les attendre. En quelques secondes, il y en eut dix sur le Gant dAcier, trente sur chacune des maisons, en tout une centaine, gais, familiers, on pourrait dire causeurs, du moins entre eux, et se flicitant, sans doute, davoir rencontr si propos un appareil de navigation qui leur permt de continuer leur voyage. Le Gant dAcier entra aussitt dans le courant, et, se tournant vers lamont, il lui fit tte. Banks avait pu un instant craindre que le train ne ft trop pesant avec cette surcharge de passagers. Il nen fut rien. Ces singes staient rpartis dune faon fort judicieuse. Il y en avait sur la croupe, sur la tourelle, sur le cou de llphant, jusqu lextrmit de sa trompe, et qui ne seffrayaient nullement des jets de vapeur. Il y en avait sur les toits arrondis de nos pagodes, les uns accroupis, les autres debout, ceux-ci arcbouts sur leurs pattes, ceux-l pendus par la queue, mme sous la vrandah des balcons, Mais Steam-House se maintenait dans sa ligne de flottaison, grce lheureuse disposition de ses botes air, et il ny avait rien redouter de cet excs de poids. Le capitaine Hod et Fox taient merveills, le brosseur surtout. Pour un peu, il et fait les honneurs de Steam-House cette troupe grimaante et sans gne. Il parlait ces Langours, il leur serrait la main, il les saluait du chapeau. Il aurait volontiers puis toutes les sucreries de loffice, si monsieur Parazard, for 349

malis de se trouver dans une socit pareille, ny et mis bon ordre. Cependant, le Gant dAcier travaillait rudement de ses quatre pattes, qui battaient leau et fonctionnaient comme de larges pagaies. Tout en drivant, il suivait la ligne oblique par laquelle nous devions gagner le point datterrissement. Une demi-heure aprs, il lavait atteint ; mais, peine eut-il accost la rive, que toute la troupe de ces clowns quadrumanes sauta sur la berge et disparut avec force gambades. Ils auraient bien pu dire merci ! scria Fox, mcontent du sans-faon de ces compagnons de passage. Un clat de rire lui rpondit. Ctait tout ce que mritait lobservation du brosseur.

350

CHAPITRE VIII Hod contre Banks.


La Betwa tait franchie. Cent kilomtres nous sparaient dj de la station dEtawah. Quatre jours scoulrent sans incidents, pas mme des incidents de chasse. Les fauves taient peu nombreux dans cette partie du royaume de Scindia. Dcidment, rptait le capitaine Hod, non sans un certain dpit, jarriverai Bombay sans avoir tu mon cinquantime ! Klagani nous guidait avec une merveilleuse sagacit travers cette portion la moins peuple du territoire dont il connaissait bien la topographie, et, le 29 septembre, le train commenait monter le revers septentrional des Vindhyas, afin daller prendre passage au col de Sirgour. Jusquici notre traverse du Bundelkund stait effectue sans encombre. Ce pays, cependant, est lun des plus suspects de lInde. Les criminels y cherchent volontiers refuge. Les coureurs de grands chemins ny manquent pas. Cest l que les Dacoits se livrent plus particulirement leur double mtier dempoisonneurs et de voleurs. Il est donc prudent de se garder trs srieusement, lorsquon traverse ce territoire. La partie la plus mauvaise du Bundelkund est prcisment cette rgion montagneuse des Vindhyas, dans laquelle SteamHouse allait pntrer. Le parcours ntait pas long, cent kilomtres au plus, jusqu Jubbulpore, la station la plus rapproche du railway de Bombay Allahabad. Mais, de marcher aussi rapidement, aussi aisment que nous lavions fait travers les plaines du Scindia, il ny fallait pas compter. Pentes assez raides, routes insuffisamment tablies, sol rocailleux, tournants brusques, troitesse de certaines portions des chemins, tout devait concourir
351

rduire la moyenne de notre vitesse. Banks ne pensait pas obtenir plus de quinze vingt kilomtres dans les dix heures dont se composaient nos journes de marche. Jajoute que, jour et nuit, on prendrait soin de surveiller labord des routes et des campements avec une extrme vigilance. Klagani avait t le premier nous donner ces conseils. Ce nest pas que nous ne fussions en force et bien arms. Notre petite troupe, avec ses deux maisons et cette tourelle, vritable casemate que le Gant dAcier portait sur son dos, offrait une certaine surface de rsistance , pour employer une expression la mode. Des maraudeurs, Dacoits ou autres, ft-ce mme des Thugs, sil en restait encore dans cette portion sauvage du Bundelkund, eussent hsit, sans doute, nous assaillir. Enfin, la prudence nest jamais un mal, et mieux valait tre prts toute ventualit. Pendant les premires heures de cette journe, le col de Sirgour fut atteint, et le train sy engagea sans trop de peine. Par instants, en remontant des dfils un peu ardus, il fallut forcer de vapeur ; mais le Gant dAcier, sous la main de Storr, dployait instantanment la puissance ncessaire, et, plusieurs fois, certaines rampes de douze quinze centimtres par mtre furent franchies. Quant aux erreurs ditinraire, il ne semblait pas quelles fussent craindre. Klagani connaissait parfaitement ces sinueuses passes de la rgion des Vindhyas, et plus particulirement ce col de Sirgour. Aussi nhsitait-il jamais, mme lorsque plusieurs routes venaient samorcer quelque carrefour perdu dans les hautes roches, au fond de gorges resserres au milieu de ces paisses forts darbres alpestres qui limitaient deux ou trois centaines de pas la porte du regard. Sil nous quittait parfois, sil allait en avant, tantt seul, tantt accompagn de Banks, de moi ou de tout autre de nos compagnons, ctait pour reconnatre, non la route, mais son tat de viabilit.

352

En effet, les pluies, pendant lhumide saison qui venait peine de finir, ntaient pas sans avoir dtrior les chausses, ravin le sol, circonstances dont il convenait de tenir compte, avant de sengager sur des chemins o le recul net pas t facile. Au simple point de vue de la locomotion, on allait donc aussi bien que possible. La pluie avait absolument cess. Le ciel, demi voil par de lgres brumes qui tamisaient les rayons solaires, ne contenait aucune menace de ces orages dont on redoute particulirement la violence dans la rgion centrale de la pninsule. La chaleur, sans tre intense, ne laissait pas de nous prouver un peu pendant quelques heures du jour ; mais, en somme, la temprature se tenait un degr moyen, trs supportable pour des voyageurs parfaitement clos et couverts. Le menu gibier ne manquait pas, et nos chasseurs pourvoyaient aux besoins de la table, sans scarter de Steam-House plus quil ne convenait. Seul, le capitaine Hod, Fox aussi, sans doute, pouvaient regretter labsence de ces fauves, qui abondaient dans le Tarryani. Mais devaient-ils sattendre rencontrer des lions, des tigres, des panthres, l o les ruminants, ncessaires leur nourriture, faisaient dfaut ? Cependant, si ces carnassiers manquaient la faune des Vindhyas, loccasion se prsenta pour nous de faire plus amplement connaissance avec les lphants de lInde, je veux dire les lphants sauvages, dont nous navions aperu jusquici que de rares chantillons. Ce fut dans la journe du 30 septembre, vers midi, quun couple de ces superbes animaux fut signal lavant du train. notre approch, ils se jetrent sur les cts de la route, afin de laisser passer cet quipage nouveau pour eux, qui les effrayait sans doute. Les tuer sans ncessit, par pure satisfaction de chasseur, quoi bon ? Le capitaine Hod ny songea mme pas. Il se contenta
353

dadmirer ces magnifiques btes, en pleine libert, parcourant ces gorges dsertes, o ruisseaux, torrents et pturages devaient suffire tous leurs besoins. Une belle occasion, dit-il, quaurait l notre ami Van Guitt de nous faire un cours de zoologie pratique ! On sait que lInde est, par excellence, le pays des lphants. Ces pachydermes appartiennent tous une mme espce, qui est un peu infrieure celle des lphants dAfrique, aussi bien ceux qui parcourent les diffrentes provinces de la pninsule, que ceux dont on va rechercher les traces dans la Birmanie, dans le royaume de Siam et jusque dans tous les territoires situs lest du golfe de Bengale. Comment les prend-on ? Le plus ordinairement, dans un kiddah , enceinte entoure de palissades. Lorsquil sagit de capturer un troupeau tout entier, les chasseurs, au nombre de trois quatre cents, sous la conduite spciale dun djamadar ou sergent indigne, les repoussent peu peu dans le kiddah, les y enferment, les sparent les uns des autres avec laide dlphants domestiques, dresss ad hoc, les entravent aux pieds de derrire, et la capture est opre. Mais cette mthode, qui exige du temps et un certain dploiement de forces, est le plus souvent inefficace, lorsquon veut semparer des gros mles. Ceux-l, en effet, sont des animaux plus malins, assez intelligents pour forcer le cercle des rabatteurs, et ils savent viter leur emprisonnement dans le kiddah. Aussi, des femelles apprivoises sont-elles charges de suivre ces mles pendant quelques jours. Elles portent sur leur dos leurs mahouts, envelopps dans des couvertures de couleur sombre, et, lorsque les lphants, qui ne se doutent de rien, se livrent tranquillement aux douceurs du sommeil, ils sont saisis, enchans, entrans, sans mme avoir eu le temps de se reconnatre.

354

Autrefois, jai dj eu occasion de le dire, on capturait les lphants au moyen de fosses, creuses sur leurs pistes, et profondes dune quinzaine de pieds ; mais, dans sa chute, lanimal se blessait, ou se tuait, et lon a presque gnralement renonc ce moyen barbare. Enfin, le lasso est encore employ dans le Bengale et dans le Npaul. Cest une vraie chasse, avec dintressantes pripties. Des lphants, bien dresss, sont monts par trois hommes. Sur leur cou, un mahout, qui les dirige ; sur leur arrire-train, un aiguillonneur, qui les stimule du maillet ou du croc ; sur leur dos, lIndou, qui est charg de lancer le lasso, muni de son nud coulant. Ainsi quips, ces pachydermes poursuivent llphant sauvage, pendant des heures quelquefois, au milieu des plaines, travers les forts, souvent pour le plus grand dommage de ceux qui les montent, et, finalement, la bte, une fois lasse , tombe lourdement sur le sol, la merci des chasseurs. Avec ces diverses mthodes, il se prend annuellement dans lInde un grand nombre dlphants. Ce nest pas une mauvaise spculation. On vend jusqu sept mille francs une femelle, vingt mille un mle, et mme cinquante mille francs, lorsquil est pur sang. Sont-ils donc rellement utiles, ces animaux, quon les paye de tels prix ? Oui, et, condition de les nourrir convenablement, soit six sept cents livres de fourrage vert par dix-huit heures, cest--dire peu prs ce quils peuvent porter en poids pour une tape moyenne, on en obtient de rels services : transport de soldats et dapprovisionnements militaires, transport de lartillerie dans les pays montagneux ou dans les jungles inaccessibles aux chevaux, travaux de force pour le compte des particuliers qui les emploient comme btes de trait. Ces gants, puissants et dociles, facilement et rapidement dressables, par suite dun instinct spcial qui les porte lobissance, sont dun emploi gnral dans les diverses provinces de lIdoustan. Or, comme ils ne multiplient pas ltat de domesticit, il faut les chasser sans cesse pour suffire aux demandes de la pninsule et de ltranger.
355

Aussi les poursuit-on, les traque-t-on, les prend-on par les moyens susdits. Et cependant, malgr la consommation qui sen fait, leur nombre ne parat pas diminuer ; il en reste en quantits considrables sur les divers territoires de lInde. Et, jajoute, il en reste trop , ainsi quon va bien le voir. Les deux lphants staient rangs, comme je lai dit, de manire laisser passer notre train ; mais, aprs lui, ils avaient repris leur marche, un moment interrompue. Presque aussitt, dautres lphants apparaissaient en arrire, et, pressant le pas, rejoignaient le couple que nous venions de dpasser. Un quart dheure plus tard, on en pouvait compter une douzaine. Ils observaient Steam-House, ils nous suivaient, se tenant une distance de cinquante mtres au plus. Ils ne paraissaient point dsireux de nous rattraper ; de nous abandonner, pas davantage. Or, cela leur tait dautant plus facile, que, sur ces rampes qui contournaient les principales croupes des Vindhyas, le Gant dAcier ne pouvait acclrer son pas. Un lphant, dailleurs, sait se mouvoir avec une vitesse plus considrable quon nest tent de le croire, vitesse qui, suivant M. Sanderson, trs comptent en cette matire, dpasse quelquefois vingt-cinq kilomtres lheure. ceux qui taient l, rien de plus ais, consquemment, soit de nous atteindre, soit de nous devancer. Mais il ne paraissait pas que ce ft leur intention, en ce moment du moins. Se runir en plus grand nombre, cest ce quils voulaient sans doute. En effet, certains cris, lancs comme un appel par leur vaste gosier, rpondaient des cris de retardataires qui suivaient le mme chemin. Vers une heure aprs-midi, une trentaine dlphants, masss sur la route, marchaient notre suite. Ctait maintenant toute une bande. Rien ne prouvait que leur nombre ne saccrotrait pas
356

encore. Si un troupeau de ces pachydermes se compose ordinairement de trente quarante individus, qui forment une famille de parents plus ou moins rapprochs, il nest pas rare de rencontrer des agglomrations dune centaine de ces animaux, et les voyageurs ne sauraient envisager sans une certaine inquitude cette ventualit. Le colonel Munro, Banks, Hod, le sergent, Klagani, moi, nous avions pris place sous la vrandah de la seconde voiture, et nous observions ce qui se passait larrire. Leur nombre augmente encore, dit Banks, et il saccrotra sans doute de tous les lphants disperss sur le territoire ! Cependant, fis-je observer, ils ne peuvent sentendre au del dune distance assez restreinte. Non, rpondit lingnieur, mais ils se sentent, et telle est la finesse de leur odorat, que des lphants domestiques reconnaissent la prsence dlphants sauvages, mme trois ou quatre milles. Cest une vritable migration, dit alors le colonel Munro. Voyez ! Il y a l, derrire notre train, tout un troupeau, spar par groupes de dix douze lphants, et ces groupes viennent prendre part au mouvement gnral. Il faudra presser notre marche, Banks. Le Gant dAcier fait ce quil peut, Munro, rpondit lingnieur. Nous sommes cinq atmosphres de pression, il y a du tirage, et la route est trs raide ! Mais quoi bon se presser ? scria le capitaine Hod, dont ces incidents ne manquaient jamais dexciter la bonne humeur. Laissons-les nous accompagner, ces aimables btes ! Cest un cortge digne de notre train ! Le pays tait dsert, il ne lest plus, et voil que nous marchons escorts comme des rajahs en voyage !
357

Les laisser faire, rpondit Banks, il le faut bien ! Je ne vois pas, dailleurs, comment nous pourrions les empcher de nous suivre ! Mais que craignez-vous ? demanda le capitaine Hod. Vous ne lignorez pas, un troupeau est toujours moins redoutable quun lphant solitaire ! Ces animaux-l sont excellents ! Des moutons, de grands moutons trompe, voil tout ! Bon ! Hod qui senthousiasme dj ! dit le colonel Munro. Je veux bien convenir que, si ce troupeau reste en arrire et conserve sa distance, nous navons rien redouter ; mais sil lui prend fantaisie de vouloir nous dpasser sur cette troite route, il en pourrait rsulter plus dun dommage pour Steam-House ! Sans compter, ajoutai-je, que lorsquils se trouveront, pour la premire fois, face face avec notre Gant dAcier, je ne sais trop quel accueil ils lui feront ! Ils le salueront, mille diables ! scria le capitaine Hod. Ils le salueront comme lont salu les lphants du prince Gourou Singh ! Ceux-l taient des lphants apprivoiss, fit observer, non sans raison, le sergent Mac Neil. Eh bien, riposta le capitaine Hod, ceux-ci sapprivoiseront, ou plutt, devant notre gant, ils seront frapps dun tonnement qui se changera en respect ! On voit que notre ami navait rien perdu de son enthousiasme pour llphant artificiel, ce chef-duvre de la cration mcanique, cr par la main dun ingnieur anglais !

358

Dailleurs, ajouta-t-il, ces proboscidiens, il tenait vritablement ce mot, ces proboscidiens sont trs intelligents, ils raisonnent, ils jugent, ils comparent, ils associent leurs ides, ils font preuve dune intelligence quasi humaine ! Cela est contestable, rpondit Banks. Comment, contestable ! scria le capitaine Hod. Mais il ne faudrait pas avoir vcu aux Indes pour parler ainsi ! Est-ce quon ne les emploie pas, ces dignes animaux, tous les usages domestiques ? Y a-t-il un serviteur deux pieds sans plumes qui puisse les galer ? Dans la maison de son matre, llphant nest-il pas prt tous les bons offices ? Ne savez-vous donc pas, Maucler, ce quen disent les auteurs qui lont le mieux connu ? les en croire, llphant est prvenant pour ceux quil aime, il les dcharge de leurs fardeaux, il va cueillir pour eux des fleurs ou des fruits, il qute pour la communaut comme le font les lphants de la clbre pagode de Willenoor, prs de Pondichry, il paye dans les bazars les cannes sucre, les bananes ou les mangues quil achte pour son propre compte, il protge dans le Sunderbund les troupeaux et lhabitation de son matre contre les fauves, il pompe leau des citernes, il promne les enfants quon lui confie avec plus de soin que la meilleure des bonnes de toute lAngleterre ! Et humain, reconnaissant, car sa mmoire est prodigieuse, il noublie pas plus les bienfaits que les injustices ! Tenez, mes amis, ces gants de lhumanit, oui, je dis de lhumanit, on ne ferait pas craser un inoffensif insecte ! Un de mes amis, ce sont l des traits quon ne peut oublier, a vu placer une petite bte bon Dieu sur une pierre, et ordonner un lphant domestique de lcraser ! En bien, lexcellent pachyderme levait sa patte toutes les fois quil passait au-dessus de la pierre, et ni ordres ni coups ne lauraient dtermin la poser sur linsecte ! Bien au contraire, si on lui commandait de lapporter, il le prenait dlicatement avec cette sorte de main merveilleuse quil a au bout de sa trompe, et il lui donnait la libert ! Direz-vous, maintenant, Banks, que llphant nest pas bon, gnreux, suprieur tous les autres animaux, mme au singe, mme au chien, et ne faut-il
359

pas reconnatre que les Indous ont raison, lorsquils lui accordent presque autant dintelligence qu lhomme ! Et le capitaine Hod, pour terminer sa tirade, ne trouva rien de mieux que dter son chapeau pour saluer le redoutable troupeau, qui nous suivait pas compts. Bien parl, capitaine Hod ! rpondit le colonel Munro en souriant. Les lphants ont en vous un chaud dfenseur ! Mais nai-je pas absolument raison, mon colonel ? demanda le capitaine Hod. Il est possible que le capitaine Hod ait raison, rpondit Banks, mais je crois que jaurai raison avec Sanderson, un chasseur dlphants, pass matre en tout ce qui les concerne. Et que dit-il donc, votre Sanderson ? scria le capitaine dun ton assez ddaigneux. Il prtend que llphant na quune moyenne dintelligence trs ordinaire, que les actes les plus tonnants quon voie ces animaux accomplir ne rsultent que dune obissance assez servile aux ordres que leur donnent plus ou moins secrtement leurs cornacs ! Par exemple ! riposta le capitaine Hod, qui schauffait. Aussi remarque-t-il, reprit Banks, que les Indous nont jamais choisi llphant comme un symbole dintelligence, pour leurs sculptures ou leurs dessins sacrs, et quils ont accord la prfrence au renard, au corbeau et au singe ! Je proteste ! scria le capitaine Hod, dont le bras, en gesticulant, prenait le mouvement ondulatoire dune trompe.

