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Ttulo original: The Puppet Masters

Amos de Titeres
Traduccin de Francisco Blanco 1951 by Robert A. Heinlein 1982, Ediciones Martnez Roca, S. A. Gran Via, 774, 7., Barcelona-13 ISBN 84-2704720-5 Depsito legal: B. 15.918 - 1982 Impreso por Romany/Valls, Verdaguer, 1, Capellades (Barcelona) Impreso en Espaa Printed in Spain

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Estaban realmente dotados de inteligencia? De una inteligencia propia, se entiende. Lo ignoro. Y tampoco s si alguna vez conseguiremos averiguarlo. Lo que s puedo decir es que, si no eran inteligentes, confo en no llegar a ver el da en que debamos luchar contra seres parecidos a ellos, que sean inteligentes. S de antemano quin perdera: yo, vosotros... En una palabra, esos a los que se denomina humanos. Por lo que a m respecta, la aventura comenz demasiado pronto para mi gusto la maana del 12 de julio de 2007. Mi telfono empez a vibrar hasta levantarme la piel del crneo. Hay que decir que los telfonos que se utilizan en la Seccin no pertenecen a un modelo corriente: el audioemisor est insertado quirrgicamente debajo de la piel, detrs de la oreja izquierda, y los huesos actan de conductores. Me palp maquinalmente antes de acordarme de que lo que buscaba se haba quedado en mi chaqueta, al otro extremo de la habitacin. Ya voy... gru. Ya lo he odo. No hace falta armar tanto escndalo. Llamada urgente dijo una voz en mi odo. Acuda inmediatamente a informar! Le dije sin reparos lo que poda hacer con su llamada urgente. El Patrn est esperando insisti la voz. Eso cambiaba el aspecto de la cuestin. Ya voy! dije, incorporndome con tal brusquedad que not un tirn detrs de los ojos. Entr en el cuarto de bao, me inyect una dosis de Gyro y dej que el vibrador me diera un buen masaje mientras la droga me pona en forma. Al salir del bao era un hombre nuevo, o al menos algo que se le pareca vagamente. Me puse la chaqueta y sal de casa. Entr en las oficinas de la Seccin por los lavabos de la estacin MacArthur. Nuestra direccin no figura en el listn telefnico; a decir verdad, carecemos de direccin. Todo lo referente a nosotros no es ms que una ilusin ptica... Tambin se puede entrar por una pequea tienda cuyo letrero reza: SELLOS Y MONEDAS ANTIGUOS. Sin embargo, siguiendo este camino no se consigue nada. Quien lo intente slo conseguir que le vendan un sello de dos peniques. El acceso es imposible, sea cual sea el camino elegido. Repito que no existimos. Hay algo que ni siquiera el jefe del estado puede llegar a saber: la calidad de su servicio secreto. La nica forma de comprobarlo es cuando necesita de sus servicios y no puede disponer de ellos. Por eso exista nuestra Seccin. Nosotros somos el nexo de unin con las otras secciones. Las Naciones Unidas nunca han odo hablar de nosotros, ni los Servicios de Inteligencia centrales, supongo. Lo nico que yo saba acerca de nosotros era el aprendizaje que haba recibido y las misiones a las que me enviaba el Patrn. Misiones muy interesantes si a uno no le preocupa dnde dormir, lo que come y cunto vivir. Si hubiese tenido algo de cordura, hubiera dimitido y buscado cualquier otro empleo. 3

4 La nica pega es que hubiese dejado de trabajar con el Patrn. En eso consista la diferencia... Y no es que sea un jefe blando. Es muy capaz de decir: Muchachos, hay que fertilizar este roble. Meteos en este agujero de la base y yo os cubrir de tierra. Y lo haramos. Todos nosotros. El Patrn nos enterrara vivos si creyera que por lo menos haba un cincuenta y tres por ciento de probabilidades de que la operacin salvara al pas de una catstrofe. Cuando entr, se levant y se me acerc cojeando; una maliciosa sonrisa curv sus labios. Su enorme crneo calvo y su poderosa nariz latina le daban un aspecto mezcla de demonio y polichinela. Bienvenido, Sam dijo. Siento haberte sacado de la cama. No le cre en absoluto.Estoy de permiso fue mi respuesta. Ya lo s. Nos vamos de vacaciones. Sus vacaciones no me inspiraban la menor confianza, as que no me tragu el anzuelo. Ahora me llamo Sam? pregunt. Cul es mi apellido. Cavanaugh. Y yo soy tu to Charlie... Charles M. Cavanaugh, retirado. Te presento a tu hermana Mary. Ya haba advertido que haba otra persona en la habitacin, pero cuando el Patrn est presente monopoliza la atencin general durante todo el tiempo que desee. Mir a mi hermana, para volver a mirarla en seguida con ms atencin. Vala la pena. Comprend por qu nos haba escogido como hermanos para desempear una misin juntos: eso le librara de preocupaciones. Un agente experimentado tiene que mantener el papel del personaje que ha escogido, del mismo modo que un actor profesional no puede estropear intencionadamente los versos que recita. De modo que tena que tratar como a mi hermana a aquella muchacha... Pues slo eso me faltaba! Una silueta larga y esbelta, pero de curvas llenas. Bonitas piernas. Espaldas anchas para una mujer. Un cabello rojo y llameante, ondulado, el crneo un poco alargado, como el de los autnticos pelirrojos. Su rostro era correcto ms que bello; me contempl como si yo fuese un filete de ternera. Sent deseos de andar a cuatro patas y dar vueltas en crculo. Deb de demostrarlo demasiado, porque el Patrn me dijo suavemente: Ojo, Sammy. Tu hermana est chiflada por ti y t ests loco por ella, pero de una manera sana, limpia, caballeresca, propia de un muchacho norteamericano. Hasta ese punto? pregunt, sin dejar de mirar a mi hermana. An ms. Ah!, ya. Cmo ests, hermanita? Me alegro de conocerte. Ella me tendi una mano. Era firme y pareca tan fuerte como la ma. Hola, hermano. Su voz era profunda, de contralto, que era lo nico que me faltaba. Maldito viejo! Podra aadir prosigui este ltimo que tienes tanta devocin por tu hermana que moriras muy gustosamente por protegerla. Siento tener que decrtelo, Sammy, pero tu hermana es bastante ms valiosa, por el momento al menos, para la organizacin que t. 4

5 Ya me he enterado dije. Gracias por la corts calificacin. Ahora, Sammy... S, s; ella es mi hermana favorita; yo la protejo contra perros y hombres extraos. De acuerdo. Cundo empezamos? Tenemos que pasar antes por el maquillaje; tienen preparada una cara nueva para ti. Mejor que fuese la cabeza entera. Hasta la vista. Adis, hermanita. No llegaron a hacer eso, pero me metieron mi telfono personal bajo la piel del cogote, recubrindolo de cabello. Tieron mis cabellos con el mismo color que los de mi reciente hermana, me blanquearon la piel y retocaron mis pmulos y el mentn. Al mirarme al espejo, vi un pelo rojo tan autntico como el de mi hermana. Mir mi cabello y trat de recordar cul haba sido su color natural. Luego me pregunt si mi hermanita sera lo que pareca ser. Ojal lo fuese. Me coloqu convenientemente la pistola que me entregaron y alguien me dio una bolsa de emergencia empaquetada. El Patrn tambin haba estado en manos del maquillador, al parecer; su pelado crneo estaba ahora recubierto por breves rizos de un color rosado y blanco. Le haban hecho algo en la cara no poda decir qu, y ahora estbamos los tres claramente emparentados y pertenecamos a esa curiosa especie de los pelirrojos. Vamos, Sammy dijo. Ya te lo contar todo en el auto-avin. Subimos por una ruta que para m era desconocida, saliendo a la plataforma de lanzamiento septentrional, a mucha altura sobre New Brooklyn; y dominando Manhattan Crter. Mientras yo conduca, el Patrn hablaba. Una vez estuvimos fuera del control local, me orden que pusiese el piloto automtico en direccin a Des Moines, Iowa. Me un entonces a Mary y a to Charlie en la cabina. l nos dio nuestra historia personal hasta la fecha. Y aqu estamos ahora concluy, un alegre grupo familiar..., unos turistas. Y si nos encontramos metidos en hechos inslitos, as es como nos conduciremos, como curiosos y atolondrados turistas. Pero cul es el problema? le pregunt. O es que tocamos de odo? Posiblemente. De acuerdo. Pero si tengo que morirme, me agradara saber por qu. Eh, Mary? Mary no respondi. Posea esa cualidad, rara en las mujeres, de no hablar cuando no tena nada que decir. El Patrn me contempl; por ltimo, dijo: Sam, has odo hablar de platillos volantes? Eh? Vamos, hombre!, t has estudiado historia. Se refiere a sos? La locura de los platillos volantes, que se apoder del mundo antes de los Desrdenes? Cre que se refera a algo reciente y verdadero; aqullas fueron alucinaciones colectivas. T crees? Bueno, yo no he estudiado muchas estadsticas de psicologa anormal, pero creo recordar una ecuacin. Todo aquel perodo fue psicoptico; a un hombre en su sano juicio lo hubieran encerrado en un manicomio. Y ahora todo el mundo est cuerdo, eh? 5

6 Oh!, yo no llego a afirmar eso. Rebusqu en mi mente y encontr la respuesta que quera. Ahora recuerdo esa ecuacin..., el integral evaluador de Digby para datos secundarios y de un orden ms elevado. Daba un 93,7 % de seguridad de que el mito de los platillos volantes, despus de eliminar los casos explicados, era pura alucinacin. Lo recuerdo porque fue el primer caso de este tipo en el que los ejemplos fueron sistemticamente recogidos y evaluados. Un proyecto gubernamental, Dios sabe para qu. El Patrn mostraba un semblante benvolo. Aguntate, Sammy. Hoy vamos a inspeccionar un platillo volante. Incluso es posible que nos llevemos un pedacito como recuerdo, como corresponde a verdaderos turistas.

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El Patrn consult su reloj-anillo y dijo: Hace diecisiete horas y veintitrs minutos una nave area no identificada aterriz cerca de Grinnell, Iowa. Tipo: desconocido. Forma: aproximadamente discoidal. Dimetro: unos cincuenta metros. Origen: desconocido, pero... No detectaron la trayectoria? le ataj. No respondi. Aqu tienes una fotografa de ese objeto, tomada despus de su aterrizaje por el satlite artificial Beta. La mir someramente y la pas a Mary. Era tan poco satisfactoria como suele ser siempre una telefoto tomada desde siete mil kilmetros de distancia. rboles, parecidos a musgo..., la sombra de una nube que ennegreca la mayor parte de la fotografa... y un crculo gris que tanto poda haber sido una aeronave discoidal como un depsito de agua o un tanque de petrleo. Mary devolvi la fotografa. Yo dije: Parece una carpa de circo. Qu ms se sabe? Nada. Nada? Despus de diecisiete horas? Deberamos estar saturados de informes. En qu estn pensando? Y el caso es que tenemos agentes, all: dos que se encontraban cerca y otros cuatro que he enviado despus. Pero no han comunicado nada. Me disgusta perder agentes, Sammy, sobre todo cuando no se consiguen resultados. Comprend de pronto, con la mayor frialdad, que la situacin deba de ser muy seria, puesto que el Patrn se haba visto obligado a jugarse el todo por el todo, a riesgo de perder la organizacin..., ya que l era la Seccin. Sent que se me helaba la sangre en las venas. Generalmente los agentes tienen el deber de salvar su propia piel, con el fin de completar su misin y comunicar sus informaciones. En esta misin era el Patrn quien deba volver, y despus de l Mary. Yo no vala un centavo, y se poda prescindir de m. La verdad, no me agrad. Uno de los agentes envi un informe parcial prosigui el Patrn. Se acerc como un curioso cualquiera y comunic por telfono que deba de tratarse de una nave espacial. Luego inform que la nave se estaba abriendo y que l iba a intentar aproximarse a ella, franqueando el cordn de la polica. Lo ltimo que dijo fue: Aqu vienen. Son pequeas criaturas, de unos... Entonces se interrumpi. Hombrecillos ? l dijo criaturas. Informaciones perifricas? Muchsimas. La estacin estereoscpica de Des Moines envi unidades mviles para efectuar una retransmisin desde el lugar. Las imgenes que enviaron fueron todas hechas a larga distancia, tomadas desde el aire. nicamente mostraban un objeto en forma de disco. Despus, durante dos horas dejaron de llegar imgenes y noticias, para seguir luego con primeros planos y escorzos. El Patrn call. Yo dije: 7

8 Y qu? El objeto en cuestin era una burla. La nave del espacio era un fraude de hojalata y plstico, construido por dos jvenes granjeros en los bosques prximos a su casa. Las falsas informaciones eran obra de un tipo que instig a los muchachos a realizar esa superchera con el fin de tener material para una novela. Ha recibido ya lo suyo, y la ltima invasin del espacio no es ms que una filfa. Yo me estremec. De modo que es un engao... Pero nosotros hemos perdido a seis hombres. Vamos a buscarlos? No, no los encontraramos. Lo que vamos a hacer es tratar de descubrir por qu la triangulacin de esta fotografa y mostr la telefoto tomada desde el satlite artificial Beta no concuerda con las informaciones radiofnicas, y por qu la estacin estereoscpica de Des Moines permaneci callada durante un tiempo. Mary habl por primera vez. Me gustara hablar con esos jvenes granjeros. Aterric cerca de Grinnell y nos pusimos en busca de la granja McLain... Las ltimas informaciones sealaban como culpables a Vincent y a George McLain. No nos cost encontrarles. En una encrucijada de la carretera haba un gran cartel en el que se lea: A LA NAVE DEL ESPACIO. NO tardamos mucho en encontrar aparcados coches, autoaviones y trifibios a ambos lados de la carretera. En un par de tenderetes se vendan refrescos y recuerdos, frente al camino que conduca a la granja de los McLain. Un polica diriga el trfico. Adelante orden el Patrn. Os agradar verlo, eh? Claro que s, to Charlie repuse. El Patrn se ape, balanceando su bastn. Ayud a descender a Mary y ella se coloc a mi lado, cogindome del brazo. Me mir tratando de parecer estpida y admirativa al mismo tiempo. Caramba, qu fuerte eres, hermanito. Sent deseos de darle una bofetada. Era deprimente ver a un agente del Patrn jugar a las damiselas de ese modo. To Charlie zascandileaba, importunando a los policas, fastidiando a los mirones, detenindose para comprar cigarros en un tenderete, y ofreciendo la perfecta imagen de un viejo acomodado, estpido y senil, que haba salido a pasar unas vacaciones en el campo. Se volvi, apuntando con su cigarro a un sargento. El inspector dice que es un engao, muchachos, un fraude obra de unos chicos. Nos vamos? Mary pareca decepcionada. No hay una nave espacial? S, hay una nave espacial, si le apetece llamarla as respondi el polica. Sigan a esos chicos. Y soy sargento; no inspector. Nos pusimos en marcha, atravesando unos pastos y penetrando en un bosque. Haba que pagar un dlar para atravesar la valla, y muchos se volvan. La senda que cruzaba el bosque estaba bastante desierta. Yo avanzaba con cautela, tratando de tener los ojos en el cogote en lugar de un telfono. To Charlie y mi hermanita caminaban delante de m. Mary charlaba por los codos, y pareca ms 8

9 menuda y ms joven que durante el viaje. Llegamos a un claro y vimos la nave del espacio. Tena ms de treinta metros de dimetro, y estaba hecha de metal ligero y lminas de plstico, rociadas de aluminio. Tena la forma de dos platos hondos encarados. Fuera de eso, no se pareca a nada en particular. Sin embargo, Mary chill: Oh, qu emocionante! Un jovenzuelo de dieciocho o diecinueve aos, muy quemado por el sol y con la cara granujienta, asom la cabeza por una escotilla abierta en la parte superior de aquella monstruosidad. Quieren verla por dentro? nos grit, aadiendo que eran cincuenta centavos ms por cabeza. To Charlie se los dio sin rechistar. Mary vacil ante la escotilla. Al joven de rostro pecoso se uni el que pareca ser su hermano gemelo, y ambos quisieron ayudarla a bajar. Ella retrocedi con aprensin, y yo me adelant rpidamente, dispuesto a ayudarla. Mis razones eran en un noventa y nueve por ciento profesionales; todo aquello me ola muy mal. Est oscuro dijo ella, con voz temblorosa. No hay ningn peligro dijo el segundo muchacho. Durante todo el da hemos acompaado a docenas de visitantes. Yo soy Vincent McLain. Adelante, seorita. To Charlie atisbo por la escotilla, como una clueca cautelosa. Podra haber serpientes ah dentro observ. Mary, creo que es mejor que no bajes. No hay nada que temer insisti el primero. Es completamente seguro. Qudense con el dinero, jvenes dijo to Charlie, echando una mirada a su reloj-anillo. Se hace tarde. Vmonos, muchachos. Los segu por el mismo sendero de antes, con los odos alerta. Volvimos al autoavin. Una vez en el aire, el Patrn dijo bruscamente: Y bien? Qu has visto? Tiene alguna duda acerca del primer informe, aquel que se interrumpi? pregunt a mi vez. Ninguna. Eso no hubiera engaado a un agente, ni siquiera de noche. No era sa la nave que vio. Claro que no. Qu ms? Cunto cree que debe de haber costado esa nave de mentirijillas...? Metal flamante, recin pintado y, a juzgar por lo que vi por la escotilla, unos diez metros cbicos de maderaje para apuntalarlo. Prosigue. Pues bien, la finca de McLain est completamente hipotecada. Si esos muchachos estn en el ajo, no creo que sean ellos quienes paguen la cuenta. Desde luego. Qu dices t, Mary? Observ usted, to Charlie, cmo me trataron? A quin te refieres? dije con aspereza. Al sargento y a los dos muchachos. Siempre que empleo mis procedimientos de seduccin obtengo una reaccin en mi interlocutor. Pero esta vez, nada. Sin embargo, han estado muy amables objet. 9

10 No lo entiendes. Yo s lo que me digo. Siempre me doy cuenta de eso. Algo funcionaba mal en ellos. Estaban muertos interiormente. Eran como esos eunucos que guardan el harn. Hipnotismo? pregunt el Patrn. Muy posible. O tal vez drogas. Ella frunci el ceo y mostr una expresin de perplejidad. Hum... dijo el Patrn. Sammy, tuerce a la izquierda. Vamos a investigar un punto situado a cuatro kilmetros al sur. El sitio que corresponde a las coordenadas de la fotografa? Qu otro podra ser? Pero no llegamos all. Primero nos encontramos con un puente hundido, y yo no dispona de espacio suficiente para hacer saltar el autoavin por encima de l, dejando aparte lo que establece el reglamento del trfico para un autoavin en tierra. Dimos la vuelta hacia el sur e intentamos pasar por el nico camino que nos quedaba. Nos detuvo un polica de trfico. Nos habl de un incendio forestal; si seguamos, nos obligaran a unirnos a los que luchaban contra el fuego. De hecho, quiz, haca mal en no echarnos el guante en ese momento... Mary le mir entornando los ojos y l afloj la marcha. Coment que ni ella ni to Charlie saban conducir, lo cual era una doble mentira. Al rato le pregunt a Mary: Qu tal se? Qu quieres decir? Era tambin un eunuco? Oh, no!, al contrario. Un joven muy seductor. Esa respuesta me irrit. El Patrn no me permiti elevarme y dirigirme al lugar que buscbamos por el aire. Dijo que era intil. Nos dirigimos hacia Des Moines. En lugar de aparcar en la barrera de peaje, pagamos una tasa para poder entrar con el vehculo en la ciudad. Nos detuvimos finalmente ante la emisora estereoscpica de Des Moines. To Charlie entr como una tromba, seguido por nosotros, en el despacho del director general. Dijo una serie de mentiras..., o tal vez Charles M. Cavanaugh gozaba de gran influencia cerca de las autoridades de Comunicaciones Federales. Una vez dentro, continu en su papel de viejo cabeza dura. Dgame, seor, qu son todas esas tonteras acerca de una nave del espacio de mentirijillas? Hbleme francamente, seor; su licencia puede depender de eso. El director era un hombrecillo cargado de espaldas, pero no pareci intimidado, sino simplemente disgustado. Ya hemos dado explicaciones completas por nuestras emisoras dijo. Hemos sido nosotros las vctimas. Ese hombre ha sido absuelto. Me parece una gran equivocacin, seor. El hombrecillo se llamaba Barnes se encogi de hombros. Qu quera usted que hicisemos? Que le colgsemos por los pulgares? To Charlie le apunt con el cigarro. Le advierto, seor, que no estoy dispuesto a que me tomen el pelo. No estoy convencido en modo alguno de que dos patanes y un joven publicista hayan sido 10

11 capaces de amaar esta patraa. Alguien ha dado dinero, seor mo. S, seor..., dinero. Haga ahora el favor de decirme qu ha hecho usted... Mary se sent muy cerca de la mesa de Barnes. Se haba arreglado de tal modo el vestido y su postura era tan especial que me record a la Maja desnuda de Goya. Hizo una sea con el pulgar hacia abajo al Patrn. Normalmente, Barnes no hubiera debido darse cuenta de ello; su atencin pareca estar dirigida al Patrn. Pero vio el gesto de Mary. Se volvi hacia ella, con una expresin lgubre en el rostro. Al propio tiempo, trat de abrir un cajn. Sam! Mtale! grit el Patrn. Le abras las piernas, y su tronco cay al suelo. Era un mal tiro; yo haba intentado abrasarle el vientre. Di un paso adelante y apart su pistola de un puntapi, para evitar que sus dedos, que an se movan, la empuasen. Estaba a punto de darle el golpe de gracia un hombre herido de aquel modo poda considerarse muerto, aunque tardaba un tiempo en morir cuando el Patrn orden con voz seca: No lo toques! Mary, aprtate! Se acerc hacia el cuerpo andando de lado, como un gato olfateando lo desconocido. Barnes dio un profundo suspiro y se qued inmvil. El Patrn lo toc suavemente con la punta de su bastn. Jefe dije, ya es hora de que nos vayamos, no cree? Sin mirar a su alrededor, l respondi: Estamos tan seguros aqu como en cualquier otra parte. Sin duda, el edificio estar rebosante de ellos. Rebosante de qu? Cmo voy a saberlo? Rebosante de lo que quiera que l fuese. Seal el cuerpo de Barnes. Eso es lo que me he propuesto descubrir. Mary dej escapar un ahogado sollozo y dijo dbilmente: An respira. Miren! Barnes yaca boca abajo; la parte posterior de su chaqueta se elevaba como un pecho que respirase. El Patrn mir aquel bulto y lo toc con la punta de su bastn. Ven, Sam. Yo acud. Rsgale la chaqueta prosigui. Ponte guantes y ten cuidado. Piel explosiva? suger. Cllate. Ve con cuidado. Debi de haber barruntado algo muy prximo a la verdad. Creo que el cerebro del Patrn tiene montada en su interior una computadora que llega a deducciones lgicas basndose en un mnimo de hechos, del mismo modo que un naturalista es capaz de reconstruir un animal desconocido a partir de un simple hueso. Primero me puse los guantes; eran los que empleaban los agentes, con los que se podan revolver cidos hirvientes y al propio tiempo reconocer una moneda en la oscuridad y distinguir la cara de la cruz. Una vez me los hube puesto, me dispuse a darle la vuelta para desnudarle. Su espalda segua subiendo y bajando; no me agrad su aspecto .., era poco natural. Coloqu la palma de mi mano entre los omoplatos. La espalda de un hombre es todo huesos y msculo. La de ste era blanda y ondulante. Apart la mano con rapidez. 11

12 Sin pronunciar una palabra, Mary me tendi unas tijeras que encontr en la mesa de Barnes. Las tom y con ellas abr la chaqueta. Bajo ella apareca una camisa de fina tela. Entre sta y la piel, desde el cuello hasta la mitad de la espalda, haba algo que no era carne. De unos seis centmetros de grueso, tena el aspecto de una joroba. Palpitaba. Mientras lo contemplbamos, se desliz lentamente a lo largo de la espina dorsal, apartndose de nosotros. Extend la mano para rasgar la camisa; pero el Patrn me la golpe con su bastn. Decdase de una vez dije, frotndome los nudillos. l no respondi; meti su bastn bajo la camisa, subindola hasta el cuello. Aquella cosa qued al descubierto. Griscea y algo translcida, mostraba en su interior una estructura ms oscura, informe..., pero se vea claramente que estaba viva. Mientras la contemplbamos, se desliz hacia la axila de Barnes, llenando el hueco, y se qued all, incapaz de seguir adelante. Pobre diablo dijo suavemente el Patrn. El qu? Eso? No..., Barnes. Recurdeme que gestione la concesin del Corazn de Prpura a ttulo pstumo, cuando todo esto haya terminado. Si es que termina alguna vez. El Patrn se enderez y recorri renqueando el despacho, como si hubiese olvidado por completo lo que se alojaba en el brazo doblado de Barnes. Yo me apart y continu contemplndolo, con la pistola dispuesta. No poda avanzar ms; era evidente que no poda volar; pero yo no saba lo que era capaz de hacer. Mary se me acerc, oprimiendo su hombro contra el mo, como si desease reconfortarme. Yo pas mi brazo libre en torno a ella. En una mesa lateral haba un montn de recipientes, del tipo de los empleados para guardar las cintas estereoscpicas. El Patrn tom uno de ellos, tir la bobina y volvi con l en la mano. Esto servir, creo. Coloc la caja en el suelo, cerca de aquella cosa indeterminada, y empez a hostigarla con su bastn, tratando de irritarla y obligarla a meterse en la caja. En vez de eso se escurri hacia atrs, hasta ocultarse casi por completo debajo del cadver. Yo agarr a ste por el otro brazo y lo arrastr; el ser misterioso consigui sujetarse por un momento, pero luego cay flojamente al suelo. Siguiendo las instrucciones de nuestro querido to Charlie, Mary y yo utilizamos nuestras pistolas de baja potencia para obligarlo a moverse, quemando el suelo a su lado. Al fin conseguimos que se metiese en la caja, y yo cerr la tapa de un golpe. El Patrn se puso la caja bajo el brazo. Andando, muchachos. Al salir se detuvo en la puerta para pronunciar una despedida. Luego, tras cerrar la puerta, se detuvo ante la mesa de la secretaria de Barnes. Volver a ver al seor Barnes maana le dijo. No, no me ha dado hora. Ya telefonear. Salimos lentamente, el Patrn con la caja que contena al ser innominado bajo el brazo y yo con el odo avizor. Mary representaba el papel de la jovenzuela 12

13 estpida, monologando sin cesar. El Patrn incluso se detuvo en el vestbulo, compr un puro y pregunt, con aspecto magnnimo e importante, por dnde deba ir. Una vez en el autoavin, me indic adonde deba dirigirme y me advirti que no corriese demasiado. Siguiendo sus instrucciones llegamos a un garaje. El Patrn mand llamar al dueo y dijo: El seor Malone necesita este vehculo... inmediatamente. Era una contrasea que yo ya haba tenido ocasin de emplear; el autoavin dejara de existir en unos veinte minutos, convertido en annimas piezas de recambio... El dueo nos contempl y luego respondi suavemente: Por esa puerta de ah. Hizo marcharse a los dos mecnicos que haba en la habitacin y nosotros nos escabullimos por la puerta indicada. Salimos por el piso de un matrimonio anciano; all readquirimos nuestro color moreno y el Patrn su calva. Me pusieron un bigote; Mary estaba tan guapa morena como lo haba estado cuando era pelirroja. La combinacin Cavanaugh haba dejado de existir; Mary se visti de enfermera y a m me disfrazaron de chfer, mientras el Patrn se converta en nuestro amo, un viejo chocho y lisiado, cargado de manas. Otro autoavin nos esperaba. El viaje de vuelta no tuvo ninguna dificultad; podramos haber seguido siendo los Cavanaugh de cabellos de estopa. Yo mantuve la pantalla sintonizada con Des Moines, pero si la polica haba descubierto el cadver de Barnes, no se trasluca ninguna informacin al respecto. Nos dirigimos directamente al despacho del Patrn y abrimos de inmediato la caja. El Patrn haba mandado llamar al doctor Graves, jefe del laboratorio de biologa de la Seccin, y la caja fue abierta empleando el instrumental adecuado. Pero lo que nos hubiera hecho falta hubieran sido mscaras antigs. Un hedor de materia orgnica corrompida llen la estancia, obligndonos a cerrar la caja a toda prisa y a poner a toda marcha los ventiladores. Graves torci el gesto. Qu demonios era eso? pregunt. El Patrn juraba por lo bajo. Es usted quien tiene que descubrirlo dijo. Ocpese de l en un compartimiento esterilizado, y no piense que est muerto hasta tener pruebas. Si eso est vivo, yo soy un mono. Tal vez lo sea usted. Es mejor que no se arriesgue. Es un parsito, capaz de adherirse a un husped, el hombre, por ejemplo, y dominarlo totalmente. Es casi seguro que es extraterrestre en su origen y metabolismo. El jefe del laboratorio dio un respingo. Un parsito extraterrestre sobre un husped terrestre? Eso es ridculo! La qumica de ambos cuerpos sera incompatible. El Patrn gru: Al diablo sus teoras. Cuando nosotros lo capturamos, viva sobre un hombre. Si eso quiere decir que tiene que ser forzosamente un organismo terrestre, dgame usted qu lugar ocupa en la zoologa que conocemos y dnde debemos encontrar a sus semejantes. Y djese de conclusiones prematuras; quiero hechos. 13

14 El bilogo se irgui con altivez. Los tendr usted! Adelante, pues. Y no persista en su estpida creencia de que esta cosa est muerta; ese hedor puede ser tal vez un arma defensiva. Este ser, cuando est vivo, es terriblemente peligroso. Si se apodera de uno de los hombres que trabajan en el laboratorio, quiz no me quede ms remedio que matarle. El director del laboratorio sali con la cabeza algo gacha. El Patrn se sent en su butaca, suspir y cerr los ojos. A los cinco minutos los volvi a abrir y dijo: Cuntas cataplasmas de este tamao puede transportar una nave espacial tan grande como esa falsa que vimos? Es que ha habido una nave espacial? le pregunt. Las pruebas parecen ser muy dbiles. Dbiles, pero completamente incontrovertibles. Ha habido una nave. La hay. Debiramos haber examinado el lugar del aterrizajeEse lugar hubiera sido lo ltimo que hubisemos visto en nuestras vidas. Los otros seis agentes no eran imbciles. Responde a mi pregunta. El tamao de la nave no me dice nada acerca de su cargamento, si ignoro cul es su mtodo de propulsin, la distancia que puede recorrer o lo que requieren los pasajeros. No es posible resolver una ecuacin de varias incgnitas. Si lo que usted quiere es una aproximacin, puede decirse que varios cientos, o quiz varios miles. Hum..., s. As es que tal vez hay unos miles de autmatas en Iowa esta noche. O eunucos, para decirlo con palabras de Mary. Medit por un instante. Pero cmo conseguir pasar entre ellos y llegar hasta el harn? No podemos empezar a disparar a bocajarro contra todos los hombres de Iowa que muestren bultos sospechosos en la espalda; eso dara que hablar. Sonri dbilmente. Voy a hacerle otra pregunta dije. Si ayer aterriz en Iowa una nave del espacio, cuntas aterrizarn maana en Dakota del Norte? O en Brasil? Claro. l an pareca ms turbado. Voy a resolver la ecuacin que citabas. Eh? Todas sus soluciones nos son igualmente nefastas! Divertios, muchachos; tal vez sea sta la ltima oportunidad que tenis de hacerlo. No salgis de las oficinas. Volv al departamento de maquillaje, readquir el autntico color de mi tez y mi apariencia normal, me di un bao y un masaje, y despus fui a la cantina para beber algo en compaa. Mir a mi alrededor, sin saber si lo que buscaba era una rubia, una morena o una pelirroja, pero completamente seguro, eso s, de que el chasis no me pasara desapercibido. Era una pelirroja. Mary estaba en una mesa, sorbiendo una bebida y con un aspecto muy parecido al que tena cuando la conoc. Hola, hermanita dije, deslizndome a su lado. Ella sonri y repuso: Hola, hermanito. Pide algo dijo, mientras se apartaba para dejarme sitio. Ped un bourbon con agua y luego dije: Es sta tu apariencia real? 14

15 Ella movi negativamente la cabeza.En absoluto. Soy listada como una cebra y tengo dos cabezas. Y la tuya? Mi madre me ahog con una almohada, as es que nunca tuve ocasin de saberlo. Ella me volvi a mirar, inquisitiva, y luego dijo: En cierto sentido, la comprendo muy bien. Sin embargo, no ests nada mal, hermanito. Gracias. Y a ver si dejamos de llamarnos hermanito y hermanita; eso me produce inhibiciones. Hum..., no estoy muy segura de que no las necesites. Yo? Soy incapaz de la menor violencia; no he matado jams una mosca. Podra haber aadido que, si le pona una mano encima y a ella no le gustaba, sera capaz de apostar a que me arrancara la mano de cuajo. Las muchachas que trabajan para el Patrn son de armas tomar. Ella sonri. Ah, s? Dej su copa. Bebe y pide otra me aconsej. Seguimos bebiendo sentados uno al lado del otro, sintiendo un agradable bienestar. No hay muchos momentos como se en nuestra profesin... Mientras permanecamos all sentados, me puse a pensar en lo hermosa que estara sentada ante una chimenea. Dada la clase de mi trabajo, nunca haba pensado muy seriamente en el matrimonio. Pero, despus de todo, una muchacha no es ms que una muchacha. Por qu excitarse, pues? Sin embargo, Mary tambin era agente; hablar con ella no sera lo mismo que conversar con el eco en las montaas. Me di cuenta de que llevaba solo demasiado tiempo. Mary... Dime? Eres casada? Eh? Por qu me lo preguntas? A decir verdad, no. Pero a santo de qu..., es decir qu importa eso? Tal vez pueda importar insist. Ella movi la cabeza. Hablo en serio prosegu. Mrame. Tengo dos brazos y dos piernas, soy bastante joven, y no entro en casa con los zapatos sucios de barro. Podras tener peor suerte. Ella ri, pero con risa bondadosa. Y t podras haberte inventado otras frases ms felices. Seguro que estabas improvisando.As es. No te lo reprocho. Escchame, tenorio, tu tcnica es deplorable; el simple hecho de que una mujer te deje anonadado no es razn para perder la cabeza y ofrecerle un contrato matrimonial. Encontraras algunas que seran lo bastante bajas como para tomarte la palabra. Lo digo a sabiendas dije con displicencia. Ah, s? Y qu sueldo puedes ofrecer? Eres imposible. Est bien, si quieres ese tipo de contrato, de acuerdo; puedes quedarte tu paga, y yo te entregar la mitad de la ma... hasta que te jubiles. Ella movi la cabeza. 15

16 Nunca exigira un contrato semejante a un hombre con quien deseara casarme... Estoy seguro. Slo trataba de hacerte ver que no hablabas en serio. Me mir. Pero tal vez me equivocaba aadi con voz clida. En efecto. Ella volvi a menear la cabeza. Los agentes secretos no deberan casarse entre ellos. Precisamente los agentes secretos slo deberan casarse entre ellos correg. Ella se dispona a responder, pero se call de pronto. El telfono hablaba en mi odo. Oa la voz del Patrn, y saba que ella tambin. Venid a mi despacho orden. Ambos nos levantamos sin pronunciar palabra. Mary me detuvo ante la puerta y me mir a los ojos. Comprendes ahora por qu es una estupidez hablar de matrimonio? Tenemos que terminar esta misin. Durante todo el tiempo que hemos estado hablando, no has pensado en otra cosa, ni yo tampoco. No es cierto. No me engaes. Suponte, Sam, que nos cassemos y que un buen da, al despertar, te encontrases con una de esas cosas repugnantes sobre los hombros de tu esposa. Sus ojos mostraban horror. Y supn que yo descubriese una de ellas sobre tus hombros. Correra ese riesgo. Y no permitira que ninguna se aproximase a ti. Ella me toc la mejilla. Eso es cierto dijo dulcemente. Te creo. Entramos en el despacho del Patrn, que levant la vista al ornos. Venid dijo. Nos vamos. Adonde? le pregunt. O es un secreto? A la Casa Blanca, a ver al Presidente. Ahora, cllate. Me call.