360

Protestez, mon capitaine, mais coutez ! reprit Banks. Sanderson ajoute que ce qui distingue plus particulirement llphant, cest quil a au plus haut degr la bosse de lobissance, et cela doit faire une jolie protubrance sur son crne ! Il observe aussi que llphant se laisse prendre des piges enfantins, cest le mot, tels que les fosses recouvertes de branchages, et quil ne fait aucun effort pour en sortir ! Il remarque quil se laisse traquer dans des enclos o il serait impossible de pousser dautres animaux sauvages ! Enfin, il constate que les lphants captifs, qui parviennent se sauver, se font reprendre avec une facilit qui nest pas lhonneur de leur bon sens ! Lexprience ne leur apprend pas mme tre prudents ! Pauvres btes ! riposta le capitaine Hod dun ton comique, comme cet ingnieur vous arrange ! Jajoute enfin, et cest un dernier argument en faveur de ma thse, rpondit Banks, que les lphants rsistent souvent toutes les tentatives de domestication, faute dune intelligence suffisante, et il est souvent bien difficile de les rduire, surtout lorsquils sont jeunes, ou lorsquils appartiennent au sexe faible ! Cest une ressemblance de plus avec les tres humains ! rpondit le capitaine Hod. Est-ce que les hommes ne sont pas plus faciles mener que les enfants et les femmes ? Mon capitaine, rpondit Banks, nous sommes tous les deux trop clibataires pour tre comptents en cette matire-l ! Bien rpondu ! Pour conclure, ajouta Banks, je dis quil ne faut pas se fier la bont surfaite de llphant, quil serait impossible de rsister une troupe de ces gants, si quelque cause les rendait furieux, et jaimerais autant que ceux qui nous escortent en ce moment eussent affaire au nord, puisque nous allons au sud !

361

Dautant plus, Banks, rpondit le colonel Munro, que, pendant que vous discutez, Hod et toi, leur nombre saccrot dans une proportion inquitante !

362

CHAPITRE IX Cent contre un.


Sir Edward Munro ne se trompait pas. Une masse de cinquante soixante lphants marchait maintenant derrire notre train. Ils allaient en rangs presss, et dj les premiers staient assez rapprochs de Steam-House, moins de dix mtres, pour quil ft possible de les observer minutieusement. En tte marchait alors lun des plus grands du groupe, quoique sa taille, mesure verticalement lpaule, ne dpasst certainement pas trois mtres. Ainsi que je lai dit, cest une taille infrieure celle des lphants dAfrique, dont quelques-uns atteignent quatre mtres. Ses dfenses, galement moins longues que celles de son congnre africain, navaient pas plus dun mtre cinquante la courbure extrieure, sur quarante leur sortie du pivot osseux qui sert de base. Si lon rencontre lle de Ceylan un certain nombre de ces animaux, qui sont privs de ces appendices, arme formidable dont ils se servent avec adresse, ces mucknas , cest le nom quon leur donne, sont assez rares sur les territoires proprement dits de lIndoustan. En arrire de cet lphant venaient plusieurs femelles, qui sont les vritables directrices de la caravane. Sans la prsence de Steam-House, elles auraient form lavant-garde, et ce mle ft certainement rest en arrire dans les rangs de ses compagnons. En effet, les mles nentendent rien la conduite du troupeau. Ils nont point la charge de leurs petits ; ils ne peuvent savoir quand il est ncessaire de faire halte pour les besoins de ces bbs , ni quelles sortes de campements leur conviennent. Ce sont donc les femelles qui, moralement, portent les dfenses , dans le mnage, et dirigent les grandes migrations. Maintenant, la question de savoir pourquoi sen allait ainsi toute cette troupe, si le besoin de quitter des pturages puiss, la ncessit de fuir la piqre de certaines mouches trs pernicieuses,
363

ou peut-tre lenvie de suivre notre singulier quipage, la poussait travers les dfils des Vindhyas, il et t difficile de rpondre. Le pays tait assez dcouvert, et, conformment leur habitude, lorsquils ne sont plus dans les rgions boises, ces lphants voyageaient en plein jour. Sarrteraient-ils, la nuit venue, comme nous serions obligs de le faire nous-mmes ? nous le verrions bien. Capitaine Hod, demandai-je notre ami, voici cette arriregarde dlphants qui saugmente ! Persistez-vous ne rien craindre ? Peuh ! fit le capitaine Hod. Pourquoi ces btes-l nous voudraient-elles du mal ? Ce ne sont pas les tigres, nest-ce pas, Fox ? Pas mme des panthres ! rpondit le brosseur, qui naturellement sassociait aux ides de son matre. Mais, cette rponse, je vis Klagani hocher la tte en signe de dsapprobation. videmment, il ne partageait pas la parfaite quitude des deux chasseurs. Vous ne paraissez pas rassur, Klagani, lui dit Banks, qui le regardait au mme moment. Ne peut-on presser un peu la marche du train ? se contenta de rpondre lIndou. Cest assez difficile, rpliqua lingnieur. Nous allons, cependant, essayer. Et Banks, quittant la vrandah de larrire, regagna la tourelle dans laquelle se tenait Storr. Presque aussitt, les hennissements du Gant dAcier devinrent plus prcipits, et la vitesse du train sacclra. Ctait peu, car la route tait dure. Mais et-on doubl la marche du train, ltat des choses ne se ft aucunement modifi.
364

Le troupeau dlphants aurait ht son pas, voil tout. Cest mme ce quil fit, et la distance qui le sparait de Steam-House ne diminua pas. Plusieurs heures se passrent ainsi, sans modification importante. Aprs le dner, nous revnmes prendre place sous la vrandah de la seconde voiture. En ce moment, la route prsentait en arrire une direction rectiligne de deux milles au moins. La porte du regard ntait donc plus limite par de brusques tournants. Quelle fut notre trs srieuse inquitude, en voyant que le nombre des lphants stait encore accru depuis une heure ! On ne pouvait en compter moins dune centaine. Ces animaux marchaient alors en file double ou triple, suivant la largeur du chemin, silencieusement, du mme pas, pour ainsi dire, les uns la trompe releve, les autres les dfenses en lair. Ctait comme le moutonnement dune mer, que soulvent de grandes lames de fond. Rien ne dferlait encore, pour continuer la mtaphore ; mais si une tempte dchanait cette masse mouvante, quels dangers ne serions-nous pas exposs ? Cependant, la nuit venait peu peu, une nuit laquelle allaient manquer la lumire de la lune et la lueur des toiles. Une sorte de brume courait dans les hautes zones du ciel. Ainsi que lavait dit Banks, lorsque cette nuit serait profonde, on ne pourrait sobstiner suivre ces routes difficiles, il faudrait bien sarrter. Lingnieur rsolut donc de faire halte, ds quun large vasement de la valle, ou quelque fond dans une gorge moins troite, pourrait permettre au menaant troupeau de passer sur les flancs du train et de continuer sa migration vers le sud. Mais le ferait-il, ce troupeau, et ne camperait-il pas plutt sur le lieu o nous camperions nous-mmes ?
365

Ctait la grosse question. Il fut, dailleurs, visible quavec la tombe de la nuit, les lphants manifestaient quelque apprhension, dont nous navions observ aucun symptme pendant le jour. Une sorte de mugissement, puissant mais sourd, schappa de leurs vastes poumons. ce brouhaha inquitant succda un autre bruit dune nature particulire. Quel est donc ce bruit ? demanda le colonel Munro. Cest le son que produisent ces animaux, rpondit Klagani, lorsque quelque ennemi se trouve en leur prsence ! Et cest nous, ce ne peut tre que nous quils considrent comme tels ? demanda Banks. Je le crains ! rpondit lIndou. Ce bruit ressemblait alors un tonnerre lointain. Il rappelait celui que lon produit dans les coulisses dun thtre par la vibration dune tle suspendue. En frottant lextrmit de leur trompe sur le sol, les lphants chassaient dnormes bouffes dair, emmagasin par une aspiration prolonge. De l cette sonorit puissante et profonde qui vous serrait le cur comme un roulement de foudre. Il tait alors neuf heures du soir. En cet endroit, une sorte de petite plaine, presque circulaire, large dun demi-mille, servait de dbouch la route qui conduisait au lac Puturia, prs duquel Klagani avait eu la pense dasseoir notre campement. Mais ce lac se trouvait encore quinze kilomtres, et il fallait renoncer latteindre avant la nuit. Banks donna donc le signal darrt. Le Gant dAcier demeura stationnaire, mais on ne le dtela pas. Les feux ne furent pas
366

mme repousss au fond du foyer. Storr reut lordre de se tenir toujours en pression, afin que le train restt en tat de partir au premier signal. Il fallait tre prt toute ventualit. Le colonel Munro se retira dans sa cabine. Quant Banks et au capitaine Hod, ils ne voulurent pas se coucher, et je prfrai demeurer avec eux. Tout le personnel, dailleurs, tait sur pied. Mais que pourrions-nous faire, sil prenait fantaisie aux lphants de se jeter sur Steam-House ? Pendant la premire heure de veille, un sourd murmure continua se propager autour du campement. videmment, ces grandes masses se dployaient sur la petite plaine. Allaient-elles donc la traverser et poursuivre leur route au sud ? Cest possible, aprs tout, dit Banks. Cest mme probable, ajouta le capitaine Hod, dont loptimisme ne bronchait pas. Vers onze heures environ, le bruit diminua peu peu, et, dix minutes aprs, il avait totalement cess. La nuit, alors, tait parfaitement calme. Le moindre son tranger ft arriv jusqu notre oreille. On nentendait rien, si ce nest le sourd ronflement du Gant dAcier dans lombre. On ne voyait rien, si ce nest cette gerbe dtincelles qui schappait parfois de sa trompe. Eh bien, dit le capitaine Hod, avais-je raison ? Ils sont partis, ces braves lphants ! Bon voyage ! rpliquai-je. Partis ! rpondit Banks, en hochant la tte. Cest ce que nous allons savoir ! Puis, appelant le mcanicien : Storr, dit-il, les fanaux.
367

linstant, monsieur Banks ! Vingt secondes aprs, deux faisceaux lectriques jaillissaient des yeux du Gant dAcier, et, par un mcanisme automatique, ils se promenaient tous les points de lhorizon. Les lphants taient l, en grand cercle, autour de Steam-House, immobiles, comme endormis, dormant peut-tre. Ces feux, qui clairaient confusment leurs masses profondes, semblaient les animer dune vie surnaturelle. Par une simple illusion doptique, ceux de ces monstres sur lesquels se plaquaient de violents mnisques de lumire, prenaient alors des proportions gigantesques, dignes de rivaliser avec celles du Gant dAcier. Frapps de ces vives projections, ils se relevaient soudain, comme sils eussent t touchs par un aiguillon de feu. Leur trompe pointait en avant, leurs dfenses se redressaient. On et dit quils allaient slancer lassaut du train. Des grognements rauques schappaient de leur vaste mchoire. Bientt, mme, cette subite fureur se communiqua tous, et il sleva autour de notre campement un assourdissant concert, comme si cent clairons eussent la fois sonn quelque retentissant appel. teins ! cria Banks. Le courant lectrique fut subitement interrompu, et le sabbat cessa presque instantanment. Ils sont l, camps en cercle, dit lingnieur et ils seront encore l au lever du jour ! Hum ! fit le capitaine Hod, dont la confiance me parut quelque peu branle. Quel parti prendre ? Klagani fut consult. Il ne cacha point linquitude quil prouvait. Pouvait-on songer quitter le campement, au milieu de cette nuit obscure ? Ctait impossible. quoi cela et-il servi, dailleurs ? La troupe dlphants nous aurait certainement suivis, et les difficults eussent t plus grandes que pendant le jour. Il fut donc convenu que le dpart ne seffectuerait qu la premire aube. On marcherait avec toute la prudence et toute la clrit possibles, mais sans
368

effaroucher ce redoutable cortge. Et si ces animaux senttent nous escorter ? demandai-je. Nous essayerons de gagner quelque endroit o SteamHouse puisse se mettre hors de leurs atteintes, rpondit Banks. Trouverons-nous cet endroit, avant notre sortie des Vindhyas ? dit le capitaine Hod. Il en est un, rpondit lIndou. Lequel ? demanda Banks. Le lac Puturia. quelle distance est-il ? neuf milles environ. Mais les lphants nagent, rpondit Banks, et mieux peuttre quaucun autre quadrupde ! On en a vu se soutenir la surface de leau pendant plus dune demi-journe ! Or, nest-il pas craindre quils ne nous suivent sur le lac Puturia, et que la situation de Steam-House nen soit encore plus compromise ? Je ne vois pas dautre moyen de se soustraire leur attaque ! dit lIndou. Nous le tenterons donc ! rpondit lingnieur. Ctait, en effet, le seul parti prendre. Peut-tre les lphants noseraientils pas saventurer la nage dans ces conditions, et peut-tre aussi pourrions-nous les gagner de vitesse ! On attendit impatiemment le jour. Il ne tarda pas paratre. Aucune dmonstration hostile navait t faite pendant le reste de la nuit ; mais, au lever du soleil, pas un lphant navait boug, et Steam-House tait entoure de toutes parts. Il se fit alors un remuement gnral sur le lieu de
369

halte. On et dit que les lphants obissaient un mot dordre. Ils secourent leur trompe, frottrent leurs dfenses contre le sol, firent leur toilette en saspergeant deau frache, achevrent de brouter a et l quelques poignes dune herbe paisse, dont ce pturage tait amplement fourni, et, finalement, ils se rapprochrent de Steam-House au point quon aurait pu les atteindre coups de piques travers les fentres. Banks, cependant, nous fit lexpresse recommandation de ne point les provoquer. Limportant tait de ne donner aucun prtexte une agression soudaine. Cependant, quelques-uns de ces lphants serraient de plus prs notre Gant dAcier. videmment ils tenaient reconnatre ce qutait cet norme animal, immobile alors. Le considraientils comme un de leurs congnres ? Souponnaient-ils quil y et en lui une merveilleuse puissance ? La veille, ils navaient point eu loccasion de le voir luvre, puisque leurs premiers rangs staient toujours tenus une certaine distance sur larrire du train. Mais que feraient-ils, quand ils lentendraient hennir, lorsque sa trompe lancerait des torrents de vapeur, quand ils le verraient lever et abaisser ses larges pattes articules, se mettre en marche, traner les deux chars roulants sa suite ? Le colonel Munro, le capitaine Hod, Klagani et moi, nous avions pris place lavant du train. Le sergent Mac Neil et ses compagnons se tenaient larrire. Klouth tait devant le foyer de sa chaudire, quil continuait charger de combustible, bien que la pression de la vapeur et dj atteint cinq atmosphres. Banks, dans la tourelle, prs de Storr, appuyait sa main sur le rgulateur.

370

Le moment de partir tait venu. Sur un signe de Banks, le mcanicien pressa le levier du timbre, et un violent coup de sifflet se fit entendre. Les lphants dressrent loreille ; puis, reculant un peu, ils laissrent la route libre sur un espace de quelques pas. Le fluide fut introduit dans les cylindres, un jet de vapeur jaillit de la trompe, les roues de la machine, mises en mouvement, actionnrent les pattes du Gant dAcier, et le train sbranla tout dune pice. Aucun de mes compagnons ne me contredira, si jaffirme quil y eut tout dabord un vif mouvement de surprise chez les animaux qui se pressaient aux premiers rangs. Entre eux souvrit un plus large passage, et la route parut tre assez dgage pour permettre dimprimer Steam-House une vitesse qui et gal celle dun cheval au petit trot. Mais, aussitt, toute la masse proboscidienne , une expression du capitaine Hod, de se mouvoir en avant, en arrire. Les premiers groupes prirent la tte du cortge, les derniers suivirent le train. Tous paraissaient bien dcids ne point labandonner. En mme temps, sur les cts de la route, plus large en cet endroit, dautres lphants nous accompagnrent, comme des cavaliers aux portires dun carrosse. Mles et femelles taient mlangs. Il y en avait de toutes tailles, de tout ge, des adultes de vingt-cinq ans, des hommes faits de soixante, de vieux pachydermes plus que centenaires, des bbs prs de leurs mres, qui, les lvres appliques leurs mamelles, et non leur trompe, comme on la cru quelquefois, les ttaient en marchant. Toute cette troupe gardait un certain ordre, ne se pressait pas plus quil ne fallait, rglait son pas sur celui du Gant dAcier.

371

Quils nous escortent ainsi jusquau lac, dit le colonel Munro, jy consens Oui, rpondit Klagani, mais quarrivera-t-il, lorsque la route redeviendra plus troite ? L tait le danger. Aucun incident ne se produisit pendant les trois heures qui furent employes franchir douze kilomtres sur les quinze que mesurait la distance du campement au lac Puturia. Deux ou trois fois seulement, quelques lphants staient ports en travers de la route, comme si leur intention et t de la barrer ; mais le Gant dAcier, ses dfenses pointes horizontalement, marcha sur eux, leur cracha sa vapeur la face, et ils scartrent pour lui livrer passage. dix heures du matin, quatre cinq kilomtres restaient faire pour atteindre le lac. L, on lesprait du moins, nous serions relativement en sret. Il va sans dire que, si les dmonstrations hostiles de lnorme troupeau ne saccentuaient pas avant notre arrive au lac, Banks comptait laisser le Puturia dans louest, sans sy arrter, de manire sortir le lendemain de la rgion des Vindhyas. De l la station de Jubbulpore, ce ne serait plus quune question de quelques heures. Jajouterai ici que le pays tait non seulement trs sauvage, mais absolument dsert. Pas un village, pas une ferme, ce que motivait linsuffisance des pturages, pas une caravane, pas mme un voyageur. Depuis notre entre dans cette partie montagneuse du Bundelkund, nous navions rencontr me qui vive. Vers onze heures, la valle que suivait Steam-House, entre deux puissants contreforts de la chane, commena se resserrer. Ainsi que lavait dit Klagani, la route allait redevenir trs troite jusqu lendroit o elle dbouchait sur le lac.

372

Notre situation, dj fort inquitante, ne pouvait donc que saggraver encore. En effet, si les files dlphants staient tout simplement allonges en avant et en arrire du train, la difficult ne se ft pas accrue. Mais ceux qui marchaient sur les flancs ny pouvaient rester. Ils nous eussent broys contre les parois rocheuses de la route, ou ils auraient t culbuts dans les prcipices qui la bordaient en maint endroit. Par instinct, ils tentrent donc de se placer, soit en tte, soit en queue. Il en rsulta bientt quil ne fut plus possible ni de reculer ni davancer. Cela se complique, dit le colonel Munro. Oui, rpondit Banks, et nous voil dans la ncessit denfoncer cette masse. Eh bien, fonons, enfonons ! scria le capitaine Hod. Que diable ! Les dfenses dacier de notre gant valent bien les dfenses divoire de ces sottes btes ! Les proboscidiens ntaient plus que de sottes btes pour le mobile et changeant capitaine ! Sans doute, rpondit le sergent Mac Neil, mais nous sommes un contre cent ! En avant, quand mme ! scria Banks, ou tout ce troupeau va nous passer dessus ! Quelques coups de vapeur imprimrent un mouvement plus rapide au Gant dAcier. Ses dfenses atteignirent la croupe un des lphants qui se trouvaient devant lui. Cri de douleur de lanimal, auquel rpondirent les clameurs furieuses de toute la troupe. Une lutte, dont on ne pouvait prvoir lissue, tait imminente. Nous avions pris nos armes, les fusils chargs de balles coniques, les carabines charges de balles explosibles, les revolvers garnis de leurs cartouches. Il fallait tre prt repousser toute agression.

373

La premire attaque vint dun gigantesque mle, de farouche mine, qui, les dfenses en arrt, les pattes de derrire puissamment arcboutes sur le sol, se retourna contre le Gant dAcier. Un gunesh ! scria Klagani. Bah ! il na quune dfense ! rpliqua le capitaine Hod, qui haussa les paules en signe de mpris. Il nen est que plus terrible ! rpondit lIndou. Klagani avait donn cet lphant le nom dont les chasseurs se servent pour dsigner les mles qui ne portent quune seule dfense. Ce sont des animaux particulirement rvrs des Indous, surtout lorsque cest la dfense droite qui leur manque. Tel tait celui-ci, et, ainsi que lavait dit Klagani, il tait trs redoutable, comme tous ceux de son espce. On le vit bien. Ce gunesh poussa une longue note de clairon, recourba sa trompe, dont les lphants ne se servent jamais pour combattre, et se prcipita contre notre Gant dAcier. Sa dfense frappa normalement la tle de la poitrine, la traversa de part en part ; mais, rencontrant lpaisse armure du foyer intrieur, elle se brisa net au choc. Le train tout entier ressentit la secousse. Cependant, la force acquise lentrana en avant, et il repoussa le gunesh, qui, lui faisant tte, essaya vainement de rsister. Mais son appel avait t entendu et compris. Toute la masse antrieure du troupeau sarrta et prsenta un insurmontable obstacle de chair vivante. Au mme moment, les groupes de larrire, continuant leur marche, se poussrent violemment contre la vrandah. Comment rsister une pareille force dcrasement ? En mme temps, quelques-uns de ceux que nous avions en flanc, leurs trompes leves, se cramponnaient aux montants des voitures quils secouaient avec violence. Il ne fallait pas sarrter, ou cen tait fait du train, mais il fallait se dfendre. Plus dhsitation possible. Fusils et carabines furent braqus sur les assaillants. Que pas un coup ne soit perdu ! cria le capitaine Hod. Mes amis, visez-les la naissance de la trompe, ou dans le creux qui est au-dessous de lil. Cest souverain ! Le capitaine Hod fut obi. Plusieurs dtonations clatrent, qui furent suivies de hurlements de douleur. Trois ou quatre lphants, touchs au
374

bon endroit, taient tombs, en arrire et latralement, circonstance heureuse, puisque leurs cadavres nobstruaient pas la route. Les premiers groupes staient un peu reculs, et le train put continuer sa marche. Rechargez et attendez ! cria le capitaine Hod. Si ce quil commandait dattendre tait lattaque du troupeau tout entier, ce ne fut pas long. Elle se fit avec une violence telle, que nous nous crmes perdus. Un concert de furieux et rauques hurlements clata soudain. On et dit de ces lphants de combat que les Indous, par un traitement particulier, amnent cette surexcitation de la rage nomme musth . Rien nest plus terrible, et les plus audacieux lphantadors , levs dans le Guicowar pour lutter contre ces redoutables animaux, auraient certainement recul devant les assaillants de Steam-House. En avant ! criait Banks. Feu ! criait Hod. Et, aux hennissements plus prcipits de la machine, se joignaient les dtonations des armes. Or, dans cette masse confuse, il devenait difficile de viser juste, ainsi que lavait recommand le capitaine. Chaque balle trouvait bien un morceau de chair trouer, mais elle ne frappait pas mortellement. Aussi, les lphants, blesss, redoublaient-ils de fureur, et, nos coups de fusil, ils rpondaient par des coups de dfenses, qui ventraient les parois de Steam-House. Cependant, aux dtonations des carabines, dcharges lavant et larrire du train, lclatement des balles explosibles dans le corps des animaux, se joignaient les sifflements de la vapeur, surchauffe par le tirage artificiel. La pression montait toujours. Le Gant dAcier entrait dans le tas, le divisait, le repoussait. En mme temps, sa trompe mobile, se levant et sabattant comme une massue formidable, frappait coups redoubls sur la masse charnue que dchiraient ses dfenses.
375

Et lon avanait sur ltroite route. Quelquefois, les roues patinaient la surface du sol, mais elles finissaient par le remordre de leurs jantes rayes, et nous gagnions du ct du lac. Hurrah ! criait le capitaine Hod, comme un soldat qui se jette au plus fort de la mle. Hurrah ! hurrah ! rptions-nous aprs lui. Mais, bientt, une trompe sabat sur la vrandah de lavant. Je vois le moment o le colonel Munro, enlev par ce lasso vivant, va tre prcipit sous les pieds des lphants. Et il en et t ainsi, sans lintervention de Klagani, qui trancha la trompe dun vigoureux coup de hache. Ainsi donc, tout en prenant part la dfense commune, lIndou ne perdait pas de vue sir Edward Munro. Dans ce dvouement la personne du colonel, qui ne stait jamais dmenti, il semblait comprendre que ctait celui de nous quil fallait avant tout protger. Ah ! quelle puissance notre Gant dAcier contenait dans ses flancs ! Avec quelle sret il senfonait dans la masse, la manire dun coin, dont la force de pntration est pour ainsi dire infinie ! Et, comme au mme moment, les lphants de larrire-garde nous poussaient de la tte, le train savanait sans arrt, sinon sans secousses, et marchait mme plus vite que nous neussions pu lesprer. Tout coup, un bruit nouveau se fit entendre au milieu du vacarme gnral. Ctait la seconde voiture quun groupe dlphants crasait contre les roches de la route. Rejoignez-nous ! rejoigneznous ! cria Banks ceux de nos compagnons qui dfendaient larrire de Steam-House. Dj, Gomi, le sergent, Fox, avaient prcipitamment pass de la seconde voiture dans la premire. Et Parazard ? dit le capitaine Hod. Il ne veut pas quitter sa cuisine, rpondit Fox.

376

Enlevez-le ! enlves-le ! Sans doute notre chef pensait que ctait un dshonneur pour lui dabandonner le poste qui lui avait t confi. Mais rsister aux bras vigoureux de Gomi, lorsque ces bras se mettaient luvre, autant aurait valu prtendre chapper aux mchoires dune cisaille. Monsieur Parazard fut donc dpos dans la salle manger. Vous y tes tous ? cria Banks. Oui, monsieur, rpondit Gomi. Coupez la barre dattelage ! Abandonner la moiti du train ! scria le capitaine Hod. Il le faut ! rpondit Banks. Et la barre coupe, la passerelle brise coups de hache, notre seconde voiture resta en arrire. Il tait temps. Cette voiture venait dtre branle, souleve, puis chavire, et les lphants, se jetant sur elle, achevrent de lcraser de tout leur poids. Ce ntait plus quune ruine informe, qui maintenant obstruait la route en arrire. Hein ! fit le capitaine Hod, dun ton qui nous et fait rire, si la situation y et prt, et dire que ces animaux ncraseraient mme pas une bte bon Dieu ! Si les lphants, devenus froces, traitaient la premire voiture comme ils avaient trait la seconde, il ny avait plus aucune illusion se faire sur le sort qui nous attendait. Force les feux, Klouth ! cria lingnieur. Un demi-kilomtre encore, un dernier effort, et le lac Puturia tait peut-tre atteint ! Ce dernier effort quon attendait du Gant dAcier, le puissant animal le fit sous la main de Storr, qui ouvrit en grand le rgulateur. Il fit une vritable troue travers ce rempart dlphants, dont les arrire-trains se dessinaient au-dessus de la masse comme ces normes croupes de chevaux quon voit dans les tableaux de bataille de Salvator Rosa. Puis, il ne se contenta pas de les larder de ses dfenses ; il leur lana des fuses de vapeur br 377

lante, ainsi quil avait fait aux plerins du Phalgou, il leur cingla des jets deau bouillante ! Il tait magnifique ! Le lac apparut enfin au dernier tournant de la route. Sil pouvait rsister dix minutes encore, notre train y serait relativement en sret. Les lphants, sans doute, sentirent cela, ce qui prouvait en faveur de leur intelligence, dont le capitaine Hod avait soutenu la cause. Ils voulurent une dernire fois renverser notre voiture. Mais les armes feu tonnrent de nouveau. Les balles sabattirent comme grle jusque sur les premiers groupes. peine cinq ou six lphants nous barraient-ils encore le passage. La plupart tombrent, et les roues grincrent sur un sol rouge de sang. cent pas du lac, il fallut repousser ceux de ces animaux qui formaient un dernier obstacle. Encore ! encore ! cria Banks au mcanicien. Le Gant dAcier ronflait comme sil et renferm un atelier de dvideuses mcaniques dans ses flancs. La vapeur fusait par les soupapes sous une pression de huit atmosphres. les charger, si peu que ce ft, on et fait clater la chaudire, dont les tles frmissaient. Ce fut inutile, heureusement. La force de Gant dAcier tait maintenant irrsistible. On et pu croire quil bondissait sous les coups de piston. Ce qui restait du train le suivit, crasant les membres des lphants jets terre, au risque dtre culbut. Si un pareil accident se ft produit, cen tait fait de tous les htes de Steam-House. Laccident narriva pas, la berge du lac fut enfin atteinte, et le train flotta bientt sur les eaux tranquilles.
378

Dieu soit lou ! dit le colonel Munro. Deux ou trois lphants, aveugls par la fureur, se prcipitrent dans le lac, et ils essayrent de poursuivre sa surface ceux quils navaient pu anantir en terre ferme. Mais les pattes du Gant firent leur office. Le train sloigna peu peu de la rive, et quelques dernires balles, convenablement ajustes, nous dlivrrent de ces monstres marins , au moment ou leurs trompes allaient sabattre sur la vrandah de larrire. Eh bien, mon capitaine, scria Banks, que pensez-vous de la douceur des lphants de lInde ? Peuh ! fit le capitaine Hod, a ne vaut pas les fauves ! Mettez-moi une trentaine de tigres seulement la place de cette centaine de pachydermes, et que je perde ma commission, si, lheure quil est, un seul de nous serait encore vivant pour raconter laventure !

379

CHAPITRE X Le lac Puturia.


Le lac Puturia, sur lequel Steam-House venait de trouver provisoirement refuge, est situ quarante kilomtres environ dans lest de Dumoh. Cette ville, chef-lieu de la province anglaise laquelle elle a donn son nom, est en voie de prosprit, et avec ses douze mille habitants, renforcs dune petite garnison, elle commande cette dangereuse portion du Bundelkund. Mais, au del de ses murailles, surtout vers la partie orientale du pays, dans la plus inculte rgion des Vindhyas, dont le lac occupe le centre, son influence ne se fait que difficilement sentir. Aprs tout, que pouvait-il, maintenant, nous arriver de pire que cette rencontre dlphants, dont nous nous tions tirs sains et saufs ? La situation, cependant, ne laissait pas dtre inquitante, puisque la plus grande partie de notre matriel avait disparu. Lune des voitures composant le train de Steam-House tait anantie. Il ny avait aucun moyen de la renflouer , pour employer une expression de la langue maritime. Renverse sur le sol, crase contre les roches, de sa carcasse, sur laquelle avait invitablement pass la masse des lphants, il ne devait plus rester que des dbris informes. Et cependant, en mme temps quelle servait loger le personnel de lexpdition, cette voiture contenait, non seulement la cuisine et loffice, mais aussi la rserve de nourriture et de munitions. De celles-ci, il ne nous restait plus quune douzaine de cartouches, mais il ntait pas probable que nous eussions faire usage des armes feu avant notre arrive Jubbulpore. Quant la nourriture, ctait une autre question, et plus difficile rsoudre.

380

En effet, il ny avait plus rien des provisions de loffice. En admettant que, le lendemain soir, nous eussions pu atteindre la station, encore loigne de soixante-dix kilomtres, il faudrait se rsigner passer vingt-quatre heures sans manger. Ma foi, on en prendrait son parti ! Dans cette circonstance, le plus dsol de tous, ce fut naturellement monsieur Parazard. La perte de son office, la destruction de son laboratoire, la dispersion de sa rserve, lavaient frapp au cur. Il ne cacha pas son dsespoir, et, oubliant les dangers auxquels nous venions presque miraculeusement dchapper, il ne se montra proccup que de la situation personnelle qui lui tait faite. Donc, au moment o, runis dans le salon, nous allions discuter le parti quil convenait de prendre dans ces circonstances, monsieur Parazard, toujours solennel, apparut sur le seuil et demanda faire une communication de la plus haute gravit. Parlez, monsieur Parazard, lui rpondit le colonel Munro, en linvitant entrer. Messieurs, dit gravement notre chef noir, vous ntes pas sans savoir que tout le matriel quemportait la seconde habitation de Steam-House a t dtruit dans cette catastrophe ! Au cas mme o il nous serait rest quelques provisions, jaurais t fort gn, faute de cuisine, pour vous prparer un repas, si modeste quil ft. Nous le savons, monsieur Parazard, rpondit le colonel Munro. Cela est regrettable, mais nous ferons comme nous pourrons, et nous jenerons, sil faut jener. Cela est dautant plus regrettable, en effet, messieurs, reprit notre chef, qu la vue de ces groupes dlphants qui nous assaillaient, et dont plus dun est tomb sous vos balles meurtrires
381

Belle phrase, monsieur Parazard ! dit le capitaine Hod. Avec quelques leons, vous arriveriez vous exprimer avec autant dlgance que notre ami Mathias Van Guitt. Monsieur Parazard sinclina devant ce compliment, quil prit trs au srieux, et, aprs un soupir, il continua ainsi : Je dis donc, messieurs, quune occasion unique de me signaler dans mes fonctions mtait offerte. La chair dlphant, quoi quon ait pu penser, nest pas bonne en toutes ses parties, dont quelques-unes sont incontestablement dures et coriaces ; mais il semble que lAuteur de toutes choses ait voulu mnager, dans cette masse charnue, deux morceaux de premier choix, dignes dtre servis sur la table du vice-roi des Indes. Jai nomm la langue de lanimal, qui est, extraordinairement savoureuse, lorsquelle est prpare daprs une recette dont lapplication mest exclusivement personnelle, et les pieds du pachyderme Pachyderme ? Trs bien, quoique proboscidien soit plus lgant, dit le capitaine Hod, en approuvant du geste. Pieds, reprit monsieur Parazard, avec lesquels on fait un des meilleurs potages connus dans cet art culinaire dont je suis le reprsentant Steam-House. Vous nous mettez leau la bouche, monsieur Parazard, rpondit Banks. Malheureusement dune part, heureusement de lautre, les lphants ne nous ont pas suivis sur le lac, et je crains bien quil nous faille renoncer, pour quelque temps du moins, au potage de pied et au ragot de langue de ce savoureux mais redoutable animal. Il ne serait pas possible, reprit le chef, de retourner terre pour se procurer ?

382

Cela nest pas possible, monsieur Parazard. Si parfaites queussent t vos prparations, nous ne pouvons courir ce risque. Eh bien, messieurs, reprit notre chef, veuillez recevoir lexpression de tous les regrets que me fait prouver cette dplorable aventure. Vos regrets sont exprims, monsieur Parazard, rpondit le colonel Munro, et nous vous en donnons acte. Quant au dner et au djeuner, ne vous en proccupez pas avant notre arrive Jubbulpore. Il ne me reste donc qu me retirer, dit monsieur Parazard, en sinclinant, sans rien perdre de la gravit qui lui tait habituelle. Nous aurions ri volontiers de lattitude de notre chef, si nous neussions obi dautres proccupations. En effet, une complication venait sajouter tant dautres. Banks nous apprit quen ce moment le plus regrettable ntait ni le manque de vivres, ni le manque de munitions, mais le dfaut de combustible. Rien dtonnant cela, puisque, depuis quarantehuit heures, il navait pas t possible de renouveler la provision de bois ncessaire lalimentation de la machine. Toute la rserve tait puise notre arrive au lac. Une heure de marche de plus, il et t impossible de latteindre, et la premire voiture de Steam-House aurait eu le mme sort que la seconde. Maintenant, ajouta Banks, nous navons plus rien brler, la pression baisse, elle est dj tombe deux atmosphres, et il nest aucun moyen de la relever ! La situation est-elle donc aussi grave que tu sembls le croire, Banks ? demanda le colonel Munro. Sil ne sagissait que de revenir la rive dont nous sommes peu loigns encore, rpondit Banks, ce serait faisable. Un quart
383

dheure suffirait nous y ramener. Mais retourner l o le troupeau dlphants est encore runi sans doute, ce serait trop imprudent. Non, il faut, au contraire, traverser le Puturia et chercher sur sa rive du sud un point de dbarquement. Quelle peut tre la largeur du lac en cet endroit ? demanda le colonel Munro. Klagani value cette distance sept ou huit milles environ. Or, dans les conditions o nous sommes, plusieurs heures seraient ncessaires pour la franchir, et, je vous le rpte, avant quarante minutes, la machine ne sera plus en tat de fonctionner. Eh bien, rpondit sir Edward Munro, passons tranquillement la nuit sur le lac. Nous y sommes en sret. Demain, nous aviserons. Ctait ce quil y avait de mieux faire. Nous avions, dailleurs, grand besoin de repos. Au dernier lieu de halte, entour de ce cercle dlphants, personne navait pu dormir SteamHouse, et la nuit, comme on dit, avait t une nuit blanche. Mais si celle-l avait t blanche, celle ci devait tre noire, et plus mme quil ne convenait. En effet, vers sept heures, un lger brouillard commena se lever sur le lac. On se rappelle que de fortes brumes couraient dj dans les hautes zones du ciel pendant la nuit prcdente. Ici, une modification stait produite, due aux diffrences de localits. Si, au campement des lphants, ces vapeurs staient maintenues quelques centaines de pieds au-dessus du sol, il nen fut pas de mme la surface du Puturia, grce lvaporation des eaux. Aprs une journe assez chaude, il y eut confusion entre les hautes et les basses couches de latmosphre, et tout le lac ne tarda pas disparatre sous un brouillard, peu intense dabord, mais qui spaississait dinstant en instant.