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Cuando se inicia un incendio forestal o una epidemia existe un breve espacio de tiempo en el que, si se pone en prctica la accin adecuada, se puede atajar el fuego o contener el avance de la epidemia. El Patrn ya haba trazado el plan que el Presidente tena que poner en accin: declarar el estado de guerra, rodear el rea de Des Moines y ordenar que se disparase contra cualquiera que tratase de huir de ella. Luego dejar salir a sus habitantes uno a uno, registrndolos para ver si llevaban algn parsito. Entre tanto, utilizar las pantallas de radar, los cohetes teledirigidos y los satlites artificiales para localizar y destruir cualquier otra aeronave extraterrestre. Advertir a las dems naciones y pedir su ayuda..., pero no tener contemplaciones con el derecho internacional, porque se trataba de una lucha por la supervivencia de la especie humana contra un invasor exterior. No importaba que viniese de Marte, de Venus, de los satlites de Jpiter o de fuera del sistema solar. Lo que importaba era rechazar la invasin. El nico don verdaderamente excepcional del Patrn consista en su habilidad para razonar lgicamente ante hechos no familiares y casi increbles, que manejaba tan fcilmente como los ms vulgares. No parece gran cosa, verdad? Pues la mayora de las mentalidades enmudecen al enfrentarse con hechos que chocan con sus creencias fundamentales. No puedo creerlo era una frase comn tanto en boca de intelectuales como de cretinos. Pero no era as con el Patrn. Y adems tena al Presidente para contrselo. Los agentes del servicio secreto del Presidente se ocuparon de nosotros. Un aparato de rayos X dio la seal de alarma y tuve que entregar mi pistola de rayos. Mary result ser un arsenal ambulante; el aparato detector emiti cuatro furiosas seales y un hipo, aunque hubiera jurado que no ocultaba ni siquiera un sello de correos. El Patrn entreg su bastn sin esperar a que se lo pidiesen. Nuestras cpsulas telefnicas se evidenciaron tanto a los rayos X como al detector de metales, pero los agentes no estaban preparados para realizar operaciones quirrgicas. Celebraron una apresurada conferencia y el jefe de ellos dictamin que un objeto insertado en la carne no poda considerarse un arma. Nos tomaron las huellas dactilares, fotografiaron nuestras retinas y nos introdujeron en una sala de espera. Llamaron en seguida al Patrn, que entr solo a ver al Presidente. Al poco tiempo fuimos introducidos nosotros. El Patrn nos present y yo me puse a tartamudear. Mary se limit a inclinarse. El Presidente dijo que se alegraba de conocernos y nos ofreci su famosa sonrisa, popularizada por los estereoscopios; consigui hacernos creer que se alegraba verdaderamente de conocernos. Yo sent un calorcillo interior y desapareci mi embarazo. El Patrn me orden que expusiese todo cuanto haba hecho, visto y odo en relacin con aquella cuestin. Trat de sorprender su mirada cuando llegu a la parte de la muerte de Barnes, pero l no me miraba, as es que me call lo de la 17

18 orden que l me haba dado de matarle, tratando de demostrar claramente que yo haba disparado para proteger a otro agente, a Mary, al ver que Barnes trataba de alcanzar su pistola. Pero el Patrn me interrumpi: No omita nada. Dije pues que el Patrn me haba ordenado matarle. El Presidente dirigi una mirada al Patrn, y sa fue su nica reaccin. Cont lo del parsito y segu hasta llegar al momento presente, sin que nadie me interrumpiese ni una sola vez. Entonces lleg el turno de Mary. Se enred tratando de explicar al Presidente por qu esperaba que los hombres normales reaccionasen al verla, cosa que no consigui ni con los hermanos McLain ni con el sargento ni con Barnes. El Presidente la anim sonrindole cordialmente y dicindole: Mi querida seorita, la comprendo muy bien. Mary enrojeci. El Presidente escuch con gravedad hasta que hubo terminado, y luego permaneci callado durante algunos minutos. Por ltimo habl dirigindose al Patrn. Andrew, tu Seccin nos ha rendido unos servicios inestimables. Tus informes han inclinado la balanza en momentos cruciales de nuestra historia. El Patrn refunfu: Eso quiere decir que no, verdad? Yo no he dicho eso. Estabas a punto de decirlo. El Presidente se encogi de hombros. Iba a sugerir que se retiren los agentes jvenes. Andrew, eres un genio, pero incluso los genios se equivocan. Mira, Tom, yo ya prevea esto; por lo tanto, me he trado testigos. No se hallan bajo el efecto de drogas ni han recibido instrucciones en ningn sentido. Llama a tus psiquiatras; que traten de comprobar si lo que cuentan es cierto o no. El Presidente movi la cabeza. Estoy seguro de que eres ms listo que cualquiera de ellos. Ah tienes a ese joven, por ejemplo... Est dispuesto a responder de una acusacin de asesinato para ayudarte. Inspiras fidelidad, Andrew. Y por lo que se refiere a la seorita, realmente, Andrew, no puedo lanzarme a lo que es casi una guerra findome de la intuicin de una mujer. Mary dio un paso al frente. Seor Presidente dijo muy seria, es cierto, se lo aseguro. No puedo decirle por qu lo s, pero aquellos hombres no eran normales. l respondi: No ha tomado usted en consideracin una explicacin muy sencilla..., y es que se tratara de verdaderos eunucos. Perdneme, seorita. Por desgracia existen tales infelices. Debido a las leyes del azar, usted se encontr con cuatro de ellos. Mary se call, pero no el Patrn. Maldita sea, Tom... Yo me estremec; aqul no era el modo de hablar al Presidente. Te conoc cuando eras un senador que investigaba y yo era un hombre de primordial valor en tus investigaciones. Ya sabes que no te traera este cuento de hadas si hubiese algn medio de explicarlo. Qu era esa nave del espacio? Qu haba en ella? Por qu no consegu ni siquiera llegar al lugar donde aterriz? 18

19 Sac la fotografa tomada por el satlite artificial Beta y la puso bajo las narices del Presidente. ste continuaba imperturbable. S, s, Andrew, pero yo quiero hechos; t y yo tenemos pasin por los hechos. Y yo dispongo de otras fuentes de informacin adems de las que me suministran tus agentes. Mira esta foto. T hiciste hincapi en ella cuando me telefoneaste. Los lmites y la extensin de la granja McLain, tal como estn registrados en el catastro del condado, concuerdan con la latitud y longitud obtenida por triangulacin del objeto que aparece en esta fotografa. El Presidente levant la mirada. Una vez me perd en mi propio barrio. T ni siquiera estabas en tu propio barrio, Andrew. Tom... Dime, Andrew. No fuiste t quien efectu esa comprobacin en el catastro del condado, verdad? Claro que no. Gracias a Dios, de lo contrario querra decir que llevabas kilo y medio de tapioca palpitante sobre tus hombros... Y entonces, pobres de los Estados Unidos! Puedes estar seguro de una cosa: tanto el secretario del catastro como el funcionario que fue enviado all llevan joroba en este momento. S, y el jefe de polica de Des Moines, as como los directores de peridicos, los expedidores, los policas..., toda la gente que tenga una misin de cierta importancia. Tom, ignoro con quin nos enfrentamos, pero ellos s que saben lo que somos nosotros, y estn inutilizando las clulas nerviosas de nuestra organizacin social antes de que haya tiempo de comunicar informaciones verdicas..., o bien recubren las verdaderas informaciones con otras falsificadas, como en el caso de Barnes. Como Presidente, tienes que ordenar una drstica cuarentena de toda esa zona. No hay otra esperanza. Barnes... repiti el Presidente suavemente. Andrew, deseaba evitarte esto, pero... Dio vuelta a una llave en su mesa de despacho. Pngame con la estacin estereoscpica WDES, de Des Moines, con el despacho del director. A los pocos instantes se iluminaba una pantalla sobre su mesa de despacho; puls otro interruptor y se ilumin una pantalla mayor sobre la pared. Estbamos contemplando la habitacin donde habamos estado pocas horas antes. En ella se vea un hombre que ocupaba casi toda la pantalla: Barnes. O su hermano gemelo. Cuando yo mato a un hombre, creo que lo menos que puede hacer es quedarse muerto. Me sent impresionado, pero segua creyendo en m... y en mi pistola. Aquel hombre dijo: Preguntaba usted por m, seor Presidente? Pareca como si se sintiese ofuscado y confundido ante aquel honor. S, gracias, seor Barnes. Reconoce usted a estas personas? l pareci sorprendido. Lo siento mucho, seor, pero ni siquiera los conozco. El Patrn terci: Dile que llame a sus empleados. El Presidente se lo orden, con aire zumbn. Todos se apretujaron para entrar, muchachas en su mayora, y yo reconoc a la secretaria que estaba sentada junto a la puerta. Una de ellas chill: Oh, es el Presidente! 19

20 Ninguna de ellas nos identific, lo cual no era de extraar, por lo que se refera al Patrn y a m, pero Mary conservaba su mismo aspecto, y apostara a que su imagen quedara grabada en la mente de cualquier mujer que hubiese podido verla. Sin embargo, advert una cosa muy curiosa: todas esas personas eran algo cargadas de espaldas. El Presidente nos despidi benvolamente. Puso una mano sobre el hombro del Patrn y dijo: En serio, Andrew, la Repblica no est en peligro... Ya nos preocuparemos de que no lo est. Diez minutos despus estbamos expuestos al viento furioso que soplaba sobre la plataforma de Rock Greek. El Patrn pareca abatido y envejecido. Qu hacemos ahora, jefe? Eh? Vosotros dos, nada. Estis de permiso hasta que os vuelva a llamar. Me gustara ir a echar otra mirada al despacho de Barnes. Mantente alejado de Iowa. Es una orden. Est bien, qu va a hacer usted? Pienso irme a Florida a tomar el sol mientras espero que el mundo se pudra. Si os queda algo de sentido comn, haris lo mismo. Os queda poqusimo tiempo. Se enderez y se alej renqueando. Yo me volv para hablar con Mary, pero haba desaparecido. Mir en torno mo y no la vi en parte alguna. Ech a correr y alcanc al Patrn.Perdneme, jefe. Adonde ha ido Mary? Cmo? De permiso, sin duda. No me fastidies. Pens en dirigirme a nuestras oficinas para seguir su huella, pero entonces record que no saba ni su verdadero nombre ni su seudnimo ms usual ni su matrcula. Pens en dar su descripcin a la Seccin, pero era una idea estpida. Slo en los archivos del departamento de maquillaje se conservaba registrado el verdadero aspecto de un agente..., y esos archivos son inaccesibles. Lo nico que yo saba es que ella se me haba presentado dos veces como pelirroja... y que era de las que quitan la respiracin. No era gran cosa para averiguar su nmero de telfono. Me content con tomar una habitacin de una sola cama en el primer hotel que vi.

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Caa el crepsculo cuando despert. Me asom a la ventana y contempl la animacin de la calle. El ro se alejaba como una ancha faja plateada que rozaba la base del Memorial. Gracias a la fluorescena vertida ms arriba de Washington, el ro resaltaba en amplios meandros de un brillante color amarillo, rosado o verde. Embarcaciones de placer cargadas de gente surcaban el agua multicolor. Deban de estar llenas de parejas ocupadas en distraerse de un modo poco moral pero que sin duda juzgaban agradable. En la orilla, entremezcladas con edificaciones ms antiguas, aparecan cpulas en forma de burbuja, que daban a la ciudad un aspecto mgico. Hacia el este, donde cay la bomba, no haba viejas edificaciones, y toda aquella zona pareca una cesta de gigantescos huevos de Pascua, iluminados en su interior. He contemplado la capital de noche innumerables veces. Sin embargo, nunca le he prestado demasiada atencin. Tena la impresin de decirle adis esta noche. No era su belleza lo que me atenazaba la garganta, sino el saber que bajo aquellos globos de colores haba personas vivas, diferentes unas de otras, entregadas a sus quehaceres, haciendo el amor o discutiendo, segn el humor de cada cual; cada uno bajo su propio techo, sin tener miedo de nadie. Imagin a aquellos inofensivos seres, cada uno con su correspondiente babosa gris aferrada al cuello, moviendo sus brazos y piernas, hacindoles decir lo que la babosa deseaba, y hacindoles ir adonde la babosa quera ir. Me hice una solemne promesa: si los parsitos ganaban, me matara antes de permitir que uno de aquellos asquerosos bichos montase sobre m. Para un agente eso resulta muy fcil, basta con morderse una ua; y si las manos han sido arrancadas, hay otros medios. El Patrn haba previsto todas las eventualidades. Pero no haba tomado esas disposiciones con esa intencin, y yo lo saba. Su misin, y la ma, consista en velar por la seguridad de aquellas gentes, y no en tomar la tangente cuando las cosas se pusiesen feas. Me apart de la ventana. Ahora no poda hacer absolutamente nada; decid que lo nico que necesitaba era compaa. En la habitacin haba el acostumbrado catlogo de agencias de azafatas o de modelos que se encuentran en casi todos los hoteles importantes. Lo hoje rpidamente, para cerrarlo de golpe. No quera una chica complaciente; quera a una en particular... Y no saba dnde buscarla. Llevo siempre encima un tubo de pldoras extratemporales, puesto que uno nunca sabe cundo es conveniente dar una sacudida a nuestros reflejos, para librarnos de una situacin difcil. A pesar de la propaganda adversa, estas pldoras no crean hbito, como ocurre con el hachs. Sin embargo, un purista hubiera dicho que yo era un adicto, porque las tomaba de vez en cuando con el fin de que un permiso de veinticuatro horas me pareciese de una semana. Me agrada la suave euforia que producen las pldoras. En primer lugar, multiplican el tiempo subjetivo por un factor de diez o incluso ms... 21

22 Dividen el tiempo en pedacitos ms pequeos, haciendo que se viva ms en el mismo espacio de tiempo segn el reloj y el calendario. Claro que no desconozco el horrible ejemplo del hombre que muri de vejez en un mes a consecuencia de haber tomado demasiadas pldoras, pero yo slo las tomo de vez en cuando. Aunque tal vez la actitud de ese hombre fuese acertada. Vivi una vida larga y feliz pueden estar seguros de que fue feliz, para morir por ltimo lleno de felicidad. Qu importa que el sol slo se levantase treinta veces? Quin se preocupa en calcular y bajo qu reglas? Permanec sentado, contemplando mi tubo de pldoras y pensando que haba las suficientes para mantenerme durante lo que me pareca, por lo menos, un perodo de dos aos. No tena ms que enterrarme en mi agujero, cerrando la puerta tras de m. Tom dos pldoras en una mano y en la otra un vaso de agua. Sin embargo, termin volvindolas a meter en el tubo, cogiendo mi telfono y mi pistola, saliendo del hotel y dirigindome a la Biblioteca del Congreso. Por el camino me detuve en un bar y contempl el telediario. No haba noticias de Iowa, pero acaso hay alguna vez noticias de Iowa? En la Biblioteca me dirig al archivo, me puse las gafas especiales y empec a buscar fichas. De Platillos volantes pas a Discos volantes, luego a Proyecto platillo, despus a Luces en el cielo, Bolas de fuego, Teora de la difusin csmica para el origen de la vida, y a dos docenas de vas muertas y ramas secundarias de la literatura seudo cientfica. Me hubiera hecho falta un contador Geiger para eliminar lo carente de inters, especialmente si se tiene en cuenta que lo que yo buscaba posea una clave semntica que lo localizaba entre las fbulas de Esopo y el mito de la Atlntida. No obstante, al cabo de una hora ya tena un puado de fichas perforadas. Las entregu a la joven vestal que ejerca las funciones de bibliotecaria y esper mientras sta las introduca en el selector. Luego me dijo: La mayora de las pelculas que usted me pide estn en prstamo. Las restantes le sern entregadas en la sala 9-A. En la sala 9-A slo haba una persona, que me mir y dijo: Vaya! El lobo en persona. Cmo me has encontrado? Jurara que te haba hecho perder la pista. Yo dije: Hola, Mary. Hola me respondi, y ahora, adis. No estoy para declaraciones, y adems tengo trabajo. Se me cay el alma a los pies. Escucha, presumida criatura: aunque te pueda parecer extrao, no he venido aqu siguiendo tu bonita figura. Da la casualidad de que yo tambin he venido a trabajar. Cuando me traigan las pelculas que he encargado, me ir a otra sala... Para hombres solos! En lugar de mandarme al diablo, ella se aplac inmediatamente. Te ruego que me disculpes, Sam. Tengo que or lo mismo tantas veces... Sintate. No, gracias repuse, me voy. La verdad es que quiero trabajar. 22

23 Qudate insisti. Lee ese aviso. Si te llevas las pelculas de la sala a que estn destinadas, no slo causars la rotura de una docena de lmparas del selector, sino que provocars un ataque de nervios al bibliotecario jefe. Las devolver cuando haya terminado. Ella me asi del brazo y sent un clido hormigueo ascender por l. Por favor, Sam. Perdname. Me sent, tratando de sonrer. Nada sera capaz de decidirme a marcharme. No quiero perderte de vista hasta que sepa tu nmero de telfono, tu direccin y el verdadero color de tu cabello. Tenorio me dijo ella con suavidad, no sabrs nada en absoluto! Aproxim ostensiblemente la cara a la mquina de lectura, haciendo ver que me ignoraba. El tubo de entrega produjo un ruido sordo y mis pelculas cayeron en el cesto. Las coloqu sobre la mesa, al lado de la otra mquina. Una de ellas rod hasta chocar con las que Mary haba apilado, derribndolas. Recog la que crea que era la ma y mir su extremo, en el que figuraba el nmero de serie y el dibujo punteado que descifra el selector. La volv del otro lado, le la etiqueta y la coloqu en mi pila. Eh! dijo Mary. Esa pelcula es ma. Que te crees t eso. Lo es. Es la que iba a mirar ahora. Ms tarde o ms temprano, tena que comprender lo evidente. Mary no estaba all para estudiar la historia del calzado. Tom algunas de sus pelculas y le las etiquetas. Ahora comprendo por qu no han podido servirme nada de lo que yo quera dije. Pero tu seleccin es incompleta. Y le mostr las pelculas que yo haba escogido. Mary las examin, y luego form una sola pila con todas. Nos las partimos, o las miramos todas los dos? Partmoslas para arrancar los hierbajos, y luego examinaremos juntos lo interesante decid. Dmonos prisa. Incluso despus de haber visto el parsito sobre la espalda del pobre Barnes y de haberme asegurado el Patrn que un platillo volante haba aterrizado de verdad, yo no me hallaba preparado para digerir el montn de pruebas que haba encontrado en la biblioteca. Al diablo Digby y su frmula! Las pruebas eran inequvocas: la Tierra haba sido visitada por naves procedentes del espacio no slo una sino muchas veces. Aquellos informes eran muy anteriores a nuestros propios progresos en navegacin interplanetaria; algunos se remontaban al siglo XVII e incluso antes, pero era imposible juzgar acerca de informaciones que databan de unos tiempos en que la ciencia se basaba nicamente en Aristteles. Los primeros datos sistemticos provenan de los aos comprendidos entre 1940 y 1950; la siguiente oleada apareci en 1980. Advert algo y empec a tomar notas. Los objetos extraos aparecan en el cielo siguiendo un ciclo aproximado de unos treinta aos. Un anlisis estadstico podra producir algn resultado. Los platillos volantes estaban relacionados con misteriosas desapariciones; no slo porque los documentos que se referan a ellos estaban clasificados en la misma serie que la serpiente de mar, la lluvia de sangre y otros raros fenmenos de la natu23

24 raleza, sino porque tambin, segn noticias absolutamente serias y bien documentadas, pilotos de avin han perseguido a algunos de aquellos platillos para no regresar jams, ni aterrizar ni aparecer por parte alguna, siendo considerados oficialmente como cados en regiones salvajes y perdidos. . Una explicacin demasiado fcil. Tuve otro presentimiento descabellado y trat de comprobar si exista tambin un ciclo de treinta aos en esas desapariciones misteriosas y, de ser as, si concordaba con el ciclo de los objetos celestes. No poda estar seguro; demasiado acopio de datos y muy poca fluctuacin: todos los aos desaparecen infinidad de personas debido a diversas causas. Pero las informaciones vitales haban sido guardadas durante largo tiempo, y no todas se perdieron en los bombardeos. Las anot para que los tcnicos las analizasen. Mary y yo apenas cambiamos dos palabras aquella noche. De vez en cuando nos levantbamos para desperezamos, y en una ocasin prest cambio a Mary para que pudiese pagar a la mquina los metros y metros de notas que haba tomado. (Por qu no llevarn nunca cambio las mujeres?) Bien, cul es el veredicto? pregunt. Me siento como un gorrin que ha construido su nido en un canaln. En ese caso, hagamos como l. Desdeemos las lecciones de la experiencia y reconstruyamos nuestro nido en el mismo sitio. Oh, no!, Sam. Hay que hacer algo. Est muy claro; esta vez vienen a quedarse.Pudiera ser. Lo creo muy posible. Bien, y qu haremos? Lo cierto es que no nos espera una vida divertida. No seas cnico. No tenemos tiempo. Es verdad. Vmonos. Amaneca y la biblioteca estaba casi desierta. Dije: Te voy a decir lo que haremos: buscaremos un barril de cerveza, lo llevaremos a mi habitacin del hotel, nos lo beberemos y volveremos a hablar de ello. Ella mene la cabeza. No en tu habitacin. Oye, nena, se trata de un asunto serio. Iremos a mi apartamento. Slo est a unos doscientos kilmetros; desayunaremos all. Record mi propsito de sacar el mayor partido a la vida. Es la mejor oferta que me han hecho en toda la noche. En serio... Por qu no en el hotel? Nos ahorraramos media hora de viaje. No quieres venir a mi apartamento? Te aseguro que no te morder. Ojal. Me sorprende que hayas cambiado de opinin. Tal vez quiera mostrarte los cepos para lobos que tengo en torno a mi cama. O demostrarte que s cocinar. Sonri, y se le formaron unos hoyuelos encantadores. Par un aerotaxi y nos fuimos a su apartamento. Cuando entramos ella registr cuidadosamente la vivienda, despus volvi y dijo: Vulvete. Quiero examinarte la espalda. 24

25 Por qu? Vulvete! Cerr el pico. Me la golpe minuciosamente con los nudillos, y luego dijo: Ahora examina la ma. Con mucho gusto! Puedo asegurar que lo hice a conciencia, porque ya vea adonde quera ir a parar. Bajo sus ropas slo haba su encantador cuerpo y un mortfero armamento formado por modelos escogidos. Se volvi y dej escapar un suspiro. Por eso no quera ir a tu hotel. Ahora tengo la certidumbre de que estamos seguros por primera vez desde que vi aquella cosa sobre la espalda de Barnes. Este piso es estanco; cort la llegada del aire y dejo todo hermticamente cerrado cada vez que me marcho. Muy bien, pero y las tuberas del aire acondicionado? No est instalado ese sistema de acondicionamiento; en su lugar, empleo una de las botellas de reserva. Y ahora, ocupmonos de cosas serias. Qu te gustara comer? Sera posible un bistec poco hecho? Lo era. Mientras comamos, contemplamos el telediario. Seguan sin comunicar noticias de Iowa.

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Despus de la frugal colacin, Mary se cerr por dentro en su dormitorio y yo no llegu a ver los cepos para cazar lobos. Tres horas ms tarde me despert y volvimos a desayunar. Encendimos sendos cigarrillos y puse la televisin para ver las noticias. Consistan en un reportaje sobre la eleccin de Miss Amrica. Ordinariamente lo hubiera seguido con inters, pero desde el momento en que ninguna de las muchachas era cargada de espaldas y adems sus exiguos trajes no podan ocultar de ninguna manera una joroba sospechosa, aquello me pareci falto de todo inters. Y bien, qu vamos a hacer? dije. Tenemos que ordenar todo el material recopilado y conseguir que el Presidente meta la nariz en l contest Mary. Cmo? Ella no respondi. Yo dije: Slo tenemos un camino..., a travs del Patrn. Hice la llamada usando nuestros dos cdigos, para que Mary pudiese escuchar la conversacin. De pronto o: Aqu Oldfield, contestando por el Patrn. Quiero hablar con el Patrn en persona. El asunto es oficial o privado? Pues .. digamos privado. En ese caso, no puedo ponerles con l. Y si se trata de algo oficial, yo puedo ocuparme de ello. Cort antes de soltar alguna inconveniencia. Entonces utilic un nuevo cdigo. El Patrn dispone de un cdigo especial que si se utiliza est garantizado para sacarle aunque sea de la tumba..., pero que Dios asista al que lo emplee sin necesidad. Respondi con unas cuantas expresiones destempladas.Patrn le dije, se trata del asunto de Iowa. l permaneci callado durante un momento, y luego dijo: Qu ocurre? Mary y yo hemos pasado toda la noche recopilando datos en la Biblioteca del Congreso. Deseamos tener un cambio de impresiones con usted. Volv a or algunas expresiones incorrectas. Luego me dijo que entregase todos esos datos al departamento de Anlisis, aadiendo que se propona comerse mis orejas fritas en un bocadillo a la primera ocasin. Patrn! le interpel con aspereza. Qu? Si usted puede dejarlo cuando le place, tambin podemos hacerlo nosotros. Mary y yo presentamos la dimisin en este mismo instante. Es oficial. Mary enarc las cejas, pero no dijo nada. Hubo un largo silencio y despus l dijo con voz cansada: 26

27 Hotel Palmglade, Miami. Muy bien. Llam a un aerotaxi y subimos al tejado de la casa. Orden al conductor que diese una gran vuelta sobre el ocano, para no tener que pasar sobre Carolina, donde la velocidad est limitada. Hicimos el viaje con bastante rapidez. En Miami encontramos al Patrn tumbado en la playa. Con aire grun, durante todo el tiempo que estuvo escuchando nuestro informe dej escurrir arena por entre sus dedos. Yo haba trado un dictfono, as que pudo or directamente el informe del aparato. Levant la vista cuando llegamos a lo de los ciclos de treinta aos, pero no dijo nada hasta que escuch lo que yo deca acerca de la existencia de ciclos coincidentes de desapariciones; en ese momento llam a la Seccin: Pngame con Anlisis. Oiga..., Peter? Soy el Patrn. Quiero una curva sobre las desapariciones no explicadas, empezando en 1800. Elimina los factores conocidos y descuenta la proporcin invariable. Lo que quiero es un registro de los altibajos. Para cundo? Para ayer, cretino. A qu esperas? Se puso trabajosamente en pie, permitiendo que yo le ofreciese su bastn, y gru: Bueno, hay que reemprender la tarea... Iremos a la Casa Blanca? pregunt ansiosamente Mar}Qu? Ests loca. No habis descubierto nada que pueda modificar las opiniones del Presidente. Entonces, qu...? Lo ignoro. Si no tenis nada inteligente que decir, os callis. El Patrn dispona de un autoavin, y yo me sent ante los mandos. Puse el piloto automtico y dije: Patrn, tengo algo que podra convencer al Presidente. Solt un gruido. Es lo siguiente prosegu. Enviar a dos agentes, otro y yo. El otro llevar una cmara de televisin y la mantendr enfocada sobre m. Usted har que el Presidente contemple lo que suceda. Supongamos que no sucede nada... Ya me ocupar yo de que suceda. Me dirigir al lugar donde ha aterrizado la astronave, abriendo mi camino hasta ella. Obtendremos un primer plano de la nave autntica, para que puedan contemplarla a sus anchas en la Casa Blanca. Luego ir al despacho de Barnes e investigar todas aquellas jorobas; rasgar las camisas delante mismo de la cmara. No me andar con cumplidos; rasgar las ropas de arriba abajo. No comprendes que tienes las mismas posibilidades de xito que un ratn en una asamblea de gatos? Yo no estara tan seguro. Por lo que he podido ver hasta ahora, esos bichos no poseen dotes sobrehumanas. Apostara a que su poder est limitado a lo que pueda hacer el ser humano que dominan. No me propongo ser un mrtir. En cualquier caso, obtendr pruebas. Hum... Puede dar resultado intervino Mary. Yo ser el otro agente. Puedo... 27

28 El Patrn y yo lanzamos un rotundo no al unsono, y yo me sonroj, porque no tena atribuciones para dar rdenes. Mary prosigui: Iba a decir que mi presencia es muy lgica, debido al... talento que poseo para descubrir a los hombres que llevan un parsito. No repiti el Patrn. All todos estn dominados por los parsitos mientras no se demuestre lo contrario. Adems, te reservo para otra cosa. Ella debiera haberse callado, pero no lo hizo. Por qu? Esta misin es importante. El Patrn dijo suavemente: Tambin lo es la otra. Tengo el proyecto de convertirte en guardia personal del Presidente. Oh... Despus de meditar, repuso: Pero, Patrn, no estoy segura de poder detectar a una mujer poseda por un parsito. Es que... no estoy equipada para ello. Pues apartaremos de l a sus secretarias. Adems, tendrs que observarle a l tambin. Ella pareci pensarlo. Pero suponga que descubro que ha llegado uno hasta l, a pesar de todo. Haras lo que hay que hacer, el Vicepresidente ocupara la presidencia y t terminaras fusilada por alta traicin. Hablemos ahora de esta misin. Enviaremos a Jarvis con la cmara, e incluiremos a Davidson como tercer hombre. Mientras Jarvis te enfoca, Davidson vigilar a Jarvis, y t intentars a su vez no perderlo de vista. Cree usted que eso dar resultado? No. Pero ms vale un mal plan que ninguno en absoluto. Tal vez obtengamos algn resultado. Mientras nos dirigamos a Iowa Jarvis, Davidson y yo, el Patrn se march a Washington. Mary me llev a un rincn poco antes de emprender el viaje, me agarr por las orejas, me dio un fuerte beso y me dijo: Sam..., vuelve pronto. Sent un hormigueo en todo el cuerpo y me pareci que tena quince aos. Davidson descendi con el autoavin al otro lado del puente hundido. Para guiarle, yo utilizaba un mapa en el cual estaba sealado el punto de aterrizaje de la autntica nave del espacio. El puente nos proporcionaba un precioso punto de referencia. Salimos de la carretera a trescientos metros al este, y avanzamos campo a travs. Poco antes de llegar al lugar, nos encontramos con terreno calcinado y resolvimos seguir a pie. El emplazamiento indicado por la fotografa del satlite artificial se encontraba dentro de la zona quemada..., y no se distingua el menor rastro de platillo volante. Hubiera hecho falta un detective mejor que yo para demostrar que all haba aterrizado uno de esos artefactos. El fuego haba destruido todos los indicios. Jarvis, sin embargo, capt la imagen de todo, pero yo saba que las babosas nos haban ganado la partida. Al alejarnos nos tropezamos con un viejo campesino; por si las moscas, nos mantuvimos a una prudente distancia. Vaya incendio observ, sin acercarme demasiado. Ciertamente dijo l, con voz triste. Mat a dos de mis mejores vacas, pobrecillas. Son ustedes periodistas? 28

29 S le contest, pero nos han enviado a cazar patos. Dese que Mary hubiese estado con nosotros. Era posible que aquel hombre fuese cargado de espaldas de natural. Pero advirtiendo que el Patrn estuviese en lo cierto al referirse a la astronave y tena que estarlo, entonces aquel campesino, excesivamente inocente, tena que estar enterado de todo y estaba disimulando. Consecuencia lgica era que deba de llevar una babosa a las espaldas. No haba ms remedio. Las oportunidades de capturar un parsito y de mandar su imagen hasta la Casa Blanca eran mayores aqu que en medio de una multitud. Mir de soslayo a mis compaeros; estaban prevenidos, y Jarvis con la cmara lista. Cuando el campesino se volvi le ech la zancadilla. Cay al suelo y yo me abalanc sobre su espalda, para desgarrarle la camisa. Jarvis se adelant para tomar un primer plano. El viejo tena la espalda desnuda antes de que hubiese tenido tiempo de recuperar el aliento. Y estaba desnuda...; sin parsito, sin la menor huella de una babosa. Tampoco la tena en ningn otro lugar de su cuerpo, como pude comprobar. Le ayud a levantarse, limpindole el polvo; tena sus ropas hechas una lstima a causa de las cenizas. No sabe cunto lo siento le dije. El viejo temblaba de clera. Son ustedes unos... Fue incapaz de encontrar un calificativo lo bastante injurioso. Nos mir, con el mentn tembloroso. Esto les costar caro. Si tuviese veinte aos menos les dara su merecido. Crame, abuelo, ha sido una equivocacin. Una equivocacin! Su rostro estaba descompuesto y cre que iba a llorar. He estado en Omaha y a mi vuelta me encuentro la casa quemada, la mitad de mi ganado desaparecido y a mi yerno sin dar seales de vida. Veo a unos forasteros en mis tierras, y cuando me acerco a ver qu hacen, se echan sobre m y me destrozan la ropa... Una equivocacin! Adonde vamos a parar, seor? Pens que poda responder a esto ltimo, pero no lo intent. Quise ofrecerle dinero para indemnizarle por el atropello, pero l me arroj los billetes a la cara. Nos alejamos con el rabo entre las piernas. De nuevo en el coche, Davidson me dijo: Ests seguro de lo que te traes entre manos? Yo puedo equivocarme respond salvajemente, pero acaso el Patrn se ha equivocado alguna vez? Pues..., no. Adonde vamos ahora? A la emisora central WDES. Esta vez no nos equivocaremos. Cuando llegamos ante la barrera de peaje de Des Moines, el guardia vacil. Consult sus notas y mir nuestra matrcula. El sheriff ha recibido una denuncia contra un coche que lleva esta matrcula dijo. Pnganse ah a la derecha. Y no levant la barrera. De acuerdo repuse. 29