384

Ceci tait donc, comme lavait dit Banks, une complication dont il y avait lieu de tenir compte. Ainsi quil lavait galement annonc, vers sept heures et demie, les derniers gmissements du Gant dAcier se firent entendre, les coups de piston devinrent moins rapides, les pattes articules cessrent de battre leau, la pression descendit au-dessous dune atmosphre. Plus de combustible, ni aucun moyen de sen procurer. Le Gant dAcier et lunique voiture quil remorquait alors flottaient paisiblement sur les eaux du lac, mais ne se dplaaient plus. Dans ces conditions, au milieu des brumes, il et t difficile de relever exactement notre situation. Pendant le peu de temps que la machine avait fonctionn, le train stait dirig vers la rive sud-est du lac, afin dy chercher un point de dbarquement. Or, comme le Puturia affecte la forme dun ovale assez allong, il tait possible que Steam-House ne ft plus trop loign de lune ou lautre de ses rives. Il va sans dire que les cris des lphants, qui nous avaient poursuivis pendant une heure environ, maintenant teints dans lloignement, ne se faisaient plus entendre. Nous causions donc des diverses ventualits que nous rservait cette nouvelle situation. Banks fit appeler Klagani, quil tenait consulter. LIndou vint aussitt et fut invit donner son avis. Nous tions runis alors dans la salle manger, qui, recevant le jour par la claire-voie suprieure, navait point de fentres latrales. De cette faon, lclat des lampes allumes ne pouvait se transmettre au dehors. Prcaution utile, en somme, car mieux valait que la situation de Steam-House ne pt tre connue des rdeurs qui couraient peut-tre les rives du lac.

385

Aux questions qui lui furent poses, Klagani, du moins cela me parut ainsi, sembla tout dabord hsiter rpondre. Il sagissait de dterminer la position que devait occuper le train flottant sur les eaux du Puturia, et je conviens que la rponse ne laissait pas dtre embarrassante. Peut-tre une faible brise de nord-ouest avait-elle agi sur la masse de Steam-House ? Peut-tre aussi un lger courant nous entranait-il vers la pointe infrieure du lac. Voyons, Klagani, dit Banks, en insistant, vous connaissez parfaitement quelle est ltendue du Puturia ? Sans doute, monsieur, rpondit lIndou, mais il est difficile, au milieu de cette brume Pouvez-vous estimer approximativement la distance laquelle nous sommes actuellement de la rive la plus rapproche ? Oui, rpondit lIndou, aprs avoir rflchi quelque temps. Cette distance ne doit pas dpasser un mille et demi. Dans lest ? demanda Banks. Dans lest. Ainsi donc, si nous accostions cette rive, nous serions plus prs de Jubbulpore que de Dumoh ? Assurment. Cest donc Jubbulpore quil conviendrait de nous ravitailler, dit Banks. Or, qui sait quand et comment nous pourrons atteindre la rive ! Cela peut durer un jour, deux jours, et nos provisions sont puises !

386

Mais, dit Klagani, ne pourrait-on tenter, ou, au moins, lun de nous ne pourrait-il tenter de prendre terre cette nuit mme ? Et comment ? En gagnant la rive la nage. Un mille et demi, au milieu de cet pais brouillard ! rpondit Banks. Ce serait risquer sa vie Ce nest point une raison pour ne pas lessayer, rpondit lIndou. Je ne sais pourquoi, il me sembla encore que la voix de Klagani navait pas sa franchise habituelle. Tenteriez-vous de traverser le lac la nage ? demanda le colonel Munro, qui observait attentivement lIndou. Oui, colonel, et jai lieu de croire que jy russirais. Eh bien, mon ami, reprit Banks, vous nous rendriez l un grand service ! Une fois terre, il vous serait facile datteindre la station de Jubbulpore et den amener les secours dont nous avons besoin. Je suis prt partir ! rpondit simplement Klagani. Jattendais que le colonel Munro remercit notre guide, qui soffrait remplir une tche assez prilleuse, en somme ; mais, aprs lavoir regard avec une attention plus soutenue encore, il appela Gomi. Gomi parut aussitt. Gomi, dit sir Edward Munro, tu es un excellent nageur ? Oui, mon colonel.
387

Un mille et demi faire, cette nuit, sur ces eaux calmes du lac, ne tembarrasseraient pas ? Ni un mille, ni deux. Eh bien, reprit le colonel Munro, voici Klagani qui soffre pour gagner la nage la rive la plus rapproche de Jubbulpore. Or, aussi bien sur le lac que dans cette partie du Bundelkund, deux hommes intelligents et hardis, pouvant se porter assistance, ont plus de chance de russir. Veux-tu accompagner Klagani ? linstant, mon colonel, rpondit Gomi. Je nai besoin de personne, rpondit Klagani, mais si le colonel Munro y tient, jaccepte volontiers Gomi pour compagnon. Allez donc, mes amis, dit Banks, et soyez aussi prudents que vous tes courageux ! Cela convenu, le colonel Munro, prenant Gomi lcart, lui fit quelques recommandations, brivement formules. Cinq minutes aprs, les deux Indous, un paquet de vtements sur leur tte, se laissaient glisser dans les eaux du lac. Le brouillard tait trs intense alors, et quelques brasses suffirent les mettre hors de vue. Je demandai alors au colonel Munro pourquoi il avait paru si dsireux dadjoindre un compagnon Klagani. Mes amis, rpondit sir Edward Munro, les rponses de cet Indou, dont je navais jamais suspect jusquici la fidlit, ne mont pas paru tre franches ! Jai prouv la mme impression, dis-je.

388

Pour mon compte, je nai rien remarqu fit observer lingnieur. coute, Banks, reprit le colonel Munro. En nous offrant de se rendre terre, Klagani avait une arrire-pense. Laquelle ? Je ne sais, mais sil a demand dbarquer, ce nest pas pour aller chercher des secours Jubbulpore ! Hein ! fit le capitaine Hod. Banks regardait le colonel en fronant les sourcils. Puis : Munro, dit-il, jusquici cet Indou sest toujours montr trs dvou, et plus particulirement envers toi ! Aujourdhui, tu prtends que Klagani nous trahit ! Quelle preuve en as-tu ? Pendant que Klagani parlait, rpondit le colonel Munro, jai vu sa peau noircir, et lorsque les gens peau cuivre noircissent, cest quils mentent ! Vingt fois, jai pu confondre ainsi Indous et Bengalis, et jamais je ne me suis tromp. Je rpte donc que Klagani, malgr toutes les prsomptions en sa faveur, na pas dit la vrit. Cette observation de sir Edward Munro, je lai souvent constat depuis, tait fonde. Quand ils mentent, les Indous noircissent lgrement comme les blancs rougissent. Ce symptme navait pu chapper la perspicacit du colonel, et il fallait tenir compte de son observation. Mais quels seraient donc les projets de Klagani, demanda Banks, et pourquoi nous trahirait-il ? Cest ce que nous saurons plus tard rpondit le colonel Munro, trop tard peut-tre !
389

Trop tard, mon colonel ! scria le capitaine Hod ! Eh ! nous ne sommes pas en perdition, jimagine ! En tout cas, Munro, reprit lingnieur, tu as bien fait de lui adjoindre Gomi. Celui-l nous sera dvou jusqu la mort. Adroit, intelligent, sil souponne quelque danger, il saura Dautant mieux, rpondit le colonel Munro, quil est prvenu et se dfiera de son compagnon. Bien, dit Banks. Maintenant, nous navons plus qu attendre le jour. Ce brouillard se lvera sans doute avec le soleil, et nous verrons alors quel parti prendre ! Attendre, en effet ! Cette nuit devait donc se passer encore dans une insomnie complte. Le brouillard stait paissi, mais rien ne faisait prsager lapproche du mauvais temps. Et cela tait heureux, car, si notre train pouvait flotter, il ntait pas fait pour tenir la mer. On pouvait donc esprer que toutes ces vsicules de vapeur se condenseraient au lever du jour, ce qui assurerait une belle journe pour le lendemain. Donc, tandis que notre personnel prenait place dans la salle manger, nous nous installmes sur les divans du salon, causant peu, mais prtant loreille tous les bruits du dehors. Tout coup, vers deux heures aprs minuit, un concert de fauves vint troubler le silence de la nuit. La rive tait donc l, dans la direction du sud-est, mais elle devait tre assez loigne encore. Ces hurlements taient encore trs affaiblis par la distance, et cette distance, Banks ne lvalua

390

pas moins dun bon mille. Une troupe danimaux sauvages, sans doute, tait venue se dsaltrer la pointe extrme du lac. Mais, bientt aussi, il fut constat que, sous linfluence dune lgre brise, le train flottant drivait vers la rive, dune faon lente et continue. En effet, non seulement ces cris arrivaient plus distinctement notre oreille, mais on distinguait dj le grave rugissement du tigre du hurlement enrou des panthres. Hein ! ne put sempcher de dire le capitaine Hod, quelle occasion de tuer l son cinquantime ! Une autre fois, mon capitaine ! rpondit Banks. Le jour venu, jaime penser quau moment o nous accosterons la rive, cette bande de fauves nous aura cd la place ! Y aurait-il quelque inconvnient, demandai-je, mettre les fanaux lectriques en activit ? Je ne le pense pas, rpondit Banks. Cette partie de la berge nest trs probablement occupe que par des animaux en train de boire. Il ny a donc aucun inconvnient tenter de la reconnatre. Et, sur lordre de Banks, deux faisceaux lumineux furent projets dans la direction du sud-est. Mais la lumire lectrique, impuissante percer cette opaque brume, ne put lclairer que dans un court secteur en avant de Steam-House, et la rive demeura absolument invisible nos regards. Cependant, ces hurlements, dont lintensit saccroissait peu peu, indiquaient que le train ne cessait de driver la surface du lac. videmment, les animaux, rassembls en cet endroit, devaient tre fort nombreux. cela rien dtonnant, puisque le lac Puturia est comme un abreuvoir naturel pour les fauves de cette partie du Bundelkund.
391

Pourvu que Gomi et Klagani ne soient pas tombs au milieu de la bande ! dit le capitaine Hod. Ce ne sont pas les tigres que je crains pour Gomi ! rpondit le colonel Munro. Dcidment, les soupons navaient fait que grandir dans lesprit du colonel. Pour ma part, je commenais les partager. Et pourtant, les bons offices de Klagani, depuis notre arrive dans la rgion de lHimalaya, ses services incontestables, son dvouement dans ces deux circonstances o il avait risqu sa vie pour Sir Edward Munro et pour le capitaine Hod, tout tmoignait en sa faveur. Mais, lorsque lesprit se laisse entraner au doute, la valeur des faits accomplis saltre, leur physionomie change, on oublie le pass, on craint pour lavenir. Cependant, quel mobile pouvait pousser cet Indou nous trahir ? Avait-il des motifs de haine personnelle contre les htes de Steam-House ? Non, assurment ! Pourquoi les aurait-il attirs dans un guet-apens ? Ctait inexplicable. Chacun se livrait donc des penses fort confuses, et limpatience nous prenait attendre le dnouement de cette situation. Soudain, vers quatre heures du matin, les animaux cessrent brusquement leurs cris. Ce qui nous frappa tous, cest quils ne semblaient pas stre loigns peu peu, les uns aprs les autres, donnant un dernier coup de gueule aprs une dernire lampe. Non, ce fut instantan. On et dit quune circonstance fortuite venait de les troubler dans leur opration, et avait provoqu leur fuite. videmment, ils regagnaient leurs tanires, non en btes qui y rentrent, mais en btes qui se sauvent. Le silence avait donc succd au bruit, sans transition. Il y avait l un effet dont la cause nous chappait encore, mais qui ne laissa pas daccrotre notre inquitude. Par prudence, Banks donna lordre dteindre les fanaux. Si les animaux avaient fui devant quelque bande de ces coureurs de grande route qui frquentent le Bundelkund et les Vindhyas, il fallait soigneusement cacher la situation de Steam-House. Le silence, maintenant, ntait plus mme troubl par le lger clapotis des eaux. La brise venait de tomber. Si le train continuait driver sous linfluence dun courant, il tait impossible de le savoir. Mais le jour ne pouvait tarder paratre, et il balayerait sans doute ces brumes, qui noccupaient que les basses couches de latmosphre. Je regardai
392

ma montre. Il tait cinq heures. Sans le brouillard, laube et dj largi le cercle de vision sur une porte de quelques milles. La rive aurait donc t en vue. Mais le voile ne se dchirait pas. Il fallait patienter encore. Le colonel Munro, Mac Neil et moi, lavant du salon, Fox, Klouth et monsieur Parazard, larrire de la salle manger, Banks et Storr dans la tourelle, le capitaine Hod juch sur le dos du gigantesque animal, prs de la trompe, comme un matelot de garde lavant dun navire, nous attendions que lun de nous crit : Terre ! Vers six heures, une petite brise se leva, peine sensible, mais elle frachit bientt. Les premiers rayons du soleil percrent la brume, et lhorizon se dcouvrit nos regards. La rive apparut dans le sud-est. Elle formait lextrmit du lac une sorte danse aigu, trs boise sur son arrire-plan. Les vapeurs montrent peu peu et laissrent voir un fond de montagnes, dont les cimes se dgagrent rapidement. Terre ! avait cri le capitaine Hod. Le train flottant ntait pas alors plus de deux cents mtres du fond de lanse du Puturia, et il drivait sous la pousse de la brise, qui soufflait du nord-ouest. Rien sur cette rive. Ni un animal, ni un tre humain. Elle semblait tre absolument dserte. Pas une habitation, dailleurs, pas une ferme sous lpais couvert des premiers arbres. Il semblait donc que lon pt atterrir sans danger. Le vent aidant, laccostage se fit avec facilit prs dune berge plate comme une grve de sable. Mais, faute de vapeur, il ntait possible ni de la remonter, ni de se lancer sur une route qui, consulter la direction donne par la boussole, devait tre la route de Jubbulpore.
393

Sans perdre un instant, nous avions suivi le capitaine Hod, qui, le premier, avait saut sur la berge. Au combustible ! cria Banks. Dans une heure, nous serons en pression, et en avant ! La rcolte tait facile. Du bois, il y en avait partout sur le sol, et il tait assez sec pour tre immdiatement utilis. Il suffisait donc den emplir le foyer, den charger le tender. Tout le monde se mit luvre. Klouth seul demeura devant sa chaudire, pendant que nous ramassions du combustible pour vingt-quatre heures. Ctait plus quil ne fallait pour atteindre la station de Jubbulpore, o le charbon ne nous manquerait pas. Quant la nourriture, dont le besoin se faisait sentir, eh bien ! il ne serait pas interdit aux chasseurs de lexpdition dy pourvoir en route. Monsieur Parazard emprunterait le feu de Klouth, et nous apaiserions notre faim tant bien que mal. Trois quarts dheure aprs, la vapeur avait atteint une pression suffisante, le Gant dAcier se mettait en mouvement, et il prenait enfin pied sur le talus de la berge, lentre de la route. Jubbulpore ! cria Banks. Mais Storr navait pas eu le temps de donner un demi-tour au rgulateur, que des cris furieux clataient la lisire de la fort. Une bande, comptant au moins cent cinquante Indous, se jetait sur Steam-House. La tourelle du Gant dAcier, la voiture, par lavant et larrire, taient envahies, avant mme que nous eussions pu nous reconnatre ! Presque aussitt, les Indous nous entranaient cinquante pas du train, et nous tions mis dans limpossibilit de fuir !

394

Que lon juge de notre colre, de notre rage, devant la scne de destruction et de pillage qui suivit. Les Indous, la hache la main, se prcipitrent lassaut de Steam-House. Tout fut pill, dvast, ananti. Du mobilier intrieur, il ne resta bientt plus rien ! Puis, le feu acheva luvre de ruine, et, en quelques minutes, tout ce qui pouvait brler de notre dernire voiture fut dtruit par les flammes ! Les gueux ! les canailles ! scria le capitaine Hod, que plusieurs Indous pouvaient peine contenir. Mais, comme nous, il en tait rduit dinutiles injures, que ces Indous ne semblaient mme pas comprendre. Quant chapper ceux qui nous gardaient, il ny fallait pas songer. Les dernires flammes steignirent, et il ne resta bientt plus que la carcasse informe de cette pagode roulante, qui venait de traverser une moiti de la pninsule ! Les Indous staient ensuite attaqus notre Gant dAcier. Ils auraient voulu le dtruire, lui aussi ! Mais l, ils furent impuissants. Ni la hache ni le feu ne pouvaient rien contre lpaisse armature de tle qui formait le corps de llphant artificiel, ni contre la machine quil portait en lui. Malgr leurs efforts, il demeura intact, aux applaudissements du capitaine Hod, qui poussait des hurrahs de plaisir et de rage. En ce moment, un homme parut. Ce devait tre le chef de ces Indous. Toute la bande vint aussitt se ranger devant lui. Un autre homme laccompagnait. Tout sexpliqua. Cet homme, ctait notre guide, ctait Klagani. De Gomi, il ny avait pas trace. Le fidle avait disparu, le tratre tait rest. Sans doute, le dvouement de notre brave ser 395

viteur lui avait cot la vie, et nous ne devions plus le revoir ! Klagani savana vers le colonel Munro, et, froidement, sans baisser les yeux, le dsignant : Celui-ci ! dit-il. Sur un geste, sir Edward Munro fut saisi, entran, et il disparut au milieu de la bande, qui remontait la route vers le sud, sans avoir pu ni nous serrer une dernire fois la main, ni nous donner un dernier adieu ! Le capitaine Hod, Banks, le sergent, Fox, tous, nous avions voulu nous dgager pour larracher aux mains de ces Indous ! Cinquante bras nous avaient couchs terre. Un mouvement de plus, nous tions gorgs. Pas de rsistance ! dit Banks. Lingnieur avait raison. Nous ne pouvions rien, en ce moment, pour dlivrer le colonel Munro. Mieux valait donc se rserver en vue des vnements ultrieurs. Un quart dheure aprs, les Indous nous abandonnaient leur tour, et se lanaient sur les traces de la premire bande. Les suivre et amen une catastrophe, sans profit pour le colonel Munro, et, cependant, nous allions tout tenter pour le rejoindre Pas un pas de plus, dit Banks. On lui obit. En somme, ctait donc bien au colonel Munro, lui seul, quen voulaient ces Indous, amens par Klagani. Quelles taient les intentions de ce tratre ? Il ne pouvait agir pour son propre

396

compte, videmment. Mais alors qui obissait-il ? Le nom de Nana Sahib se prsenta mon esprit ! Ici sarrte le manuscrit qui a t rdig par Maucler. Le jeune Franais ne devait plus rien voir des vnements qui allaient prcipiter le dnouement de ce drame. Mais ces vnements ont t connus plus tard, et, runis sous la forme dun rcit, ils compltent la relation de ce voyage travers lInde septentrionale.

397

CHAPITRE XI Face face.


Les Thugs, de sanglante mmoire, dont lIndoustan semble tre dlivr, ont laiss cependant des successeurs dignes deux. Ce sont les Dacoits, sortes de Thugs transforms. Les procds dexcution de ces malfaiteurs ont chang, le but des assassins nest plus le mme, mais le rsultat est identique : cest le meurtre prmdit, lassassinat. Il ne sagit plus, sans doute, doffrir une victime la farouche Kli, desse de la mort. Si ces nouveaux fanatiques noprent pas par strangulation, ils empoisonnent pour voler. Aux trangleurs ont succd des criminels plus pratiques, mais tout aussi redoutables. Les Dacoits, qui forment des bandes part sur certains territoires de la pninsule, accueillent tout ce que la justice angloindoue laisse passer de meurtriers travers les mailles de son filet. Ils courent jour et nuit les grandes routes, surtout dans les rgions les plus sauvages, et lon sait que le Bundelkund offre des thtres tout prpars pour ces scnes de violence et de pillage. Souvent mme, ces bandits se runissent en plus grand nombre pour attaquer un village isol. La population na quune ressource alors, cest de prendre la fuite ; mais la torture, avec tous ses raffinements, attend ceux qui restent aux mains des Dacoits. L reparaissent les traditions des chauffeurs de lextrme Occident. en croire M. Louis Rousselet, les ruses de ces misrables, leurs moyens daction, dpassent tout ce que les plus fantastiques romanciers ont jamais imagin ! Ctait au pouvoir dune bande de Dacoits, amens par Klagani, qutait tomb le colonel Munro. Avant quil et eu le temps de se reconnatre, brutalement spar de ses compagnons, il avait t entran sur la route de Jubbulpore.

398

La conduite de Klagani, depuis le jour o il tait entr en relation avec les htes de Steam-House, navait t que celle dun tratre. Ctait bien par Nana Sahib quil avait t dpch. Ctait bien par lui seul quil avait t choisi pour prparer ses vengeances. On se souvient que, le 24 mai dernier, Bhpal, pendant les dernires ftes du Moharum, auxquelles il stait audacieusement ml, le nabab avait t prvenu du dpart de sir Edward Munro pour les provinces septentrionales de lInde. Sur son ordre, Klagani, lun des Indous les plus absolument dvous sa cause et sa personne, avait quitt Bhpal. Se lancer sur les traces du colonel, le retrouver, le suivre, ne plus le perdre de vue, jouer sa vie, sil le fallait, pour se faire admettre dans lentourage de limplacable ennemi de Nana Sahib, telle tait sa mission. Klagani tait parti sur lheure, se dirigeant vers les contres du nord. Cawnpore, il avait pu rejoindre le train de SteamHouse. Depuis ce moment, sans jamais se laisser voir, il avait guett des occasions qui ne vinrent pas. Cest pourquoi, pendant que le colonel Munro et ses compagnons sinstallaient au sanitarium de lHimalaya, il se dcidait entrer au service de Mathias Van Guitt. Linstinct de Klagani lui disait que des rapports presque quotidiens stabliraient forcment entre le kraal et le sanitarium. Cest ce qui arriva, et, ds le premier jour, il fut assez heureux, non seulement pour se signaler lattention du colonel Munro, mais aussi pour acqurir des droits sa reconnaissance. Le plus fort tait fait. On sait le reste. LIndou vint souvent Steam-House. Il fut mis au courant des projets ultrieurs de ses htes, il connut litinraire que Banks se proposait de suivre. Ds lors, une seule ide domina tous ses actes : arriver se faire accepter comme le guide de lexpdition, lorsquelle redescendrait vers le sud.

399

Pour atteindre ce but, Klagani ne ngligea rien. Il nhsita pas risquer, non seulement la vie des autres, mais la sienne. Dans quelles circonstances ? on ne la pas oubli. En effet, la pense lui tait venue que, sil accompagnait lexpdition, ds le dbut du voyage, tout en restant au service de Mathias Van Guitt, cela djouerait tout soupon et amnerait peut-tre le colonel Munro lui offrir ce quil voulait prcisment obtenir. Mais, pour en arriver l, il fallait que le fournisseur, priv de ses attelages de buffles, en ft rduit rclamer laide du Gant dAcier. De l cette attaque des fauves, attaque inattendue, il est vrai, mais dont Klagani sut profiter. Au risque de provoquer un dsastre, il nhsita pas, sans quon sen apert, retirer les barres qui maintenaient la porte du kraal. Les tigres, les panthres, se prcipitrent dans lenceinte, les buffles furent disperss ou anantis, plusieurs Indous succombrent, mais le plan de Klagani avait russi. Mathias Van Guitt allait tre forc davoir recours au colonel Munro pour reprendre avec sa mnagerie roulante le chemin de Bombay. En effet, renouveler ses attelages, dans cette rgion presque dserte de lHimalaya, et t difficile. En tout cas, ce fut Klagani qui se chargea de cette affaire pour le compte du fournisseur. Il va de soi quil ny russit point, et cest ainsi que Mathias Van Guitt, marchant la remorque du Gant dAcier, descendit avec tout son personnel jusqu la station dEtawah. L, le chemin de fer devait emporter le matriel de la mnagerie. Les chikaris furent donc congdis, et Klagani, qui ntait plus utile, allait partager leur sort. Cest alors quil se montra trs embarrass de ce quil deviendrait. Banks y fut pris. Il se dit que cet Indou, intelligent et dvou, connaissant parfaitement toute cette partie de lInde, pourrait rendre de vritables services. Il lui offrit dtre leur guide jusqu Bombay, et, de ce jour, le sort de lexpdition fut dans les mains de Klagani.
400

Nul ne pouvait souponner un tratre dans cet Indou, toujours prt payer de sa personne. Un instant, Klagani faillit se trahir. Ce fut lorsque Banks lui parla de la mort de Nana Sahib. Il ne sut retenir un geste dincrdulit, et secoua la tte en homme qui ny pouvait croire. Mais nen et-il pas t ainsi de tout Indou, pour qui le lgendaire nabab tait un de ces tres surnaturels que la mort ne peut atteindre ! Klagani, ce sujet, eut-il la confirmation de cette nouvelle, lorsque, ce ne fut point un hasard, il rencontra un de ses anciens compagnons dans la caravane des Banjaris ? On lignore, mais il est supposer quil sut exactement quoi sen tenir. Quoi quil en soit, le tratre nabandonna pas ses odieux desseins, comme sil et voulu reprendre son compte les projets du nabab. Cest pourquoi Steam-House continua sa route travers les dfils des Vindhyas, et, aprs les pripties que lon connat, les voyageurs arrivrent sur les bords du lac Puturia, auquel il fallut demander refuge. L, lorsque Klagani voulut quitter le train flottant, sous prtexte de se rendre Jubbulpore, il se laissa deviner. Si matre de lui quil ft, un simple phnomne physiologique, qui ne pouvait chapper la perspicacit du colonel, lavait rendu suspect, et lon sait maintenant que les soupons de sir Edward Munro ntaient que trop justifis. On le laissa partir, mais Gomi lui fut adjoint. Tous deux se prcipitrent dans les eaux du lac, et, une heure aprs, ils avaient atteint la rive sud-est du Puturia.

401

Les voil donc, marchant de concert, dans cette nuit obscure, lun souponnant lautre, lautre ne se sachant pas souponn. Lavantage tait alors pour Gomi, ce second Mac Neil du colonel Munro. Pendant trois heures, les deux Indous allrent ainsi sur cette grande route, qui traverse les chanons mridionaux des Vindhyas pour aboutir la station de Jubbulpore. Le brouillard tait beaucoup moins intense dans la campagne que sur le lac. Gomi surveillait de prs son compagnon. Un solide couteau tait attach sa ceinture. Au premier mouvement suspect, trs expditif de caractre, il se proposait de bondir sur Klagani et de le mettre hors dtat de nuire. Malheureusement, le fidle Indou neut pas le temps dagir comme il lesprait. La nuit, sans lune, tait noire. vingt pas, on net pas distingu un homme en marche. Il arriva donc, lun des tournants du chemin, quune voix se fit brusquement entendre, appelant Klagani. Oui ! Nassim ! rpondit lIndou. Et, au mme moment, un cri aigu, trs bizarre, retentit sur la gauche de la route. Ce cri, ctait le kisri de ces farouches tribus du Gondwana, que Gomi connaissait bien ! Gomi, surpris, navait pu rien tenter. Dailleurs, Klagani mort, quaurait-il pu faire contre toute une bande dIndous laquelle ce cri devait servir de ralliement. Un pressentiment lui dit de fuir, pour essayer le prvenir ses compagnons. Oui ! rester libre, dabord, puis revenir au lac, et chercher rejoindre la nage
402

le Gant dAcier pour lempcher daccoster la rive, il ny avait pas autre chose faire. Gomi nhsita pas. Au moment o Klagani rejoignait ce Nassim qui lui avait rpondu, il se jeta de ct et disparut dans les jungles qui bordaient la route. Et, lorsque Klagani revint avec son complice, dans lintention de se dbarrasser du compagnon que lui avait impos le colonel Munro, Gomi ntait plus l. Nassim tait le chef dune bande de Dacoits, dvou la cause de Nana Sahib. Lorsquil apprit la disparition de Gomi, il lana ses hommes travers les jungles. tout prix, il voulait reprendre le hardi serviteur qui venait de schapper. Les recherches furent inutiles. Gomi, soit quil se ft perdu dans lobscurit, soit quun trou quelconque lui servt de refuge, avait disparu, et il fallut renoncer le retrouver. Mais, en somme, que pouvaient-ils craindre, ces Dacoits, de Gomi, livr ses seules ressources, au milieu de cette rgion sauvage, trois heures de marche dj du lac Puturia, quil ne pourrait, quelle que ft sa diligence, rejoindre avant eux ? Klagani en prit donc son parti. Il confra un instant avec le chef des Dacoits, qui semblait attendre ses ordres. Puis, tous, redescendant la route, se portrent grands pas dans la direction du lac. Et maintenant, si cette troupe avait quitt les gorges des Vindhyas, o elle campait depuis quelque temps, cest que Klagani avait pu faire connatre la prochaine arrive du colonel Munro aux environs du lac Puturia. Par qui ? Par cet Indou, qui ntait autre que Nassim et qui suivait la caravane des Banjaris. qui ? celui dont la main dirigeait dans lombre toute cette machination !
403

En effet, ce qui stait pass, ce qui se passait alors, ctait le rsultat dun plan bien arrt, auquel le colonel Munro et ses compagnons ne pouvaient se soustraire. Cest pourquoi, au moment o le train accostait la pointe mridionale du lac, les Dacoits purent lattaquer sous les ordres de Nassim et de Klagani. Mais ctait au colonel Munro quon en voulait, lui seul. Ses compagnons, abandonns dans ce pays, leur dernire maison dtruite, ntaient plus craindre. Il fut donc entran, et, sept heures du matin, six milles le sparaient dj du lac Puturia. Que sir Edward Munro ft conduit par Klagani la station de Jubbulpore, ce ntait pas admissible. Aussi se disait-il quil ne devait pas quitter la rgion des Vindhyas, et que, tomb au pouvoir de ses ennemis, il nen sortirait peut-tre jamais. Cependant, cet homme courageux navait rien perdu de son sang-froid. Il allait, au milieu de ces farouches Indous, prt tout vnement. Il affectait mme de ne pas apercevoir Klagani. Le tratre avait pris la tte de la troupe, et il en tait bien le chef en effet. Quant fuir, ce ntait pas possible. Bien quil ne ft pas garrott, le colonel Munro ne voyait, ni en avant, ni en arrire, ni sur les flancs de son escorte, aucun vide qui et pu lui livrer passage. Dailleurs, il aurait t repris immdiatement. Il rflchissait donc aux consquences de sa situation. Pouvait-il croire que la main de Nana Sahib ft dans tout ceci ? Non ! Pour lui, le nabab tait bien mort. Mais, quelque compagnon de lancien chef des rebelles, Balao Rao peut tre, navait-il pas rsolu de satisfaire sa haine, en accomplissant cette vengeance, laquelle son frre avait vou sa vie ? Sir Edward Munro pressentait quelque manuvre de ce genre. En mme temps, il songeait au malheureux Gomi, qui ntait pas prisonnier des Dacoits. Avait-il pu schapper ? ctait possible. Navait-il pas tout dabord succomb ? ctait plus probable.
404

Pouvait-on compter sur son aide, au cas o il serait sain et sauf ? ctait difficile. En effet, si Gomi avait cru devoir pousser jusqu la station de Jubbulpore pour y chercher secours, il arriverait trop tard. Si, au contraire, il tait venu rejoindre Banks et ses compagnons la pointe mridionale du lac, que feraient ceux-ci, presque dpourvus de munitions ? Se jetteraient-ils sur la route de Jubbulpore ? Mais, avant quils eussent pu latteindre, le prisonnier aurait dj t entran dans quelque inaccessible retraite des Vindhyas ! Donc, de ce ct, il ne fallait garder aucun espoir. Le colonel Munro envisageait froidement la situation. Il ne dsesprait pas, ntant point homme se laisser abattre, mais il prfrait voir les choses dans toute leur ralit, au lieu de sabandonner quelque illusion indigne dun esprit que rien ne pouvait troubler. Cependant, la troupe marchait avec une extrme rapidit. videmment, Nassim et Klagani voulaient arriver, avant le coucher du soleil, quelque rendez-vous convenu, o se dciderait le sort du colonel. Si le tratre tait press, sir Edward Munro ne ltait pas moins den finir, quelle que ft la fin qui lattendit. Une seule fois, vers midi, pendant une demi-heure, Klagani fit faire halte. Les Dacoits taient pourvus de vivres et mangrent sur le bord dun petit ruisseau. Un peu de pain et de viande sche fut mis la disposition du colonel, qui ne refusa point dy toucher. Il navait rien pris depuis la veille, et ne voulait pas donner ses ennemis la joie de le voir faiblir physiquement lheure suprme.

405

ce moment, prs de seize milles avaient t franchis pendant cette marche force. Sur lordre de Klagani, on se remit en route, en suivant toujours la direction de Jubbulpore. Ce ne fut que vers cinq heures du soir que la bande des Dacoits abandonna le grand chemin, pour se jeter sur la gauche. Si donc le colonel Munro avait pu conserver un semblant despoir, tant quil le suivait, il comprit alors quil ntait plus quentre les mains de Dieu. Un quart dheure aprs, Klagani et les siens traversaient un troit dfil, qui formait lextrme limite de la valle de la Nerbudda, vers la partie la plus sauvage de Bundelkund. Lendroit tait situ trois cent cinquante kilomtres environ du pl de Tandit, dans lest de ces monts Sautpourra, que lon peut considrer comme le prolongement occidental des Vindhyas. L, sur un des derniers contreforts, slevait la vieille forteresse de Ripore, abandonne depuis longtemps, parce quelle ne pouvait tre ravitaille, pour peu que les dfils de louest fussent occups par lennemi. Cette forteresse dominait un des derniers saillants de la chane, une sorte de redan naturel, haut de cinq cents pieds, qui surplombait un large vasement de la gorge, au milieu des croupes avoisinantes. On ne pouvait y accder que par un troit sentier, tortueusement vid dans le massif rocheux, sentier peine praticable pour des pitons. L, sur ce plateau, se profilaient encore des courtines dmanteles, quelques bastions en ruines. Au milieu de lesplanade, ferme sur labme par un parapet de pierre, se dressait un btiment, demi dtruit, qui servait autrefois de caserne la petite garnison de Ripore, et dont on naurait pas voulu maintenant pour table.

406

Sur le milieu du plateau central, un seul engin restait de tous ceux qui sallongeaient autrefois travers les embrasures du parapet. Ctait un norme canon, braqu vers la face antrieure de lesplanade. Trop lourd pour tre descendu, trop dtrior, dailleurs, pour conserver une valeur quelconque, il avait t laiss l, sur son afft, livr aux morsures de la rouille qui rongeait son enveloppe de fer. Ctait bien, par sa longueur et par sa grosseur, le digne pendant du clbre canon de bronze de Bhilsa, qui fut fondu au temps de Jehanghir, norme pice, longue de six mtres, avec un calibre de quarante-quatre. On et pu le comparer galement au non moins fameux canon de Bidjapour, dont la dtonation, au dire des indignes, net pas laiss debout un seul des monuments de la cit. Telle tait la forteresse de Ripore, o le prisonnier fut amen par la troupe de Klagani. Il tait cinq heures du soir, quand il y arriva, aprs une journe de marche de plus de vingt-cinq milles. En face duquel de ses ennemis le colonel Munro allait-il enfin se trouver ? Il ne devait pas tarder lapprendre. Un groupe dIndous occupait alors le btiment en ruines, qui slevait au fond de lesplanade. Ce groupe sen dtacha, tandis que la bande des Dacoits se rangeait en cercle le long du parapet. Le colonel Munro occupait le centre de ce cercle. Les bras croiss, il attendait. Klagani quitta la place quil occupait dans le rang, et fit quelques pas au devant du groupe. Un Indou, simplement vtu, marchait en tte.