30 Retroced una docena de metros y la hice saltar por los aires. Los autoaviones de la Seccin son muy slidos, y capaces de llevarse por delante todo cuanto se opone a su paso..., lo cual result muy conveniente en aquel momento, porque la barrera era maciza. No disminu la marcha despus de franquearla. Esto es muy interesante dijo Davidson, con aire soador. Supongo que an sabes lo que te traes entre manos. Menos conversacin rezongu. Enteraos de esto: es probable que no salgamos. Pero tomaremos esas imgenes. Como t digas, jefe. Habamos dejado muy atrs a cualquier posible perseguidor. Fren en seco ante la emisora y nos apeamos. Abandonando los mtodos indirectos de to Charlie, nos abalanzamos al interior del primer ascensor que encontramos y oprimimos el botn del piso de Barnes. Cuando llegamos, salimos del ascensor, dejando la puerta abierta. Al pasar a la primera oficina la encargada trat de detenernos, pero nosotros seguimos adelante. Las empleadas nos contemplaban sorprendidas. Me fui directamente a la puerta de Barnes y trat de abrirla; estaba cerrada. Me volv hacia su secretaria: Dnde est Barnes? Qu desean, por favor? respondi, corts y framente. Mir su espalda. Combada. Vamos me dije, sta tiene que serlo. Estaba aqu cuando mat a Barnes.Me inclin y le sub el jersey de un tirn. Haba acertado. Tena que acertar. Contempl por segunda vez a un parsito. Ella se debati, manote y trat de morderme. Le retorc el cuello con una llave de judo, casi metiendo las manos en el asqueroso bicho, y ella cay como un saco. Le oprim el estmago con tres dedos y despus le di la vuelta. Jarvis grit, toma un primer plano. El idiota se haba hecho un lo con la cmara; que se le haba enredado en una pierna. Se enderez. No funciona me dijo. Se ha fundido una lmpara. Reemplzala..., date prisa! Una mecangrafa se levant al otro lado de la estancia y dispar contra la cmara. Le dio de lleno, pero Davidson la dej seca. Como si hubiese sido una seal, seis de ellas saltaron sobre Davidson. Parecan ir desarmadas; slo se abalanzaron sobre l. Yo sujet a la secretaria y dispar desde el lugar en que me hallaba. Not un movimiento con el rabillo del ojo y me volv para encontrarme con Barnes Barnes nmero dos, de pie en el umbral de su despacho. Dispar apuntando a su pecho, para alcanzar tambin a la babosa que saba que tendra sobre su espalda. Concentr de nuevo mi atencin en la barahnda que reinaba en la oficina. Davidson haba conseguido ponerse de pie. Una muchacha se arrastraba hacia l; pareca herida. l le dispar a bocajarro, detenindola. Su siguiente disparo me pas rozando la oreja. Yo exclam: Gracias! Vmonos de aqu. Vamos, Jarvis! El ascensor segua abierto; nos precipitamos a su interior, yo sujetando todava a la secretaria de Barnes. Cerr de un portazo y oprim el botn. Davidson temblaba como un azogado y Jarvis estaba blanco. 30

31 Animo, muchachos les dije. No habis disparado contra personas, sino contra babosas. Como sta. Incorpor a la joven y mir a su espalda. Casi me desmay. Mi ejemplar, el nico que haba conseguido capturar vivo, haba desaparecido. Probablemente haba cado al suelo y se haba escapado durante la lucha sin que lo advirtisemos. Jarvis dije. Has visto algo? l movi negativamente la cabeza. La espalda de la joven estaba cubierta de una erupcin, como si hubiese recibido un milln de alfilerazos, en el lugar donde haba llevado la babosa. La sent en el suelo, apoyada en la pared del ascensor. Segua inconsciente, y as la dejamos en la cabina. En el vestbulo reinaba completa normalidad cuando lo cruzamos para salir a la calle. Junto a nuestro autoavin haba un polica con el pie apoyado en el estribo y escribiendo una nota. Me la entreg al propio tiempo que deca: No puede usted aparcar en esta zona, seor. Yo dije que lo senta y le firm el recibo. Despus nos alejamos a toda prisa y despegamos desde una de las calles de la ciudad. Me pregunt si el polica aadira eso a su denuncia. Cuando hubimos ganado altura, cambi el nmero de I matrcula. El Patrn piensa en todo. Pero no pareca estar muy contento. Trat de informarle por el camino, pero me ataj y nos convoc urgentemente en las oficinas de la Seccin. Mary estaba all con l. l escuch mi informe hasta el final; interrumpindome slo con algn que otro gruido. Han podido ver mucho? le pregunt al terminar. La transmisin qued cortada despus de embestir la barrera del peaje me inform. Al Presidente no le ha impresionado mucho lo que ha visto. Me lo imagino. Me ha dicho que te despida. Yo me enderec. No pido... empec a decir, ponindome tieso. Cllate! rezong el Patrn. Le he respondido que poda destituirme a m, pero no a mis subordinados. Eres un metepatas, pero a pesar de eso ahora nos haces falta. Muchas gracias. Mary paseaba por la habitacin. Trat de intercambiar una mirada con ella, pero no pareci darse cuenta. De pronto se detuvo detrs de la silla de Jarvis e hizo al Patrn la misma sea que le haba hecho en el despacho de Barnes. Le asest un golpe a Jarvis en la cabeza con mi pistola y se dobl en la silla. Atrs, Davidson! orden el Patrn, apuntndole al pecho con su pistola. Y ste, Mary? Nada anormal. Y l? dijo, sealndome con el dedo.Sam no tiene nada. Los ojos del Patrn pasaron del uno al otro; nunca he sentido la muerte tan cerca. Quitaos la camisa dijo con voz amenazadora. Obedecimos. Mary tena razn. Yo me preguntaba si me hubiese dado cuenta de que llevaba un parsito sobre m. 31

32 Ahora l orden el Patrn. Usad guantes. Extendimos a Jarvis en el suelo y cortamos sus ropas con el mayor cuidado. Por fin tenamos el ejemplar vivo que nos baca falta.

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Sent ganas de vomitar. Al pensar en que haba llevado aquel bicho a mi lado durante el camino de vuelta, se me revolvi el estmago. Y eso que no soy muy delicado... Pero es imposible saber el efecto que produce la contemplacin de uno de esos seres hasta que se ha visto uno, sabiendo de qu se trata. Tragu saliva y dije: Tal vez an podamos salvar la vida de Jarvis. En realidad no lo pensaba. Tena la profunda conviccin de que el hombre que haba sido posedo por uno de aquellos seres quedaba marcado para siempre. El Patrn nos indic con un gesto que retrocediramos. No te ocupes de Jarvis! Pero... Ya basta! Si es posible salvarlo, unos das de espera no importarn. Y por otra parte... Se call. Y yo tambin. Haba comprendido lo que quera decir. Es posible sacrificar a un agente, pero no al pas. Todava con el arma en la mano, el Patrn, sombro y empuando an su pistola, segua examinando con desconfianza la cosa que palpitaba sobre la espalda de Jarvis. Dirigindose a Mary, dijo: Llama al Presidente. Cdigo especial cero cero cero siete. Mary se dirigi al despacho. La o hablar por telfono, pero mi atencin estaba concentrada en el parsito. ste no haca el menor movimiento para abandonar a su husped. Mary volvi para comunicar: No consigo localizarle, seor. Uno de sus ayudantes est en la pantalla. Es el seor McDonough. El Patrn torci el gesto. McDonough era un hombre amable e inteligente, pero de ideas inamovibles. El Presidente lo usaba como tampn. El Patrn empez a vociferar, tratando de avasallar a McDonough. No, el Presidente no estaba visible. No, no haba modo de comunicar con l. No, McDonough no se exceda en sus atribuciones; el Patrn no figuraba en la lista de excepciones..., si es que semejante lista exista. S, McDonough tendra mucho gusto en concertar una audiencia; se lo prometa. Qu le parecera el prximo viernes? Hoy? Ni hablar de eso. Maana? Imposible. El Patrn gir el conmutador y pareci estar a punto de sufrir un ataque. Luego hizo dos profundas inspiraciones, sus facciones se suavizaron y dijo: Davidson, diga al doctor Graves que venga. Todos ustedes mantngase a distancia. El jefe del laboratorio de biologa se present a los pocos instantes. Doctor le dijo el Patrn, ah tiene uno que no est muerto. Graves se acerc para examinar la espalda de Jarvis. Es interesante dijo, poniendo una rodilla en el suelo. Aprtese! 33

34 Graves levant la mirada. Pero tengo que... Ni hablar! Deseo que lo estudie, claro, pero ante todo tiene que mantenerlo vivo. En segundo lugar, tiene que evitar que se escape. En tercer lugar, tiene que tomar medidas de proteccin. Graves sonri. A m eso no me da miedo. Yo... Tiene que darle miedo! Es una orden. Iba a decir que tendr que preparar una incubadora para conservarlo vivo cuando lo saquemos de su husped. Es evidente que estos seres necesitan oxgeno; no libre, sino el que toman de su husped. Es posible que un perro grande sirviese. No ataj el Patrn. Djelo donde est. Eh? Es un voluntario este hombre? El Patrn no respondi, y Graves prosigui: En el laboratorio no podemos experimentar con hombres vivos a menos que sean voluntarios. Es nuestra tica profesional. Aquellos hombres de ciencia nunca se daban cuenta de la gravedad de las circunstancias. El Patrn dijo tranquilamente: Doctor Graves, todos los agentes de esta Seccin son voluntarios para todo aquello que yo crea conveniente. Cumpla mis rdenes. Enve una camilla y recomiende el mayor cuidado. Cuando se hubieron llevado a Jarvis, Davidson, Mary y yo fuimos al bar a tomarnos unas copas. Las necesitbamos. Davidson temblaba de pies a cabeza. Al ver que despus de tomar la primera copa segua igual, le dije: Mira, Dave, yo sent la misma pena que t al tener que disparar contra aquellas muchachas, pero era inevitable. Mtete eso en la mollera. Tan terrible fue? pregunt Mary. Espantoso. No s a cuntas de ellas matamos. No podamos andarnos con miramientos. No matbamos personas; matbamos parsitos. Me volv a Davidson . No te has dado cuenta de eso? S, eso es. No eran seres humanos prosigui. Creo que sera capaz de matar a mi propio hermano si no hubiese ms remedio. Pero esos seres no eran seres humanos. Disparabas y seguan viniendo hacia ti. No... Se interrumpi. Sent verdadera lstima por l. A los pocos instantes nos dej, y Mary y yo conversamos durante unos minutos, tratando de hallar respuesta a una serie de preguntas pero sin conseguirlo. Luego ella me anunci que tena mucho sueo y se dirigi al dormitorio de las mujeres. El patrn haba ordenado que todo el mundo durmiese en la Seccin aquella noche, as es que me dirig al de hombres y me acurruqu en una litera. La sirena de alarma me despert. Me vest con manos torpes, tropezando y tambalendome, mientras los ventiladores se paraban, y luego los altavoces resonaron con la voz del Patrn: Alerta las defensas antigs y contra radiaciones! Cirrenlo todo! Todo el mundo a la sala de conferencias. Dense prisa! Siendo un agente exterior, yo no tena ninguna misin concreta en el interior de la Seccin. Baj por el tnel en direccin a las oficinas. El Patrn estaba en mitad de la enorme sala, con talante sombro y amenazador. Quise preguntarle qu ocurra, 34

35 pero entre l y yo se interpona un grupo de empleados, agentes, taqugrafos y otras personas. Transcurridos unos instantes el Patrn me envi en busca de la relacin de entradas y salidas, que me entregara el portero de servicio. El Patrn empez a pasar lista y pronto se vio que todas las personas que figuraban en ella se encontraban en la sala, desde la anciana seorita Haines, la secretaria particular del Patrn, hasta el barman, con la nica excepcin del guarda de la puerta y de Jarvis. La relacin de salidas y entradas era exacta; controlamos ms cuidadosamente el movimiento del personal que si se tratase de dinero en un banco. Me enviaron de nuevo al guarda. Me cost mucho convencerle de que el Patrn le ordenaba que abandonase su puesto y me siguiese; por ltimo ech el cerrojo, se guard la llave y me sigui. Cuando llegamos a la sala, Jarvis ya estaba all, acompaado por Graves y uno de sus ayudantes de laboratorio. Estaba envuelto en una bata blanca, consciente al parecer pero como narcotizado. Empec a comprender lo que ocurra. El Patrn se mantena a cierta distancia de los reunidos; de pronto sac su pistola. Uno de los parsitos invasores anda suelto entre nosotros dijo. Para alguno de ustedes, eso tiene un terrible significado. A los restantes tendr que explicrselo y decirles que la seguridad de todos nosotros, y de la raza humana, depende de una completa cooperacin y una ciega obediencia. Prosigui explicando brevemente pero con terrible exactitud lo que era un parsito y en qu situacin nos hallbamos. Resumiendo concluy, es casi seguro que el parsito se encuentra en esta habitacin. Uno de nosotros parece un ser humano, pero no es ms que un autmata, movindose bajo la voluntad de nuestro ms mortal enemigo. Un murmullo recorri la asamblea. Los reunidos se miraban entre s. Algunos trataron de apartarse. Un momento antes ramos un grupo organizado; ahora ramos una muchedumbre, cada uno de cuyos miembros sospechaba de su compaero. Yo mismo me alej lleno de desconfianza de mi vecino, Ronald el barman, a quien conoca desde haca aos. Graves se aclar la garganta. Jefe empez a decir. Tom todas las medidas... No nos interesa ahora. Traiga a Jarvis aqu. Qutele la ropa. Graves se call y cumpli la orden ayudado por su colaborador. Jarvis pareca nicamente consciente a medias. Graves debi de haberle administrado algn narctico. Denle la vuelta orden el Patrn. Jarvis no opuso la menor resistencia; sobre su espalda, hombros y cuello tena la marca de la babosa, como una roja erupcin. Vean ustedes prosigui el Patrn, ah es donde llevaba la babosa. Se escucharon susurros y unas risitas embarazosas cuando Jarvis fue despojado de sus ropas; pero ahora se produjo un silencio mortal. Escchenme todos dijo el Patrn. Vamos a capturar a esa babosa! Adems, vamos a capturarla viva. Todos han podido ver dnde se coloca un parsito en un cuerpo humano. Les advierto que si alguien mata al parsito, yo le matar a l. Si tienen que disparar para atraparlo, disparen bajo. Ven aqu! concluy, encaonndome con su pistola. Cuando me hallaba a la mitad de distancia entre el grupo y l, me detuvo. 35

36 Graves! Siente a Jarvis detrs de m. No, no le ponga la ropa. El Patrn se volvi hacia m. Echa tu pistola al suelo. La pistola del Patrn apuntaba a mi vientre; yo puse mucho cuidado en mis movimientos al sacar la ma. La arroj a dos metros de distancia. Desndate por completo. Era una orden muy embarazosa. La pistola del Patrn venci mis escrpulos. No me ayud en nada que algunas de las muchachas soltasen risitas cuando me qued en cueros. Una de ellas susurr: No est mal!, y otra replic: Un poco nudoso. Yo me ruboric. Despus de examinarme, el Patrn me orden que recogiese mi pistola. Aydame orden y vigila la puerta. Usted!, Dotty no s qu ms..., es su turno. Dotty era una de las secretarias. Iba desarmada, como es natural, y llevaba una bata larga hasta los pies. Se adelant, se detuvo, y se qued quieta... El Patrn hizo un gesto con su arma. Vamos..., fuera ropas! Lo dice usted en serio? pregunt ella, con incredulidad. Dse prisa! Ella dio un respingo. Bueno! dijo, no tiene por qu reirme. Se mordi los labios y empez a soltar el nudo del cinturn. Tendran que darme una prima por esto dijo con aire desafiante, al tiempo que sus ropas caan al suelo. Pnganse alineados en esa pared dijo el Patrn salvajemente. Renfrew! Dado que fui el primero en desnudarme, ello sirvi para que los dems hombres lo hicieran sin alboroto, aunque algunos no saban ocultar su embarazo. Por lo que se refiere a las mujeres, algunas rean con embarazo, y otras se ponan coloradas, pero ninguna protest demasiado. En veinte minutos haba all reunidos ms metros cuadrados de piel humana de lo que yo haba visto hasta entonces, y el montn de pistolas pareca un arsenal. Cuando le lleg el turno a Mary, sta se despoj rpidamente de sus ropas sin rechistar, irguindose despus con tranquila dignidad. Su aportacin al arsenal fue bastante considerable. Llegu a la conclusin de que le agradaban las armas. Finalmente todos estuvimos tan desnudos como cuando vinimos al mundo, y en ninguno de nosotros se observaba el menor rastro de parsito. Slo permanecan vestidos el Patrn y su secretaria particular. Creo que aqul tema bastante a la seorita Haines. Pareca muy contrariado, y revolva el montn de ropas con su bastn. Finalmente la mir dicindola: Seorita Haines..., haga usted el favor. Pens para m mismo que esta vez tendra que recurrir a la fuerza. Ella permaneca de pie, bajando la vista ante l como una estatua de la virtud ofendida. Yo me acerqu y dije por lo bajo: Jefe..., y si empezase usted? l pareci sorprendido. Tiene que ser usted o ella. D ejemplo. Qutese esas ropas. El Patrn saba someterse a lo inevitable. Al tiempo que deca que la desnudasen, empez a abrir los cierres de cremallera de sus ropas, con semblante hosco. Dije a Mary que tomase un par de mujeres y ayudase a desvestir a la seorita 36

37 Haines. Cuando me volv, el Patrn tena sus pantalones a media pierna, y la seorita Haines aprovech la ocasin. El Patrn estaba entre nosotros dos; yo no poda disparar, y los restantes agentes se hallaban desarmados. No creo que fuese por accidente; el Patrn no quera que ellos disparasen. Quera atrapar a la babosa... viva. La secretaria escap por la puerta y ech a correr por el pasillo antes de que yo pudiera reponerme de mi asombro. Poda haberla abatido en el corredor, pero me hallaba cohibido. Quiero decir que ella an segua siendo para m la vieja seorita Haines, secretaria de mi jefe, que me rea por las faltas de ortografa que yo cometa en mis informes. En segundo lugar, si ella llevaba un parsito, yo no quera arriesgarme a matarlo. Se precipit en una habitacin; yo volv a vacilar , por pura costumbre: era el lavabo de seoras. Pero slo un momento. Abr la puerta de par en par y mir a mi alrededor, con la pistola preparada. Algo me golpe detrs de la oreja derecha. No puedo contar exactamente lo que sucedi en los siguientes momentos. Yo estuve fuera de combate creo que durante cierto tiempo. Recuerdo una lucha en la que se mezclaban imprecaciones: Cuidado! La maldita me ha mordido! Tened cuidado con las manos!. Entonces alguien dijo con voz tranquila: Por manos y pies. . Con cuidado. Son otra voz: Y l? Y alguien respondi: Despus; no est herido. Cuando ellos salieron yo an segua prcticamente sin conocimiento, pero empec a notar que la vida volva a oleadas. Me incorpor, posedo de un sentimiento de extrema urgencia. Me levant, tambalendome, y fui hacia la puerta. Mir al exterior con precaucin; no se vea a nadie. Me alej corriendo por el corredor, en direccin opuesta al saln de conferencias. En la puerta exterior me di cuenta con estupor de que estaba desnudo, y torc por el vestbulo hacia los alojamientos de los hombres. Una vez all ech mano de las primeras ropas que encontr y me las puse. Los zapatos eran demasiado pequeos para m; pero eso no pareci importarme. Volv a la salida, descorr el cerrojo y la puerta se abri. Pens que me hallaba libre, pero alguien me llam por mi nombre en el mismo momento en que sala. Segu adelante. Tuve que escoger en seguida entre seis puertas, y despus tres ms para continuar. Las oficinas, a las que nosotros llamamos conejeras, tienen su acceso a travs de un complicadsimo sistema de tneles. Sal finalmente por la trastienda de una librera del metro; salud con un gesto de la cabeza al dueo, pas junto al mostrador y me mezcl con la muchedumbre. Tom el primer expreso que remontaba el ro y me ape en la primera estacin a fin de tomar la direccin opuesta. Me situ al lado de una taquilla de venta de billetes; al cabo de un rato se acerc un hombre en cuya billetera pude advertir una considerable suma de dinero. Sub en el mismo tren que l y me baj cuando l lo hizo. En el primer lugar oscuro en que nos encontramos le retorc el cuello como si fuese un conejo. Ahora ya tena dinero y poda actuar. No saba por qu deba tener dinero, pero saba que lo necesitaba para lo que me dispona a hacer. 37

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Todas las cosas que me rodeaban las vea de una forma extraa; los objetos parecan tener un doble contorno, como vistos a travs de agua, surcada por pequeas olas. Sin embargo, no senta ni sorpresa ni curiosidad. Me mova como un sonmbulo, sin comprender lo que iba a hacer. Pese a ello, estaba completamente despierto; saba quin era, dnde estaba y qu tareas me haban sido encomendadas en la Seccin. Y aunque no saba lo que iba a hacer a continuacin, me daba perfecta cuenta de lo que haca, y estaba seguro de que cada uno de mis actos era necesario en el momento en que lo llevaba a cabo. La mayor parte del tiempo no senta emocin alguna, excepto la satisfaccin que nace cuando se emprende un trabajo necesario. Eso suceda en el nivel consciente de mi personalidad, pero en algn otro lugar, en lo ms profundo de m mismo, me senta espantosamente desdichado, aterrorizado y posedo por un sentimiento de culpabilidad. Mas eso tena lugar en lo ms hondo, y se hallaba inhibido; apenas me daba cuenta de ello, y no me afectaba en lo ms mnimo. Saba que me haban visto escapar. Aquel grito de Sarn! iba dirigido a m. Ahora bien, slo dos personas me llamaban por aquel nombre, y el Patrn hubiera usado mi nombre verdadero. As es que era Mary quien me haba visto huir. Pens que era una suerte que me hubiese llevado a su piso. Sera necesario poner en l una trampa por si ella decida volver. Entre tanto deba proseguir mi tarea y evitar que me detuviesen. Caminaba por una zona llena de depsitos y almacenes, haciendo uso de todos mis conocimientos de agente secreto para no llamar la atencin. No tard mucho en encontrar un edificio de aspecto satisfactorio; ostentaba un cartel: SE ALQUILA ALMACN. VER AL ADMINISTRADOR EN LA PLANTA BAJA. Lo examin, me apunt la direccin y luego volv a una cabina telegrfica que haba visto dos manzanas atrs. Ocup una mquina libre y envi este mensaje: EXPEDIR DOS CAJAS MUECAS PARLANTES MISMO DESCUENTO CONSIGNADAS JOEL FREEMAN. Y di las seas del almacn. Envi el telegrama a Roscoe & Dillard, corredores y agentes comerciales, en Des Moines, Iowa. Cuando sal de la cabina, la vista de un self-service me record que estaba hambriento, pero el reflejo fue cortado y no pens ms en ello. Volv al almacn, busqu un rincn oscuro en la parte posterior y me acurruqu all, esperando que viniese el alba y que se iniciase la actividad comercial. Guardo de esa noche un confuso recuerdo de repetidas pesadillas inspiradas en temas claustrofbicos. 38

39 A las nueve me present ante el administrador en el momento en que abra su oficina, y le alquil el almacn, pagndole una bonita suma para que me permitiese entrar en posesin inmediata del mismo. Sub luego al almacn, lo abr y me dispuse a esperar. Alrededor de las diez y media lleg la mercanca que haba encargado. Cuando se fueron los transportistas, abr una de las cajas, saqu una de las clulas portadoras, la calent y la dej preparada. Entonces volv de nuevo al despacho del administrador y le dije: Seor Greenberg, le importara venir un momento? Quiero ver si es posible hacer algunos cambios en la iluminacin. l refunfu, pero accedi a venir. Cuando entramos en el almacn cerr la puerta y le conduje junto a la caja abierta. Es aqu dije. Si hace el favor de inclinarse un poco, ver lo que quiero decir. Slo con que pudiese... Le hice una llave que lo dej sin aliento, le sub la chaqueta y la camisa y, con la mano libre, transfer un amo de la clula a su espalda desnuda, y luego lo sujet fuertemente hasta que dej de ofrecer resistencia. Entonces lo solt, le baj la camisa y le alis la ropa. Cuando recuper el aliento le pregunt: Qu noticias hay de Des Moines? Qu deseas saber? pregunt. Cunto tiempo llevas fuera de all? Empec a explicrselo, pero l me interrumpi diciendo: Celebremos una conferencia directa y no perdamos el tiempo. Yo me remangu la camisa y l hizo lo propio; y nos sentamos en una caja que an estaba por abrir, dndonos la espalda, para que nuestros amos pudiesen estar en contacto. Mi mente estaba vaca; no tengo la menor idea del tiempo que dur la conferencia. Permaneca ensimismado contemplando una mosca que zumbaba en torno a una polvorienta telaraa. El conserje del inmueble fue nuestro siguiente recluta. Era un corpulento sueco, y tuvimos que sujetarle entre ambos. Despus de eso, Greenberg llam al propietario e insisti en que deba venir a ver personalmente un desperfecto de la estructura. Mientras tanto, yo estaba muy ocupado con el conserje, abriendo y calentando ms clulas. El propietario result ser una magnfica presa, y todos nos sentimos muy contentos, l el primero. Perteneca al Constitution Club, cuya lista de miembros constitua un verdadero anuario del comercio, la industria y la funcin pblica. Se acercaba el medioda; no tenamos tiempo que perder. El conserje fue a comprarme ropas y una cartera y aprovech para enviarnos al chfer del propietario, a quien recluamos igualmente. A las doce y media salimos el propietario y yo en su coche; la cartera contena doce amos, todava en sus clulas, pero listos para ser transferidos. El propietario firm en el libro de registro del club: J. Hardwick Potter y un invitado. Un botones quiso tomar mi cartera, pero yo dije que la necesitaba para cambiarme de camisa antes de comer. Nos entretuvimos en el lavabo hasta quedar solos con el encargado del mismo. Inmediatamente lo reclutamos y lo enviamos al gerente con el recado de que un husped se haba sentido enfermo de pronto en el lavabo. 39

40 Despus de apoderarnos del gerente, ste me dio una chaqueta blanca y me convert en otro encargado del lavabo. Slo me quedaban diez amos, pero las cajas seran recogidas en el almacn y enviadas inmediatamente al club. El encargado y yo conseguimos colocar los que me quedaban antes de que terminase la acostumbrada aglomeracin de la hora del almuerzo. Un husped nos sorprendi mientras estbamos entregados a nuestra tarea, y tuve que matarle. Lo metimos en el cuartucho de los trastos viejos. Hubo un momento de calma despus de esta actividad, pues las cajas an no haban llegado. Sent una tremenda sensacin de hambre, casi hasta el desmayo; se aplac momentneamente pero luego volvi a aparecer. Se lo comuniqu al gerente, el cual me hizo servir la comida en su propia oficina. Las cajas llegaron cuando estaba terminando. Durante la hora de la siesta nos hicimos dueos del lugar. A las cuatro de la tarde todas las personas que se encontraban en el edificio socios, empleados e invitados estaban con nosotros; a partir de entonces hacamos pasar a los recin llegados al saln, donde nos apoderbamos de ellos. A ltima hora de aquel da el gerente telefone a Des Moines pidiendo ms cajas. Aquella noche pescamos un pez gordo: el subsecretario del Tesoro. Se trataba de una gran victoria; entre otras cosas, el subsecretario se encarga de la seguridad personal del Presidente.

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Aprehender a un alto cargo del gobierno me produjo una vaga satisfaccin, pero pronto dej de pensar en ello. Nosotros me refiero a los portadores humanos apenas pensbamos; sabamos lo que bamos a hacer, pero slo en el momento de la accin, al igual que un caballo de alta escuela que recibe las rdenes de su jinete, las ejecuta y vuelve de inmediato a recibir las siguientes. Este smil es una buena comparacin, pero no llega lo bastante lejos. Nuestros amos no slo disponan de toda nuestra inteligencia, sino tambin de nuestros recuerdos y experiencias. Les servamos asimismo de rganos de comunicacin. A veces sabamos de qu hablbamos; otras veces no. Las palabras eran articuladas por nosotros, sus esclavos, pero no tombamos parte en conferencias ms importantes y directas, que eran las que se celebraban de amo a amo. Durante las mismas, permanecamos sentados e inmviles, esperando a que nuestros dueos terminasen; luego alisbamos nuestras ropas y hacamos lo que fuese necesario. Las palabras que mi amo me haca pronunciar no me ataan en absoluto. Yo no era ms que un medio de comunicacin. Pocos das despus de ser reclutado di instrucciones al gerente del club acerca de los envos de clulas portadoras. Supe de una manera vaga que haban aterrizado tres nuevas naves del espacio, pero mi nico conocimiento al respecto se limitaba al de una direccin en Nueva Orlens. Sin pensar demasiado en ello, segu cumpliendo mi tarea. Me haba convertido en el secretario particular del seor Potter, y pasaba los das en su despacho, as como las noches. A decir verdad, nuestras relaciones se hallaban a veces invertidas, siendo yo quien daba entonces instrucciones orales a Potter. Tambin es probable que comprenda tan poco la organizacin social de los parsitos ahora como entonces. Saba y mi amo tambin que me era muy conveniente permanecer en segundo trmino. A travs de m, mi amo saba tanto como yo; saba que el Patrn no ignoraba que yo haba sido reclutado. Y tambin saba, estoy seguro de ello, que el Patrn no cesara de buscarme, para capturarme o para darme muerte. Resulta singular que mi parsito no se buscase otro husped y me matase a m; tenamos a nuestra disposicin muchos ms portadores que amos. No poda haber sentido nada parecido a escrpulos humanos. Adems, los amos recin sacados de sus clulas daaban con frecuencia a sus portadores; en ese caso, destruamos siempre el portador y buscbamos otro. Por otra parte, hubiera destruido un experto cow-boy a un caballo bien entrenado y dcil para quedarse con una montura extraa y por domar? sa pudiera ser la razn de que mi amo no me matase. Transcurrido cierto tiempo la ciudad entera estaba en sus manos, y mi amo empez a sacarme a la calle. No quiero decir que todos los habitantes llevasen joroba..., no; los humanos eran muy numerosos y los amos poqusimos, pero las posiciones clave de la ciudad estaban ocupadas por nuestros portadores, desde el guardia de la esquina hasta el alcalde y el jefe de polica, adems de los jefes 41

42 subalternos, los ministros de la Iglesia, los jefes de los sindicatos y todos y cada uno de los que se ocupaban de la informacin pblica. La mayora de la poblacin continuaba su vida ordinaria, no tan slo no molestos por la mascarada, sino ignorantes por completo del asunto. A menos, desde luego, que uno de ellos se interpusiese en el camino de un amo..., en cuyo caso se le despachaba. Una de las desventajas con que se enfrentaban nuestros amos era la dificultad de establecer comunicacin a larga distancia. Se hallaban limitados a lo que los portadores podan decir de viva voz utilizando los medios ordinarios, adems a menos que la lnea estuviese por completo en su poder, deban contentarse con mensajes cifrados como el que yo haba enviado, ordenando el primer envo de clulas portadoras. Tales comunicaciones a travs de portadores poda darse por seguro que no cuadraban con los propsitos de los amos, los cuales parecan requerir conferencias cuerpo a cuerpo a fin de coordinar sus acciones. Fui enviado a Nueva Orlens para celebrar una de esas conferencias. Una maana sal a la calle como de costumbre, me dirig a la plataforma de lanzamiento de los aerotaxis y alquil uno. Tuve que esperar un momento mientras lo elevaban hasta la rampa de lanzamiento, y me dispuse a subir a l, detrs de un anciano caballero que se me adelant y se introdujo en el vehculo sin pedir permiso a nadie. Recib orden de apoderarme de l, orden que fue contrarrestada inmediatamente por otra que me deca que hiciese las cosas despacio y con cuidado. As es que dije: Disclpeme, seor, pero este coche est alquilado. Claro que s replic el anciano, pero por m. Tendr que buscarse otro le dije, tratando de mostrarme razonable. Djeme ver su billete. El coche llevaba el mismo nmero que mi billete, pero l no dio su brazo a torcer. A dnde va? me pregunt. A Nueva Orlens repuse, enterndome por primera vez de mi punto de destino. En ese caso, puede dejarme en Memphis. Denegu con un gesto. Eso est fuera de mi ruta. Es cuestin de quince minutos! Pareca estar a punto de perder los estribos . Usted no puede apoderarse as como as de un vehculo pblico. Volvindose se dirigi al piloto: Conductor! Haga el favor de explicarle el reglamento a este caballero. El conductor dej de mondarse los dientes. Eso a m no me importa. Yo recojo a los viajeros, los transporto y los conduzco a su punto de destino. Pnganse ustedes mismos de acuerdo o pedir al encargado que me busque otro cliente. Yo vacil, pues an no haba recibido instrucciones. Pero pronto me rehice. A Nueva Orlens dije, con parada en Memphis. El piloto se encogi de hombros e indic a la torre de control que estaba dispuesto. El otro pasajero dio un gruido y dej de prestarme atencin. 42

43 Una vez en el aire, abri su cartera y extendi una serie de papeles sobre sus rodillas. Yo le contemplaba con indiferencia. De pronto cambi de posicin para poder alcanzar fcilmente mi pistola. Aquel hombre extendi una mano y me sujet frreamente por la mueca. Sus rasgos denotaban la sonrisa satnica del Patrn. No tan rpido, muchacho. Mis reflejos son muy rpidos, pero tena la desventaja de que sus ideas deban pasar a mi amo, ser examinadas por ste y volver a m convertidas en impulsos motores. Supongo que eso representaba una prdida de tiempo apreciable, aunque no lo s exactamente. Mientras me debata, not el can de una pistola clavndose en mis costillas. Tranquilo. Con su otra mano lanz algo contra mi costado; sent un pinchazo y luego se extendi por todo mi cuerpo el clido hormigueo producido por una inyeccin de Morreo. Intent desesperadamente alcanzar mi pistola, y me desplom sin conocimiento. O vagamente voces. Alguien me zarandeaba con brusquedad, y una voz deca: Cuidado con ese mono! Otra voz replic: No hay por qu preocuparse; le hemos cortado los tendones. Y la primera voz repuso: Pero an tiene dientes, no? S pens enojado, y si te acercas no te librars de un buen mordisco. La observacin acerca de los tendones cortados pareca ser cierta; era incapaz de mover mis miembros, pero eso no me molest tanto como el que me llamasen mono. Era una vergenza, pens, insultar a quien no poda defenderse. Te sientes mejor, hijo? El Patrn estaba inclinado a los pies de mi cama, contemplndome con aire pensativo. Mostraba desnudo su velludo pecho. No demasiado mal dije. Trat de incorporarme y comprob que no poda hacerlo. El Patrn vino junto a mi cama. Ya podemos quitar estas ataduras dijo, abriendo unos cierres. No te muevas, que podras hacerte dao. Ya est! Me incorpor, frotndome y desentumecindome. Dime ahora lo que recuerdas me dijo el Patrn. Infrmame.Lo que recuerdo? Caste en manos de ellos. Recuerdas algo despus de que el parsito se apoder de ti? Sent una oleada de sbito temor y me agarr a la cama. Jefe! Conocen la situacin de nuestro cuartel general! Yo mismo se lo dije. Te equivocas respondi l suavemente; no estamos en el lugar que t conoces. Orden evacuarlo. No saben una palabra de nuestro refugio actual..., al menos as lo creo. Recuerdas algo? 43

44 Claro que me acuerdo. Sal de aqu..., quiero decir de las antiguas oficinas, y sub... Mi cerebro galopaba vertiginosamente; me vi de pronto sosteniendo a un amo vivo en mi mano desnuda, listo para colocarlo sobre la espalda del administrador. Me puse a vomitar. El Patrn me sec la boca y dijo suavemente: Prosigue. Tragu saliva y dije: Jefe..., estn en todas partes. Se han apoderado de la ciudad. Ya lo s. Como de Des Moines. Y tambin de Minneapolis, Saint-Paul, Nueva Orlens y Kansas City. Y tal vez de ms, no lo s..., no puedo estar en todas partes. Frunci el ceo y aadi: Es como luchar con los pies metidos en un saco. Perdemos terreno a toda prisa. Ni siquiera podemos atacar las ciudades que sabemos conquistadas. Buen Dios! Y por qu no? Pues porque las autoridades superiores, y por lo tanto mejor, informadas, an no estn convencidas del peligro. Porque cuando se apoderan de una ciudad, todo sigue igual que antes. Yo le mir con asombro. No importa dijo con dulzura. T has sido nuestra primera prdida, pero tambin eres la primera vctima que hemos podido rescatar viva..., y adems te acuerdas de lo que te sucedi. Eso es muy importante. Y tu parsito es el primero que hemos podido capturar y mantener vivo. Tendremos oportunidad de... Mi cara debi de convertirse en una mscara de terror indecible; la idea de que mi amo estaba vivo y poda apoderarse de m otra vez era ms de lo que yo poda resistir. El Patrn me sacudi.Tranquilzate dijo. An ests muy dbil. Dnde est? El qu? Tu parsito? No te preocupes por l. Est viviendo ahora sobre tu vecino de enfrente, un orangutn de pelo rojo llamado Napolen. No hay ningn peligro. Hay que matarlo! Nada de eso. Lo necesitamos vivo, para estudiarlo. Deb de tener una crisis nerviosa, pues me abofete. Anmate, hombre dijo. Siento molestarte en el estado en que te encuentras, pero no tengo ms remedio que hacerlo. Tenemos que registrar todo lo que recuerdas. As es que haz de tripas corazn y desembucha. Hice acopio de valor y empec a hacer un detallado informe de todo lo que poda recordar. Describ cmo haba alquilado el almacn y reclutado mi primera vctima, y cmo nos trasladamos despus al Constitution Club. El Patrn asinti. Muy lgico. Eres un buen agente, incluso para ellos. No lo comprende objet. Yo no haca nada por m mismo. Saba lo que ocurra, pero eso es todo. Era como si..., como si... Hice una pausa, tratando de encontrar la palabra adecuada. No importa. Contina. Despus de reclutar al gerente del club, el resto fue fcil. Nos apoderbamos de ellos a medida que entraban y... Recuerdas sus nombres? 44

45 Oh, ciertamente. C. Greenberg, Thor Hansen, J. Hardwick Potter, su chfer, Jim Wakeley, un tipejo llamado Jake, que era encargado de los lavabos, pero a quien tuvimos que liquidar despus, ya que su parsito no le permita salir a hacer sus necesidades. Tambin estaba el gerente; nunca supe su nombre. Me detuve, rebuscando en mi memoria, tratando de recordar el nombre de todas nuestras vctimas. Oh, Dios mo! Qu ocurre? El subsecretario del Tesoro. Os apoderasteis de l? S, el primer da. Cunto tiempo hace de eso? Ya no lo s... Dios mo, jefe, ese departamento est encargado de la proteccin del Presidente! Pero el Patrn se haba esfumado como por ensalmo. Me recost, exhausto, y empec a sollozar con la cabeza oculta en la almohada, quedndome dormido al poco rato.

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Un zumbido en los odos, la boca pastosa y una sensacin de desastre inminente fue lo que sent al despertarme; pero me senta mejor. Cmo se encuentra? pregunt una voz amable. Una menuda morena se hallaba inclinada sobre m. Era muy agradable, y yo estaba lo bastante bien para ser consciente de ello, si bien dbilmente. Iba vestida de un modo muy singular: pantalones cortos blancos, un trozo de tela que le cubra el pecho y una especie de caparazn metlico que le ocultaba cuello, hombros y espalda. Un poco mejor admit, haciendo una mueca. Tiene mal sabor de boca? Peor que el de una cloaca. Tome esto. Me ofreci algo en un vaso que me quem el paladar, pero hizo desaparecer el mal gusto. No prosigui la enfermera, no se lo trague. Escpalo. Le traer agua para beber. Obedec. Soy Doris Marsden, su enfermera de da dijo. Mucho gusto respond, mirndola. Dgame.. , qu es ese armatoste que lleva en la espalda? No es que me desagrade, pero parece un personaje de cmic. Ella sonri. En efecto, parezco una corista. Pero ya se acostumbrar usted a usarlo..., como yo me acostumbr. Pero por qu lo lleva? Son rdenes del Patrn. Entonces comprend la razn, y volv a encontrarme mal. Doris prosigui:Y ahora, a la mesa; aqu le traigo la cena. Y puso una bandeja sobre la cama. No tengo hambre. Dse prisa me dijo con firmeza o le hundo la cara en el plato. Entre dos bocados tragados a desgana, consegu levantarme. Me siento muy bien. Una inyeccin de Gyro y estar como nuevo. Nada de estimulantes me ataj ella, obligndome a engullir otro bocado; sobrealimentacin y mucho descanso, tomando un somnfero para dormir. Eso es lo que ha ordenado el doctor. Pero qu me ocurre? Agotamiento, anemia y principio de escorbuto. Adems de sarna y piojos..., pero de eso ya le hemos librado. Ahora ya lo sabe todo. Y si le dice al doctor que yo se lo he dicho, le llamar embustero en su propia cara. Vulvase. As lo hice, y ella empez a cambiar mis vendas; pareca estar lleno de llagas. Pens en lo que ella me haba dicho y trat de recordar cul haba sido mi vida bajo el dominio de mi amo. 46

47 No tiemble as me dijo. Le hago dao? No, en absoluto respond. Por lo que poda recordar, slo haba comido cada dos o tres das. En cuanto a baarme, la verdad era que no haba tomado ni un solo bao. Me haba afeitado diariamente y me haba cambiado la ropa interior; eso era necesario para continuar la farsa, y mi amo no lo ignoraba. Por otra parte, no me haba quitado los zapatos desde el da en que los rob hasta aquel en que el Patrn consigui capturarme..., y ahora recordaba que me haban apretado mucho. Qu forma tienen mis pies? pregunt. No diga tonteras me respondi Doris. Me gustan las enfermeras; son tranquilas, prcticas y tolerantes. La seorita Briggs, mi enfermera nocturna, no era tan bonita como Doris; tena cara de caballo. Llevaba el mismo armatoste de revista que exhiba Doris, pero lo llevaba con aire muy importante, y caminaba como un granadero. Doris, en cambio, pareca bailar cuando se mova. La Briggs se neg a darme una segunda pldora de somnfero cuando me despert a medianoche presa de pesadillas; en cambio, jug al poker conmigo y me gan casi media paga. Trat de sonsacarla para saber si pasaba algo con el Presidente, pero ella permaneci muda. Se negaba a admitir que supiese algo acerca de parsitos, platillos volantes y otras cosas por el estilo..., a pesar de ir vestida de un modo que obedeca a un propsito claro y determinado. Le pregunt cules eran las noticias, pero sostuvo que haba estado demasiado ocupada para contemplar los noticiarios. Por lo tanto, me vi obligado a pedirle que me trajese a mi habitacin un estereoscopio. Dijo que tena que pedrselo al mdico; yo me hallaba entre los enfermos que requeran silencio y tranquilidad. Le pregunt cundo podra ver a aquel famoso e invisible doctor. Pero entonces son su timbre de llamada y se march. Me puse a dormir y, no s cunto tiempo despus, la seorita Briggs me despert golpendome en la cara con una toalla. Me prepar para tomar el desayuno y entonces vino Doris a relevarla y me lo trajo. Mientras coma trat de arrancarle alguna noticia, con el mismo resultado que haba obtenido con la seorita Briggs. Aquellas enfermeras se crean que el hospital era una guardera de nios atrasados. Davidson vino a verme despus del desayuno. Me enter de que estabas aqu me dijo. Por toda vestimenta llevaba unos pantalones cortos, y su brazo izquierdo apareca envuelto en un vendaje. Pues ya sabes ms que yo me quej. Qu te ha pasado? Me pic una abeja. Si l no quera contarme lo que le haba pasado, yo no iba a insistir. Prosegu: El Patrn estuvo ayer aqu, pero se march de pronto. Le has visto desde entonces? S. Y bien? le pregunt. Hblame de ti, hombre. Ya han clasificado los psiquiatras lo que contiene tu cerebro? 47

48 Es que hay alguna duda acerca de eso? Pues no va a haberla! El pobre Jarvis no consigui recuperarse nunca. Qu? Me haba olvidado por completo de Jarvis. Cmo sigue? Se acab. Cay en una especie de coma y muri el da despus de irte t, quiero decir de ser capturado. Davidson me contempl atentamente. Debes de tener el pellejo muy duro. Yo opinaba lo contrario. Lgrimas de debilidad pugnaron por asomar a mis ojos, y me esforc por contenerlas. Davidson hizo como si no se diese cuenta de mi estado de nimo y prosigui: Tendras que haber visto la que se arm aqu cuando pusiste pies en polvorosa. El Patrn ech a correr detrs de ti llevando nicamente una pistola y con un semblante ceudo y sombro. Te hubiera alcanzado, pero la polica lo detuvo, y trabajo nos cost conseguir que lo pusiesen en libertad. Davidson sonri. Yo sonre dbilmente. Haba algo magnfico y ridculo a la vez en aquella imagen del Patrn saliendo a salvar el mundo con el traje de Adn. Siento habrmelo perdido. Y qu ha pasado... ltimamente? Davidson me mir de pies a cabeza y luego dijo: Espera un momento. Sali de la habitacin y tard algn tiempo en volver. Cuando lo hizo, me dijo: El Patrn dice que est de acuerdo. Qu quieres saber? Todo! Qu pas ayer? Fue cuando me hice esto. E indic su brazo herido. Tuve suerte aadi . Tres agentes resultaron muertos. Menuda ria! Pero qu hay del Presidente? Ha tenido...? Doris se precipit en la sala. Oh, est usted aqu! dijo, dirigindose a Davidson. Le orden que se quedase en la cama. Tienen que llevarle ahora mismo al hospital. La ambulancia hace diez minutos que espera. l se levant, sonri y le dio un pellizco con su mano sana. La fiesta no puede empezar si yo no estoy all. Vamos, dse prisa! Ya voy. Yo le grit: Pero dime, hombre! Qu hay del Presidente? Davidson me mir por encima del hombro. Ah, el Presidente. Est bien, no tiene ni un rasguo. Y se fue. Doris volvi a los pocos minutos, muy enojada.Estos enfermos! exclam con displicencia. Tena que haber esperado veinte minutos para que le hiciera efecto la inyeccin; pero con tanta prisa me he visto obligada a ponrsela cuando suba a la ambulancia. Una inyeccin? Para qu? No se lo ha dicho? No. Pues no tena por qu ir con tanto misterio. Amputacin e injerto del antebrazo izquierdo. Oh! 48

49 Bien pens, no ser Davidson quien termine de contarme la historia. El injerto de un nuevo miembro origina un shock terrible. El paciente tiene que permanecer al menos diez das bajo anestesia. Y el Patrn? insist. Result tambin herido? O sus sacrosantas reglas le prohben contrmelo? Habla usted demasiado replic. Ahora beba un poco y despus har la siesta. Y me tendi un vaso lleno de una papilla lechosa. Hable usted, o le tirar esto a la cara. Cuando dice Patrn, se refiere al jefe de la Seccin? A quin si no? No se encuentra hospitalizado. Hizo una mueca. Y no me gustara tenerle como paciente.

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Permanec en la cama durante dos o tres das ms. Me trataban como a un nio, pero me daba igual; era el primer descanso de verdad que me tomaba en muchos aos. Mis llagas iban mejor; pronto me animaron me forzaron, debera decir para que hiciese un poco de ejercicio en la misma habitacin. El Patrn vino a visitarme. Vaya dijo. De modo que an sigues escurriendo el bulto? Me ruboric. Maldito sea su mal corazn le dije. Bsqueme unos pantalones y ya le ensear yo quin escurre el bulto. Calma, muchacho. Tom mi grfico de temperatura y lo examin. Enfermera orden, dle unos pantalones cortos a este hombre. Se reincorpora al servicio. Doris se le enfrent como un gallito de pelea. Usted puede ser el jefe, pero aqu no da rdenes. El doctor ya ver si... A callar! dijo l. Traiga esos pantalones. Pero... l la levant en vilo, la hizo girar sobre s misma, le propin unos azotes en el trasero y exclam: Volando! Ella sali farfullando de rabia, y volvi de inmediato en compaa del mdico. El Patrn dijo mansamente: Matasanos, he pedido que me trajesen unos pantalones, y no a usted. El mdico dijo con altivez: Le agradecera que no se metiera con mis pacientes.Ya no es su paciente. Yo le he dado de alta. Ah, s? Si no le gusta el modo como llevo mi departamento, seor, le ruego que acepte desde ahora mi dimisin. El Patrn replic: Le ruego que me perdone, doctor. A veces estoy tan preocupado que me olvido de portarme correctamente. Quiere hacerme el favor de examinar a este enfermo? Si es posible darle de alta, le agradecer mucho que lo haga, pues sus servicios me son necesarios. La mandbula del doctor temblaba, pero se limit a decir: Con mucho gusto, seor. Examin meticulosamente mi ficha y luego verific mis reflejos. Necesitara ms descanso..., pero puede usted llevrselo. Enfermera, traiga ropas para este hombre. Las ropas consistan nicamente en pantalones cortos y zapatos. Pero todo el mundo iba vestido de la misma manera, y resultaba consolador ver todas aquellas espaldas desnudas, sin ninguna babosa adherida a ellas. No pude dejar de comunicar mi impresin al Patrn. 50

51 Es la mejor defensa posible gru, aun a riesgo de que la Seccin parezca una colonia veraniega. Si no ganamos la partida antes de que venga el invierno, estamos listos. Se detuvo ante una puerta sobre la que se lea: LABORATORIO DE BIOLOGA PROHIBIDO TERMINANTEMENTE EL PASO. Yo retroced. Adonde vamos? A echar una mirada a tu hermano gemelo, ya sabes, ese orangutn que lleva tu parsito. Ni hablar. No cuente conmigo. Me daba cuenta de que estaba temblando de pies a cabeza. Mira, hijo me dijo el Patrn, pacientemente, trata de dominar el pnico. El mejor medio es enfrentarte cara a cara con l. Ya s que es difcil, pero yo he pasado horas enteras contemplando la babosa, acostumbrndome a su vista. Pero usted no sabe..., no puede saber... Temblaba tan violentamente que tuve que apoyarme en el umbral. Supongo que es diferente dijo despacio cuando uno la ha llevado encima. Jarvis. . Y se call. Completamente diferente! No supondr que voy a entrar ah!No, creo que no. Bien, el mdico tena razn. Vulvete por donde hemos venido, hijo, y presntate de nuevo en la enfermera. Y se dispuso a entrar en el laboratorio. Oiga, jefe! Se detuvo y se volvi hacia m con rostro inexpresivo. Espere aad, entrar. No tienes que hacerlo. Entrar. Slo..., slo necesitaba un momento para hacerme a la idea. Cuando llegu junto a l me sujet por el brazo en un apretn afectuoso, y continu sujetndome mientras andbamos. Atravesamos otra puerta y penetramos en una sala acondicionada con aire clido y hmedo. En ella estaba el mono, enjaulado. Tena el torso rodeado por una especie de cilindro metlico. Sus brazos y patas pendan flojamente, como si no tuviese dominio sobre ellos. Nos mir con ojos malvolos e inteligentes; pero de pronto se apagaron y su mirada fue solamente la de una bestia que sufra. Vamos a ese lado dijo el Patrn, con voz tranquila. De buena gana me hubiera alejado, pero l segua sujetndome por el brazo. El mono nos segua con sus ojillos, pero su cuerpo estaba inmovilizado por aquella especie de armadura. Desde mi nueva posicin poda ver... a mi antiguo amo. El ser que haba llevado a la espalda durante un tiempo interminable, que haba hablado por mi boca, pensando con mi cerebro. Mi amo. Tranquilzate dijo suavemente el Patrn. Ya te acostumbrars a su presencia. Deja de mirarle por un momento. Eso te har bien. 51

52 Hice lo que me ordenaba y me tranquilic algo. Efectu un par de profundas inspiraciones y consegu calmar mi corazn, que lata a gran velocidad. Me domin y volv a mirarle. No es la apariencia de un parsito lo que despierta horror. Ni nace ese horror del conocimiento de lo que son capaces de hacer, porque lo sent la primera vez que vi uno de ellos, antes incluso de saber lo que era. Me esforc por comunicar mis pensamientos al Patrn. l asinti, sin apartar sus ojos del parsito. A todos les ocurre lo mismo dijo. Experimentan un temor irracional, como pjaros fascinados por una serpiente. Posiblemente es su arma primaria. Y apart sus ojos del ser, como si una contemplacin demasiado larga fuese excesiva incluso para sus nervios de acero. Yo me mantena pegado a l, tratando de acostumbrarme a la vista del parsito y sintiendo cmo el desayuno me suba a la garganta. No cesaba de decirme que no poda hacerme el menor dao. Apart de nuevo la mirada y vi los ojos del Patrn. Qu tal? me pregunt. Te vas acostumbrando? Volv a mirar el objeto de mi miedo. Un poco. Y prosegu salvajemente: Lo nico que deseo es matarlo! Quiero matarlos a todos. Me pasara la vida dndoles muerte, hasta no dejar ni uno. El temblor volvi a apoderarse de m. El Patrn me observaba. Toma me dijo, y me alarg su pistola. Aquello me sorprendi. Yo estaba desarmado, pues al levantarme del lecho no me dieron ningn arma. La tom, pero le mir interrogativamente. Para qu me la da? Quieres matarle. Si as lo deseas, hazlo. Ahora mismo. Cmo? Pero, Patrn, usted dijo que lo necesitaba con fines de estudio. As es, en efecto. Pero si t crees que tienes que matarlo, mtalo. ste te pertenece. Si tienes que matarlo para volver a ser un hombre, no te detengas. Para volver a ser un hombre... Ese pensamiento repercuta en mi cerebro. El Patrn saba cul era la medicina que me curara. Dej de temblar; empuaba firmemente la pistola, listo para disparar y matar. Mi amo... Si lo mataba sera un hombre libre, mas no lo sera mientras l viviese. Quera matarlos a todos, perseguirlos, arrasarlos..., pero a ste sobre todo. Mi amo..., segua siendo mi amo a menos que lo matase. Tena el oscuro presentimiento de que si me quedaba a solas con l sera incapaz de hacer nada, que me quedara helado y paralizado de terror mientras l se arrastraba hacia m, ascenda por mi cuerpo y volva a colocarse entre mis omoplatos, palpando hasta encontrar mi columna vertebral y apoderndose de mi cerebro y mi voluntad. Pero ahora poda matarlo! Sin sentir el menor temor, slo un gozo salvaje, levant la pistola. El Patrn no apartaba sus ojos de m. Baj el arma y dije, indeciso: Suponga que lo hago, jefe. Tiene usted otros? No. Pero usted lo necesita. 52

53 S. En ese caso... Por el amor de Dios, por qu me ha dado la pistola? Ya sabes por qu. Si crees que tienes que matarlo, no te detengas. Si puedes sobreponerte a ese impulso, entonces ese ejemplar ser de utilidad para la Seccin. Tena que hacerlo. Incluso en el caso de que disemos muerte a todos los dems, mientras ste siguiese vivo yo temblara y me acurrucara en la oscuridad. Si hacan falta ms, podamos capturar una docena de ellos en el Constitution Club. Despus de matar a ste yo mismo dirigira la expedicin de captura. Respirando con rapidez, volv a levantar la pistola. Entonces me volv y arroj el arma al Patrn, el cual la recogi en el aire. Qu te ha ocurrido? me pregunt. No lo s. En el momento de actuar, la certeza de que poda matarlo ha sido suficiente. Estaba seguro. Me senta acalorado y sosegado, como si acabase de matar a un hombre o de poseer a una mujer..., como si acabase de matar a mi parsito. Era incluso capaz de volverme de espaldas a l. Ni siquiera estaba disgustado con el Patrn por lo que haba hecho. Es muy propio de usted, estar seguro. Qu tal resulta eso de manejar un ttere? No tom mi frase como una broma. Dijo: No es eso en absoluto. Yo me limito a conducir a la gente por el camino que ellos mismos escogen. El verdadero amo de los tteres es se. Mir hacia donde me indicaba. S convine en voz baja, el amo de los tteres. No sabe hasta qu punto es verdad lo que dice. Y deseo, Patrn, que no lo comprenda nunca. As lo espero yo tambin respondi l, muy serio. Poda mirar ahora sin temblar. Sin dejar de mirar a la babosa, prosegu: Jefe, cuando usted ya no la necesite, la matar. Fuimos interrumpidos por un hombre que entr como un vendaval en la habitacin. Iba vestido con pantalones cortos y una chaqueta de laboratorio, lo que le daba un aspecto ridculo. No era Graves; a se nunca volv a verle; me imagino que el Patrn se lo zamp un da para almorzar. Patrn dijo, ignoraba que estuviese usted aqu. Yo .. Pues lo estoy le ataj ste. Por qu lleva una chaqueta? El Patrn empuaba la pistola y apuntaba con ella al intruso. ste contempl el arma como si se tratase de una broma pesada. Ver, estaba trabajando. Siempre hay peligro de recibir una salpicadura. Algunos de los productos que empleamos son muy... Qutesela! Cmo? El Patrn blandi su pistola, al tiempo que me deca: Preprate a sujetarlo. El hombre se quit la chaqueta. Sus hombros y espalda estaban desnudos, y tampoco se vea en ellos la delatora erupcin. Llvese esa maldita chaqueta y qumela le orden el Patrn. Despus vuelva a su trabajo. 53

54 El hombre se alej a toda prisa, muy sofocado, pero de pronto se detuvo, diciendo: Patrn, sigue estando dispuesto a hacer . ? Dentro de un momento. Ya le avisar. El hombre se march. El Patrn enfund su pistola con gesto cansado. Se pone un aviso murmur, se hace que lo lean en voz alta, que lo deletreen. Es intil. Si se lo tatusemos sobre la piel, an habra algn imbcil que creyera que no iba con l. Bah, cientficos! Me volv hacia mi antiguo amo. Segua causndome nuseas, pero me produca tambin una turbia sensacin de peligro, que no era del todo desagradable. Patrn pregunt. Qu piensa hacer con l? Pienso interrogarlo. Interrogar a qu? Y cmo? Quiero decir que el mono S, ya s que el mono no puede hablar. Nos hace falta un voluntario , un voluntario humano. Cuando empec a comprender lo que quera decir, el horror volvi a apoderarse de m con ms fuerza que antes. Usted no quiere decir eso. No puede hacerlo... Puedo y quiero hacerlo. Lo que se tenga que hacer, se har. No encontrar voluntarios! Ya tengo uno. Uno? Quin es? Pero no quiero utilizarlo. Busco a un hombre apropiado. Yo estaba muy disgustado, y no se lo ocult. No hace usted bien en buscar a un hombre para eso, sea o no voluntario. Si ya tiene uno, le ser imposible encontrar a otro; no puede haber dos personas que hayan perdido hasta tal punto el juicio. Es posible convino. Pero sigo sin querer utilizar al que ya tengo. Este interrogatorio se nos impone, hijo mo; luchamos con un desconocimiento absoluto. Desconocemos a nuestro enemigo. No podemos negociar con l, no sabemos de dnde viene, ni lo que le obliga a ser un parsito. Tenemos que saberlo; nuestra existencia depende de ello. El nico medio posible de hablar con esos seres es a travs de un hombre. Y as lo haremos. Pero sigo buscando al voluntario que me hace falta. No cuente conmigo! Sin embargo, eso es precisamente lo que pienso hacer. Mi respuesta haba sido una broma; la suya me dej sin habla. Consegu tartamudear: Est usted loco! Tena que haber matado a ese bicho cuando tena su pistola. Lo hubiera hecho de haber sabido por qu quera conservarlo vivo. Pero si se cree que voy a ofrecerme voluntario para que usted vuelva a ponrmelo..., no, gracias! Ya he pasado por eso. Sigui hablando como si no me hubiese odo. No todo el mundo sirve; tiene que ser un hombre capaz de soportarlo. Jarvis era incapaz de ello, le faltaba temple. Sabemos que t puedes hacerlo. Yo? Lo nico que saben es que he podido resistirlo y sobrevivir. No podra soportar una segunda experiencia. 54

55 En cualquier caso respondi con calma, es mas fcil que sobrevivas t que cualquier otro. T ya has sufrido la prueba de fuego; con otro me arriesgo a perder a un agente. Desde cundo se preocupa por el riesgo que puedan correr los agentes? dije con sarcasmo.Siempre me he preocupado, creme. Te doy una ltima oportunidad, hijo. Te decides a hacer esto, sabiendo que hay que hacerlo, que t eres quien tiene ms probabilidades de resistirlo y que puedes sernos de ms utilidad que nadie porque ya ests acostumbrado, o permitirs que otro agente arriesgue su razn y tal vez su vida en tu lugar? Empec a explicarle, o a tratar de explicarle, lo que senta. No poda resistir la idea de morir posedo por un parsito. Tena el confuso sentimiento de que una muerte as equivaldra a pasar por toda la eternidad a un infierno insoportable. An era peor la perspectiva de no morir despus de tocarme la babosa. Pero no poda hallar palabras para ello. Me encog de hombros. Le ruego que acepte mi dimisin. Hay un lmite a lo que un hombre puede resistir. Me niego a hacerlo. l se volvi hacia el intercomunicador de la pared. Laboratorio llam, vamos a empezar. Dense prisa! Reconoc la voz del hombre que haba irrumpido en la habitacin. A quin utilizaremos? pregunt. Al primer voluntario. Entonces, el artefacto ms pequeo? pregunt la voz en son de duda. Eso es. Triganlo. Hice ademn de dirigirme a la puerta. El Patrn rezong: Adonde vas? Me marcho respond en el mismo tono. No quiero tomar parte en esto. l me agarr del brazo y me hizo dar la vuelta. No, no te vas. T conoces a esas criaturas; tu consejo puede sernos de utilidad. Sulteme. Te ordeno que te quedes! me grit severamente. Atado o en libertad. He sido muy condescendiente cuando has estado enfermo, pero ahora ya me he cansado de soportar tus estupideces. Yo me senta demasiado dbil para luchar con l. Usted es el Patrn. Los del laboratorio trajeron una especie de silla de ruedas, parecida a una silla elctrica. Estaba provista de argollas para sujetar los tobillos y las rodillas, as como las muecas y los codos. Tena tambin un corselete que oprima pecho y cintura, pero la espalda quedaba libre, as como los hombros de la vctima. Colocaron el artefacto junto a la jaula del mono, abriendo luego el lado de la jaula prximo a la silla. El mono contemplaba las operaciones con ojos intensos e inteligentes, pero sus miembros pendan flojamente, como antes. Sin embargo, mi inquietud aument cuando vi que abran la jaula. Slo la amenaza de atarme que haba proferido el Patrn me mantuvo all. Los tcnicos se apartaron, despus de dejarlo todo a punto. Se abri una puerta y entraron varias personas, Mary entre ellas. 55

56 Sent vrtigo; haca tiempo que deseaba verla y haba tratado varias veces de ponerme en comunicacin con ella por medio de las enfermeras, pero stas no supieron dar con ella, o tal vez haban recibido instrucciones. Ahora la vea, pero en qu circunstancias... Maldije interiormente al Patrn; no estaba bien obligar a una mujer a contemplar eso, ni aunque fuese agente. Las cosas tenan su lmite. Mary pareci sorprendida y me salud con una inclinacin de cabeza. Yo se la devolv; no era el momento de entablar conversacin. Tena buen aspecto, aunque estaba muy seria. Iba vestida como las enfermeras, pero no llevaba la grotesca coraza dorsal. Sus acompaantes eran hombres, y transportaban aparatos de grabacin, as como otros artefactos. Todo listo? inquiri el jefe del laboratorio. Adelante repuso el Patrn. Mary se dirigi a la silla y se sent en ella. Dos tcnicos se arrodillaron y empezaron a sujetarle las piernas. Yo les contemplaba helado de terror. De pronto di un empelln al Patrn, hacindole casi caer, y salt junto a la silla, dndoles puntapis a los tcnicos. Mary! grit. Sal de ah! El Patrn me apuntaba con su pistola. Aprtate me orden. Ustedes tres..., sujtenle y tenle. Mir la pistola y despus a Mary. Ella permaneca inmvil; sus piernas ya estaban sujetas. Se limitaba a mirarme con ojos llenos de piedad. Levntate, Mary dije, con lasitud, djame sentarme a m. Se llevaron aquella silla y trajeron otra mayor. Yo no hubiera podido usar la suya; ambas estaban hechas a medida. Cuando terminaron de sujetarme me pareci que estaba metido en un bloque de cemento. Empec a sentir un terrible picor en la espalda, aunque nada la haba tocado todava. Mary ya no estaba en la habitacin; no la vi marcharse, y su ausencia no pareci importarle a nadie. Una vez me hubieron preparado, el Patrn apoy su mano en mi brazo y me dijo con voz tranquila: Gracias, hijo mo. Yo no respond. No vi cmo manejaban al parsito para colocarlo sobre mi espalda. Aquel espectculo no me interesaba, y no hubiera vuelto la cabeza para verlo aunque hubiese podido hacerlo. El mono gru y chill una sola vez, y alguien grit: Cuidado con l! Hubo un silencio, durante el cual todos contuvieron el aliento... Despus, algo hmedo toc mi cuello y me desvanec. Al volver en m me hallaba dominado por la misma hormigueante energa que ya haba experimentado antes. Saba que me encontraba en un aprieto terrible, pero estaba decidido a usar toda mi astucia para salir de l. No tena miedo; me senta lleno de orgullo y estaba seguro de que era ms listo que ellos. El Patrn pregunt bruscamente: Me oyes? 56

57 Yo respond: No hace falta que grite tanto. Recuerdas para qu estamos aqu? Yo dije: Quieren hacerme preguntas? A qu esperan? Qu eres? Esa pregunta es una completa estupidez. Un hombre de uno setenta y cinco de estatura, con ms msculos que cerebro. Y peso... No se trata de ti. Ya sabes a quin le hablo. No a ti, al otro... Es un acertijo? El Patrn esper antes de proseguir: Es intil que hagas como que no me entiendes. Sin embargo, as es. Sabes que te he estado estudiando todo el tiempo que has vivido sobre el cuerpo de ese mono. S cosas que me dan ventaja sobre ti. Una de ellas es... Y empez a enumerarlas con los dedos.Primera, que no eres inmortal. Segunda, que puedo hacerte dao. No te gustan las descargas elctricas y eres incapaz de soportar temperaturas que no hacen dao a un hombre. Tercero, no tienes ningn poder por ti mismo. Puedo ordenar que te quiten de ah y no tardars en morir. Cuarta, utilizas las fuerzas ajenas, y ahora tu vctima no puede valerse. Prueba las argollas que la sujetan. Tienes que cooperar con nosotros... o morir. Yo ya haba probado las argollas y comprob que era imposible librarse de ellas. Eso no me preocup; estaba extraamente contento de hallarme de nuevo con mi amo, libre de cuidados y preocupaciones. Mi nica finalidad era servirlo; no haba por qu preocuparse por el futuro. La argolla que sujetaba uno de mis tobillos pareca ms floja que la otra; tal vez podra pasar mi pie por ella. Comprob las que sujetaban mis brazos; tal vez si me relajaba por completo... Inmediatamente lleg una orden, o tom una decisin; en realidad era lo mismo. No haba conflicto entre mi amo y yo; formbamos un solo ser. Orden o decisin, comprend que no poda intentar la huida. Pase la vista por la estancia, tratando de adivinar quin iba armado. Tena la impresin de que el nico era el Patrn; eso mejoraba mis posibilidades. En algn lugar, en lo ms profundo de mi ser, me laceraba aquel sentimiento de culpabilidad y desesperacin que slo han experimentado los portadores de un amo, pero mi mente estaba demasiado ocupada para preocuparme por ello. Bien? prosigui el Patrn. Te decides a contestar a mis preguntas, o tendr que castigarte? Qu preguntas? Hasta ahora slo ha dicho tonteras. El Patrn se volvi a uno de los tcnicos. Dme el electrodo. No sent ninguna aprensin, pues estaba an muy ocupado tratando de librarme de las argollas. Si poda lograr que se acercase lo suficiente para que yo pudiese alcanzar su pistola, suponiendo que pudiese liberar un brazo, entonces podra...