407

Klagani sarrta devant lui et sinclina. LIndou lui tendit une main que Klagani baisa respectueusement. Un signe de tte lui tmoigna quon tait content de ses services. Puis, lIndou savana vers le prisonnier, lentement, mais lil en feu, avec tous les symptmes dune colre peine contenue. On et dit dun fauve marchant sur sa proie. Le colonel Munro le laissa approcher, sans reculer dun pas, le regardant avec autant de fixit quil tait regard lui-mme. Lorsque lIndou ne fut plus qu cinq pas de lui : Ce nest que Balao Rao, le frre du nabab ! dit le colonel, dun ton qui indiquait le plus profond mpris. Regarde mieux ! rpondit lIndou. Nana Sahib ! scria le colonel Munro, en reculant, cette fois, malgr lui. Nana Sahib vivant ! Oui, le nabab lui-mme, lancien chef de la rvolte des Cipayes, limplacable ennemi de Munro ! Mais qui avait donc succomb dans la rencontre au pl de Tandt ? Ctait Balao Rao, son frre. Lextraordinaire ressemblance de ces deux hommes, tous deux grls la face, tous deux amputs du mme doigt de la mme main, avait tromp les soldats de Lucknow et de Cawnpore. Ceux-ci navaient pas hsit reconnatre le nabab dans celui qui ntait que son frre, et il et t impossible de ne pas commettre cette mprise. Ainsi, lorsque la communication, faite aux autorits, annona la mort du nabab, Nana Sahib vivait encore : ctait Balao Rao qui ntait plus. Cette nouvelle circonstance, Nana Sahib avait eu grand soin de lexploiter. Une fois de plus, elle lui assurait une scurit presque absolue. En effet, son frre ne devait pas tre recherch par la police anglaise avec le mme acharnement que lui, et il ne le fut
408

pas. Non seulement les massacres de Cawnpore ne lui taient point imputs, mais il navait pas sur les Indous du centre linfluence pernicieuse que possdait le nabab. Nana Sahib, se voyant traqu de si prs, avait donc rsolu de faire le mort jusquau moment o il pourrait dfinitivement agir, et, renonant temporairement ses projets insurrectionnels, il stait donn tout entier sa vengeance. Jamais, dailleurs, les circonstances navaient t plus favorables. Le colonel Munro, toujours surveill par ses agents, venait de quitter Calcutta pour un voyage qui devait le conduire Bombay. Ne serait-il pas possible de lamener dans la rgion des Vindhyas, travers les provinces du Bundelkund ? Nana Sahib le pensa, et ce fut dans ce but quil lui dpcha lintelligent Klagani. Le nabab quitta alors le pl de Tandt, qui ne lui offrait plus un abri sr. Il senfona dans la valle de la Nerbudda, jusquaux dernires gorges des Vindhyas. L slevait la forteresse de Ripore, qui lui parut un lieu de refuge o la police ne songerait gure le relancer, puisquelle devait le croire mort. Nana Sahib sy installa donc avec les quelques Indous dvous sa personne. Il les renfora bientt dune bande de Dacoits, dignes de se ranger sous les ordres dun tel chef, et il attendit. Mais quattendait-il depuis quatre mois ? Que Klagani et rempli sa mission, et lui fit connatre la prochaine arrive, du colonel Munro dans cette partie des Vindhyas, o il serait sous sa main. Toutefois, une crainte sempara de Nana Sahib. Ce fut que la nouvelle de sa mort, rpandue dans toute la pninsule, narrivt aux oreilles de Klagani. Si celui-ci y ajoutait foi, nabandonnerait-il pas son uvre de trahison vis--vis du colonel Munro ?

409

De l, lenvoi dun autre Indou travers les routes du Bundelkund, ce Nassim qui, ml la caravane des Banjaris, rencontra le train de Steam-House sur la route du Scindia, se mit en communication avec Klagani, et linstruisit du vritable tat des choses. Cela fait, Nassim, sans perdre une heure, revint la forteresse de Ripore, et il informa Nana Sahib de tout ce qui stait pass depuis le jour o Klagani avait quitt Bhopal. Le colonel Munro et ses compagnons savanaient petites journes vers les Vindhyas, Klagani les guidait, et ctait aux environs du lac Puturia quil fallait les attendre. Tout avait donc russi aux souhaits du nabab. Sa vengeance ne pouvait plus lui chapper. Et, en effet, ce soir-l, le colonel Munro tait seul, dsarm, en sa prsence, sa merci. Aprs les premiers mots changs, ces deux hommes se regardrent un instant sans prononcer une seule parole. Mais, soudain, limage de lady Munro repassant plus vivement devant ses yeux, le colonel eut comme un afflux de sang de son cur sa tte. Il slana sur le meurtrier des prisonniers de Cawnpore ! Nana Sahib se contenta de faire deux pas en arrire. Trois Indous staient subitement jets sur le colonel, et ils le matrisrent, non sans peine. Cependant, sir Edward Munro avait repris possession de luimme. Le nabab le comprit sans doute, car, dun geste, il carta les Indous. Les deux ennemis se retrouvrent de nouveau face face.
410

Munro, dit Nana Sahib, les tiens ont attach la bouche de leurs canons les cent vingt prisonniers de Peschawar, et, depuis ce jour, plus de douze cents Cipayes ont pri de cette pouvantable mort ! Les tiens ont massacr sans piti les fugitifs de Lahore, ils ont gorg, aprs la prise de Delhi, trois princes et vingt-neuf membres de la famille du roi, ils ont massacr Lucknow six mille des ntres, et trois mille aprs la campagne du Pendjab ! En tout, par le canon, le fusil, la potence ou le sabre, cent vingt mille officiers ou soldats natifs et deux cent mille indignes ont pay de leur vie ce soulvement pour lindpendance nationale ! mort ! mort ! scrirent les Dacoits et les Indous rangs autour de Nana Sahib. Le nabab leur imposa silence de la main, et attendit que le colonel Munro voult lui rpondre. Le colonel ne rpondit pas. Quant toi, Munro, reprit le nabab, tu as tu de ta main la Rani de Jansi, ma fidle compagne et elle nest pas encore venge ! Pas de rponse du colonel Munro. Enfin, il y a quatre mois, dit Nana Sahib, mon frre Balao Rao est tomb sous les balles anglaises diriges contre moi et mon frre nest pas encore veng ! mort ! mort ! Ces cris clatrent avec plus de violence, celle fois, et toute la bande fit un mouvement pour se ruer sur le prisonnier. Silence ! scria Nana Sahib. Attendez lheure de la justice ! Tous se turent. Munro, reprit le nabab, cest un de tes anctres, cest Hector Munro, qui a os appliquer pour la premire fois cet pouvantable supplice, dont les tiens ont fait un si terrible usage pendant la guerre de 1857 ! Cest lui qui a donn lordre dattacher vivants, la bouche de ses canons, des Indous, nos parents, nos frres
411

Nouveaux cris, nouvelles dmonstrations, que Nana Sahib naurait pu rprimer cette fois. Aussi : Reprsailles pour reprsailles ! ajouta-t-il. Munro, tu priras comme tant des ntres ont pri ! Puis, se retournant : Vois ce canon ! Et le nabab montrait lnorme pice, longue de plus de cinq mtres, qui occupait le centre de lesplanade. Tu vas tre attach, dit-il, la bouche de ce canon ! Il est charg, et demain, au lever du soleil, sa dtonation, se prolongeant jusquaux fonds de Vindhyas, apprendra tous que la vengeance de Nana Sahib est enfin accomplie ! Le colonel Munro regardait fixement le nabab avec un calme que lannonce de son prochain supplice ne pouvait troubler. Cest bien, dit-il, tu fais ce que jaurais fait, si tu tais tomb entre mes mains ! Et, de lui-mme, le colonel Munro alla se placer devant la bouche du canon, laquelle, les mains lies derrire le dos, il fut attach par de fortes cordes. Et alors, pendant une longue heure, toute cette bande de Dacoits et dIndous vint linsulter lchement. On et dt des Sioux de lAmrique du Nord autour dun prisonnier enchan au poteau du supplice. Le colonel Munro demeura impassible devant loutrage, comme il voulait ltre devant la mort. Puis, la nuit venue, Nana
412

Sahib, Klagani et Nassim se retirrent dans la vieille caserne. Toute la bande, lasse enfin, quitta la place et rejoignit ses chefs. Sir Edward Munro resta en prsence de la mort et de Dieu.

413

CHAPITRE XII la bouche dun canon.


Le silence ne dura pas longtemps. Des provisions avaient t mises la disposition de la bande des Dacoits. Pendant quils mangeaient, on pouvait les entendre crier, vocifrer, sous linfluence de cette violente liqueur darak, dont ils faisaient un usage immodr. Mais tout ce vacarme sapaisa peu peu. Le sommeil ne devait pas tarder semparer de ces brutes, trs surmenes dj par une longue journe de fatigue. Sir Edward Munro allait-il donc tre laiss sans gardien jusquau moment o sonnerait lheure de sa mort ? Nana Sahib ne ferait-il pas veiller sur son prisonnier, bien que celui-ci, solidement attach par les triples tours de corde qui lui cerclaient les bras et la poitrine, ft hors dtat de faire un mouvement ? Le colonel se le demandait, quand, vers huit heures, il vit un Indou quitter la caserne et savancer sur lesplanade. Cet Indou avait pour consigne de rester pendant toute la nuit auprs du colonel Munro. Tout dabord, aprs avoir travers obliquement le plateau, il vint droit au canon, afin de sassurer que le prisonnier tait toujours l. Dune main vigoureuse, il essaya les cordes, qui ne cdrent point. Puis, sans sadresser au colonel, mais se parlant luimme : Dix livres de bonne poudre ! dit-il. Il y a longtemps que le vieux canon de Ripore na parl, mais, demain, il parlera !

414

Cette rflexion amena un sourire de ddain sur le fier visage du colonel Munro. La mort ntait pas pour leffrayer, si pouvantable quelle dt tre. Lindou, aprs avoir examin la partie antrieure de la bouche feu, revint un peu en arrire, caressa de sa main lpaisse culasse, et son doigt se posa un instant sur la lumire, que la poudre de lamorce emplissait jusqu lorifice. Puis, lIndou resta appuy sur le bouton de la culasse. Il semblait avoir absolument oubli que le prisonnier ft l, comme un patient au pied du gibet, attendant que la trappe se drobe sous lui. Indiffrence ou effet de larak quil venait de boire, lIndou chantonnait entre ses dents un vieux refrain du Goundwana. Il sinterrompait et recommenait, comme un homme auquel, sous linfluence dune demi-ivresse, sa pense chappe peu peu. Un quart dheure plus tard, lIndou se redressa. Sa main se promena sur la croupe du canon. Il en fit le tour, et, sarrtant devant le colonel Munro, il le regarda en murmurant dincohrentes paroles. Par instinct, ses doigts saisirent une dernire fois les cordes, comme pour les serrer plus solidement ; puis, hochant la tte, en homme qui est rassur, il alla saccouder sur le parapet, une dizaine de pas, vers la gauche de la bouche feu. Pendant dix minutes encore, lIndou demeura dans cette position, tantt tourn vers le plateau, tantt pench en dehors, et plongeant ses regards dans labme qui se creusait au pied de la forteresse. Il tait visible quil faisait un dernier effort pour ne pas succomber au sommeil. Mais enfin, la fatigue lemportant, il se laissa glisser jusquau sol, sy tendit, et lombre du parapet le rendit absolument invisible.
415

La nuit, dailleurs, tait dj profonde. Dpais nuages, immobiles, sallongeaient sur le ciel. Latmosphre tait aussi calme que si les molcules de lair eussent t soudes lune lautre. Les bruits de la valle narrivaient pas cette hauteur. Le silence tait absolu. Ce quallait tre une telle nuit dangoisses pour le colonel Munro, il convient de le dire, lhonneur de cet homme nergique. Pas un instant, il ne songea cette dernire seconde de sa vie, pendant laquelle les tissus de son corps, rompus violemment, ses membres effroyablement disperss, iraient se perdre dans lespace. Ce ne serait quun coup de foudre, aprs tout, et ce ntait pas l de quoi branler une nature sur laquelle jamais effroi physique ou moral navait eu prise. Quelques heures lui restaient encore vivre : elles appartenaient cette existence, qui avait t si heureuse pendant sa plus longue priode. Sa vie se rouvrait tout entire avec une singulire prcision. Tout son pass se reprsentait son esprit. Limage de lady Munro se dressait devant lui. Il la revoyait, il lentendait, cette infortune quil pleurait comme aux premiers jours, non plus des yeux, mais du cur ! Il la retrouvait jeune fille, au milieu de cette funeste ville de Cawnpore, dans cette habitation o il lavait pour la premire fois admire, connue, aime ! Ces quelques annes de bonheur, brusquement termines par la plus pouvantable des catastrophes, se ravivrent dans son esprit. Tous leurs dtails, si lgers quils fussent, lui revinrent la mmoire avec une telle nettet, que la ralit neut peut-tre pas t plus relle ! Le milieu de la nuit tait dj pass que sir Edward Munro ne sen tait pas aperu. Il avait vcu tout entier dans ses souvenirs, sans que rien len et pu distraire, l-bas, prs de sa femme adore. En trois heures staient rsums les trois ans quil avait vcu prs delle ! Oui ! son imagination lavait irrsistiblement enlev de ce plateau de la forteresse de Ripore, elle lavait arrach la bouche de ce canon, dont le premier rayon du soleil allait, pour ainsi dire, enflammer lamorce !
416

Mais alors, lhorrible dnouement du sige de Cawnpore lui apparut, lemprisonnement de lady Munro et de sa mre dans le Bibi-Ghar, le massacre de leurs malheureuses compagnes, et enfin ce puits, tombeau de deux cents victimes, sur lequel, quatre mois auparavant, il tait all une dernire fois pleurer. Et cet odieux Nana Sahib qui tait l, quelques pas, derrire des murs de cette caserne en ruines, lordonnateur des massacres, le meurtrier de lady Munro et de tant dautres infortunes ! Et ctait entre ses mains quil venait de tomber, lui, qui avait voulu se faire le justicier de cet assassin que la justice navait pu atteindre ! Sir Edward Munro, sous la pousse dune colre aveugle, fit un effort dsespr pour rompre ses liens. Les cordes craqurent, et les nuds, resserrs, lui entrrent dans les chairs. Il poussa un cri, non de douleur, mais dimpuissante rage. ce cri, lIndou, tendu dans lombre du parapet, redressa la tte. Le sentiment de sa situation le reprit. Il se souvint quil tait le gardien du prisonnier. Il se releva donc, savana en hsitant vers le colonel Munro, lui posa la main sur lpaule, pour sassurer quil tait toujours l, et, du ton dun homme moiti endormi : Demain, dit-il, au lever du soleil Boum ! Puis, il retourna vers le parapet, afin dy reprendre un point dappui. Ds quil leut touch, il se coucha sur le sol et ne tarda pas sassoupir compltement. la suite de cet inutile effort, une sorte de calme avait repris le colonel Munro. Le cours de ses penses se modifia, sans quil songet davantage au sort qui lattendait. Par une association dides toute naturelle, il pensa ses amis, ses compagnons. Il se demanda si, eux aussi, ntaient pas tombs entre les mains
417

dune autre bande de ces Dacoits qui fourmillent dans les Vindhyas, si on ne leur rservait pas un sort identique au sien, et cette pense lui serra le cur. Mais, presque aussitt, il se dit que cela ne pouvait tre. En effet, si le nabab avait rsolu leur mort, il les aurait runis lui dans le mme supplice. Il et voulut doubler ses angoisses de celles de ses amis. Non ! ce ntait que sur lui, sur lui seul, il essayait de lesprer, que Nana Sahib voulait assouvir sa haine ! Cependant, si dj et par impossible, Banks, le capitaine Hod, Maucler, taient libres, que faisaient-ils ? Avaient-ils pris la route de Jubbulpore, sur laquelle le Gant dAcier, que navaient pu dtruire les Dacoits, pouvait les transporter rapidement ? L, les secours ne manqueraient pas ! Mais quoi bon ? Comment auraient-ils su o tait le colonel Munro ? Nul ne connaissait cette forteresse de Ripore, ce repaire de Nana Sahib. Et, dailleurs, pourquoi le nom du nabab leur serait-il venu la pense ? Nana Sahib ntait-il pas mort pour eux ? Navait-il pas succomb lattaque du pl de Tandt ? Non ! ils ne pouvaient rien pour le prisonnier ! Du ct de Gomi, nul espoir non plus. Klagani avait eu tout intrt se dfaire de ce dvou serviteur, et puisque Gomi ntait pas l, cest quil avait prcd son matre dans la mort ! Compter sur une chance quelconque de salut, cet t inutile. Le colonel Munro ntait point homme sillusionner. Il voyait les choses dans leur vrai, et il revint ses premires penses, au souvenir des jours heureux qui emplissait son cur. Combien dheures staient coules, pendant quil rvait ainsi, il lui et t difficile de lvaluer. La nuit tait toujours obscure. Rien napparaissait encore la cime des montagnes de lest, qui annont les premires lueurs de laube.

418

Cependant, il devait tre environ quatre heures du matin, lorsque lattention du colonel Munro fut attire par un phnomne assez singulier. Jusqu ce moment, pendant ce retour sur son existence passe, il avait plutt regard en dedans quen dehors de lui. Les objets extrieurs, peu distincts au milieu de ces profondes tnbres, nauraient pu le distraire ; mais alors, ses yeux devinrent plus fixes, et toutes les images, voques dans son souvenir, seffacrent soudain devant une sorte dapparition, aussi inattendue quinexplicable. En effet, le colonel Munro ntait plus seul sur le plateau de Ripore. Une lumire, encore indcise, venait de se montrer vers lextrmit du sentier, la poterne de la forteresse. Elle allait et venait, vacillante, trouble, menaant de steindre, reprenant son clat, comme si elle et t tenue par une main peu sre. Dans la situation o se trouvait le prisonnier, tout incident pouvait avoir son importance. Ses yeux ne quittrent donc plus ce feu. Il observa quune sorte de vapeur fuligineuse sen dgageait et quil tait mobile. Do cette conclusion quil ne devait pas tre enferm dans un fanal. Un de mes compagnons, se dit le colonel Munro Gomi peut-tre ! Mais non ! Il ne serait pas l avec une lumire qui le trahirait Quest-ce donc ? Le feu sapprochait lentement. Il glissa, dabord, le long du mur de la vieille caserne, et sir Edward Munro put craindre quil ne ft aperu de quelques-uns des Indous endormis au dedans. Il nen fut rien. Le feu passa sans tre remarqu. Parfois, lorsque la main qui le portait sagitait dun mouvement fbrile, il se ravivait et brillait dun plus vif clat. Bientt le feu eut atteint le mur du parapet, et il en suivit la crte, comme une flamme de Saint-Elme dans les nuits dorage.