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58 Pas una barra metlica sobre mis hombros. Sent un lacerante dolor; la habitacin se oscureci. Era como si me partiese en dos; por el momento me encontraba sin amo. El dolor ces, dejndome slo un agudo recuerdo. Antes de que hubiese tenido tiempo de pensar con coherencia, la separacin haba concluido, y volva a encontrarme sano y salvo unido a mi amo. Pero por primera vez desde que le serva no me sent del todo libre de cuidados; algo de su loco temor y dolor pas a m. Bien exclam el Patrn. Qu te ha parecido la muestra? El pnico se desvaneci; volv a sentirme lleno de bienestar y suficiencia, con el nimo atento y vigilante. Dejaron de dolerme las muecas y tobillos. Por qu ha hecho eso? pregunt. Estoy de acuerdo en que puede hacerme dao, pero por qu lo ha hecho? Responde a mis preguntas. Pregunte. Qu eres? La respuesta no se produjo en seguida. El Patrn tendi la mano hacia la barra; entonces me o decir: Somos el pueblo. Qu pueblo? El nico. Os hemos estudiado y conocemos vuestras costumbres. Nosotros... y me detuve de pronto. Sigue hablando orden hoscamente el Patrn, haciendo un gesto con la barra. Venimos a traeros... A traernos qu? Yo quera hablar, pues la barra estaba espantosamente cerca. Pero me costaba hallar las palabras. A traeros la paz balbuc. El Patrn lanz un gruido de desprecio. La paz y el contento... prosegu, y la alegra de..., del abandono. Vacil de nuevo; abandono no era la palabra. Me esforzaba por encontrarla, como si estuviese hablando en un idioma extranjero. La alegra repet, la alegra del... nirvana. sa era la palabra. Me sent como un perro gratificado con un terrn de azcar por haber sido bueno; rebosaba de gozo. A ver si lo entiendo dijo el Patrn. Prometis a la raza humana que, si nos rendimos, vosotros os encargaris de ella y nos haris a todos felices. Es eso? Exactamente! El Patrn meditaba clavando la vista en mi espalda. De pronto escupi en el suelo. Tienes que saber dijo despacio que tanto a m como a los mos nos han hecho muchas veces ese mismo ofrecimiento. Siempre result ser una aagaza y no valer nada. Prubelo usted mismo suger. Podemos hacerlo inmediatamente, y entonces sabr lo que es. Esta vez me mir a la cara. 58

59 Tal vez lo haga. Tal vez se trate de una deuda que tengo con..., con alguien. Es posible que algn da lo haga. Pero ahora prosigui vivamente an tienes preguntas que responder. Responde con rapidez y como es debido, y no te pasar nada. Pero si te muestras reacio, yo sabr estimularte. Y blandi la barra metlica. Yo me hund en la silla, anonadado. Por un momento haba pensado que aceptara, y ya planeaba las posibilidades de huida. Dime ahora de dnde vens prosigui. No respond. No senta deseos de hacerlo. La barra se aproxim. Aparte eso! estall. Responde a lo que te pregunto. Dnde est vuestra base, vuestro lugar de origen, vuestro planeta? El Patrn se mantena a la expectativa. Luego dijo: Tendr que refrescarte la memoria. Yo miraba ante m estpidamente, sin pensar en nada. Un ayudante interrumpi al Patrn. Eh? exclam ste. Puede haber una dificultad semntica repiti el otro. Nacida de diferentes conceptos astronmicos. Por qu? pregunt el Patrn. Esa babosa sabe todo lo que sabe su vctima; eso est ms que demostrado. Pero se volvi, para plantear la cuestin desde un ngulo diferente. Veamos. Conoces el sistema solar. Tu planeta, est dentro o fuera de l? Yo vacil, para responder luego: Todos los planetas son nuestros. El Patrn se cogi pensativo el labio inferior. Me gustara saber musit lo que quieres decir con eso. No importa; ni aunque afirmes que todo el universo es vuestro. Dnde est vuestra guarida? De dnde vienen vuestras astronaves? Yo no poda decrselo; permanec silencioso. De pronto extendi la barra detrs de m; sent un dolor terrible.Habla, maldito! De qu planeta? Marte? Venus? Jpiter? Saturno? Urano? Neptuno? Plutn? Mientras los enumeraba los iba viendo desfilar ante m, a pesar de que lo ms lejos que he estado de la Tierra ha sido en un satlite artificial. Cuando nombr el que era, lo supe instantneamente..., pero el pensamiento me fue arrebatado con la misma rapidez. Habla prosigui, o de lo contrario... Me o decir: No es ninguno de sos. Nuestro hogar est ms lejos. Mir a mi espalda y despus me mir a los ojos. Ests mintiendo. Necesitas un poco de corriente para volverte a la razn. No, no! No se pierde nada con probarlo. Y acerc lentamente la barra a mi espalda. Saba de nuevo la respuesta y estaba a punto de darla cuando algo oprimi mi garganta. Entonces volvi a empezar el dolor. 59

60 No cesaba. Me estaban despedazando; trat de hablar... Hubiera hecho cualquier cosa para que cesara aquel dolor, pero la mano segua oprimiendo mi garganta. A travs de una niebla de dolor vi el rostro del Patrn, con las facciones borrosas. An no tienes bastante? pregunt. Trat de responder, pero not que me ahogaba. Vi cmo acercaba de nuevo la barra. Me romp en pedazos y me mor. Estaban todos inclinados sobre m. Alguien dijo: Ya vuelve en s. El rostro del Patrn me contemplaba ansiosamente. Ests bien, hijo? me pregunt. Yo apart la cara. Djenme sitio, por favor dijo otra voz. Voy a ponerle le inyeccin. El que hablaba se arrodill a mi lado y me clav una aguja. Luego se levant, se mir las manos y se las sec en los pantalones. Gyro, pens confusamente, o algo parecido. Fuera lo que fuese, me estaba reanimando. Pronto pude sentarme sin ayuda de nadie. Estaba an en la habitacin de la jaula, enfrente mismo de aquella terrible silla. Trat de ponerme en pie; el Patrn me dio la mano. Yo la apart.No me toque! Lo siento repuso, y luego rezong: Jones! T y Uto levantad la camilla y llevadle a la enfermera. Doctor, vaya usted con ellos. Desde luego. El hombre que me haba puesto la inyeccin quiso tomarme del brazo. Yo me apart. No me ponga las manos encima! repet. El mdico mir al Patrn, quien se encogi de hombros, ordenando luego que se apartase. Me dirig solo a la puerta y sal al corredor. Me detuve all, mirando mis muecas y tobillos, y decid que lo mejor era ir a la enfermera. Doris se ocupara de m y tal vez pudiera dormir. Me senta como si acabase de librar quince asaltos de boxeo y los hubiese perdido todos. Sam, Sam! Reconoc aquella voz. Mary vino corriendo a mi lado y se detuvo para mirarme con sus grandes ojos tristes. Oh, Sam! Qu te han hecho? Su voz se hallaba ahogada por los sollozos. T deberas saberlo repuse, y an me quedaron fuerzas suficientes para abofetearla y aadir con rabia: Zorra! La habitacin que haba ocupado segua vaca, pero no encontr all a Doris. Cerr la puerta y me dej caer de bruces en el lecho, tratando de no pensar ni recordar. De pronto, o un sollozo ahogado y abr un ojo; a mi lado estaba Doris. Pero qu es eso? exclam, y not sus suaves manos sobre mi espalda. Qu le han hecho, pobre muchacho? Y aadi: Qudese ah, no se mueva. Voy a buscar al doctor. No! Pero tiene que dejarse visitar por l. 60

61 No quiero verle. Cudeme usted. Ella no respondi. La o salir de la sala. No tard mucho en volver por lo menos as me pareci y empez a lavarme las heridas. Sent deseos de gritar cuando me toc los hombros. Pero termin en seguida y dijo: Ahora boca arriba. Prefiero estar boca abajo. No me reprendi ella. Quiero que sea buen chico y que beba algo. Me volv, ayudado por ella, y beb lo que me ofreci. A los pocos instantes me qued dormido. Me parece recordar que me despertaron, que vi al Patrn y le ech varias maldiciones. El mdico tambin estaba all... aunque tal vez fue todo un sueo. La enfermera Briggs me despert y Doris me trajo el desayuno; era como si nunca me hubiesen dado de alta. De todos modos, no me senta muy mal. Slo como si me hubiese cado por las cataratas del Nigara metido en un tonel. Llevaba vendajes en brazos y piernas, en los lugares donde me haba desollado tratando de librarme de las argollas, pero no tena ningn hueso roto. Donde me senta enfermo de verdad era en el alma. Entendmonos. El Patrn tena derecho a poner mi vida en peligro. Eso estaba en el contrato. Pero no lo que me haba hecho! Saba muy bien lo que me impulsara a actuar y se haba servido de ello para obligarme a hacer algo que yo nunca hubiera hecho de buen grado. Despus de llevarme adonde quera, me haba utilizado despiadadamente. Bien es verdad que yo he pegado a alguno para hacerle hablar. A veces no es posible hacer otra cosa. Pero esto era diferente. Palabra de honor. Lo que ms me dola era pensar en el Patrn. Mary? Despus de todo, qu era ella? Una chica como tantas. Claro que estaba disgustado con ella por haber accedido a que la utilizasen como cebo. Estaba bien que emplease su atractivo en su labor de agente, pues la Seccin necesitaba personal femenino. Siempre ha habido espas, y las que han sido jvenes y bonitas han usado siempre las mismas armas. Pero ella no debiera haber accedido a utilizarlas contra un colega..., al menos no contra m. En definitiva, yo ya haba pasado lo mo; podan seguir con la Operacin Parsito sin m. Tena una cabaa en las montaas Adirondacks; guardaba en ella comida congelada con la que podra mantenerme durante un ao, por lo menos. Dispona tambin de muchas pldoras extra temporales. Decid ir all y utilizarlas. Que el mundo se salvase o se fuese al infierno, pero sin m. Cualquiera que se acercase a menos de cien metros de mi cabaa tendra que mostrarme su espalda desnuda, o lo dejara seco.

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Necesitaba confiarme a alguien, y Doris fue la confidente elegida. Lo que le cont la puso hecha una furia. Haba curado todas mis llagas. Como enfermera, haba visto otras ms graves, pero aquellas haban sido causadas por compaeros. Le expliqu de modo ms o menos inteligible los sentimientos que me inspiraba el papel que Mary haba representado en el asunto. Y usted quera casarse con esa joven? dijo, estupefacta. Eso es. Qu estupidez, no? Entonces ella conoca su poder sobre usted... Es indecente. Dej de darme masaje. Sus ojos reflejaban indignacin. No conozco a su pelirroja, pero el da que me la eche a la cara, le sacar los ojos. Le sonre. Es usted una buena chica, Doris. Estoy convencido de que usted es honrada con los hombres. Oh!, no soy una santa. Pero si hubiera hecho algo as sera incapaz de volver a mirarme en un espejo. Dse la vuelta, que le haga la otra pierna. Mary vino a verme. Lo supe al or a Doris gritar con voz colrica: Usted no entrar aqu. La voz de Mary respondi: Lo har. Doris chill: Si no se va, le arrancar su cabello de zanahoria. O el eco de una pelea, y una bofetada. Grit: Eh! Qu pasa? Aparecieron ambas en la puerta. Doris respiraba con dificultad, y su cabello estaba alborotado. Mary mantena un aire digno, pero haba una gran marca roja en su mejilla que corresponda a las dimensiones de la mano de Doris. Cuando Doris recuper el aliento, dijo: Haga el favor de salir. l no quiere verla. Mary respondi: Si es as, ya me lo dir l. Yo las mir a ambas y dije: Oh, qu diablos! Ahora ya est aqu y tengo algunas cosas que decirle. Gracias de todos modos, Doris. sta me dijo en tono agrio: Es usted un zoquete! Y abandon la estancia. Mary se acerc a mi cama. Sam dijo, mi pobre Sam. En primer lugar, no me llamo Sam. 62

63 Nunca he sabido tu verdadero nombre. No era el momento de explicarle que mis padres me haban puesto el encantador nombre de Elise. Respond, pues: Tanto da. Llmame Sam, si quieres. Sam repiti ella, mi querido Sam. Yo no soy tu querido Sam. Ella inclin la cabeza. S, ya lo s. Pero no s por qu. Sam, he venido para saber por qu me odias. Tal vez no pueda hacer nada para variarlo, pero tengo que saberlo. Di un gruido de disgusto. No lo sabes, despus de lo que hiciste? Mary, puedes ser ms fra que una serpiente, pero no tienes un pelo de tonta. Ella movi la cabeza. Es precisamente lo contrario, Sam. Mrame, por favor. S lo que te han hecho. S que te lo dejaste hacer para evitrmelo. Lo s y te estoy profundamente agradecida. Pero no comprendo por qu me odias. Yo no te ped que lo hicieses ni tampoco lo quise. No respond; ella continu: No me crees? Me incorpor sobre un codo. Creo que te has convencido a ti misma de que las cosas fueron as. Ahora voy a decirte cmo fueron de verdad. Dmelo, te lo ruego. T te sentaste en aquella maldita silla sabiendo que yo nunca permitira que experimentasen contigo. T sabas eso, tanto si tu mente tortuosamente femenina lo admita como si no. El Patrn nunca hubiera podido obligarme, ni aunque hubiese recurrido a la fuerza o al empleo de drogas. T s. T me obligaste. Me forzaste a hacer algo que no quera hacer, a dejarme tocar por un ser a cuyo contacto hubiera preferido la misma muerte..., un ser que me ha dejado deshecho y lleno de remordimientos. T hiciste eso. Ella se puso plida como la muerte, hasta que su rostro pareca verde por contraste con el cabello. Reprimi su jadeante respiracin y dijo: Crees verdaderamente lo que dices, Sam? Qu otra cosa podra creer? Sam, no fue as. Yo no saba que te encontrara en aquella habitacin. Tu presencia me produjo una impresin terrible. Pero tena que hacer lo que haba prometido. Prometido... repet irnicamente. Qu puede importar una promesa de colegiala? No era una promesa de colegiala. No importa. Y tampoco importa saber si dices la verdad cuando afirmas que no sabas que yo estaba all. El hecho escueto es ste: tanto t como yo estbamos en aquella habitacin; t ya podas imaginar lo que pasara si te empeabas en mantener tu estpida promesa. Oh! exclam ella, tras un silencio. Eso es lo que a ti te parece, y los hechos, aparentemente, sucedieron as, no puedo negarlo. Claro que no puedes. 63

64 Permaneci inmvil durante largo tiempo. Yo no le dije nada. Finalmente me interpel. Sam..., una vez dijiste algo acerca de tu deseo de casarte conmigo. Eran otros tiempos. No esperaba que volvieras a proponrmelo. Pero Sam, cualquiera que sea la opinin que tengas de m, quiero que sepas que te estoy profundamente agradecida por lo que hiciste... y que accedo. Me entiendes? Me re en su cara. Te aseguro que el funcionamiento de la mente femenina es algo que me causa deleite y asombro al mismo tiempo. Siempre pensis que podis hacer borrn y cuenta nueva y empezar otra vez la partida con todos los triunfos en la mano. Continu riendo, mientras ella enrojeca. Conmigo eso no sirve. No te pondr en un compromiso aceptando tu generoso ofrecimiento. Ella se dirigi hacia m y dijo con voz tranquila: Yo me lo he buscado. Sin embargo, te lo he dicho de todo corazn. Y te repito que estoy dispuesta a hacer cualquier cosa por ti. Me recost nuevamente en mi almohada. S, hay algo que puedes hacer por m. Su rostro se ilumin. Qu? Dejar de fastidiarme. Quiero descansar. Y volv la cara. El Patrn asom la cabeza por la puerta a ltima hora de aquella misma tarde. Mi reaccin inmediata fue de gozo; es difcil sustraerse al hechizo de la personalidad del Patrn. Pero en seguida me acord de todo y mi gozo se enfri. Quiero hablar contigo empez a decir. Yo no quiero hablar con usted. Vyase. l hizo como si no me oyese, y entr. Te importa que me siente? Eso es lo que parece estar haciendo. Tambin pas por alto esta observacin. Tienes que saber, hijo, que eres uno de mis mejores muchachos, pero a veces te precipitas demasiado. No hace falta que se preocupe por eso contest. Tan pronto como el doctor me d de alta, no me ver usted ms el pelo. Pero l nunca oa nada que no quisiese or. Sacas conclusiones prematuras. Tomemos, por ejemplo, a esa muchacha, Mary... Mary qu? Ya sabes a quin me refiero; la conociste bajo el nombre de Mary Cavanaugh. La has tratado con mucha desconsideracin, y sin conocimiento de causa. La pobrecilla est muy trastornada. Has echado a perder a uno de mis mejores agentes. Oh!, me dan ganas de llorar. 64

65 Escucha, pedazo de idiota, no tenas el menor derecho a tratarla de ese modo. T no sabes cmo fueron las cosas. No respond; las explicaciones son siempre una pobre defensa.Oh!, ya s lo que piensas prosigui. Crees que ella permiti que la ussemos como cebo, y que lo hizo a sabiendas. Pues bien, te equivocas. La utilizamos, s, pero fui yo quien la utiliz. Yo fui el autor del plan. Ya me lo supona. Entonces, qu tienes que reprocharle? Tengo que reprocharle que usted no hubiera podido llevar a cabo ese plan sin su cooperacin. Es propio de sus mtodos de rufin el cargar con toda la culpa. Pero ahora no puede. Pas tambin por alto mi insulto. Prosigui: Lo entiendes todo menos el punto principal, que es ste: ella no lo saba. Pero qu diablos, estaba all. As es. Te he mentido alguna vez, hijo? No admit, pero no creo que dudase nada si tuviese que hacerlo. l respondi: Tal vez merezco esto. Mentira incluso a uno de mis agentes si de eso dependiese la seguridad del pas. No me ha parecido necesario hacerlo porque siempre he trabajado con personal escogido. Pero esta vez el bienestar del pas no depende de ello, y yo no miento. Podrs comprobarlo por ti mismo y ver si es verdad o no. Esa muchacha ignoraba que t estuvieras all. Ni siquiera supo, cuando te vio, a qu obedeca tu presencia en aquella habitacin. Ignoraba que se planteara una lucha acerca de quin debera ocupar la silla. No tena ni la menor sospecha de que yo no quera que fuese ella quien hiciese la prueba, ni de que ya haba decidido que t eras el nico individuo que me interesaba, aunque me viese obligado a sentarte por la fuerza..., lo que hubiera hecho de no haber tenido oculta en la manga una carta que te obligara a sentarte y a convertirte en un voluntario. sa es la verdad, hijo; ella ni siquiera saba que ya habas sido dado de alta. Yo quera creerlo, as es que hice todo lo posible por no dejarme convencer en cuanto a lo que deca sobre su capacidad de mentir..., despus de todo la enemistad entre dos agentes de primera clase era algo que en el momento presente poda, segn l, afectar a la seguridad del pas. La mente del Patrn era muy retorcida. Mrame! prosigui. Hay algo que deseo meterte en la mollera. Lo primero es que todo el mundo, incluyndome a m, apreciamos lo que has hecho, sin pensar en los motivos que te impulsaron. Estoy redactando un informe sobre ello, y puedes estar seguro de que te concedern una medalla, tanto si permaneces con nosotros como si no. Y prosigui: Pero no te des esos aires de pequeo hroe... No me los doy! ... Porque no es a ti a quien deberan conceder esa condecoracin, sino a Mary. No, cllate un momento, an no he terminado. T lo hiciste a la fuerza. No critico tu actitud; ya habas tenido ms que suficiente. Pero Mary fue una verdadera voluntaria. Cuando se sent en aquella silla no esperaba un indulto de ltima hora, y tena fundamentos ms que suficientes para pensar que, aun en el caso de que 65

66 saliese con vida, su mente quedara irreparablemente afectada, lo cual an es peor. Pero lo hizo porque tiene madera de hroe. Sigui hablando sin esperar mi respuesta: Mira, hijo, la mayora de las mujeres son unas criaturas alocadas. Pero en todo llegan ms lejos que nosotros. Las que salen valientes lo son ms que nosotros, las buenas nos superan en bondad, y las malvadas en maldad y dureza. Lo que trato de decirte es esto: esa joven vale mucho ms que t, y t le has inferido una seria afrenta. Yo estaba tan agitado por sentimientos contradictorios que era incapaz de discernir si me deca la verdad o me estaba utilizando de nuevo. Respond diciendo: Tal vez me he equivocado al hacerla objeto de mis iras. Pero si lo que usted dice es verdad... Lo es. ... No consigue mejorar en lo ms mnimo lo que usted hizo; antes lo empeora. Encaj esta observacin sin pestaear. Hijo mo, sentira haber perdido tu respeto. Pero ahora yo soy como un comandante en jefe en plena accin y no puedo andarme con chiquitas. Yo lucho con armas diferentes, lo cual an hace ms difcil mi posicin. Siempre he estado dispuesto a dar muerte a mi propio perro, si las circunstancias lo requieren. Tal vez no est bien, pero son gajes del oficio. Si ests alguna vez en mi puesto, tambin tendrs que hacerlo. No es fcil que lo est. Por qu no descansas un poco, y despus piensas en ello? Pienso tomarme un permiso, un permiso definitivo. Muy bien. Se levant para marcharse. Yo le dije: Espere... Qu? Usted me hizo una promesa y ahora yo le tomo la palabra. Me refiero a aquel parsito. Dijo que tena su permiso para matarlo por mi propia mano. Ha terminado ya con l? S, pero... Yo me incorpor. No me salga ahora con peros. Dme su pistola; voy a hacerlo ahora mismo. Imposible. Ya ha muerto. Cmo! Me prometi... Lo s. Pero muri mientras nos esforzbamos por hacerte..., por hacerle hablar... Me sacudieron convulsivas carcajadas. No poda dejar de rer. El Patrn me zarande. Basta! Te pondrs enfermo de verdad. Lo siento, pero no le veo la gracia. Todo lo contrario repuse, lgrimas de risa en los ojos. Es la cosa ms divertida que jams ha sucedido. Todo este asunto no ha servido para nada. Qu te hace decir eso? Eh? Pues que s lo que pas. No consigui arrancarle..., arrancarnos nada. No se enter de nada que no supiese ya. Que te crees t eso! Pues claro que s. 66

67 Fue un xito mayor del que esperbamos, hijo mo. Es verdad que no le arrancamos nada directamente, antes de que muriese..., pero te sacamos algo a ti. A m? Te interrogamos anoche. Te sometimos al pentotal, al psicoanlisis, te hicimos encefalogramas, te hipnotizamos... El parsito te haba comunicado cosas que an seguan en tu cerebro y nosotros las encontramos. Qu, por ejemplo? Nos comunicaste dnde habitan. Ahora sabemos de dnde vienen y podemos devolver su ataque. Provienen de Titn, el sexto satlite de Saturno. Cuando lo dijo, sent como si algo me atenazase la garganta, y supe que deca la verdad. Nos cost mucho arrancrtelo prosigui, como si evocase aquellos momentos. Tuvimos que sujetarte fuertemente para evitar que te hirieses ms de lo que ya lo estabas. Apoy su pierna lisiada sobre el borde de la cama y sac un cigarrillo. Pareca ansioso por mostrarse amable. Por mi parte, no deseaba seguir luchando con l; mi cabeza daba vueltas y quera ordenar mis ideas. Titn quedaba muy lejos. Marte era el planeta ms lejano al que haba llegado el hombre. A menos que la expedicin Seagraves, la que nunca volvi, hubiese conseguido llegar hasta Jpiter... Sin embargo, podamos ir all si era necesario y arrasar su nido de larvas. Finalmente, l se levant para irse. Se dirigi renqueando a la puerta, cuando de pronto le llam: Pap... Haca aos que no le llamaba as. l se volvi con expresin sorprendida e indefensa. Qu quieres, hijo? Por qu mam y usted me pusieron el nombre de Elise? Pues... porque era el nombre de tu abuelo materno. sa no es razn suficiente. Es posible. Me dio la espalda, pero yo le llam de nuevo. Pap... Qu clase de persona era mam? Tu madre? Esto..., es difcil explicarlo. Vers..., se pareca mucho a Mary. S, muchsimo. Y sali de la habitacin sin darme tiempo de aadir nada. Me volv de cara a la pared y, transcurridos unos instantes, logr calmarme. 12 Al da siguiente me dieron de alta y me puse a la bsqueda de Mary. Segua teniendo la palabra del Patrn como nica garanta, pero comenzaba a darme cuenta de que haba hecho el idiota. No contaba con encontrarla muy bien dispuesta, pero tena que alegar algo en mi defensa. 67

68 Cabra pensar que una pelirroja alta y atractiva tendra que ser tan fcil de encontrar como un terreno llano en Texas. Pero los agentes estaban afanados en sus misiones y el personal administrativo tiene la costumbre de no meterse donde no le llaman. Todos me eludan diplomticamente, envindome a la Seccin de Operaciones, o sea al Patrn, lo cual no me convena, claro. Las sospechas que despert fueron an mayores cuando trat de husmear en la lista de entradas y salidas; empezaba a sentirme como un espa en mi propia Seccin. Fui al laboratorio de biologa, pero no pude ver al jefe, as que tuve que conformarme con un ayudante. ste no saba nada acerca de una joven relacionada con la Operacin Interrogatorio, y eludi mis preguntas. Tom la decisin de acudir al mismo despacho del Patrn. No haba otra alternativa. Haba una cara nueva tras la mesa de la seorita Haines, a la que no volv a ver ni pregunt qu haba sido de ella; no quera saberlo. La nueva secretaria transmiti mi cdigo al Patrn. Milagrosamente, ste se hallaba en su despacho y quera verme. Qu quieres? refunfu. Pensaba que tal vez tuviera algn trabajillo para m respond, lo cual no era en modo alguno lo que tena intencin de decirle.Qu casualidad, precisamente ahora iba a llamarte. Ya llevas demasiado tiempo sin hacer nada. Mascull algo por el dictfono, se levant y me orden que le siguiese. De pronto, me sent tranquilo. Tengo que maquillarme? pregunt. No, para lo que vamos a hacer puedes conservar tu fea cara. Nos dirigimos a Washington. Sin embargo, nos detuvimos un momento en la Seccin de Maquillaje, pero slo para ponernos unos trajes de calle. Yo escog una pistola y l hizo que comprobasen el funcionamiento de mi telfono craneal. El guardia de la puerta nos hizo ensear la espalda antes de permitirnos que nos aproximsemos a l. Finalmente, salimos a la superficie en los barrios bajos de Nueva Filadelfia. Yo crea que esta ciudad estara limpia coment. Si pensabas eso, es que tienes el cerebro oxidado replic el Patrn. Abre bien los ojos, muchacho. No haba oportunidad de hacer ms preguntas. La presencia de tantos seres humanos vestidos por completo me pona nervioso; me apartaba instintivamente de ellos y los miraba con suspicacia, esperando descubrir alguna gibosidad. El meterse en un atestado ascensor para subir hasta el andn de salida me pareci una descabellada temeridad. Una vez instalados en nuestro autoavin y conectado el piloto automtico no pude por menos de exclamar: Pero qu demonios piensan las autoridades acerca de todo esto? Jurara que uno de los policas con que nos cruzamos llevaba una joroba. Es posible. Incluso probable. Pues a qu esperamos? Crea que usted ya haba resuelto eso y que dbamos la batalla en todos los frentes. Qu crees t que sera lo ms adecuado? 68

69 No hace ni falta decirlo. Aunque hiciese un fro riguroso no tendra que verse una espalda tapada en ningn lugar del pas, hasta que supisemos que todos estn muertos. Estoy de acuerdo contigo. Entonces... dgame, est enterado el Presidente? Est enterado. Pues a qu espera? Tendra que declarar la ley marcial y ponerse inmediatamente en accin. El viejo contemplaba el paisaje por la ventanilla.Hijo, ests convencido de que es el Presidente quien gobierna el pas? Claro que no. Pero l es el nico que posee el poder ejecutivo. Hum! Suelen llamar al Presidente Tsvetkov el prisionero del Kremlin. De lo que no hay duda es de que el Presidente es el prisionero del Congreso. Quiere decir que el Congreso todava no ha adoptado las medidas oportunas? He pasado los ltimos das, desde que desbaratamos el atentado contra el Presidente, tratando de ayudar a ste a convencerlos. Incluso he tenido que sentarme ante un comit del Congreso. Te imaginas lo que es eso, hijo? Trat de imaginrmelo. Los vi a todos sentados, tan estpidos como un grupo de monos... Y el homo sapiens sera una especie pronta a extinguirse si no tombamos una decisin rpida. Entonces el Patrn dijo: Ya es hora de que aprendas cmo funciona la poltica. Ha habido congresos que se han negado a actuar frente a peligros ms evidentes que ste. ste es difcil de ver. Las pruebas son escasas y en cierto modo poco crebles. Pero qu ha pasado con el subsecretario del Tesoro? No pueden ignorar ese hecho. Que no pueden? El seor subsecretario fue asaltado por nuestros agentes en el East Wing, los cuales le arrancaron la babosa de la espalda, vindose obligados antes a matar a dos de los miembros de su escolta secreta. Y ahora ese distinguido caballero est en el hospital Walter Reed con una crisis nerviosa y sin poder recordar lo que le sucedi. El Departamento del Tesoro public un comunicado en el que se deca que se haba desbaratado un intento de asesinato contra el Presidente. As era, en efecto, pero no como ellos se figuraban. Y el Presidente continu en la inaccin despus de eso? Sus consejeros le dijeron que esperase. Su mayora es incierta, y hay hombres de ambos partidos que querran ver su cabeza sobre una bandeja. Pero, seor, ante un caso como ste hay que dejar de lado los partidismos! El Patrn levant una ceja. Eso crees, eh? Finalmente hall fuerzas suficientes para hacerle la pregunta que me haba trado a su oficina:Dnde est Mary? Me haces una pregunta muy singular gru. Yo me call, esperando que prosiguiese. Dnde quieres que est? Protegiendo al Presidente. Fuimos primero a una sesin a puerta cerrada de un comit especial conjunto. Cuando entramos estaban proyectando estereoscopias de mi amigo el antropoide, Napolen, con el titn sobre su espalda. Estas vistas fueron seguidas por primeros 69

70 planos del titn. Todos los parsitos se parecen; pero yo saba cul era ste y me alegr profundamente de saber que estaba muerto. El mono dio paso a mi propia imagen. Me vi sujeto a la silla. Me repugna admitir el aspecto que mostraba; no es agradable ver a un hombre dominado por el miedo. Vi cmo quitaban al titn de la espalda del mono y lo ponan sobre mi propia espalda desnuda, tras lo cual me desmay... Y casi me volv a desmayar al contemplarlo. No quiero seguir describindolo; me trastorna recordar esos horribles momentos. Pero luego vi cmo mora mi amo. Vala la pena haber soportado toda la proyeccin para ver eso. La pelcula termin, y el presidente de la asamblea dijo: Bien, caballeros... Seor presidente! El representante de Indiana tiene la palabra. Hablando sin ninguna idea preconcebida, debo decir que he visto mejores trucajes en las producciones de Hollywood. Todos rieron entre dientes y alguien grit: Se ruega silencio! El jefe de nuestro laboratorio de biologa se present a declarar, y luego me llamaron a m. Di mi nombre, direccin y profesin, y luego me hicieron unas cuantas preguntas sumarias acerca de mis experiencias con los titanes. Las preguntas eran ledas de una hoja. Lo que ms me molest fue que ellos no escuchasen mis respuestas. Dos de los miembros del comit estaban leyendo el peridico. Slo hubo dos preguntas por parte del pblico. Un senador me dijo: Por favor, seor Nivens... Es ste su verdadero nombre? Yo hice un gesto afirmativo. Bien prosigui, dice usted que es un investigador. Eso es. Del FBI, sin duda. No, seor; mi jefe informa directamente a la Presidencia. El senador sonri. Tal como yo pensaba. Ahora, seor Nivens, creo que no me negar usted que es un actor, no es verdad? Y consult algunas notas. Trat de decir la verdad desnuda. Me esforc por explicar que estuve en el teatro una temporada, en un grupo de provincias, pero que eso no era ningn obstculo para ser un buen investigador. No tuve suerte. Es suficiente, seor Nivens. Gracias. La otra pregunta fue hecha por un anciano senador que quera conocer mi opinin acerca del empleo de los fondos procedentes de los impuestos y que se destinaban a armar a otras naciones... Pero l utiliz la pregunta para exponer sus propios puntos de vista. Mis opiniones sobre la materia son contradictorias, mas no tuve ocasin de exponerlas. Cuando me dispona a hacerlo, el ujier dijo: Sintese, seor Nivens. Me sent muy tieso. Escuchen dije. Es evidente que ustedes creen que esto ha sido totalmente amaado. Les ruego que traigan un detector de mentiras o que realicen la prueba del sueo. Esta asamblea no es seria. 70

71 El presidente dio un golpe con su maza. Vuelva a su sitio, seor Nivens. El Patrn me haba dicho que el propsito que animaba a aquella asamblea consista en publicar una declaracin conjunta de extrema gravedad, por la que se conferiran al Presidente poderes como si nos hallsemos en tiempo de guerra. Habamos perdido antes incluso de que se procediese a la votacin. Le dije al Patrn: Esto se pone feo. No pienses en ello repuso. El Presidente ya saba que la partida estaba perdida cuando se enter de los nombres de los que formaban el comit. Pero qu vamos a hacer entonces? Tendremos que esperar a que las babosas se vayan apoderando de los miembros del Congreso? El Presidente no se da por vencido; piensa presentar un mensaje al Congreso pidiendo plenos poderes. Cree que se los darn? El Patrn se limit a poner mal gesto. La sesin conjunta se celebr en secreto, pero nosotros asistimos a ella por mandato expreso del Presidente. El Patrn y yo nos hallbamos en el pequeo balcn situado detrs de la tribuna presidencial. La sesin empez en medio de una verdadera algaraba, y prosigui con el anuncio de la llegada del Presidente. ste entr en seguida, escoltado por la delegacin. Iba acompaado por su guardia, formada nicamente por nuestros nombres. Mary tambin vena con l. Alguien coloc una silla plegable para ella al lado del Presidente. Ella manejaba un libro de notas y le entregaba papeles, asumiendo el papel de secretaria. Pero el disfraz terminaba ah; pareca Cleopatra en una noche de verano, y estaba tan fuera de lugar all como una cama en una iglesia. La atencin de los presentes se divida entre ella y el Presidente. De pronto me mir y me dirigi una larga y dulce sonrisa. Yo sonre como un bobo, hasta que el Patrn me dio un codazo en las costillas. Me reprim y trat de comportarme debidamente. El Presidente hizo una razonada exposicin de la situacin actual. Su discurso fue tan claro y racional como el informe de un ingeniero, y casi tan conmovedor. Se limitaba a exponer hechos. Finalmente dej a un lado sus notas. Nos hallamos en una extraa y terrible emergencia, tan distinta de todo lo que hemos conocido anteriormente que me veo obligado a pedir plenos poderes para enfrentarme con ella. En algunas zonas deber declararse la ley marcial. La libertad de movimientos, a la que todos los ciudadanos tienen derecho, tendr que ser limitada. El derecho a hallarse al abrigo de registros y detenciones arbitrarios tendr que ceder paso al derecho de la seguridad general. Porque cualquier ciudadano, por respetable y fiel que sea, puede hallarse contra su voluntad al servicio de nuestros secretos enemigos. Debido a esto, todos los ciudadanos de este pas tienen que aceptar la prdida eventual de sus derechos y dignidad personal hasta que esta plaga haya sido aniquilada. As pues, y muy a pesar mo, os pido que concedis la necesaria autorizacin para que sean tomadas esas medidas. Despus de pronunciar estas palabras, el Presidente se sent. Se ve inmediatamente cul es la reaccin de una multitud. Todos los presentes se hallaban inquietos, pero el Presidente no consigui ganar sus voluntades. El 71

72 presidente del Senado miraba al jefe de la mayora parlamentaria; era ste quien deba proponer la resolucin a adoptar. No sabra decir si este ltimo movi la cabeza o hizo alguna sea, pero no sali a hablar. Los asistentes se impacientaban y se oyeron gritos de Seor presidente! y Orden, orden! El presidente del Senado se salt a varios y concedi la palabra a un miembro de su partido, el senador Gottlieb, una bestia de carga que votara su propio linchamiento si ste figurase en el programa de su partido. Comenz diciendo que no haba nadie ms respetuoso que l con la Constitucin y los derechos humanos. Insinu modestamente que haba efectuado varios servicios al pas durante mucho tiempo, y dej muy alto el lugar de los Estados Unidos en la historia. Me pareci que se atascaba cuando de pronto se sali con una nueva artimaa. Con palabras claras y contundentes propuso suspender la orden del da y procesar de inmediato al Presidente de los Estados Unidos. Me qued anonadado; a pesar de los trminos de ritual con que envolva su discurso, era claro lo que el senador estaba diciendo. Mir al Patrn. ste miraba a Mary. La joven, a su vez, le miraba con una expresin de extrema ansiedad. El viejo arranc una hoja de su libro de notas, garrapate algo en ella, se inclin y la tendi a Mary. sta la tom y la ley... pasndola luego al Presidente. ste estaba cmodamente retrepado en su silln, como si el hecho de que uno de sus ms viejos amigos arrastrase su nombre por el fango, y con l la seguridad de la Repblica, no le concerniese en absoluto. Ley la nota y luego mir sin prisas al Patrn, el cual hizo un gesto de asentimiento. El Presidente dio un codazo al presidente del Senado, el cual se inclin hacia l. Ambos cambiaron unos susurros. Gottlieb segua atronando el lugar con su catilinaria. El presidente del Senado dio un golpe con su maza. Por favor, seor senador! Gottlieb pareci sorprendido y dijo: An no he terminado. No le pido que termine. Debido precisamente a la importancia de lo que est diciendo, ruego al seor senador que prosiga su discurso desde la tribuna. Gottlieb pareci sorprendido, pero se dirigi despacio hacia el centro del hemiciclo. La silla de Mary cerraba el acceso por la escalera a la galera. En lugar de apartarse, Mary empez a remolonear, volvindose y cogiendo la silla, con lo que obstruy an ms el paso. Gottlieb se detuvo y ella lo roz. l la tom por el brazo, tanto para ayudarla como para mantener su propio equilibrio. Ella le dijo algo y el senador contest, pero nadie pudo or lo que dijeron. Finalmente, Gottlieb consigui subir a la tribuna. El Patrn temblaba como un sabueso al acecho. Mary le mir e hizo una seal de asentimiento. Entonces el Patrn exclam: A por l! Salt por encima de la barandilla y ca sobre la espalda de Gottlieb. O que el Patrn gritaba: Los guantes, hijo, los guantes!, pero yo no me detuve a ponrmelos. Rasgu la chaqueta del senador con mis manos desnudas y pude ver 72

73 la larva palpitante bajo su camisa. Rasgu tambin la camisa y todos pudieron verla. Seis cmaras estereoscpicas no hubieran podido registrar lo que sucedi en los segundos siguientes. Aporre a Gottlieb para impedir que se debatiera mientras Mary lo sujetaba por las piernas. El Presidente, de pie detrs de m, gritaba: Se han convencido ya? El presidente del Senado, con la maza en la mano, estaba estupefacto. El Congreso era un verdadero pandemnium; las mujeres chillaban con agudas voces. El Patrn gritaba rdenes a la guardia personal del Presidente. Gracias a las pistolas de los guardias y a los insistentes golpes de la maza, consigui restablecerse un simulacro de orden. El Presidente tom la palabra. Les dijo que la fortuna les haba permitido constatar la naturaleza del enemigo, y sugiri que fueran pasando uno a uno por la tribuna para contemplar por s mismos a un espcimen de la fauna de Titn, la mayor de las lunas de Saturno. Sin esperar su conformidad seal con el dedo a los que ocupaban el primer escao y les dijo que avanzaran. Obedecieron. Mary permaneca en la tribuna. Habran pasado ya unos veinte parlamentarios (incluso una diputada haba sufrido un ataque de histerismo) cuando vi que Mary haca una sea al Patrn. Esta vez me adelant a su orden por una fraccin de segundo. Tuve la suerte de que dos de los muchachos se hallasen cerca, pues se trataba de un antiguo marino, joven y fuerte. Lo tendimos en el suelo al lado de Gottlieb. A partir de ese momento, de grado o por fuerza, todos tuvieron que dejarse inspeccionar. Yo pasaba la mano por la espalda de las mujeres a medida que iban pasando, y as consegu descubrir otra larva. Al rato, pens que haba tocado otra, pero fue una molesta equivocacin; se trataba de una mujer muy rolliza. Mary descubri dos hombres ms. Luego hubo un largo perodo de calma: desfilaron unos trescientos parlamentarios sin que hiciramos ningn nuevo descubrimiento. Era evidente que algunos se hacan los remolones. Ocho hombres armados con pistolas no eran suficientes; ni siquiera once, contando al Patrn, a Mary y a m. La mayora de las babosas se hubieran escapado si el vicepresidente no hubiese movilizado refuerzos. Con su ayuda capturamos trece, diez de ellas vivas. Slo uno de los portadores result gravemente herido.

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13 Al Presidente le fueron concedidos pues sus plenos poderes y el Patrn se convirti en su jefe de Estado Mayor. Al fin podamos actuar. El Patrn tena en mente una campaa muy sencilla. Ya no poda tratarse de una simple cuarentena, como haba pensado organizar cuando la infeccin se limitaba al rea de Des Moines. Antes de comenzar la lucha, tenamos que localizar al enemigo; pero era imposible que los agentes del gobierno pasasen por la criba a millones de personas. Los ciudadanos deban actuar por s mismos. El Presidente promulgara un decreto Espaldas desnudas por el cual se pretenda que toda la poblacin permaneciese con el torso desnudo hasta que el ltimo de los titanes hubiese sido localizado y muerto. Se permita a las mujeres usar sujetador, ya que una larva no poda ocultarse bajo los finos tirantes de esta prenda. Organizamos una gran campaa a fin de preparar el terreno para el discurso que el Presidente dirigira a toda la nacin. El actuar con rapidez nos haba permitido capturar vivos a siete parsitos dentro de los sagrados muros del Congreso. Los conservbamos ahora sobre huspedes animales. Los mostraramos a toda la nacin, juntamente con las escenas menos truculentas de la pelcula que me filmaron. El mismo Presidente aparecera con pantaln corto y se pasaran modelos para mostrar lo que debera llevar la temporada siguiente el ciudadano bien desvestido, incluyendo la armadura de metal que cubra la nuca y la columna vertebral y cuyo objeto era proteger a su usuario incluso durante el sueo. Lo preparamos todo en una sola noche, en la que consumimos litros de caf. El golpe final consista en mostrar al Congreso reunido en sesin permanente para discutir la situacin, con cada uno de sus miembros, hombres y mujeres, mostrando la espalda desnuda. Faltaban veintiocho minutos para la retransmisin estereoscpica, cuando el Presidente recibi una llamada de la calle. Yo me hallaba presente; el Patrn haba estado toda la noche con l y me haba hecho permanecer con ellos para ayudarle. bamos todos con pantaln corto; el decreto haba empezado a aplicarse ya en la propia Casa Blanca. El Presidente no se molest en evitar que oysemos su conversacin. Al habla dijo, y aadi: Ests seguro? Muy bien, John, qu aconsejas, pues? Comprendo. No, no creo que diese resultado..., ser mejor que vaya. Di a todo el mundo que se prepare. Dej el telfono y se volvi hacia un ayudante. Di que suspendan la retransmisin estereoscpica. Se volvi hacia el Patrn: Vamos, Andrew, tenemos que ir al Capitolio. Hizo venir a su ayudante y se retir para vestirse a una habitacin contigua; sali de ella vestido como concerna a la solemnidad de la ocasin. No nos dio la menor explicacin. Nosotros permanecimos con la espalda desnuda, y nos fuimos con l hacia el Capitolio. 74

75 Era una sesin conjunta. Me puse muy nervioso al ver que todos los miembros del Congreso y el Senado iban vestidos como siempre. Despus vi que los guardias iban con pantaln corto y el torso desnudo y eso me tranquiliz. Al parecer, algunos de los presentes preferan morir antes que hacer algo que menoscabase su dignidad, y los senadores los primeros, aunque los miembros del Congreso les seguan a poca distancia. Haban concedido al Presidente la autoridad que peda; haban discutido y aprobado el decreto Espaldas desnudas. , pero no parecan pensar que tambin se aplicaba a ellos. Despus de todo, ellos ya haban sido registrados y depurados. Ese argumento tal vez no convenca a todos, pero nadie quera ser el primero en despojarse pblicamente de sus ropas. Todos se sentan inquietos, pero permanecan vestidos por completo. Cuando el Presidente apareci en la tribuna, esper hasta que rein un absoluto silencio en la sala. Entonces empez a despojarse con calma y con estudiada lentitud de sus ropas. Cuando qued desnudo de medio cuerpo para arriba se detuvo. Entonces se dio la vuelta, levantando los brazos. Finalmente habl: He hecho esto dijo para que podis ver que la persona que ostenta el poder ejecutivo no se halla en poder del enemigo. Hizo una pausa. Pero, y vosotros? Pronunci la ltima palabra como un latigazo. El presidente seal con el dedo a un joven diputado. Mark Cummings..., es usted un ciudadano leal o un espa del enemigo? Qutese la camisa! Seor Presidente. La interpelacin vena de Charity Evans, representante del Maine, y que tena aspecto de una linda maestra de escuela. Se levant y vi que llevaba un precioso traje de noche. Su falda se arrastraba por el suelo, pero por arriba iba tan escotada como era posible. Se volvi como un modelo en un desfile de modas; el vestido mostraba la espalda totalmente desnuda. Est bien as, seor Presidente? Perfecto, seorita. Cummings se estaba desabrochando la chaqueta con dedos temblorosos; su rostro estaba escarlata. Alguien se levant en mitad del hemiciclo... Era el senador Gottlieb. Pareca salir de una grave enfermedad; estaba plido, su tez tena un tono terroso y sus labios estaban azulados. Pero se mantena muy erguido y, con increble dignidad, sigui el ejemplo del Presidente. Despus dio tambin la vuelta completa; sobre su espalda se vea la marca escarlata que haba dejado el parsito. Con voz grave, dijo: Ayer, en este mismo lugar, pronunci palabras que preferira haber muerto antes que haberlas dicho. Pero ayer yo no era dueo de mis actos. Hoy s. No veis que la patria est en peligro? De pronto apareci una pistola en su mano. De pie, hatajo de intiles! Matar a todo aquel que no muestre su espalda desnuda dentro de dos minutos! Los que se hallaban junto a l trataron de sujetarle el brazo, pero l dio una rpida vuelta y derrib a uno de sus adversarios. Yo saqu mi pistola, listo para ayudarle, pero no fue necesario. Los parlamentarios comprendieron que su colega era tan peligroso como un toro enfurecido y retrocedieron. 75

76 Tras un instante de duda, todos empezaron a desnudarse con el entusiasmo de una colonia nudista. Un hombre corri hacia la salida, pero lo atajaron en el pasillo. De todos modos, no llevaba parsito alguno. Pero conseguimos capturar a tres. Tras lo cual la sesin prevista empez a retransmitirse con diez minutos de retraso y el Congreso inaugur su primera sesin con la espalda desnuda.

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Se organiz una gran campaa publicitaria basada en diversas consignas: CERRAD LAS PUERTAS CON LLAVE! BAJAD LA PANTALLA DE LAS CHIMENEAS! NO ENTRIS EN LUGARES OSCUROS! EVITAD LAS AGLOMERACIONES! UN HOMBRE VESTIDO ES UN ENEMIGO, NO DUDIS EN DISPARAR! El pas fue dividido en secciones, y escudriado por escuadras areas que buscaban el lugar de aterrizaje de eventuales platillos volantes. Nuestra red de radares tena la misin de comunicar la aparicin en sus pantallas de cualquier objeto no identificado. El ejrcito, tanto las unidades aerotransportadas como el personal de las rampas de lanzamiento de cohetes teledirigidos, estaban preparados para aniquilar cualquier nueva astronave que se descubriera. En las reas no contaminadas, la gente se despoj de sus ropas, de buena o de mala gana, y buscaron por todas partes, sin hallar el menor parsito. Escuchaban las retransmisiones informativas, confiando en que el gobierno no tardara en anunciarles que el peligro haba pasado. Pero no ocurra nada, y los ciudadanos, al igual que las autoridades locales, empezaban a cuestionarse la utilidad de circular por las calles en traje de bao. Pero qu pasaba, entre tanto, en las zonas contaminadas? Los informes que venan de ellas no diferan materialmente de los que procedan de las dems zonas. Eso no hubiera podido ocurrir en tiempos de la radio; todo el pas hubiera odo la emisora de Washington, la cual habra difundido el mensaje presidencial. Pero la televisin estereoscpica utiliza ondas tan cortas que no pueden rebasar la lnea del horizonte; ms all, se requieren repetidores. Las estaciones receptoras de provincias slo pueden recibir emisiones locales. La densidad y el escaso alcance de nuestra red es el precio que pagamos por la gran definicin de la imagen. En las zonas infectadas las babosas controlaban las estaciones locales; sus habitantes nunca oyeron nuestros avisos. Pero en Washington tenamos todas las razones para creer que haban odo nuestras advertencias. Las informaciones que venan de Iowa, por ejemplo, no diferan en absoluto de las de California. El gobernador de Iowa fue uno de los primeros en mandar un mensaje al Presidente, prometiendo plena cooperacin. Hubo incluso una retransmisin estereoscpica del gobernador dirigindose a sus 76

77 electores, desnudo hasta la cintura. Miraba de frente a la cmara y yo senta deseos de decirle que se volviese. Luego la escena continu tomada por otra cmara, y pudimos contemplar un primer plano de una espalda desnuda, mientras la voz del gobernador segua hablando. La escuchamos en un saln de conferencias del despacho presidencial. El Presidente tena con l al Patrn. Mary contemplaba la emisin. Tambin se hallaban all Martnez, subsecretario de Estado para la Defensa, y el jefe de Estado Mayor, mariscal del Aire Rexton. Despus de contemplar la retransmisin, el Presidente se volvi hacia el Patrn: Qu dices a eso, Andrew? Crea que Iowa era un lugar que habra que aislar cuidadosamente. El Patrn gru. El mariscal Rexton intervino: En mi opinin, aunque desde luego no he tenido mucho tiempo de examinar el asunto, se han enterrado bajo tierra. Tendremos que escudriar las zonas sospechosas centmetro a centmetro. El Patrn volvi a gruir. No me convence en absoluto la idea de escudriar Iowa gavilla por gavilla. Qu otra cosa quiere hacer, seor? No recuerda cmo es nuestro enemigo? No puede ocultarse porque es incapaz de vivir solo. Muy bien... Asumiendo que sea cierta su afirmacin, cuntos parsitos cree que hay en Iowa?Cmo quiere que lo sepa? No me han hecho objeto de sus confidencias. Dganos una cifra mxima. Si... El Patrn le interrumpi. No hay base para efectuar ningn clculo. No comprenden que los titanes nos han ganado otra partida? Eh? Ya acaban de or al gobernador; incluso nos permitieron contemplar su espalda..., la suya o la que fuese. No advirtieron que no se volvi frente a la cmara? S, seor dijo alguien. Yo le vi volverse. Yo tambin tuve la impresin de que le vea volverse dijo el Presidente lentamente. Sugieres que el gobernador Packer est bajo el dominio de un parsito? Exacto. Hemos visto lo que ellos queran que visemos. Hubo un corte en la retransmisin en el preciso, momento en que iba a volverse del todo; por lo general, los espectadores nunca se dan cuenta de esos cortes. Crame, seor Presidente; todos los mensajes que nos llegan de Iowa estn amaados. El Presidente estaba pensativo. El subsecretario de Defensa dijo: Imposible! Concedo que el mensaje del gobernador haya sido amaado..., un buen actor sera capaz de hacerlo. Pero hemos recibido docenas de retransmisiones desde Iowa. Qu me dice usted de aquella escena callejera en Des Moines? No me diga que se puede hacer que cientos de personas se paseen desnudas de cintura para arriba... Supongo que los parsitos no son capaces de hipnotizar a una multitud. 77

78 Que yo sepa, no concedi el Patrn. Si fuesen capaces de hacerlo, no nos quedara otro remedio, en mi opinin, que arrojar la toalla. Pero qu le hace pensar que esa retransmisin vena de Iowa? Eh? Hombre, ver usted, vena por la red de Iowa. Y eso qu prueba? Ley usted el rtulo de alguna calle? Poda ser cualquier calle del suburbio de una ciudad mercantil. No haga caso de lo que dijo el locutor. Qu ciudad era realmente? Martnez se qued con la boca abierta. Yo tengo ese ojo de cmara que se supone poseen los detectives; evoqu mentalmente aquella escena..., y no slo no fui capaz de decir en qu ciudad haba sido filmada, sino ni siquiera en qu parte del pas. Tanto podra haber sido Memphis como Seattle o Boston... o ninguna de ellas. Casi todos los suburbios de las ciudades norteamericanas se parecen tanto entre s como las barberas. No importa prosigui el Patrn. Lo cierto es que no pude identificarla a pesar de que trat de ver algn rtulo. La explicacin es muy simple: la estacin de Des Moines capt una escena tomada en una ciudad no contaminada y donde se cumple a rajatabla el decreto Espaldas Desnudas, y la retransmiti aadindole su propio comentario. Suprimieron de ella todo lo que hubiera podido identificarla... Y nosotros nos tragamos el anzuelo. Seores, nuestro enemigo nos conoce muy bien. Esta campaa ha sido planeada con todo detalle y estn dispuestos a adelantrsenos en todos nuestros movimientos. No me resultars un derrotista, Andrew? pregunt el Presidente. An hay otra posibilidad, y es que los titanes hayan conquistado algn otro punto. Siguen an en Iowa respondi secamente el Patrn, pero eso no te servir para probarlo. E indic con un gesto el aparato estereoscpico. Martnez exclam: Esto es ridculo! Afirma usted que no podemos obtener una informacin correcta de Iowa, como si se tratase de territorio ocupado. Y efectivamente lo es. Yo estuve en Des Moines hace unos das, y todo sigue all con normalidad. Sin embargo, le concedo que existan esos parsitos, aunque no vi ni uno. Pero primero tratemos de descubrir dnde se ocultan para destruirlos, en lugar de hacer castillos en el aire. El Patrn pareca cansado. Finalmente replic: Quien controla las comunicaciones de un pas controla ese pas. Si no se da usted prisa, seor subsecretario, no le quedarn ya comunicaciones que controlar. Pero yo me limitaba simplemente... Quiere o no quiere acabar con ellos! ataj rudamente el Patrn. Le repito que estn en Iowa..., y en Nueva Orlens, y en una docena de sitios ms. Mi trabajo ha terminado. Se levant y dijo: Seor Presidente, para un hombre de mi edad esto es ya ms que suficiente; cuando me faltan horas de sueo suelo perder fcilmente los estribos. Supongo que sabrn excusarme . No faltaba ms, Andrew. No haba perdido los estribos, y creo que el Presidente lo saba. l nunca pierde los estribos; hace que los dems los pierdan, lo cual no es lo mismo. Martnez interrumpi: 78

79 Espere un momento! Acaba usted de hacer algunas afirmaciones muy audaces. Vamos a comprobarlas. Volvindose al jefe de Estado Mayor, exclam: Rexton! Usted dir, seor subsecretario. Aquel nuevo puesto prximo a Des Moines, el Fuerte no s qu... Fuerte Patton. Eso es, eso es. Bien, no perdamos tiempo; que nos pongan inmediatamente con l... Con retransmisin visual puntualiz el Patrn. Con visual, desde luego, y as saldremos de dudas de una vez. Quiero decir que sabremos cul es la verdadera situacin de Iowa. El mariscal del Aire, despus de pedir permiso al Presidente, se dirigi al aparato estereoscpico y estableci comunicacin con el Cuartel General de las Fuerzas Armadas. Pidi luego que le pusiesen con el oficial que estaba al frente de Fuerte Patton, en Iowa. Poco despus la pantalla mostr el interior del centro de comunicaciones. Ocupando el primer plano se hallaba un joven oficial. Su graduacin y el cuerpo a que perteneca se mostraban en su gorra, pero su pecho estaba desnudo. Martnez se volvi triunfalmente al Patrn. Ve usted? S, ya veo. Ahora saldremos de dudas definitivamente. Teniente! A la orden, seor. El joven pareca atemorizado, y miraba inquieto de una cara famosa a otra. La recepcin y el ngulo estaban sincronizados; los ojos de la imagen miraban adonde verdaderamente lo hacan. Levntese y vulvase de espaldas le orden Martnez. Cmo? Con mucho gusto, seor. Pareca sorprendido, pero hizo lo que se le mandaba slo que casi se sali de la pantalla. Veamos su espalda desnuda hasta la mitad, pero la parte superior permaneca oculta. Estpido! grit Martnez. No se levante para dar la vuelta. Sintese.S, seor. El joven pareca confundido. Aadi: Slo un momento, mientras ensancho el ngulo visual, seor. La imagen se fundi y brillantes arcoiris cruzaron la pantalla. La voz del joven oficial segua resonando. Ya est. Lo ve usted bien, seor? Maldito imbcil, no veo absolutamente nada! Dice usted que no ve? Espere un momento, seor. De pronto la pantalla se ilumin, y por un momento pens que seguamos conectados con Fuerte Patton. Pero esta vez haba un comandante en la pantalla y la sala pareca mayor. Aqu el cuartel general anunci la imagen. Al habla el comandante Donovan, oficial de radio de servicio. Comandante dijo Martnez, con voz colrica, estaba hablando con Fuerte Patton. Qu ha ocurrido? 79

80 Lo s, seor; yo mismo controlaba la transmisin. Hemos tenido una ligera dificultad tcnica. Volveremos a ponerle al habla con Fuerte Patton en un instante. Dense prisa! Por supuesto, seor. La pantalla fue recorrida por bandas multicolores y al fin se apag. El Patrn se puso en pie. Me voy a la cama. Ya me llamarn cuando quede resuelta esa ligera dificultad tcnica.

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No era extrao que el subsecretario de Estado Martnez diese la impresin de ser bastante torpe. A todo el mundo le costaba creer en el verdadero poder de las larvas. Bastaba con ver a una de ellas... para que la repulsin que se experimentaba le hiciera creer a uno. El mariscal Rexton tampoco era tonto. Ambos trabajaron durante toda la noche, tras convencerse mediante otras llamadas a diversos lugares sospechosos de que las dificultades tcnicas eran demasiado oportunas. Llamaron al Patrn alrededor de las cuatro de la madrugada, y l me llam a su vez. En la misma habitacin se hallaban reunidos Martnez, Rexton, un par de peces gordos del Estado Mayor y el Patrn. Entr el Presidente vestido con una bata y seguido por Mary, en el instante mismo en que yo llegaba. Martnez se dispona a hablar, cuando el Patrn le interrumpi: Mustranos la espalda, Tom! Mary le hizo sea de que todo iba bien, pero el Patrn no la vio. Hablo en serio insisti. El Presidente repuso con perfecta calma: Me parece muy bien, Andrew y desnud su espalda, la cual apareca libre de parsitos. Si yo no doy el ejemplo, cmo puedo esperar que los dems cooperen? Martnez y Rexton se dedicaron a clavar alfileres en un mapa. Los que tenan la cabeza roja indicaban peligro; los verdes, que todo iba bien, y haba tambin algunos de color mbar. Iowa pareca la cara de un nio con sarampin; Nueva Orlens y la regin del Teche tenan igual aspecto, lo mismo que Kansas City. La parte superior del sistema hidrogrfico Missouri y Mississippi, desde Minneapolis y San Pablo hasta San Luis, era claramente territorio enemigo. Desde all hasta Nueva Orlens el nmero de alfileres rojos disminua..., pero no se vean alfileres verdes. Haba una zona malsana alrededor de El Paso y dos en la costa oriental. El Presidente examin el mapa. Necesitamos la ayuda del Canad y Mxico dijo. Han llegado informaciones interesantes? Ninguna que valga la pena, seor. Canad y Mxico no son ms que el principio dijo el Patrn gravemente. Necesitamos la ayuda del mundo entero. Rexton dijo: Ah, s? Y qu me dice usted de la Unin Sovitica? (Nadie poda responder a esa pregunta. Un pas demasiado grande para ocuparlo totalmente, pero tambin demasiado grande para ignorarlo. La Tercera Guerra Mundial no haba conseguido resolver el problema sovitico, ni ninguna guerra podra hacerlo. Los parsitos deban de encontrarse all como en su propia casa. El Presidente dijo: 81

82 Ya nos ocuparemos de eso cuando sea el momento. Pas un dedo sobre el mapa. Hay dificultad en hacer llegar mensajes a la costa del Pacfico? Aparentemente, no, seor repuso Rexton. Parece que no hay interferencias cuando se trata de mensajes directos. Pero de todos modos he ordenado que las comunicaciones militares se efecten a travs de las estaciones espaciales. Consult el reloj de su dedo. En este momento es la Estacin Gamma. Hum... rezong el Presidente. Dime, Andrew, no pueden esos bichos apoderarse de una estacin espacial? Cmo quieres que lo sepa? respondi con impertinencia el Patrn. Yo no s si sus naves pueden efectuar un ataque a las estaciones. Lo ms probable es que acten por infiltracin, a travs de los cohetes de suministros. Empezaron a discutir acerca de si las estaciones espaciales estaran en poder de los parsitos o no; el decreto Espaldas Desnudas no tena ninguna vigencia en ellas. Aunque ramos nosotros quienes las habamos construido y con nuestro dinero, legalmente pertenecan a las Naciones Unidas. No hay que preocuparse por eso dijo de pronto Rexton. Por qu no? pregunt el Presidente.Yo soy probablemente el nico de los presentes que ha servido en una estacin espacial. Seores, el traje que todos llevamos ahora es de reglamento en una estacin. Un hombre completamente vestido producira all el mismo efecto que un abrigo en una playa. Pero de todos modos lo comprobaremos. Dio las rdenes oportunas a un ayudante. El Presidente volvi a examinar el mapa. Por lo que sabemos dijo sealando Grinnell, en Iowa todo proviene de un desembarco que se efectu aqu. El Patrn respondi: As es, en efecto. Yo intervine, exclamando: Oh, no! Todos me miraron. Prosiga me orden el Presidente. Hubo al menos tres desembarcos ms antes de que me rescatasen. Lo s seguro. El Patrn estaba consternado. Ests seguro, hijo? Creamos que te habamos exprimido como un limn. S, estoy completamente seguro. Cmo no lo mencionaste, pues? Nunca volv a pensar en ello. Trat de explicar lo que es sentirse posedo por un parsito, cmo se percata uno de las cosas pero todo resulta nebuloso, igualmente importante o no importante. Me trastorn bastante. Yo no soy muy melindroso, pero despus de llevar un amo sobre las espaldas durante varios das, me haba vuelto muy sensible. El Patrn dijo: Clmate, hijo. El Presidente, a su vez, me dirigi una sonrisa de aliento. Rexton coment: 82

83 La cuestin es sta: dnde aterrizaron? Tal vez podramos an capturar alguna de esas naves. Lo dudo respondi el Patrn. Fabricaron en unas cuantas horas una de mentirijillas para despistarnos. Lo hicieron con la primera; imagine lo que pueden haber hecho con las siguientes aadi con aire pensativo. Me situ ante el mapa y trat de recordar. Con el rostro sudoroso, seal Nueva Orlens. Estoy casi seguro de que una aterriz aqu dije, mirando con fijeza el mapa . Respecto a las dems, no puedo asegurar dnde lo hicieron. No ser por aqu? pregunt Rexton, sealando la costa oriental. Lo cierto es que no lo s. No puede recordar nada ms? pregunt el subsecretario, con impertinencia. Haga un esfuerzo, caramba! Le repito que no lo s. Nunca sabamos lo que se traan entre manos. Pens hasta dolerme la cabeza y luego seal con el dedo Kansas City. Envi varios mensajes aqu, pero puede que fuera para pedir clulas portadoras. Rexton mir el mapa. Admitiremos pues que tuvo lugar un aterrizaje cerca de Kansas City. Los tcnicos podrn realizar un anlisis logstico del problema. Podramos incluso deducir el otro punto de aterrizaje. El otro o los otros subray el Patrn. Cmo? En efecto, o los otros. Se volvi hacia el mapa y se qued contemplndolo.