419

Alors le colonel Munro commena distinguer une sorte de fantme, sans forme apprciable, une ombre , que cette lumire clairait vaguement. Ltre quelconque, qui savanait ainsi, devait tre recouvert dun long pagne, sous lequel se cachaient ses bras et sa tte. Le prisonnier ne remuait pas. Il retenait son souffle. Il craignait deffaroucher cette apparition, de voir steindre la flamme dont la clart la guidait dans lombre. Il tait aussi immobile que la pesante pice de mtal qui semblait le tenir dans son norme gueule. Cependant, le fantme continuait glisser le long du parapet. Ne pouvait-il arriver quil heurtt le corps de lIndou endormi ? Non. LIndou tait tendu gauche du canon, et lapparition venait par la droite, sarrtant parfois, puis reprenant sa marche, petits pas. Enfin, elle fut bientt assez rapproche pour que le colonel Munro pt la distinguer plus nettement. Ctait un tre de moyenne taille, dont un long pagne, en effet, recouvrait tout le corps. De ce pagne sortait une main, qui tenait une branche de rsine enflamme. Quelque fou, qui a lhabitude de visiter le campement des Dacoits, se dit le colonel Munro, et auquel on ne prend plus garde ! Au lieu dun feu, que na-t-il un poignard la main ! Peut-tre pourrais-je ? Ce ntait point un fou, et, cependant, sir Edward Munro avait peu prs devin. Ctait la folle de la valle de la Nerbudda, linconsciente crature, qui, depuis quatre mois, errait travers les Vindhyas, toujours respecte et hospitalirement accueillie de ces Gounds superstitieux. Ni Nana Sahib, ni aucun de ses compagnons ne sa 420

vaient quelle part la Flamme Errante avait prise lattaque du pl de Tandt. Souvent ils lavaient rencontre dans cette partie montagneuse du Bundelkund, et ils ne staient jamais inquits de sa prsence. Plusieurs fois dj, dans ses courses incessantes, elle avait port ses pas jusqu la forteresse de Ripore, et nul navait song len chasser. Ce ntait que le hasard de ses prgrinations nocturnes qui venait de ly amener cette nuit mme. Le colonel Munro ne savait rien de ce qui concernait la folle. De la Flamme Errante, il navait jamais entendu parler, et pourtant, cet tre inconnu qui sapprochait, qui allait le toucher, lui parler peut-tre, faisait battre son cur avec une inexplicable violence. Peu peu, la folle stait rapproche du canon. Sa rsine ne jetait plus que de faibles lueurs, et elle ne semblait pas voir le prisonnier, bien quelle ft en face de lui, et que ses yeux fussent presque visibles travers ce pagne, perc de trous comme la cagoule dun pnitent. Sir Edward Munro ne bougeait pas. Ni par un mouvement de tte, ni par un mot, il nessayait dattirer lattention de cette trange crature. Dailleurs, elle revint presque aussitt sur ses pas, de manire faire le tour de lnorme pice, la surface de laquelle sa rsine dessinait de petites ombres flottantes. Comprenait-elle, linsense, quoi devait servir ce canon, allong l comme un monstre, pourquoi cet homme tait attach cette gueule, qui allait vomir le tonnerre et lclair au premier rayon du jour ? Non, sans doute. La Flamme Errante tait l, comme elle tait partout, inconsciemment. Elle errait, cette nuit, ainsi quelle lavait dj fait bien des fois, sur le plateau de Ripore. Puis, elle le quitterait, elle redescendrait le sentier sinueux, elle regagnerait la
421

valle, et reporterait ses pas l o la pousserait son imagination falote. Le colonel Munro, qui pouvait librement tourner la tte, suivait tous ses mouvements. Il la vit passer derrire la pice. De l, elle se dirigea de manire rejoindre le mur du parapet, afin de le suivre, sans doute, jusquau point o il se reliait la poterne. En effet, la Flamme Errante marcha ainsi, mais, stant arrte soudain, quelques pas de lIndou endormi, elle se retourna. Quelque lien invisible lempchait-il donc daller plus avant ? Quoi quil en soit, un inexplicable instinct la ramena vers le colonel Munro, et elle demeura encore immobile devant lui. Cette fois, le cur de sir Edward Munro battit avec une telle force, quil et voulu y porter ses mains pour le contenir ! La Flamme Errante stait approche plus prs. Elle avait lev sa rsine la hauteur du visage du prisonnier, comme si elle et voulu le mieux voir. travers les trous de sa cagoule, ses yeux sallumrent dune flamme ardente. Le colonel Munro, involontairement fascin par ce feu, la dvorait du regard. Alors, la main gauche de la folle carta peu peu les plis de son pagne. Bientt son visage se montra dcouvert, et, ce moment, de sa main droite, elle agita la rsine, qui jeta une lueur plus intense. Un cri ! un cri demi touff, schappa de la poitrine du prisonnier. Laurence ! Laurence ! Il se crut fou son tour ! Ses yeux se fermrent un instant.
422

Ctait lady Munro ! Oui ! lady Munro elle-mme, qui se dressait devant lui ! Laurence toi toi ! rpta-t-il. Lady Munro ne rpondit rien. Elle ne le reconnaissait pas. Elle ne semblait mme pas lentendre. Laurence ! Folle ! folle, oui ! mais vivante ! Sir Edward Munro navait pu se tromper une prtendue ressemblance. Limage de sa jeune femme tait trop profondment grave en lui. Non ! mme aprs neuf annes dune sparation quil devait croire ternelle, ctait lady Munro, change sans doute, mais belle encore, ctait lady Munro, chappe par miracle aux bourreaux de Nana Sahib, qui tait devant lui ! Linfortune, aprs avoir tout fait pour dfendre sa mre, gorge sous ses yeux, tait tombe. Frappe, mais non mortellement, et confondue avec tant dautres, une des dernires elle fut prcipite dans le puits de Cawnpore, sur les victimes amonceles qui le remplissaient dj. La nuit venue, un suprme instinct de conservation la ramena la margelle du puits, linstinct seul, car la raison, la suite de ces effroyables scnes, lavait dj abandonne. Aprs tout ce quelle avait souffert depuis le commencement du sige, dans la prison du Bibi-Ghar, sur le thtre du massacre, aprs avoir vu gorger sa mre, sa tte stait perdue. Elle tait folle, folle, mais vivante ! ainsi que venait de le reconnatre Munro. Folle, elle stait trane hors du puits, elle avait rd aux environs, elle avait pu quitter la ville, au moment o Nana Sahib et les siens labandonnaient, aprs la sanglante excution. Folle, elle stait sauve dans les tnbres, allant devant elle, travers la campagne. vitant les villes, fuyant les territoires habits, a et l recueillie par de pauvres raots, respecte comme un tre priv de raison, la pauvre folle tait alle ainsi jusquaux monts Sautpourra, jusquaux Vindhyas ! Et, morte pour tous, de 423

puis neuf ans, mais lesprit toujours frapp par le souvenir des incendies du sige, elle errait sans cesse ! Oui ! ctait bien elle ! Le colonel Munro lappela encore Elle ne rpondit pas. Que naurait-il pas donn pour pouvoir ltreindre dans ses bras, lenlever, lemporter, recommencer prs delle une nouvelle existence, lui rendre la raison force de soins et damour ! Et il tait li cette masse de mtal, le sang coulait de ses bras par les entailles quy creusaient ces cordes, et rien ne pouvait larracher avec elle de ce lieu maudit ! Quel supplice, quelle torture, que navait mme pu rver la cruelle imagination de Nana Sahib ! Ah ! si ce monstre et t l, sil et su que lady Munro tait en son pouvoir, quelle horrible joie il en et ressenti ! Quel raffinement il aurait sans doute ajout aux angoisses du prisonnier ! Laurence ! Laurence ! rptait sir Edward Munro. Et il lappelait voix haute, au risque de rveiller lIndou, endormi quelques pas, au risque dattirer les Dacoits, couchs dans la vieille caserne, et Nana Sahib lui-mme ! Mais lady Munro, sans comprendre, continuait le regarder de ses yeux hagards. Elle ne voyait rien, des pouvantables souffrances que subissait cet infortun, qui la retrouvait au moment o lui-mme allait mourir ! Sa tte se balanait, comme si elle net pas voulu rpondre ! Quelques minutes scoulrent ainsi ; puis, sa main sabaissa, son voile retomba sur sa figure, et elle recula dun pas. Le colonel Munro crut quelle allait senfuir !

424

Laurence ! cria-t-il une dernire fois, comme sil lui et jet un suprme adieu. Mais non ! Lady Munro ne songeait pas quitter le plateau de Ripore, et la situation, quelque pouvantable quelle ft dj, allait encore saggraver. En effet, lady Munro sarrta. videmment, ce canon avait attir son attention. Peut-tre sveillait-il en elle quelque souvenir obscurci du sige de Cawnpore ! Elle revint donc, pas lents. Sa main, qui tenait la rsine, promenait sa flamme sur le tube de mtal, et il suffisait dune tincelle, enflammant lamorce, pour que le coup partt ! Munro allait-il donc mourir de cette main ? Cette ide, il ne put la supporter ! Mieux valait prir sous les yeux de Nana Sahib et des siens ! Munro allait appeler, rveiller ses bourreaux ! Soudain, il sentit de lintrieur du canon une main presser ses mains, attaches derrire son dos. Ctait la pression dune main amie qui cherchait dnouer ses liens. Bientt, le froid dune lame dacier, se glissant avec prcaution entre les cordes et ses poignets, lavertit que, dans lme mme de cette pice norme, se tenait, mais par quel miracle ! un librateur. Il ne pouvait sy tromper ! On coupait les cordes qui lattachaient ! En une seconde, ce fut fait ! Il put faire un pas en avant. Il tait libre ! Si matre de lui quil ft, un cri allait le perdre !

425

Une main sallongea hors de la pice Munro la saisit, il la tira, et un homme, qui venait de se dgager par un dernier effort de lorifice du canon, tombait ses pieds. Ctait Gomi ! Le fidle serviteur, aprs stre chapp, avait continu remonter la route de Jubbulpore, au lieu de revenir au lac, vers lequel se dirigeait la troupe de Nassim. Arriv au chemin de Ripore, il avait d se cacher une seconde fois. Un groupe dIndous tait l, parlant du colonel Munro que les Dacoits, dirigs par Klagani, allaient amener la forteresse, o Nana Sahib lui rservait la mort par le canon. Sans hsiter, Gomi stait gliss dans lombre jusquau sentier tournant, il avait atteint lesplanade, en ce moment dserte. Et alors, lide hroque lui tait venue de sintroduire dans lnorme engin, en vritable clown quil tait, avec la pense de dlivrer son matre, si les circonstances sy prtaient, ou, sil ne pouvait le sauver, de se confondre avec lui dans la mme mort ! Le jour va venir ! dit Gomi voix basse. Fuyons ! Et lady Munro ? Le colonel montrait la folle, debout, immobile. Sa main tait, en ce moment, pose sur la culasse du canon. Dans nos bras matre rpondit Gomi, sans demander dautre explication. Il tait trop tard ! Au moment o le colonel et Gomi sapprochaient delle pour la saisir, lady Munro, voulant leur chapper, se raccrocha de la main la pice, sa rsine sabattit sur lamorce, et une effroyable dtonation, rpercute par les chos des Vindhyas, remplit dun roulement de tonnerre toute la valle de la Nerbudda.
426

CHAPITRE XIII Gant dAcier !


Au bruit de cette dtonation, lady Munro tait tombe vanouie dans les bras de son mari. Sans perdre un instant, le colonel slana travers lesplanade, suivi de Gomi. LIndou, arm de son large couteau, eut en un instant raison du gardien ahuri que la dtonation avait remis sur ses pieds. Puis, tous deux se jetrent dans ltroit sentier qui conduisait au chemin de Ripore. Sir Edward Munro et Gomi avaient peine franchi la poterne que la troupe de Nana Sahib, brusquement rveille, envahissait le plateau. Il y eut l, parmi les Indous, un moment dhsitation qui pouvait tre favorable aux fugitifs. En effet, Nana Sahib passait rarement la nuit entire dans la forteresse. La veille, aprs avoir fait attacher le colonel Munro la bouche du canon, il tait all rejoindre quelques chefs de tribus du Goundwana, quil ne visitait jamais au grand jour. Mais ctait lheure laquelle il rentrait ordinairement, et il ne pouvait tarder reparatre. Klagani, Nassim, les Indous, les Dacoits, plus de cent hommes, taient prts se lancer la poursuite du prisonnier. Une pense les retenait encore. Ce qui stait pass, ils lignoraient absolument. Le cadavre de lIndou, qui avait t prpos la garde du colonel, ne pouvait rien leur apprendre. Or, de toutes les probabilits, il devait rsulter ceci pour eux : cest que, par une circonstance fortuite, le feu avait t mis au canon, avant lheure fixe pour le supplice, et que du prisonnier il ne restait plus maintenant que dinformes dbris !
427

La fureur de Klagani et des autres se manifesta par un concert de maldictions. Ni Nana Sahib ni aucun deux nauraient donc cette joie dassister aux derniers moments du colonel Munro ! Mais le nabab ntait pas loin. Il avait d entendre la dtonation. Il allait revenir en toute hte la forteresse. Que lui rpondrait-on, lorsquil demanderait compte du prisonnier quil y avait laiss ? De l, chez tous, une hsitation, qui avait donn aux fugitifs le temps de prendre quelque avance, avant davoir t aperus. Aussi, sir Edward Munro et Gomi, pleins despoir, aprs cette miraculeuse dlivrance, descendaient-ils rapidement le sinueux sentier. Lady Munro, bien quvanouie, ne pesait gure aux bras vigoureux du colonel. Son serviteur tait l, dailleurs, pour lui venir en aide. Cinq minutes aprs avoir pass la poterne, tous deux taient moiti chemin du plateau et de la valle. Mais le jour commenait se faire, et les premires blancheurs de laube pntraient dj jusquau fond de ltroite gorge. De violents cris clatrent alors au-dessus de leur tte. Pench au-dessus du parapet, Klagani venait dapercevoir vaguement la silhouette des deux hommes qui fuyaient. Lun de ces hommes ne pouvait tre que le prisonnier de Nana Sahib ! Munro ! Cest Munro ! cria Klagani, ivre de fureur. Et, franchissant la poterne, il se jeta sa poursuite, suivi de toute sa bande.

428

Nous avons t aperus ! dit le colonel, sans ralentir son pas. Jarrterai les premiers ! rpondit Gomi. Ils me tueront, mais cela vous donnera peut-tre le temps de gagner la route ! Ils nous tueront tous les deux, ou nous leur chapperons ensemble ! scria Munro. Le colonel et Gomi avaient ht leur marche. Arrivs sur la partie infrieure du sentier, dj moins raide, ils pouvaient courir. Il ne sen fallait plus que dune quarantaine de pas quils eussent atteint le chemin de Ripore, qui aboutissait la grande route, et sur lequel la fuite leur deviendrait plus facile. Mais, plus facile aussi serait la poursuite. Chercher un refuge, ctait inutile. Tous deux auraient t bientt dcouverts. Donc, ncessit de distancer les Indous, et, en outre, de sortir avant eux du dernier dfil des Vindhyas. La rsolution du colonel Munro fut aussitt prise. Il ne retomberait pas vivant aux mains de Nana Sahib. Celle qui venait de lui tre rendue, il la frapperait du poignard de Gomi, plutt que de la livrer au nabab, et de ce poignard il se frapperait ensuite ! Tous deux avaient alors une avance de prs de cinq minutes. Au moment o les premiers Indous franchissaient la poterne, le colonel Munro et Gomi entrevoyaient dj le chemin auquel se reliait le sentier, et la grande route ntait qu un quart de mille. Hardi, matre ! disait Gomi, prt faire au colonel un rempart de son corps. Avant cinq minutes, nous serons sur la route de Jubbulpore ! Dieu fasse que nous y trouvions du secours ! murmura le colonel Munro. Les clameurs des Indous devenaient de plus en
429

plus distinctes. Au moment o les fugitifs dbouchaient sur le chemin, deux hommes, qui marchaient rapidement, arrivaient au bas du sentier. Il faisait assez jour alors pour que lon pt se reconnatre, et deux noms, comme deux cris de haine, se rpondirent la fois : Munro ! Nana Sahib ! Le nabab, au bruit de la dtonation, tait accouru et remontait en toute hte la forteresse. Il ne pouvait comprendre pourquoi ses ordres avaient t excuts avant lheure. Un Indou laccompagnait, mais, avant que cet Indou net pu faire ni un pas ni mme un geste, il tombait aux pieds de Gomi, mortellement frapp de ce couteau qui avait coup les liens du colonel. moi ! cria Nana Sahib, appelant toute la troupe qui descendait le sentier. Oui, toi ! rpondit Gomi. Et, plus prompt que lclair, il se jeta sur le nabab. Son intention avait t, du moins sil ne parvenait pas le tuer du premier coup, de lutter du moins avec lui, de manire donner au colonel Munro le temps de gagner la route ; mais la main de fer du nabab avait arrt la sienne, et son couteau venait de lui chapper. Furieux de se sentir dsarm, Gomi saisit alors son adversaire la ceinture, et, le serrant sur sa poitrine, il lemporta dans ses bras vigoureux, dcid se prcipiter avec lui dans le premier abme quil rencontrerait. Cependant, Klagani et ses compagnons, se rapprochant, allaient atteindre lextrmit infrieure du sentier, et alors plus desprance de pouvoir leur chapper ! Encore un effort ! rpta Gomi. Je tiendrai bon pendant quelques minutes, en me faisant un bouclier de leur nabab ! Fuyez, matre, fuyez sans moi !