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El infortunio nos persegua, y ahora ya no haba remedio. Si se hubiese lanzado una bomba sobre el primer platillo que aterrizo, el peligro hubiera podido ser conjurado. Si cuando Mary, el Patrn y yo inspeccionbamos Grinnell hubisemos sabido de la existencia de las babosas, hubiramos podido aniquilarlas. Si el decreto Espaldas Desnudas hubiese sido aplicado durante la primera semana, hubiera podido alterar el curso de los acontecimientos, pero ahora resultaba evidente que haba fracasado en tanto que medida ofensiva. Sin embargo, como medida defensiva tena su utilidad; gracias a l las zonas incontaminadas podan seguir sindolo. Incluso haba proporcionado ciertos logros en el terreno de la ofensiva, permitiendo limpiar reas contaminadas pero todava no dominadas por completo. Tal fue el caso de Washington, Nueva Filadelfia y Nueva Brooklyn. En esas zonas, yo haba podido proporcionar consejos oportunos. Toda la costa oriental pas de roja a verde. Pero a medida que se ensanchaba sobre el mapa la parte central del pas, se ensanchaba tambin la mancha roja. Las zonas infectadas se destacaban ahora en luz escarlata, porque el mapa mural con alfileres haba sido reemplazado por un enorme mapa militar electrnico, a escala 1:600.000, y que cubra una pared entera del saln de conferencias. Era un modelo idntico al que se encontraba en los stanos del Nuevo Pentgono. El pas se parti en dos, como si un gigante hubiese vertido pigmento rojo por el valle central. Dos fajas color mbar bordeaban la gran banda central que se hallaba en poder de las babosas; stos eran los nicos lugares donde se efectuaba una verdadera actividad, pues en ellos podan recibirse simultneamente emisiones de estaciones en poder del enemigo y de estaciones que an seguan en manos de los hombres libres. Una de estas fajas empezaba cerca de Minneapolis, doblaba hacia el oeste de Chicago y al este de San Luis y luego segua describiendo meandros a travs de Tennessee y Alabama hasta el golfo de Mxico. La otra atravesaba las grandes llanuras, para terminar cerca de Corpus Christi. El Paso constitua el centro de un rea escarlata aislada de la zona principal. Me pregunt lo que ocurrira en esas fajas laterales. Me hallaba solo; el Gabinete estaba reunido, y el Presidente haba requerido la presencia del Patrn. Rexton y sus oficiales ya se haban marchado. Yo me qued porque no me atreva a vagar por la Casa Blanca. As es que pude contemplar bien cmo las luces ambarinas se volvan rojas y, con mucha menor frecuencia, cmo las rojas se volvan de color mbar o verdes. Me pregunt cmo tena que arreglrselas un visitante no oficial para desayunar. Estaba levantado desde las cuatro de la madrugada, y en todo ese tiempo slo haba tomado una taza de caf, que me sirvi un ayudante del Presidente. An deseaba con mayor urgencia encontrar un lavabo. Por ltimo me sent tan desesperado que empec a fisgonear, tratando de abrir alguna puerta. Las dos primeras que prob estaban cerradas; detrs de la tercera encontr lo que 84

85 deseaba. Como no ostentaba el rtulo reservado para el Presiente, me atrev a usarlo. Cuando sal, me encontr con Mary. La mir estpidamente. Cre que estabas con el Presidente. Ella sonri. Me han echado. El Patrn me ha reemplazado. Yo dije: Escucha, Mary, ha estado deseando hablar contigo y ahora se me presenta la oportunidad de hacerlo. Creo que yo. . bien, la verdad es que no hubiera debido , es decir, segn el Patrn. Me interrump, pues mi discurso cuidadosamente preparado acababa de venirse abajo. La verdad es que no debiera haberte dicho lo que te dije conclu desolado. Ella1 me puso una mano en el brazo. Sam, querido, no te atormentes. Lo que hiciste y lo que dijiste era lo menos que se poda esperar; no sabas toda la verdad. Lo que no puedo olvidar es lo que hiciste por m. El resto no importa..., excepto que estoy muy contenta de saber que ya no me desprecias. S, pero..., eres demasiado generosa. No puedo soportarlo... Me dirigi una gozosa sonrisa, muy diferente de la que me dirigi al verme. Querido Sam, me parece que te gusta que las mujeres sean malas contigo. Te advierto que si quiero puedo serlo prosigui. Sigues an preocupado por aquel bofetn. Muy bien, te lo devolver levant la mano y me dio una cariosa palmadita en la mejilla. Ya est; ahora estamos en paz y ya no es necesario que pienses ms en ello. Su expresin cambi de pronto. Tomando impulso, me arre una tremenda bofetada que casi me arranca la cabeza. Y sta dijo en un susurro rabioso hace que estemos en paz por la que me dio tu amiguita. En mis odos resonaban campanillas y la habitacin daba vueltas en torno mo. Hubiera jurado que me haba dado con el puo cerrado. Ella me miraba altiva y retadora..., encolerizada, como indicaban las palpitantes aletas de su nariz. Levant una mano y su rostro se crisp, pero yo slo quera tocar mi lastimada mejilla. Ella no es amiga ma dije, compungido. Nos miramos y de pronto rompimos simultneamente en sonoras carcajadas. Ella puso sus manos sobre mis hombros y apoy la cabeza en mi pecho, sin dejar de rer. Sam consigui decir por ltimo, perdname. No tendra que haberlo hecho... 0 por lo menos, no debiera haberte pegado tan fuerte. Lo siento. Qu vas a sentir gru, no trates ahora de disimular. Al menos, podas haberme pegado con la mano abierta. Por poco me arrancas la piel... Pobrecillo! dijo, tocndome la mejilla; dola de verdad. De veras no es amiga tuya? No, por mi mala suerte. Pero no ser porque yo no haya probado de conquistarla. De eso estoy segura. Quin es tu amiga, Sam? 85

86 T, ingrata! S dijo ella, con calma, cuando quieras. Ya te lo dije. Comprada y pagada. Estaba esperando que yo la besase; pero yo la apart. Pero yo no te quiero as. Ella se qued tan fresca. Lo he dicho mal. Pagada..., pero no comprada. Estoy aqu porque quiero. Ahora hars el favor de besarme, verdad? Una vez ella me bes, pero ahora lo hizo de verdad. Sent que me hunda en una clida niebla dorada, de la que no tena el menor deseo de salir. Finalmente tuve que dejarlo, y dije dando boqueadas: Espera, voy a sentarme un momento. Ella dijo: Gracias, Sam. Y me solt. Mary dije, Mary, querida, hay algo que podras hacer por m. Qu es? pregunt con inters. Puedes decirme cmo diablos se las compone la gente para desayunar aqu. Estoy muerto de hambre. Ella pareci sorprendida, pero repuso: Pues no faltaba ms! No s cmo se las arreglara, tal vez se col de rondn en la despensa de la Casa Blanca, pero a los pocos minutos estaba de vuelta con unos emparedados y dos botellas de cerveza. Estaba despachando mi tercer emparedado de jamn, cuando dije: Cunto crees que durar esa reunin, Mary? Oh! Yo no creo que dure menos de dos horas. Por qu? En ese caso dije, engullendo el ltimo bocado tenemos tiempo de salir, encontrar un juzgado, casarnos y volver antes de que el Patrn se d cuenta de nuestra ausencia. Mary no respondi, limitndose a contemplar las burbujas de su vaso de cerveza. Qu dices a eso? insist. Levant los ojos. Estoy de acuerdo, si realmente lo deseas. No voy a echarme atrs de lo que te dije... Pero preferira no hacerlo. No quieres casarte conmigo? Sam, no creo que ests preparado para el matrimonio. Habla por ti! No te enfades, querido. Estoy a tu disposicin con o sin contrato, en cualquier lugar, en cualquier momento, del modo que sea. Sin embargo, todava no me conoces. Es mejor que nos conozcamos ms a fondo; podras cambiar de opinin. No tengo por costumbre cambiar de opinin. Alz los ojos hacia m, y despus los retir con tristeza. Yo enrojec hasta la raz del cabello. El incidente en el que ests pensando fue totalmente excepcional protest . No hay ninguna posibilidad de que vuelva a producirse. No era yo quien hablaba, sino... 86

87 Lo s, Sam me interrumpi, pero no necesitas defenderte; confo en ti, y no voy a abandonarte. Pasemos juntos un fin de semana o, mejor an, vente a vivir conmigo. Si resulta bien, siempre podrs llevarme al altar. Yo deba de tener un aspecto enfurruado. Ella puso su mano sobre la ma y me dijo muy seria: Mira el mapa, Sam. Volv la cabeza. Ms roja que nunca, la zona peligrosa se haba ensanchado alrededor de El Paso. Esperemos a que esto se resuelva, querido me dijo. Despus, si sigues desendolo, me casar contigo. Hasta entonces, gozars de todas las ventajas del matrimonio y estars libre de cualquier responsabilidad. No era posible mostrarse ms generoso. Lo malo era que yo no quera que las cosas ocurriesen as. Por qu un hombre que ha huido siempre del matrimonio como de la peste piensa de pronto que no hay nada que le convenga ms? Cuando la reunin hubo terminado, el Patrn se apoder de m e hizo que le acompaase a pasear. S, a pasear, aunque no pasamos del Baruch Memorial Bench. Se sent al llegar all, juguete con su pipa y se enfurru. El da era tan hmedo y bochornoso como corresponde al clima de Washington; el parque estaba casi desierto. De pronto me dijo: La Operacin Choque de Rechazo empieza a medianoche. Y aadi: Lanzaremos paracaidistas sobre todas las emisoras de radio y estereoscpicas, redacciones de peridicos y oficinas de telgrafos que existan en la zona roja. Me parece muy bien respond. Cuntos hombres se necesitan? l no respondi a mi pregunta, limitndose a decir: No me gusta en lo ms mnimo. Cmo? Mira, muchacho..., el Presidente en persona se coloc ante el micrfono y orden que todos los habitantes del pas se despojasen de la camisa. Luego supimos que el mensaje no lleg al territorio infectado. Qu caba hacer? Me encog de hombros. La Operacin Choque de Rechazo, supongo. An no ha tenido efectividad. Hace ms de veinticuatro horas que fue retransmitido el discurso del Presidente. Qu tendra que haber pasado y no ha sucedido? Cmo quiere que lo sepa? Pues tendras que saberlo, si te precias en algo. Toma dijo, tendindome una llave, trata de llegar sin ser visto a Kansas City para efectuar una inspeccin. No te acerques a las emisoras de radio ni a los policas. En fin, ya sabrs cmo arreglrtelas, puesto que los conoces. Trata de observar bien todo lo que te rodea. Y no te dejes atrapar. Mir su reloj-anillo y aadi: Vuelve aqu media hora antes de medianoche. Andando. Es muy poco tiempo para registrar toda una ciudad dije en son de queja. Slo el viaje hasta Kansas City me llevar tres horas. Yo creo que ms respondi. Procura que no te multen por exceso de velocidad. Usted ya sabe que conduzco con mucho cuidado. 87

88 Anda, vete! Me fui, pues. La llave era del autoavin que habamos utilizado para venir a Washington. Lo tom en la plataforma de Roch Creek Park. Haba poco trfico, y coment ese hecho con el encargado. Los transportes particulares y comerciales se hacen ahora por tierra me respondi, a causa del estado de excepcin. Tiene usted autorizacin militar? Podra tenerla si telefoneaba al Patrn, pero a ste no le gusta que le molesten por pequeeces. As es que dije: Compruebe la llave. l se encogi de hombros y la desliz en el aparato de control. Mi suposicin haba resultado cierta; sus cejas se enarcaron. Es usted de los buenos! coment. Debe de ser el nio mimado del Presidente. Una vez en el aire, puse el piloto automtico a la velocidad mxima permitida, y me esforc por pensar. La pantalla del radar se llenaba de pequeos puntos luminosos cada vez que pasaba de una zona de control a otra, pero ningn rostro humano apareca en la pantalla estereoscpica. La llave que me haba dado el Patrn deba de constituir un salvoconducto durante todo el recorrido, y eso a pesar del estado de excepcin. Empec a preguntarme qu pasara cuando penetrase en la zona roja..., y entonces comprend lo que l haba querido decir cuando se pregunt qu caba hacer. Se tiende a pensar en las comunicaciones como limitadas a la red estereoscpica y nada ms. Pero por comunicaciones hay que entender toda clase de trfico, incluso el representado por nuestra querida y vieja ta Mamie, que se dirige a California repleta de chismorreos. Las babosas se haban apoderado de la red estereoscpica..., pero es difcil coartar absolutamente la propagacin de noticias; tales medidas slo las retardan. Por lo tanto, si las larvas esperaban conservar el dominio de las comunicaciones en los lugares donde se hallaban, apoderarse de las redes estereoscpicas slo era un primer paso. Qu haran despus? Algo, a buen seguro, y yo, formando parte por definicin de las comunicaciones, hara mejor en prepararme para poner pies en polvorosa si quera salvar mi preciosa piel. El ro Mississippi y la zona roja se acercaban a cada minuto que pasaba. Me pregunt qu pasara cuando mi signo de identificacin fuese captado por una estacin controlada por titanes. Me senta bastante seguro en el aire, pero era mejor que evitase ser visto al aterrizar. Era una medida de seguridad elemental. Elemental? Nada de eso; se trataba de burlar una red de control del trfico que se deca que era capaz de registrar la cada de un gorrin. Se jactaban de que ni siquiera una mariposa poda efectuar un aterrizaje forzoso en cualquier lugar de Estados Unidos sin poner sobre aviso a todo el sistema de localizacin y salvamento. Y adems yo era bastante mayor que una mariposa. A pie conseguira colarme a travs de cualquier barrera de seguridad, mecnica, formada por hombres, electrnica o todo ello a la vez. Pero cmo se puede dar esquinazo en un vehculo que vuela hacia el este a razn de un grado cada siete minutos? O estar sentado el volante de un biplaza asumiendo un estpido semblante de inocencia? Si efectuaba el viaje a pie el Patrn tendra el informe que deseaba para Navidad y lo quera antes de medianoche. 88

89 Un da, en uno de sus desusados momentos de expansin, el Patrn me haba explicado que no era su regla abrumar a los agentes con detalladas instrucciones. l se limitaba a confiar una misin a un hombre, y que l se las compusiera. Le dije que ese mtodo deba de costarle caro, en lo que respecta a personal. Bastante admiti, pero no tanto como antes. Yo creo en el individuo, y trato de escoger individuos que pertenezcan al tipo de los que siempre sobreviven. Y cmo demonios se las arregla para saberlo? le pregunt. l sonri perversamente. Los de ese tipo son los que vuelven. Elise, me dije, ests a punto de saber a qu tipo perteneces..., y as reviente ese viejo cruel! Mi ruta me condujo hacia San Luis, que dej a un lado, y segu hacia Kansas City. Pero San Luis se hallaba ya en la zona roja. El mapa mostraba a Chicago todava verde; la lnea mbar haba zigzagueado al oeste en direccin a Hannibal, Missouri, y aun cuando segua en la zona verde, me haca muy poca gracia cruzar el Mississippi. Un vehculo cruzando aquel ro de kilmetro y medio de ancho pondra sobre aviso a todas las estaciones de radar. Ped permiso a la red de control para descender hasta el nivel del trfico local, y ejecut la maniobra sin esperar respuesta, tomando desde entonces el mando del aparato yo mismo y disminuyendo la marcha. Puse rumbo al norte. A poca distancia de Springfield torc hacia el oeste, mantenindome a poca altura. Cuando alcanc el ro lo cruc lentamente, muy cerca de la superficie del agua, con mi aparato receptor cerrado. Desde luego, no puede cerrarse la seal de reconocimiento por radar durante el vuelo, pero los autoaviones de la Seccin no eran del modelo corriente. Yo abrigaba la esperanza de que, en el caso de que se controlase el trfico local, mi vehculo sera tomado por una embarcacin que cruzaba el ro. No saba exactamente si la siguiente estacin de control del otro lado del ro estaba ya en la zona roja o en la zona verde. Estaba a punto de volver a conectar el aparato, con la presuncin de que sera ms seguro volver a incorporarse al sistema de trfico general, cuando advert la lnea de una va de agua ante mis ojos. En el mapa no apareca ningn afluente; por lo tanto, cre que me hallaba ante un remanso o bien ante un canal que an no figuraba en los mapas. Descend hasta rozar casi la superficie del agua y segu adelante por ella. Aquel curso de agua era estrecho y formaba muchos meandros. Se hallaba casi cubierto por el follaje de los rboles, y yo tena tantas dificultades para volar con mi aparato sobre l como una abeja para volar hacia el interior de un trombn... Pero me ofreca una perfecta proteccin contra el radar; poda perderme por l con toda tranquilidad. A los pocos minutos estaba perdido, efectivamente; perdido sin remedio, y el mapa no me serva para nada. El canal daba vueltas y revueltas e incluso retroceda, y yo estaba tan atareado conduciendo el vehculo que perd por completo el rumbo. Lanc un juramento y dese que el autoavin fuese un trifibio, con el que hubiera podido amerizar. La cortina de rboles se abri de pronto; vi una extensin de tierra llana, puse la proa hacia ella y aterric dando tan brusco frenazo que el cinturn de seguridad casi me parti en dos. Pero ya estaba en tierra y se haba acabado aquello de jugar al escondite en un cenagoso riachuelo. 89

90 Me pregunt qu poda ser. Sin duda habra alguna carretera cerca. Lo mejor que poda hacer era encontrarla y continuar por tierra. Mas eso ser una estupidez. No poda perder tiempo viajando por tierra; tena que volver a elevarme. Pero no me atreva a hacerlo hasta saber positivamente si el trfico de la regin estaba controlado por hombres libres o por babosas. No haba vuelto a poner el estereoscopio desde que sal de Washington. Ahora lo hice tratando de captar un noticiario, pero no lo consegu. Sintonic: a) una conferencia de Myrthle DooIightly, doctor en filosofa, sobre el tema Por qu se aburren los maridos, patrocinada por la Compaa de Hormonas; b) un tro femenino que cantaba Si piensas en lo que yo pienso, a qu esperas?, y c) un episodio de Lucrecia empieza a conocer la vida. El bueno del doctor Myrthle apareca completamente vestido. Las muchachas del tro vestan como suelen vestir las muchachas de los tros, pero no se volvieron de espaldas a la cmara en ningn momento. Lucrecia permita que le arrancasen la ropa, o bien se despojaba de ella voluntariamente, pero la emisin se interrumpa o las luces se apagaban en el momento preciso en que yo hubiera podido ver si su espalda estaba o no desnuda... de babosas, por supuesto. Claro que aquello nada significaba. Tales programas podan haber sido grabados meses antes de que el Presidente firmase el decreto Espaldas Desnudas. Yo segua buscando emisoras cuando me encontr de pronto contemplando la untuosa sonrisa de un locutor, completamente vestido. En seguida comprend que se trataba de uno de aquellos estpidos concursos. Aquel sujeto estaba diciendo: ...Y alguna afortunada mujercita sentada en este mismo instante ante su pantalla, est a punto de recibir, absolutamente gratis, una cocina familiar atmica automtica. Quin ser? Usted? Usted? O ser usted la afortunada? Al pronunciar estas palabras se volvi, y yo pude ver claramente su espalda. Estaba cubierta por una chaqueta y netamente redondeada, casi mostrando una joroba. Me hallaba en plena zona roja. Cuando cerr la emisin, me di cuenta de que me estaban observando. Junto a m haba un muchacho de unos nueve aos. Por todo vestido llevaba unos pantalones cortos, pero eso a su edad no significaba nada. Levant el parabrisas. Oye, chico, dnde est la carretera? l respondi: La carretera a Macn est all arriba. Dgame, seor, ste es un Cadillac Zipper, verdad? Desde luego. Dnde dices que est? Sbame, por favor. No tengo tiempo. Llveme con usted y le ensear dnde est la carretera. Acced a lo que me peda. Mientras el nio suba, abr mi maletn y saqu de l una camisa, pantalones y una chaqueta, mientras deca: Tal vez debera vestirme. Lleva camisa la gente por aqu? El nio puso mala cara. Claro que llevan camisa. Dnde cree que est, seor, en Arkansas? Volv a preguntarle por la carretera. Dijo: Me permite oprimir el botn cuando despeguemos? 90

91 Le expliqu que permaneceramos en el suelo. Pareci muy decepcionado, pero condescendi en sealarme una direccin. Yo conduca con cuidado, porque el coche era muy pesado para recorrer el campo abierto. El nio me dijo que diese la vuelta. Un poco ms adelante par y dije: Es por aqu? l abri la puerta y huy a escape. Eh! le grit. Se volvi. Por all admiti. Di la vuelta sin esperar encontrar la carretera, pero encontr una a menos de cincuenta metros. Aquel mocoso me haba hecho seguir los tres lados de un cuadrado, por lo menos. Si es que poda llamarse carretera, pues no estaba asfaltada. A pesar de todo, era una carretera, y la segu en direccin oeste. En total, haba perdido una hora. Macn, en Missouri, tena un aspecto demasiado normal para inspirar confianza; se vea a la legua que all nadie se haba enterado del decreto Espaldas Desnudas. Pens en inspeccionar la ciudad, aunque mi deseo era batirme en retirada por el mismo camino por donde haba venido, mientras an me fuera posible hacerlo. No deseaba seguir penetrando en una regin que se hallaba en manos de los titanes; senta enormes deseos de largarme. Pero el Patrn haba dicho Kansas City. Rode Macn y me pos sobre un terreno de aterrizaje, al oeste. Me puse en cola para pasar por el andn de salida reservado al trfico local, dirigindome luego hacia Kansas City en medio de una verdadera nube de helicpteros y autocamiones de granjeros. Saba que no podra rebasar la velocidad local al sobrevolar el estado, pero eso era ms seguro que circular a gran velocidad por la compleja red con un vehculo que sera identificado en cada control. La energa era suministrada automticamente en la red en que me hallaba; era probable que hubiera podido franquear la frontera del trfico local sin despertar sospechas.

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Los bombardeos de la tercera guerra mundial no alcanzaron Kansas City, excepto en el este, en el lugar donde antes se alzaba Independence. Por consiguiente, la ciudad nunca fue reconstruida. Viniendo del sudeste se poda llegar hasta Swope Park. Despus, se poda escoger entre aparcar o pagar derecho de peaje para entrar en la ciudad propiamente dicha. Era asimismo posible llegar por el aire, aterrizar en los terrenos del norte del ro y penetrar en la ciudad por los tneles, o incluso aterrizar en las plataformas del centro, al sur de Memorial Hill. Decid no llegar por el aire; no quera que mi autoavion tuviese que pasar por un sistema de control. No me agradan los tneles..., ni tampoco los ascensores de las plataformas de despegue; pueden atraparle a uno con gran facilidad. Lo cierto es que hubiera preferido no entrar en la ciudad bajo ningn concepto. Me pos en la carretera 40, y me dirig al puesto de peaje del Meyer Boulevard. Haba una larga cola esperando; empec a sentirme atrapado cuando otro autoavion se coloc detrs de m. Pero el guardabarreras me cobr el peaje sin siquiera mirarme. Yo s le mir, pero no hubiera podido decir si llevaba una babosa en su espalda. Cruc la barrera con un suspiro de alivio... pero me pararon un poco ms all. Una barrera cay ante m y tuve el tiempo justo de parar el autoavion. Un polica asom su cabeza por la ventanilla: Inspeccin me dijo. Haga el favor de bajar. Yo protest.. Estamos realizando una campaa de seguridad area me explic. All le reconocern el autoavin. Colquelo a ese lado de la barrera. Usted apese y dirjase a aquella puerta. Seal un edificio contiguo a la barrera. Para qu? Examen de la vista y comprobacin de reflejos. Dse prisa, que hay otros que esperan. Mentalmente vi el gran mapa, en el que Kansas City era una mancha roja y brillante. Que la ciudad estaba conquistada era cosa fuera de toda duda; por lo tanto, este polica de amables modales deba de tener una babosa sobre sus hombros. Pero, como no fuese disparar contra l y despegar a la desesperada, no poda hacer otra cosa sino plegarme a sus indicaciones. Me ape gruendo y me dirig caminando lentamente hacia el edificio en cuestin. Era una construccin antigua con una vieja puerta no automtica. La abr con la punta del pie y mir a ambos lados antes de entrar. Haba una antesala vaca con otra puerta ms all. Alguien grit desde el interior: Entre. Todava receloso, segu adelante. Haba all dos hombres con batas blancas, uno de ellos con un especulo sobre la frente. Como si tuviese mucha prisa, me dijo: No tardaremos ni un minuto. Haga el favor de entrar. Cuando estuve dentro cerr la puerta; o cmo saltaba el pestillo. 92

93 Estaba mucho mejor organizado que lo que habamos preparado nosotros en el Constitution Club. Extendidas sobre una mesa haba hileras de clulas portadoras, ya abiertas y calientes. El segundo de aquellos dos hombres tena ya una preparada para m, desde luego y se la alargaba a su compaero, procurando que yo no viese la larva que haba en su interior. Aquellas clulas portadoras no despertaran sospechas en las presuntas vctimas; los mdicos siempre usan objetos muy raros. Adems, me invitaban a mirar por los anteojos de un aparato de los que se suelen emplear para probar las agudeza visual. El doctor me mantendra all, completamente ciego para todo lo que no fuesen las cifras de prueba, mientras su ayudante me colocaba un amo. Nada de violencias, ni de luchas, ni de protestas. Ni siquiera era necesario, como aprend durante el tiempo de mi servicio, desnudar la espalda de la vctima. Bastaba con poner al amo en contacto con el cuello desnudo del husped y luego dejar que ste entreabriese sus vestiduras para acomodar al titn bajo ellas.All repiti el doctor. Observe con los lentes. Volvindome rpidamente, me dirig a la mesa sobre la cual estaba montado el aparato de comprobacin de la vista. Entonces me volv de pronto. El ayudante se aproximaba con un recipiente en las manos. Al ver que me volva trat de ocultarlo. Doctor dije, uso lentes de contacto. Tengo que quitrmelos? No, no rezong. No perdamos tiempo. Pero, doctor protest, me gustara que me graduase usted la vista. Creo que el de la izquierda no est bien ajustado... Me llev ambas manos a la cara y levant el prpado de mi ojo izquierdo. Ve usted? El mdico respondi encolerizado: Esto no es una clnica. Hgame el favor... Ambos estaban a mi alcance; bajando los brazos, los sujet a los dos en un poderoso apretn de oso, hundiendo mis uas en el bulto que tenan entre los omoplatos. Mis manos notaron algo blando bajo las ropas, y sent nuseas. Una vez vi cmo un coche atropellaba a un gato; el pobre animal dio un enorme salto haciendo una terrible contorsin, mientras se debata desesperadamente. Aquellos dos infelices hicieron lo mismo; sus msculos se contrajeron en un gran espasmo. No pude sujetarlos; se escurrieron de mis manos y cayeron al suelo. Pero no era necesario hacer nada; despus de aquella primera convulsin se quedaron inertes, posiblemente muertos. Alguien llamaba. Yo grit: Un momento. El doctor est ocupado. Dejaron de llamar. Me asegur de que la puerta estaba cerrada, luego me inclin sobre el doctor y levant sus ropas para ver lo que haba hecho con su parsito. El ser estaba convertido en una masa informe y desgarrada. El que tena el otro hombre se hallaba en igual estado, lo cual me complaci sobremanera, pues me hallaba determinado a quemar las babosas si an hubiesen estado vivas, y no estaba muy seguro de poder hacerlo sin matar tambin a sus vctimas. Dej a aquellos hombres para que siguiesen viviendo o muriesen.. , o para que volviesen a apoderarse de ellos los titanes. Me era absolutamente imposible prestarles ayuda.

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94 Los amos que esperaban en sus receptculos eran ya otro cantar. Con un haz de rayos en abanico y la carga mxima los quem todos. Haba dos grandes cajas junto a la pared; asest contra ellas el rayo hasta dejar la madera carbonizada. Volvieron a llamar. Mir en derredor con ansiedad, buscando algn lugar donde ocultar los cuerpos de los dos hombres, pero era imposible hacerlo. As es que decid huir como pudiese. Cuando me diriga a la salida, pens que faltaba algo. Volv a mirar a mi alrededor. No pareca haber nada adecuado a mi propsito. Poda usar las ropas del doctor o de su ayudante, pero no quera hacerlo. Entonces advert la funda protectora del aparato para comprobar la vista. Me desabroch el cuello de la camisa, tom la funda, la dobl y me la coloqu bajo la camisa, entre los omoplatos. Abrochndome de nuevo la chaqueta, comprend que llevaba un bulto de tamao conveniente. Entonces sal a un mundo extrao y hostil... Con todo, debo decir que me senta seguro de m mismo. Junto al autoavin encontr a otro polica, el cual tom mi ficha. Me mir con atencin, pero luego me indic que subiera. Obedec. Dirjase al cuartel general, en el ayuntamiento me orden. Al cuartel general, en el ayuntamiento repet dcilmente. Me dirig hacia all. Entr en el bulevar Nichols y, llegado a una zona donde el trfico era menos denso, oprim el botn para cambiar las placas de la matrcula. Era posible que hubiesen dado parte del nmero de matrcula que yo haba exhibido en la barrera. Ojal hubiera podido cambiar tambin el color y las lneas del autoavin. Antes de llegar al cruce con la calle McGee, baj por una rampa y me escabull hacia calles secundarias. Eran las seis de la tarde, hora de la zona seis, y yo deba hallarme de regreso en Washington cuatro horas y media ms tarde.

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La ciudad tena un aspecto extrao. Pareca la puesta en escena de una psima obra de teatro. Sin embargo, no lograba determinar qu era lo que estaba mal. Muchos de los barrios de Kansas City se componen todava de viviendas unifamiliares, a veces de ms de un siglo de antigedad. Los nios juegan sobre el csped, y los propietarios reposan en el porche, tal como lo hacan sus bisabuelos. Si existen refugios atmicos, no resultan visibles. Esas extraas mansiones cuadradas, construidas por arquitectos muertos mucho tiempo atrs, otorgan a dichos barrios la impresin de que se trata de puertos seguros. Recorr numerosas calles de ese tipo, esquivando los balones, a los perros y a los nios, y tratando de impregnarme de la atmsfera del lugar. Era esa hora muerta del da en que se suele tomar una copa, regar el csped o charlar con los vecinos. Observ a una mujer inclinada sobre un macizo de flores. Iba en baador, y su espalda estaba desnuda. Era evidente que no llevaba parsito alguno, al igual que los dos nios que jugaban cerca de ella. Qu haba de anormal entonces? Era un da muy caluroso; empec a buscar con la mirada mujeres en baador y hombres con pantaln corto. Kansas City est en una zona muy puritana; sus habitantes no se despojan de sus ropas, al llegar el calor, con la unanimidad con que lo hacen los habitantes de Laguna Beach o Coral Gables. Una persona adulta completamente vestida no llama la atencin. Encontr, pues, personas vestidas de ambas maneras. ., pero las proporciones se hallaban invertidas. Claro que haba muchos nios vestidos de acuerdo con la poca, pero en varios kilmetros slo cont las espaldas desnudas de cinco mujeres y dos hombres. Hubiera debido ver ms de quinientas. Era muy sencillo sacar la cuenta. Mientras algunas chaquetas, indudablemente, no cubran amos, por simple proporcin ms del noventa por ciento de la poblacin deba de hallarse poseda. Aquella ciudad no estaba conquistada, sino saturada. Los titanes no se limitaban a poseer los lugares claves y los funcionarios ms importantes; los titanes eran la ciudad. Sent un ansia loca de despegar y huir de la zona roja con la velocidad del rayo. Ya saban que me haba librado de la trampa tendida al entrar en la ciudad; a buen seguro andaban buscndome. Sin duda era el nico hombre libre conduciendo un autoavin en toda la ciudad . Y ellos me rodeaban por todas partes! Luch contra aquel deseo. Un agente que huye no sirve para nada, y no est bien huir cuando las cosas se ponen mal. Pero an no me haba recobrado de la terrible impresin que signific sentirme posedo por un amo; me costaba mantener la calma. 95

96 Cont diez y trat de calcularlo. Tal vez me equivocaba; no era posible que hubiese suficientes amos para saturar una ciudad de un milln de habitantes. Record mis propias experiencias, acordndome de cmo atrapbamos a nuestros reclutas y hacamos de cada uno de ellos uno de los nuestros. Desde luego, haba habido otra oleada gracias a nuevos envos, mientras que Kansas City haba visto aterrizar con toda seguridad otro platillo en sus proximidades. Sin embargo, la cuestin segua resultando muy poco clara; haran falta una docena de platillos o ms para transportar las larvas que se necesitaban para saturar Kansas City. Y si hubiesen llegado tantos platillos volantes, con toda seguridad las estaciones del espacio hubieran detectado sus trayectorias de aterrizaje por medio del radar. Y si no hubiese trayectorias que detectar? An no conocamos la capacidad tcnica de los titanes, y no era recomendable juzgar sus limitaciones por las nuestras. Pero los datos que yo posea me llevaban a una conclusin que contradeca la lgica ms elemental; por consiguiente, tena que comprobarlos cuidadosamente antes de rendir mi informe. Una cosa pareca segura: si los dueos haban conseguido saturar aquella ciudad, seguan sin embargo manteniendo la mascarada, haciendo que la ciudad pareciese una agrupacin de seres humanos libres. Tal vez yo no llamaba tanto la atencin como tema. Aviv el paso y recorr algunos centenares de metros sin rumbo determinado. Fui a salir al distrito comercial que rodea el Plaza. Me apart; donde hay multitudes, hay tambin policas. En esto pas ante una piscina pblica. La observ y anot cuidadosamente en mi memoria lo que haba visto. A varias manzanas de distancia reflexion sobre aquel hecho. Era algo de poca importancia; la piscina ostentaba un rtulo qu deca: CERRADO POR TODA LA TEMPORADA. Una piscina cerrada durante la estacin ms clida del ao? Eso no quera decir nada; no era la primera vez que una piscina tena que cerrar por dificultades econmicas. Pero iba contra toda lgica crematstica cerrar aquel establecimiento durante la estacin en que rendira ms beneficios. Eso slo se explicaba a base de una absoluta necesidad. Lo ms probable era que se debiese a lo que yo pensaba: una piscina era un lugar donde, posiblemente, la mascarada no podra seguir mantenindose. Una piscina cerrada llamaba menos la atencin que una piscina desierta en lo ms ardoroso del esto. Los amos siempre observaban y seguan las costumbres humanas en sus maniobras. Los conoca bien! Los datos eran los siguientes: una trampa a la entrada de la ciudad, muy pocos trajes de verano, una piscina cerrada. Conclusin: las babosas eran infinitamente ms numerosas de lo que jams habamos imaginado. Corolario: la Operacin Choque de Rechazo estaba basada en un clculo errneo; dara el mismo resultado que querer cazar rinocerontes con honda. Argumento contrario: lo que yo haba credo ver era imposible. Ya me pareca or al subsecretario de Defensa haciendo trizas mi informe con mal reprimido sarcasmo. Me hacan falta pruebas lo suficientemente slidas para convencer al Presidente contra las razonables objeciones de sus consejeros oficiales..., y tena que tenerlas ahora. Ni siquiera transgrediendo todas las leyes del trfico poda volver a Washington en menos de dos horas y media. Qu deba hacer? Volver a la ciudad, mezclarme con las multitudes y despus decir a Martnez que estaba seguro de que casi cada uno de los 96

97 transentes con quienes me haba cruzado estaban posedos? Cmo podra demostrarlo? Y cmo podra estar seguro yo mismo de ello? Mientras los titanes mantuviesen la farsa de todo sigue igual, los indicios seran muy insignificantes: una superabundancia de jorobas y una escasez de espaldas desnudas. Tuve alguna idea del grado de saturacin alcanzado por la ciudad, concediendo que haba en ella una enorme cantidad de babosas. Estaba seguro de que encontrara otra barrera de peaje con su correspondiente trampa a la salida, y que tambin habra otra en las plataformas de despegue y en todas las entradas y salidas de la ciudad. Todos los que saliesen se convertiran en nuevos agentes; todos los que entrasen, en nuevos esclavos. Haba observado una mquina impresora automtica del Star, el diario de Kansas City, en la ltima esquina que haba cruzado. Recorr la manzana en sentido inverso, me acerqu a la mquina y me ape. Introduje una moneda en la ranura y esper nervioso a que se imprimiese mi peridico. El contenido del Star era, como siempre, de suma respetabilidad...; ninguna noticia sensacionalista, ninguna mencin del estado de excepcin, ninguna referencia al decreto Espaldas Desnudas. En primera plana ostentaba los siguientes titulares: DIFICULTAD EN LAS COMUNICACIONES DEBIDO A UNA GRAN ACTIVIDAD DE LA SUPERFICIE SOLAR, con este subttulo: La ciudad, aislada casi por completo del resto del pas. Haba una fotografa estereoscpica en colores del sol, que ocupaba tres columnas, con su superficie desfigurada por el acn csmico. Era una convincente y aburrida explicacin del hecho de que la gente que an estaba libre de parsitos no pudiese telefonear a su familia. Me puse el peridico bajo el brazo para estudiarlo ms tarde y volv al autoavin..., en el mismo momento en que un coche de la polica se deslizaba silenciosamente junto a mi vehculo, detenindose exactamente enfrente. Un coche de la polica parece condensar siempre una multitud que sale del aire. Un momento antes la esquina estaba desierta. Ahora se vean personas por todas partes, y el polica se diriga hacia m. Con disimulo, llev la mano hacia mi pistola; lo hubiera abatido de no haber estado seguro de que la mayora de los que nos rodeaban eran igual de peligrosos. Se detuvo ante m. Djeme ver su permiso de conducir me dijo jovialmente.Con mucho gusto, agente respond. Lo llevo sujeto al tablero de instrumentos de mi vehculo. Y me adelant, dando por seguro que me seguira. Not que vacilaba, pero por ltimo mordi el cebo. Le conduje entre mi vehculo y el suyo. Eso me permiti ver que iba solo, lo cual resultaba una variacin muy agradable de las costumbres corrientes. Mi autoavin me mantena oculto a los ojos de los mirones de aspecto demasiado inocente. Ah lo tiene dije, sealando al interior; est sujeto. Volvi a vacilar pero despus mir, dndome tiempo ms que suficiente para utilizar con l la tcnica que haba perfeccionado gracias a la necesidad. Mi mano izquierda se abati sobre su espalda y cerr el puo con toda mi fuerza. Su cuerpo pareci estallar, tan violento fue el espasmo. Yo ya me hallaba en el autoavin y arrancaba a toda velocidad, antes de que su cuerpo tuviese tiempo de desplomarse. No haba tiempo que perder. La mascarada se deshizo tal como sucedi en la oficina de Barnes; la multitud se abalanzaba hacia m. Una mujer se agarr con las 97