430

Mais trois minutes peine sparaient maintenant les fugitifs de ceux qui les poursuivaient, et le nabab appelait Klagani dune voix touffe. Tout coup, vingt pas en avant, des cris retentirent. Munro ! Munro ! Banks tait l, sur le chemin de Ripore, avec le capitaine Hod, Maucler, le sergent Mac Neil, Fox, Parazard, et, cent pas deux, sur la grande route, le Gant dAcier, lanant des tourbillons de fume, les attendait avec Storr et Klouth ! Aprs la destruction de la dernire maison de Steam-House, lingnieur et ses compagnons navaient plus quun parti prendre : utiliser comme vhicule llphant que la bande des Dacoits navait pu dtruire. Donc, juchs sur le Gant dAcier, ils avaient aussitt quitt le lac Puturia et remont la route de Jubbulpore. Mais, au moment o ils passaient devant le chemin qui menait la forteresse, une formidable dtonation avait retenti au-dessus de leurs ttes, et ils staient arrts. Un pressentiment, un instinct, si lon veut, les avait pousss se lancer sur ce chemin. Quespraient-ils ? Ils nauraient pu le dire. Toujours est-il que, quelques minutes aprs, le colonel tait devant eux, qui leur criait : Sauvez lady Munro ! Et tenez bon Nana Sahib, le vrai ! scria Gomi. Il avait, dans un dernier effort de furie, jet terre le nabab, demi suffoqu, dont se saisirent le capitaine Hod, Mac Neil et Fox. Puis, sans demander aucune explication, Banks et les siens rejoignirent le Gant dAcier sur la route. Par ordre du colonel, qui voulait le livrer la justice anglaise, Nana Sahib fut attach sur le cou de
431

llphant. Quant lady Munro, on la dposa dans la tourelle, et son mari prit place ses cts. Tout sa femme, qui commenait reprendre ses sens, il piait en elle quelque lueur de raison. Lingnieur et ses compagnons staient hisss rapidement sur le dos du Gant dAcier. toute vitesse ! cria Banks. Il faisait jour alors. Un premier groupe dIndous apparaissait dj une centaine de pas en arrire. tout prix il fallait atteindre, avant eux, le poste avanc du cantonnement militaire de Jubbulpore, qui commande le dernier dfil des Vindhyas. Le Gant dAcier avait abondamment eau, combustible, tout ce qui tait ncessaire pour le maintenir en pression et lui donner son maximum de vitesse. Mais, sur cette route aux tournants brusques, il ne pouvait se lancer en aveugle. Les cris des Indous redoublaient alors, et toute la troupe gagnait visiblement sur lui. Il faudra se dfendre, dit le sergent Mac Neil. Nous nous dfendrons ! rpondit le capitaine Hod. Il restait encore une douzaine de coups tirer. Donc, ncessit de ne pas perdre une seule balle, car les Indous taient arms, et il importait de les tenir distance. Le capitaine Hod et Fox, leur carabine la main, se postrent sur la croupe de llphant, un peu en arrire de la tourelle. Gomi, en avant, le fusil lpaule, se tenait de manire pouvoir tirer obliquement. Mac Neil, prs de Nana Sahib, un revolver dune main, un poignard de lautre, tait prt le frapper, si les Indous arrivaient jusqu lui. Klouth et Parazard, devant le foyer, le chargeaient de combustible. Banks et Storr dirigeaient la marche du Gant dAcier. La poursuite durait dj depuis dix minutes. Deux cents pas, au plus, sparaient les Indous, Banks et les siens. Si ceux-l allaient plus vite, llphant

432

artificiel pouvait aller plus longtemps queux. Toute la tactique consistait donc les empcher de gagner de lavant. En ce moment, une dizaine de coups de feu clatrent. Les balles passrent en sifflant au-dessus du Gant dAcier, sauf une, qui le frappa lextrmit de sa trompe. Ne tirez pas ! Il ne faut tirer qu coup sr ! cria le capitaine Hod. Mnageons nos balles ! Ils sont encore trop loin ! Banks, voyant alors devant lui un mille de route qui se dveloppait presque en ligne droite, ouvrit largement le rgulateur, et le Gant dAcier, accroissant sa vitesse, laissa la bande de plusieurs centaines de pas en arrire. Hurrah ! hurrah pour notre Gant ! scria le capitaine Hod, qui ne pouvait se contenir ! Ah ! les canailles ! Ils ne lauront pas ! Mais, lextrmit de cette partie rectiligne de la route, une sorte de dfil montant et sinueux, dernier col du revers mridional des Vindhyas, allait ncessairement retarder la marche de Banks et de ses compagnons. Klagani et les autres, le sachant bien, nabandonnrent pas leur poursuite. Le Gant dAcier eut rapidement atteint cet tranglement du chemin, qui se glissait entre deux hauts talus rocheux. Il fallut alors ralentir la vitesse et ne plus avancer quavec une extrme prcaution. Par suite de ce retard, les Indous regagnrent tout le terrain perdu. Sils navaient plus lespoir de sauver Nana Sahib, qui tait la merci dun coup de poignard, du moins ils vengeraient sa mort.

433

Bientt, de nouvelles dtonations clatrent, mais sans atteindre aucun de ceux quemportait le Gant dAcier. Cela va devenir srieux ! dit le capitaine Hod, en paulant sa carabine. Attention ! Gomi et lui firent feu, simultanment. Deux des Indous les plus rapprochs, frapps en pleine poitrine, tombrent sur le sol. Deux de moins ! dit Gomi, en rechargeant son arme. Deux pour cent ! scria le capitaine Hod. Ce nest pas assez ! Il faut leur prendre plus cher que cela ! Et les carabines du capitaine et de Gomi, auxquelles se joignit le fusil de Fox, atteignirent mortellement trois autres Indous. Mais, savancer travers ce sinueux dfil, on nallait pas vite. En mme temps quelle se rtrcissait, la route, on le sait, offrait une rampe trs prononce. Pourtant, encore un demimille, et la dernire rampe des Vindhyas serait franchie, et le Gant dAcier dboucherait cent pas dun poste, presque en vue de la station de Jubbulpore ! Les Indous ntaient pas gens reculer devant le feu du capitaine Hod et de ses compagnons. Leur vie ne comptait plus quand il sagissait de sauver ou de venger Nana Sahib ! Dix, vingt dentre eux tomberaient sous les balles, mais quatre-vingts seraient encore l pour se jeter sur le Gant dAcier et avoir raison de la petite troupe, laquelle il servait de citadelle roulante ! Aussi redoublrent-ils defforts afin de rejoindre ceux quils poursuivaient. Klagani nignorait pas, dailleurs, que le capitaine Hod et les siens devaient en tre leurs dernires cartouches, et que bientt fusils et carabines ne seraient plus que des armes inutiles entre leurs mains.
434

En effet, les fugitifs avaient puis la moiti des munitions qui leur restaient, et ils allaient tre dans limpossibilit de se dfendre. Cependant, quatre coups de feu retentirent encore, et quatre Indous tombrent. Il ne restait plus au capitaine Hod et Fox que deux coups tirer. ce moment, Klagani, qui stait mnag jusque-l, se porta en avant plus que la prudence ne le voulait. Ah ! toi ! je te tiens ! scria le capitaine Hod, en le visant avec le plus grand calme. La balle ne quitta la carabine du capitaine que pour aller frapper le tratre au milieu du front. Ses mains sagitrent un instant, il tourna sur lui-mme et tomba. cet instant, lextrmit sud du dfil apparut. Le Gant dAcier fit un suprme effort. Une dernire fois, la carabine de Fox se fit entendre. Un dernier Indou roula terre. Mais les Indous saperurent presque aussitt que le feu avait cess, et ils se lancrent lassaut de llphant, dont ils ntaient plus qu cinquante pas. terre ! terre ! cria Banks. Oui ! En ltat des choses, mieux valait abandonner le Gant dAcier, et courir vers le poste qui ntait plus loign. Le colonel Munro, emportant sa femme dans ses bras, prit pied sur la route.

435

Le capitaine Hod, Maucler, le sergent et les autres avaient immdiatement saut terre. Seul, Banks tait rest dans la tourelle. Et ce gueux ! scria le capitaine Hod, en montrant Nana Sahib, attach au cou de llphant. Laisse-moi faire, mon capitaine ! rpondit Banks dun ton singulier. Puis, donnant un dernier tour au rgulateur, il descendit son tour. Tous senfuirent alors, le poignard la main, prts vendre chrement leur vie. Cependant, sous la pousse de la vapeur, le Gant dAcier, bien quabandonn lui-mme, continuait remonter la rampe ; mais, ntant plus dirig, il vint buter contre le talus gauche du chemin, comme un blier qui veut faire tte, et, sarrtant brusquement, il barra presque entirement la roule. Banks et les siens en taient dj une trentaine de pas, lorsque les Indous se jetrent en masse sur le Gant dAcier, afin de dlivrer Nana Sahib. Soudain, un fracas pouvantable, gal aux plus violents coups de tonnerre, secoua les couches dair avec une indescriptible violence. Banks, avant de quitter la tourelle, avait lourdement charg les soupapes de lappareil. La vapeur atteignit donc une tension extrme, et, lorsque le Gant dAcier buta contre la paroi de roc, cette vapeur, ne trouvant plus dissue par les cylindres, fit clater la chaudire, dont les dbris se dispersrent en toutes directions. Pauvre Gant ! scria le capitaine Hod, mort pour nous sauver !

436

CHAPITRE XIV Le cinquantime tigre du capitaine Hod.


Le colonel Munro, ses amis, ses compagnons, navaient plus rien craindre, ni du nabab, ni des Indous, qui staient attachs sa fortune, ni de ces Dacoits, dont il avait form une redoutable bande dans cette partie du Bundelkund. Au bruit de lexplosion, les soldats du poste de Jubbulpore taient sortis en nombre imposant. Ce qui restait des compagnons de Nana Sahib, se trouvant sans chef, avait aussitt pris la fuite. Le colonel Munro se fit reconnatre. Une demi-heure aprs, tous arrivaient la station, o ils trouvrent abondamment ce qui leur manquait, et particulirement les vivres, dont ils avaient le plus pressant besoin. Lady Munro fut loge dans un confortable htel, en attendant le moment de la conduire Bombay. L, sir Edward Munro esprait rendre la vie de lme celle qui ne vivait plus que de la vie du corps, et qui serait toujours morte pour lui, tant quelle naurait pas recouvr la raison ! vrai dire, aucun de ses amis ne se rsignait dsesprer de la prochaine gurison de lady Munro. Tous attendaient avec confiance un vnement qui seul pouvait profondment modifier lexistence du colonel. Il fut convenu que, ds le lendemain, on partirait pour Bombay. Le premier train ramnerait tous les htes de Steam-House vers la capitale de lInde occidentale. Cette fois, ce serait la vulgaire locomotive qui les emporterait toute vitesse, et non plus linfatigable Gant dAcier, dont il ne restait maintenant que des dbris informes.
437

Mais ni le capitaine Hod, son fanatique admirateur, ni Banks, son crateur ingnieux, ni aucun des membres de lexpdition, ne devaient jamais oublier ce fidle animal , auquel ils avaient fini par accorder une vie relle. Longtemps le bruit de lexplosion qui lavait ananti retentirait dans leur souvenir. Aussi ne stonnera-t-on pas quavant de quitter Jubbulpore, Banks, le capitaine Hod, Maucler, Fox, Gomi, eussent voulu retourner sur le thtre de la catastrophe. Il ny avait videmment plus rien craindre de la bande des Dacoits. Toutefois, par surcrot de prcaution, lorsque lingnieur et ses compagnons arrivrent au poste des Vindhyas, un dtachement de soldats se joignit eux, et vers onze heures, ils atteignaient lentre du dfil. Tout dabord, ils trouvrent, pars sur le sol, cinq ou six cadavres mutils. Ctaient ceux des assaillants, qui staient jets sur le Gant dAcier, afin de dgager Nana Sahib. Mais ctait tout. Du reste de la bande, il ny avait plus trace. Au lieu de retourner leur repaire de Ripore, maintenant connu, les derniers fidles de Nana Sahib avaient d se disperser dans la valle de la Nerbudda. Quant au Gant dAcier, il tait entirement dtruit par lexplosion de la chaudire. Lune de ses larges pattes avait t rejete une grande distance. Une partie de sa trompe, lance contre le talus, sy tait enfonce et ressortait comme un bras gigantesque. Partout des tles gondoles, des crous, des boulons, des grilles, des dbris de cylindre, des articulations de bielles. Au moment de lexplosion, lorsque les soupapes charges ne pouvaient plus lui offrir dissue, la tension de la vapeur avait du tre effroyable et dpasser peut-tre vingt atmosphres. Et maintenant, de llphant artificiel dont les htes de Steam-House se montraient si fiers, de ce colosse qui provoquait la superstitieuse admiration des Indous, du chef-duvre mca 438

nique de lingnieur Banks, de ce rve ralis du fantaisiste rajah de Bouthan, il ne restait plus rien quune carcasse mconnaissable et sans valeur ! Pauvre bte ! ne put sempcher de scrier le capitaine Hod, devant le cadavre de son cher Gant dAcier. On pourra en fabriquer un autre un autre, qui sera plus puissant encore ! dit Banks. Sans doute, rpondit le capitaine, en laissant chapper un gros soupir, mais ce ne sera plus lui ! Pendant quils se livraient ces investigations, lingnieur et ses compagnons eurent la pense de rechercher sils ne trouveraient pas quelques restes de Nana Sahib. dfaut de la figure du nabab, facile reconnatre, celle de ses mains laquelle il manquait un doigt leur et suffi pour constater lidentit. Ils auraient bien voulu avoir cette preuve incontestable de la mort de celui quon ne pouvait plus confondre avec Balao Rao, son frre. Mais aucun des dbris sanglants, qui jonchaient le sol, ne semblait avoir appartenu celui qui fut Nana Sahib. Ses fanatiques avaient-ils emport jusquau dernier vestige de ses reliques ? Cela tait plus que probable. Il devait nanmoins en rsulter ceci : cest que, puisquil ny avait aucune preuve certaine de la mort de Nana Sahib, la lgende allait reprendre ses droits ; cest que, dans lesprit des populations de lInde centrale, linsaisissable nabab passerait toujours pour vivant, en attendant que lon fit un dieu immortel de lancien chef des Cipayes. Mais, pour Banks et les siens, il ntait pas admissible que Nana Sahib et pu survivre lexplosion.

439

Ils revinrent la station, non sans que le capitaine Hod et ramass un morceau dune des dfenses du Gant dAcier, prcieux dbris, dont il voulait faire un souvenir. Le lendemain, 4 octobre, tous quittaient Jubbulpore dans un wagon mis la disposition du colonel Munro et de son personnel. Vingt-quatre heures plus tard, ils franchissaient les Ghtes occidentales, ces Andes indoues, qui se dveloppent sur une longueur de trois cent soixante lieues, au milieu dpaisses forts de banians, de sycomores, de teks, entremls de palmiers, de cocotiers, dareks, de poivriers, de sandals, de bambous. Quelques heures aprs, le railway les dposait lle de Bombay, qui, avec les les Salcette, lphanta et autres, forme une magnifique rade et porte son extrmit sud-est la capitale de la Prsidence. Le colonel Munro ne devait pas rester dans cette grande ville, o se coudoient des Arabes, des Persans, des Banyans, des Abyssiniens, des Parsis ou Gubres, des Scindes, des Europens de toutes nationalits, et mme, parat-il, des Indous. Les mdecins, consults sur ltat de lady Munro, recommandrent de la conduire dans une villa des environs, o le calme, joint leurs soins de tous les jours, au dvouement incessant de son mari, ne pouvait manquer de produire un salutaire effet. Un mois se passa. Pas un des compagnons du colonel, pas un de ses serviteurs navait song le quitter. Le jour, qui ntait pas loign, o lon pourrait entrevoir la gurison de la jeune femme, ils voulaient tous tre l. Ils eurent enfin cette joie. Peu peu lady Munro revint la raison. Ce charmant esprit se reprit penser. De ce quavait t la Flamme Errante, il ne resta plus rien, pas mme le souvenir. Laurence ! Laurence ! stait cri le colonel, et lady Munro, le reconnaissant enfin tait tombe dans ses bras.

440

Une semaine plus tard, les htes de Steam-House taient runis dans le bungalow de Calcutta. L allait recommencer une existence bien diffrente de celle qui avait empli jusqualors la riche habitation. Banks y devait passer les loisirs que ses travaux lui laisseraient, le capitaine Hod les congs dont il pourrait disposer. Quant Mac Neil et Gomi, ils taient de la maison et ne devaient jamais se sparer du colonel Munro. cette poque, Maucler fut oblig de quitter Calcutta pour revenir en Europe. Il le fit en mme temps que le capitaine Hod, dont le cong tait expir et que le dvou Fox allait suivre aux cantonnements militaires de Madras. Adieu ! capitaine, lui dit le colonel Munro. Je suis heureux de penser que vous navez rien regretter de votre voyage travers lInde septentrionale, si ce nest peut-tre de navoir pas tu votre cinquantime tigre. Mais il est tu, mon colonel. Comment ! Il est tu ? Sans doute, rpondit le capitaine Hod avec un geste superbe. Quarante-neuf tigres et Klagani cela ne fait-il pas mes cinquante ? FIN DE LA DEUXIME ET DERNIRE PARTIE

441

Bibliographie
* 1863 Cinq semaines en ballon * 1864 Voyage au centre de la Terre * 1865 De la terre la Lune * 1866 Voyages et Aventures du Capitaine Hatteras * 1868 Les enfants du capitaine Grant * 1870 Vingt Mille lieues sous les mers * 1870 Autour de la Lune * 1871 Une Ville flottante * 1872 Aventures de trois Russes et de trois Anglais * 1873 Le pays des fourrures * 1873 Le tour du monde en 80 jours * 1874 Le Docteur Ox * 1874 L'le mystrieuse * 1875 Le Chancellor * 1876 Michel Strogoff * 1877 Les Indes noires * 1878 Un capitaine de quinze ans * 1879 Les tribulations d'un Chinois en Chine * 1879 Les Cinq cents millions de la Bgum * 1880 La maison vapeur * 1881 La Jangada * 1882 L'cole des Robinsons * 1882 Le Rayon vert * 1883 Kraban le ttu * 1884 L'archipel en feu * 1884 L'toile du sud * 1885 Mathias Sandorf
442

* 1886 Robur le conqurant * 1886 Un billet de loterie * 1887 Nord contre Sud * 1887 Le chemin de France * 1888 Deux ans de vacances * 1889 Famille sans nom * 1889 Sans dessus dessous * 1890 Csar Cascabel * 1891 Mistress Branican * 1892 Le Chteau des Carpathes * 1892 Claudius Bombarnac * 1893 P'tit Bonhomme * 1894 Mirifiques Aventures de Matre Antifer * 1895 L'le Hlice * 1896 Face au drapeau * 1896 Clovis Dardentor * 1897 Le Sphinx des Glaces * 1898 Le superbe Ornoque * 1899 Le testament d'un excentrique * 1900 Seconde Patrie * 1901 Le village arien * 1901 Les histoires de Jean-Marie Cabidoulin * 1902 Les frres Kip * 1903 Bourses de voyages * 1904 Un drame en Livonie * 1904 Matre du monde * 1905 L'invasion de la mer * 1905 Le phare du bout du monde * 1906 Le Volcan d'or
443

* 1907 L'agence Thompson and Co. * 1908 La Chasse au Mtor * 1908 Le pilote du Danube * 1909 Les naufrags du Jonathan * 1910 Le secret de Wilhem Storitz * 1910 Hier et demain * 1919 L'tonnante aventure de la mission Barsac Indits * 1989 Voyage reculons en Angleterre et en cosse * 1991 L'oncle Robinson * 1992 Un prtre en 1829 * 1993 San-Carlos et autres rcits * 1994 Paris au XXe sicle

444

propos de cette dition lectronique


Texte libre de droits. Corrections, dition, conversion informatique et publication par le groupe : Ebooks libres et gratuits http://fr.groups.yahoo.com/group/ebooksgratuits Adresse du site web du groupe : http://www.ebooksgratuits.com/ Novembre 2004
Dispositions : Les livres que nous mettons votre disposition, sont des textes libres de droits, que vous pouvez utiliser librement, une fin non commerciale et non professionnelle. Si vous dsirez les faire paratre sur votre site, ils ne doivent tre altrs en aucune sorte. Tout lien vers notre site est bienvenu Qualit : Les textes sont livrs tels quels sans garantie de leur intgrit parfaite par rapport l'original. Nous rappelons que c'est un travail d'amateurs non rtribus et nous essayons de promouvoir la culture littraire avec de maigres moyens.

Votre aide est la bienvenue ! VOUS POUVEZ NOUS AIDER FAIRE CONNATRE CES CLASSIQUES LITTRAIRES.
445