98 manos al autoavin y la arrastr durante ms de quince metros antes de que cayese. Yo ganaba velocidad a cada instante y no dejaba de acelerar. A mi izquierda se abra una calle ascendente; me met por ella a toda marcha. Fue una equivocacin; las ramas de los rboles se arqueaban sobre ella, impidindome despegar. La situacin empeoraba por momentos. No tuve ms remedio que disminuir la velocidad. Ahora corra a velocidad normal, sin dejar de observar por si vea alguna avenida lo bastante amplia para efectuar un despegue ilegal. Mis pensamientos empezaban a calmarse y me di cuenta de que no me perseguan. Apenas me quedaban treinta minutos y haba tomado ya mi decisin acerca de la prueba que me haca falta; un prisionero, un hombre que hubiese estado posedo y pudiese contarnos lo que haba pasado en la ciudad. Tena que apoderarme de una vctima. Pero tena que capturarla sin herirla, matarla o despojarla de su amo, y luego dirigirme con ambos a Washington. No tena tiempo de hacer planes; tena que actuar inmediatamente. En el mismo momento en que tomaba mi decisin, pude ver, algo ms all, en la calle, a un hombre que tena el aspecto de dirigirse a su casa para cenar. Me detuve en el bordillo de la acera, a su altura.Eh! le grit. Qu quiere? Vengo del ayuntamiento. No tengo tiempo de explicrselo. Venga a mi lado para que podamos tener una conferencia directa. Del ayuntamiento? repiti. Qu diablos est diciendo? Ha habido un cambio en nuestros planes. No perdamos tiempo. Venga, de prisa. Retrocedi. Yo salt a tierra y palp su combada espalda. Mi mano no toc ms que huesos y carne. El hombre se puso a gritar. Salt al autoavin y me alej con rapidez. Un poco ms lejos, disminu la velocidad y reflexion sobre lo que acababa de ocurrir. Me hallaba en tal estado de nerviosismo que vea titanes incluso donde no los haba? No. Por un instante, sent esa voluntad indomable que lleva al Patrn a mirar los hechos de frente. El puesto de peaje, el modo de vestir, la piscina, el polica..., todo constitua un cmulo de hechos indiscutibles. Este ltimo incidente slo significaba que haba dado con el nico hombre entre cien o entre mil que an no estaba posedo. Me apresur a buscar una nueva vctima. Vi a un hombre de edad madura que estaba regando su jardn, una figura de aspecto tan normal que estuve tentado de desistir. Pero no me quedaba tiempo para dudas, y adems bajo su suter se apreciaba un bulto muy sospechoso. Si hubiese visto a su esposa en el porche hubiese seguido mi camino, porque vesta un traje playero descubierto en la espalda, y por lo tanto no poda estar poseda. Me mir cuando me detuve. Vengo del ayuntamiento dije. Tenemos que celebrar una conferencia directa inmediatamente. Suba al coche. l me respondi en voz baja: Entremos en casa. En el vehculo podran vernos. Me sent tentado de rehusar, pero l ya se diriga a la casa. Cuando me acerqu me susurr: 98

99 Cuidado. Mi mujer no est con nosotros. Nos detuvimos en la terraza, y l me present: El seor O'Keefe, querida. Tenemos que hablar de negocios. Estaremos en el estudio. Ella sonri y repuso:Muy bien, querido. Buenas tardes, seor O'Keefe. Hace bochorno, verdad? Yo respond afirmativamente y ella sigui haciendo calceta. Su esposo me introdujo en el estudio. Puesto que representbamos la farsa, yo entr primero, como corresponda a un visitante. No me gust tener que darle la espalda. Por eso no me sorprendi cuando me golpe en la nuca. Me dej caer casi sin hacerme dao. Di una vuelta en el suelo y qued boca arriba. Durante nuestros entrenamientos solan golpearnos con sacos de arena cuando tratbamos de levantarnos, despus de haber cado. As es que permanec en el suelo, amenazndole con mis tacones cuando l trataba de acercarse. l se mantena fuera de mi alcance. Al parecer no llevaba pistola, y yo no poda alcanzar la ma. Pero en la habitacin haba una chimenea con su juego completo de atizador, pala y tenazas; l se acerc a ella. Cerca de m haba una mesita. Haciendo un esfuerzo, la agarr por una pata y se la arroj. Le dio en la cara en el momento en que coga el atizador. Al instante siguiente saltaba sobre l. Su amo mora entre mis manos y l se debata en convulsiones cuando me di cuenta de la presencia de su esposa, que gritaba horrorizada en el umbral. Me puse en pie de un salto y le di un puetazo en el sitio preciso. Ella se desplom lanzando un dbil gemido, y volv junto a su esposo. Cuesta mucho levantar el cuerpo inerte de un hombre, y aqul era corpulento. Afortunadamente yo tambin lo soy; me dirig trotando como un perro hacia el autoavion. No creo que el ruido de nuestra lucha hubiese sido odo por nadie excepto por su esposa, pero los chillidos de sta debieron de despertar a media poblacin. A ambos lados de la calle se vean las cabezas de los curiosos asomando por puertas y ventanas. De momento, ninguno estaba cerca, pero me alegr de haber dejado la puerta del autoavion abierta. Entonces vi algo que me dej consternado: un muchacho como el que antes se haba metido en el autoavion estaba fisgoneando los controles. Lanzando imprecaciones, arroj a mi prisionero en la parte trasera del vehculo y sujet con ambas manos al nio. ste se debata, pero consegu sacarlo del coche y arrojarlo fuera de l , en brazos del primero de mis perseguidores. ste trataba de desembarazarse del nio cuando me sent ante los mandos y sal disparado sin preocuparme de cerrar la puerta ni de ponerme el cinturn de seguridad. Al doblar la primera esquina la portezuela se cerr de golpe y yo casi ca del asiento; segu luego en lnea recta el tiempo suficiente para sujetarme el cinturn. Dobl bruscamente otra esquina, chocando casi con otro coche, y hu a toda velocidad. Descubr una ancha avenida y tir de la llave de despegue. Posiblemente origin varios accidentes de circulacin; no tuve tiempo de preocuparme. Sin esperar a ganar altura, puse rumbo al este y segu ascendiendo en esa direccin. Segu al volante mientras cruzamos por encima de Missouri y utilic hasta el fondo mi reserva de combustible para conseguir mayor velocidad. Aquella implacable e ilegal accin salv quiz mi vida; al hallarme encima de Columbia, en el mismo momento en que empezaba a consumir mi ltimo propulsor, mi vehculo tembl 99

100 como si hubiese recibido un impacto. Haban disparado un proyectil antiareo, que estall a muy poca distancia. No hubo ms disparos, lo cual fue muy conveniente, porque me hubiera convertido en algo similar a un pato bajo el fuego de los cazadores. El propulsor de estribor empez a sobrecalentarse, posiblemente porque su carga se agotaba o tal vez a causa del esfuerzo excesivo. Si aguantase al menos diez minutos... Despus, cuando ya tuve el Mississippi a mis espaldas y cuando la aguja del indicador sealaba peligro, par el motor averiado y el autoavin sigui volando con el otro. No poda volar ahora a ms de quinientos kilmetros por hora, pero haba conseguido salir de la zona roja. No tuve tiempo de echar ms que una mirada ocasional a mi pasajero. Yaca tendido en el suelo, inconsciente o muerto. Ahora que me hallaba de nuevo entre los hombres y no haba motivo para volar a velocidad ilegal, nada se opona a que pusiese el piloto automtico. Lo conect, ped contacto con un bloque ordenador de trfico y puse los controles automticos sin esperar permiso. Pas luego a la parte trasera y examin a mi hombre. Todava respiraba. Mostraba una contusin en el rostro, pero no pareca tener ningn hueso roto. Le di unas suaves bofetadas y le pellizqu los lbulos de las orejas, pero sin ningn resultado. La babosa muerta empezaba a apestar, pero no poda hacer nada con ella. Dej a mi vctima y volv al asiento de control. El cronmetro marcaba las veintiuna treinta y siete, hora de Washington, y an faltaban unos mil kilmetros. Sin contar el tiempo empleado en aterrizar, en dirigirme a la Casa Blanca y en encontrar al Patrn, llegara a Washington pocos minutos despus de medianoche. Por lo tanto, me hallaba ya retrasado sobre el horario previsto, y poda dar por seguro que el viejo me castigara por ello. Trat de poner en marcha el propulsor de estribor. Fue intil; probablemente estaba helado. Quiz fuese mejor, porque un vehculo lanzado a gran velocidad poda partirse en pedazos si perda el equilibrio. As es que desist y trat de conectar con el Patrn telefnicamente. No lo consegu. El telfono no funcionaba. Tal vez se haba deteriorado durante mis violentos e involuntarios ejercicios gimnsticos. Lo dej correr, pensando que aqul era uno de esos das en que es mejor no levantarse. Me volv hacia el comunicador y oprim el botn de emergencia: Torre de control! llam. La pantalla se ilumin y apareci en ella un joven. Vi con alivio que se hallaba desnudo hasta la cintura. Torre de control al habla Bloque Fox Once. Qu hace usted en el aire? He estado tratando de comunicar con usted desde el mismo momento en que entr en mi bloque. No se preocupe! rezongu. Mtame en el circuito militar ms prximo! Tengo absoluta prioridad! Pareci vacilar y poco despus la pantalla se oscureci, iluminndose luego para mostrar un centro militar de comunicacin. Sent un gran gozo en mi corazn, pues todos los que se hallaban en l iban desnudos hasta la cintura. En el primer pla100

101 no se hallaba el joven oficial de guardia; sent deseos de besarle. Pero en lugar de eso, dije: Asunto militar urgentsimo. Dirjanme al Pentgono y de all a la Casa Blanca. Quin es usted? No hay tiempo, no hay tiempo! Soy un agente civil y usted no reconocera mi carnet de identidad! Dse prisa! Tal vez hubiera conseguido que accediese, pero ocup su lugar un comandante de las fuerzas areas que me orden con voz imperativa: Aterrice inmediatamente! Oiga, jefe le dije. Es un asunto militar; yo . Esto tambin es un asunto militar me ataj. Los aparatos civiles estn todos en el suelo desde hace tres horas. Aterrice inmediatamente.Pero tengo que... Aterrice o le derribo! Le hemos localizado. Voy a lanzar un interceptor regulado para estallar ochocientos metros delante de usted. Si realiza cualquier maniobra que no sea la de aterrizaje, el siguiente har impacto en su vehculo. Quiere escucharme? Voy a aterrizar, pero es preciso que .. l cort la comunicacin, y yo qued habindole al vaco. La primera explosin se produjo a menos de ochocientos metros delante de m. Me dispuse a aterrizar. El aterrizaje result muy brusco, pero ni mi pasajero ni yo fuimos lastimados. No tuve que esperar mucho. Me rodearon con un haz de reflectores y avanzaron hacia m antes de haberme cerciorado de que mi autoavin estaba definitivamente destrozado. Me detuvieron y me hall en presencia del comandante de la pantalla, esta vez en carne y hueso. Consinti en transmitir mi mensaje una vez que sus psiquiatras me hubieron administrado el antdoto que suele seguir a una prueba a base de pentotal. Era la una trece, hora de la zona quinta..., y la Operacin Choque de Rechazo haba entrado en vigor exactamente a medianoche. El Patrn escuch mi resumen, gru un poco y me dijo que acudiese a verle por la maana.

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Los paracaidistas fueron lanzados a las doce en punto de la noche, hora de la zona quinta, sobre ms de nueve mil seiscientos puntos vitales de comunicacin: peridicos, torres de control, emisoras de radio y estereoscpicas... Pero la Operacin Choque de Rechazo fue un verdadero fracaso. Los comandos que fueron lanzados estaban constituidos por la lite de nuestras tropas aerotransportadas, y les acompaaban tcnicos encargados de volver a poner en marcha los centros de comunicacin recuperados. El discurso presidencial deba ser retransmitido de inmediato por todas las emisoras locales; el decreto Espaldas Desnudas se aplicara a todo el territorio infestado y la guerra habra concluido. Slo habra que realizar rutinarias operaciones de limpieza. Veinticinco minutos despus de medianoche comenzaron a llegar informes diciendo que tal objetivo o tal otro estaba conquistado. Un poco ms tarde llegaron llamadas de auxilio desde otros objetivos. A la una de la madrugada haban entrado en accin casi todas las reservas disponibles, aunque la operacin pareca desarrollarse conforme el plan previsto..., dado que los comandantes de las unidades haban aterrizado e informaban a sus jefes desde el suelo. Fue la ltima vez que se oy hablar de ellos. La zona roja se trag la fuerza expedicionaria como si jams hubiese existido: ms de once mil aparatos, ms de ciento sesenta mil combatientes y tcnicos, setenta y un generales y... para qu seguir? Los Estados Unidos haban recibido su mayor revs militar desde Pearl Harbour. No critico a Martnez, a Rexton y al Estado Mayor, ni a los pobres diablos que fueron lanzados en paracadas. La operacin se bosquej basndose en lo que pareca ser una imagen verdadera de la situacin, y sta pareca requerir una accin rpida y enrgica utilizando nuestras mejores tropas. Empezaba a amanecer cuando Martnez y Rexton comenzaron a darse cuenta de que los mensajes que haban recibido y donde se les hablaba de xitos eran falsos, amaados por sus propios hombres nuestros propios hombres, que estaban posedos e incorporados a la armada invisible de los parsitos. Despus de mi informe, que lleg ms de una hora tarde para detener la accin, el Patrn trat de conseguir que no enviasen ms hombres, pero las constantes noticias de victorias que reciban se les subieron a la cabeza, y decidieron acabar de una vez. El Patrn pidi al Presidente que exigiese mensajes visuales, pero la operacin estaba siendo retransmitida a travs de la estacin Alfa, y en una estacin espacial no se dispone de redes para transmitir simultneamente emisiones auditivas y visuales. Rexton, sin embargo, deca: No se preocupen. Tan pronto como tengamos las emisoras locales en nuestras manos, nuestros muchachos conectarn con la red de tierra y ustedes tendrn todas las pruebas visuales que deseen. 102

103 El Patrn seal que para entonces ya sera demasiado tarde. Pero Rexton estall: No diga usted disparates, hombre! Quiere que mueran un millar de hombres slo para que usted est tranquilo? El Presidente le dio la razn. A la maana siguiente tuvieron las pruebas visuales que deseaban! Las emisoras del centro del pas retransmitan los programas habituales: Despertar musical, Desayuno con los Brown, etctera. Ni una sola emisora daba el mensaje presidencial, ni una sola mencionaba que hubiese ocurrido algo. Los mensajes militares cesaron del todo alrededor de las cuatro, y las frenticas llamadas de Rexton no recibieron respuesta. La fuerza expedicionaria Redencin haba dejado de existir..., spurlos versenkt! (hundida sin dejar rastro). No pude ver al Patrn hasta cerca de las once de la maana. Escuch mi informe sin hacer ningn comentario y sin reirme, lo cual era an ms raro. Se dispona a despedirme cuando le espet: Y qu hacemos con mi prisionero? No confirmar mis conclusiones?Ah, se? Todava sigue inconsciente. No esperan que viva. Me agradara verle. No te metas en cosas que no te ataen. Bien... Entonces, qu puedo hacer ahora? Lo mejor que podras hacer es ir al parque zoolgico. Vers all cosas que arrojarn una luz diferente sobre lo que viste en Kansas City. Cmo? Pregunta por el doctor Horace, el subdirector. Dile que te envo yo. Horace era un hombrecillo simptico que tena un gran parecido con sus babuinos; me present a un tal doctor Vargas, especialista en biologa extica. El mismo Vargas que particip en la segunda expedicin a Venus. Me mostr lo que haba pasado. Si el Patrn y yo hubisemos ido al Parque Zoolgico Nacional en lugar de pasear bobamente, hubiera sido innecesario mi viaje a Kansas City. Los diez titanes que fueron capturados en el Congreso, ms otros dos al da siguiente, fueron enviados al zoo para que los pusiesen sobre antropoides. Chimpancs y orangutanes; los gorilas no interesaban. El director tena a los monos encerrados en el hospital del zoo. Dos chimpancs, Abelardo y Elosa, fueron colocados en la misma jaula; formaban una pareja, y no pareca haber ninguna razn para separarlos. Este ejemplo es bueno para demostrar nuestras dificultades psicolgicas al enfrentarnos con los titanes; incluso los hombres que trasplantaron las babosas seguan considerando el resultado como a un mono, en lugar de a un titn. La jaula contigua contena una familia de gibones tuberculosos. No se experiment con ellos en consideracin a que estaban enfermos. No exista comunicacin entre ambas jaulas. Estaban separados por mamparas corredizas, y cada jaula posea su propio aire acondicionado. A la maana siguiente la mampara fue retirada y los gibones y chimpancs se mezclaron. Abelardo y Elosa haban encontrado el medio de descorrer el cerrojo. La cerradura daba resultado con monos, pero no serva ante la combinacin monotitn. 103

104 Haba en total cinco gibones ms dos chimpancs y dos titanes, pero a la maana siguiente haba siete monos, cada uno con su correspondiente titn. Este hecho fue descubierto dos horas antes de que yo partiese hacia Kansas City, pero al Patrn no se le inform del mismo. De habrsele notificado, hubiera comprendido que Kansas City estaba saturada. Yo tambin debiera habrmelo figurado. Si el Patrn hubiese estado enterado del episodio de los gibones, la Operacin Choque de Rechazo no hubiera tenido lugar. Contempl la retransmisin del discurso del Presidente me dijo el doctor Vargas. No era usted el hombre que, quiero decir no era usted el que...? S, yo era el hombre que... respond con sequedad. Entonces, puede usted decirnos mucho acerca de esos parsitos. Quiz debera poder hacerlo admit, pero no puedo. Quiere decir que no tuvieron lugar casos de reproduccin por divisin mientras usted era, ejem, su prisionero? Eso es. Trat de recordarlo. Creo que no me equivoco al afirmarlo. Segn tengo entendido, sus huspedes conservan un pleno recuerdo de sus experiencias. Ver, unas veces s y otras no. Me esforc por explicar el singular estado de espritu de un esclavo de los parsitos. Supongo que eso pudo haber ocurrido mientras usted dorma. Es posible. Hay tambin otros momentos que son bastante difciles de recordar. Las conferencias, por ejemplo. Conferencias ? Tuve que explicrselo. Sus ojos se iluminaron: Ah, se refiere usted a la conjugacin... No, me refiero a la conferencia. Pero queremos decir la misma cosa. No lo ve? Conjugacin y divisin. Se reproducen a voluntad, hasta donde permite la cantidad de huspedes utilizables. Probablemente, un contacto por cada divisin; luego, cuando se presenta la oportunidad, la divisin propiamente dicha, dos parsitos adultos nacen en cuestin de horas..., tal vez menos. Si eso era cierto y al mirar a los gibones no poda dudarlo, entonces, por qu habamos tenido que confiar en los envos cuando me hallaba en el Constitution Club? Habamos confiado en ello, de hecho? Lo ignoraba; hice lo que mi amo quera que hiciese y vi nicamente lo que apareca ante mis ojos. Pero era claro el medio por el cual Kansas City haba sido saturada. Con abundancia de ganado a su disposicin y una nave espacial cargada con clulas portadoras, los titanes se haban reproducido hasta igualar la poblacin humana. Suponiendo que hubiese unas mil babosas en aquella nave espacial, es decir en la que creamos que haba tomado tierra cerca de Kansas City, y suponiendo que pudiesen reproducirse cuanto tuviesen oportunidad de hacerlo, cada veinticuatro horas, por ejemplo, he aqu el resultado: Primer da, mil babosas. Segundo da, dos mil. Tercer da, cuatro mil. A fines de la primera semana, ciento veintiocho mil babosas. 104

105 A las dos semanas, ms de diecisis millones de babosas. Pero no sabamos si se limitaban a reproducirse slo una vez al da. Y tambin ignorbamos si un platillo volante era capaz de transportar mil clulas portadoras o ms; tal vez transportaba diez mil, o ms... Tomemos como base de clculo diez mil efectuando una divisin cada doce horas. En dos semanas alcanzaran la fabulosa cifra de... ms de dos mil millones y medio! Esta cifra estaba absolutamente desprovista de significado; era una cantidad csmica. En todo el globo terrqueo no hay una cantidad semejante de moradores, ni siquiera incluyendo en el clculo a los monos. Estaramos hundidos en babosas hasta el cuello. Y a no tardar. Me sent mucho peor que en Kansas City. El doctor Vargas me present a un tal doctor Mcllvaine, del Smithsonian Institute. Mcllvaine se dedicaba a la psicologa comparada, y era el autor, segn Vargas me dijo, de Marte, Venus y la Tierra. Un estudio sobre los propsitos fundamentales. Vargas imagin que yo me quedara muy impresionado, pero resulta que yo no haba ledo la obra. Sea como fuere, cmo pueden estudiarse los propsitos de los marcianos, si estaban ya muertos antes de que el hombre apareciese sobre la tierra? Empezaron a charlar de frusleras; yo me dediqu a observar. De pronto Mcllvaine me pregunt: Seor Nivens, cunto dura una conferencia? Una conjugacin le corrigi Vargas. No, una conferencia insisti Mcllvaine. Es su aspecto ms importante. Pero, doctor prosigui Vargas, la conjugacin es el medio de que se valen para intercambiar los genes, gracias a los cuales se efecta la mutacin... No sea usted antropocntrico, doctor! Usted no sabe si esa forma de vida posee genes. Vargas se puso colorado. Por lo menos, concdame que posee sus equivalentes dijo rgidamente. Por qu tengo que concedrselo? Le repito, doctor, que sus razonamientos se basan en inciertas analogas. Slo hay una caracterstica comn a todas las formas de vida, y sta es su voluntad de sobrevivir. Y de reproducirse insisti Vargas. Y si se trata de un organismo inmortal que no tiene necesidad de reproducirse? Pero... Vargas se encogi de hombros. Sabemos que se reproducen. E indic con un gesto a los monos. Yo slo estoy sugiriendo insisti Mcllvaine que esto no es reproduccin, sino que se trata de un nico organismo que ocupa ms espacio. No, doctor, es posible hallarse tan inmerso en la idea del ciclo cigoto-gameto que se llegue a olvidar que pueden existir otros sistemas. Vargas trat de contradecir: Pero en todo sistema... Mcllvaine le ataj: Antropocentrismo, geocentrismo, heliocentrismo... son ideas anticuadas. Esas criaturas pueden provenir de un punto situado fuera del sistema solar. Yo denegu enrgicamente, viendo con la claridad de un relmpago la imagen del planeta Titn, al tiempo que experimentaba una sensacin de ahogo. 105

106 Ninguno de ellos lo advirti. Mcllvaine sigui diciendo: Tomemos la ameba, por ejemplo; una forma bsica de vida y mucho ms afortunada que la nuestra. La psicologa que informa los motivos de la ameba... Dej de prestar atencin; todo el mundo tiene derecho a hablar de la psicologa de una ameba, pero nadie poda exigirme que yo escuchase tales lucubraciones Efectuaron algunos experimentos directos, que mejoraron algo la baja opinin que me haba formado de ellos. Vargas coloc un babuino portador de una babosa en la jaula donde estaban los gibones y chimpancs. Tan pronto como el recin llegado se hall en el interior, todos se reunieron formando un crculo y mirando hacia afuera, y comenzaron una conferencia directa, babosa contra babosa. Mcllvaine los seal con el ndice. Ve usted? La conferencia no tiene por finalidad la reproduccin, sino el intercambio de recuerdos. El organismo, temporalmente dividido, vuelve a formar un nico ser. Yo poda haberle dicho lo mismo sin tanta pedantera; un amo que lleva tiempo sin establecer contacto celebra siempre una conferencia directa tan pronto como le es posible. Eso son simples suposiciones! refunfu Vargas. Claro, en este mismo momento no tienen oportunidad de reproducirse. George! Y orden al jefe de los empleados que cuidaban de los monos que trajese otro. El pequeo Abel pregunt el encargado. No, quiero uno que no tenga parsito. Veamos..., traiga al viejo pelirrojo. El encargado objet: Por favor, doctor, no escoja a se. No le haremos ningn dao. Qu le parece si trajsemos a Satn? se al menos es un mal bicho. Muy bien, pero dense prisa. As pues, trajeron a Satn, un chimpanc negro como el carbn. En otro lugar tal vez se hubiese mostrado muy agresivo; pero aqu no. Lo arrojaron al interior de la jaula; l se acurruc junto a la puerta y empez a lanzar lastimeros gemidos. Aquello era como contemplar una ejecucin. Yo dominaba mis nervios uno llega a acostumbrarse a todo, pero el histerismo del mono era contagioso. Tena ganas de echar a correr. De momento los monos posedos se limitaron a contemplarlo, como un jurado mirara al condenado. Esta muda contemplacin dur largo tiempo. Los gemidos de Satn se convirtieron en un lloriqueo, y se cubri el rostro con las manos. Entonces Vargas dijo: Mire, doctor! El qu? Lucy..., la vieja hembra. Obsrvela. Y seal hacia ella. Era la madre de los gibones tuberculosos. Su espalda estaba vuelta hacia nosotros; la babosa que llevaba en ella se haba recogido sobre s misma. Una lnea iridiscente recorra su centro. Empez a partirse como si fuese un vulo. A los pocos minutos, la divisin era completa. Una nueva babosa se situ en el centro del espinazo del mono; la otra descendi por su espalda. Lucy se puso en cuclillas; la babosa baj de ella y cay 106

107 suavemente sobre el piso de cemento. Empez a deslizarse despacio hacia Satn. El chimpanc lanz un ronco gruido y salt hacia el techo de la jaula. No me creern, pero enviaron a un destacamento para arrestarlo; dos gibones, un chimpanc y el babuino. Consiguieron desprenderlo de los barrotes, lo bajaron al suelo y lo sujetaron boca abajo. La babosa se arrastr hacia l. Se hallara a poco ms de medio metro de distancia cuando se form en ella un seudpodo fue creciendo lentamente, un tallo que se ondulaba como una cobra. De pronto se abati con rapidez, golpeando al mono en una pata. Sus captores lo soltaron al instante, pero Satn no se mova. El titn pareci arrastrarse a s mismo por la extensin que haba formado, y se adhiri al pie de Satn. Desde all fue arrastrndose pata arriba; cuando alcanz la base de la columna vertebral, Satn se incorpor. Se sacudi como un perro y se uni a los tres monos. Vargas y Mcllvaine se pusieron a discutir con animacin, nada conmovidos al parecer. Yo deseaba romperlo todo, vengar a un tiempo a Satn, a m mismo y a toda la especie simiesca. Mcllvaine segua sosteniendo que nos enfrentbamos a una criatura totalmente ajena a nuestros conceptos normales; una entidad inteligente, organizada de tal modo que era inmortal y conservaba su identidad personal o, si se prefiere, su identidad de grupo. La discusin se volvi confusa. Mcllvaine pensaba que ese ser colectivo deba de poseer una nica memoria continua desde su mismo origen racial. Describa a las larvas como una especie de gusano de cuatro dimensiones, enroscado sobre s mismo en el continuum espaciotemporal y formando un solo organismo. La conversacin lleg a ser tan esotrica que resultaba grotesca. Yo no saba nada, y me daba igual. Mi nico inters en los titanes era lograr su destruccin.

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Volv a la Casa Blanca y encontr all al Patrn. El Presidente haba acudido a una sesin secreta de las Naciones Unidas. Le cont al Patrn lo que haba visto y le hice partcipe de mi impresin acerca de Vargas y Mcllvaine. Se comportan como nios comparando sus colecciones de bichos. No se dan cuenta de que se trata de algo muy serio. El viejo movi la cabeza. No los subestimes, hijo. Tienen ms posibilidades de hallar la respuesta que nosotros. . Oh, vamos! Lo que s es posible es que se les escapen las babosas. Te contaron lo del elefante? Qu elefante? No me dijeron nada en absoluto; estaban enfrascados en su charla cientfica, y no se dignaron prestarme atencin. T no comprendes lo que es hallarse absorbido por un tema cientfico. Pues lo del elefante es lo siguiente: se escap uno de los monos, no se sabe cmo, con un parsito sobre su lomo. Encontraron su cuerpo pisoteado en la zona de los elefantes. Y uno de stos haba desaparecido. Quiere decir que anda suelto un elefante con una babosa sobre l? Tuve una visin horrible, algo as como un tanque dirigido por un cerebro electrnico. Era una elefanta me corrigi el Patrn. La encontraron en Maryland, dedicada a la pacfica tarea de arrancar coles. Sobre su lomo no haba ningn parsito. Dnde se meti la larva? Involuntariamente, dirig una mirada a mi alrededor.Fue robado un autoavin en el pueblo contiguo. Asegurara que el titn se encuentra en algn lugar al oeste del Mississippi. Se ha comprobado la desaparicin de alguna persona? l se encogi de hombros. Cmo quieres que se sepa, en un pas libre? Por lo menos, el titn en cuestin no podr ocultarse sobre un ser humano fuera de la zona roja. Este comentario me hizo pensar en algo que haba visto en el parque zoolgico y que de momento no medit a fondo. Fuera lo que fuese, ahora no poda resolverlo. El Patrn prosigui: Se han tomado drsticas medidas para que la orden de espaldas desnudas se cumpla a rajatabla. El Presidente ha recibido protestas de tipo moral, sin mencionar las de la Asociacin Nacional de Camiseros. Eh? Cualquiera dira que tratamos de raptar a sus hijas y venderlas en Arabia Saudita. Incluso se present una delegacin de mujeres que se llamaban a s mismas las Madres de la Repblica o cualquier otra estupidez por el estilo. 108

109 El Presidente pierde el tiempo en cosas como sas, en unos momentos tan graves? McDonough se encarg de recibirlas. Pero requiri mi ayuda. El Patrn pareca apenado. Les dijimos que no podran ver al Presidente a menos que se despojasen de sus ropas. Eso enfri su ardor. El Presidente slo acceda a recibirlas completamente desnudas. La idea que no consegua concretar vino por fin a la superficie. Oiga, Patrn, es posible que tenga que hacerlo. Hacer qu? Desnudar por completo a la gente. l se mordi los labios. Adonde quieres ir a parar? Podemos asegurar con certeza que las babosas slo pueden situarse cerca de la base del crneo? T tendras que saberlo mejor que yo. As lo crea, pero ahora no estoy seguro. As es como lo hacamos siempre, cuando yo estaba... con ellos. Record con todo detalle lo que haba visto cuando Vargas expuso al pobre Satn al acoso de una babosa. Ese mono se movi tan pronto como el titn alcanz la base de su espinazo. Estoy seguro de que prefieren situarse cerca del cerebro. Pero tal vez puedan ocultarse tambin bajo unos pantalones y limitarse a lanzar un seudpodo al extremo de la mdula espinal. Hum... Recordars, hija, que la primera vez que registr a un grupo de personas, las obligu a todas a quedarse en cueros. Eso no fue una casualidad. Creo que estaba plenamente justificado. Pueden ocultarse en cualquier lugar del cuerpo. Mire sus pantalones, por ejemplo. Podra llevar una babosa oculta bajo ellos, lo que slo le hara parecer algo rollizo. Quieres que me los quite? No, har algo mejor. Mire cmo trabajaba en Kansas City! Mis palabras eran irnicas, pero no mis actos; palp la parte posterior de sus pantalones y me asegur de que nada se ocultaba bajo ellos. l se someti de buena gana a este tratamiento; luego hizo lo propio conmigo. Pero no podemos ir por la calle palpando la grupa de todas las mujeres que nos encontremos... gimi. Pues habr que hacerlo. O de lo contrario, todos tendrn que ir desnudos. Haremos antes algunas pruebas. De qu tipo? Recuerdas nuestra armadura protectora? No tiene mucha utilidad, excepto la de dar a quien la usa una sensacin de seguridad. Har que el doctor Horace le coloque una de esas armaduras a un mono, modificndola de modo que una larva slo pueda alcanzar sobre sus patas, por ejemplo, y veremos qu ocurre. Podemos tambin cambiar de zonas... No est mal. Sin embargo, no utilice monos, Patrn. Por qu no? Es que... son demasiado humanos, sabe? Pero muchacho, no es posible hacer una tortilla... ... Sin romper los huevos, ya lo s. Pero no s, no me gusta la idea. 109

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Me dediqu durante algunos das a dar conferencias a los miembros del Estado Mayor, en las cuales tuve que responder a estpidas preguntas sobre las costumbres familiares de los titanes, y sobre cmo haba que dominar a una persona poseda. Me haba convertido en un experto, pero casi siempre mis alumnos parecan convencidos de saber ms que yo. Los titanes seguan dominando la zona roja, mas no les era posible salir de ella sin ser detectados..., o al menos en eso confibamos. No intentamos invadir la zona de nuevo porque cada larva tena como rehn a uno de nuestros conciudadanos. Las Naciones Unidas no nos ayudaron en absoluto. Nuestro Presidente anhelaba que el decreto Espaldas Desnudas fuese aplicado en todo el mundo, pero los gobernantes se hacan los despistados y remitan el asunto a un comit para su estudio. Lo cierto es que no nos crean. sa era la gran ventaja con que contaba el enemigo; slo los que se haban quemado crean en el fuego. Algunos pases se hallaban seguros gracias a sus propias costumbres. Un finlands que no se metiese en compaa de otro en una sauna todos los das se hubiera hecho sospechoso. Los japoneses, asimismo, eran bastante descuidados en el vestir. Los mares del sur podan considerarse relativamente seguros, como tambin grandes zonas de frica. Francia haba adoptado el desnudismo con gran entusiasmo, por lo menos durante los fines de semana, poco despus de la terminacin de la Tercera Guerra Mundial, por lo que una babosa hubiera tenido dificultad en ocultarse. Pero en los pases donde el pudor y el recato an imperaban, una babosa poda permanecer oculta hasta la muerte de su husped. Entre estos pases estaban Estados Unidos, Canad y, sobre todo, Gran Bretaa. Se enviaron tres titanes sobre monos por va area a Londres; me enter de que el rey quera dar ejemplo, tal como haba hecho nuestro Presidente, pero el primer ministro, apoyado por el arzobispo de Canterbury, no se lo permiti. El arzobispo ni siquiera quiso contemplar las babosas; los principios morales eran ms importantes que el peligro que corra el mundo. Nada de esto se hizo pblico, y la historia puede no ser cierta, pero la piel de los britnicos no fue mostrada en pblico. La propaganda sovitica empez a meterse con nosotros tan pronto como recibi las oportunas consignas. Toda la historia era una fantasa de los imperialistas norteamericanos. Me pregunt por qu los titanes no haban atacado a la Unin Sovitica antes que a nosotros; aquel pas pareca hecho a propsito para ello. Al pensarlo mejor, me dije que tal vez ya lo haban hecho. Pero al profundizar an ms, me dije que de todos modos no se notara ninguna diferencia. No vi al Patrn durante todo este perodo; su ayudante Oldfield me comunicaba lo que tena que hacer. Por consiguiente, no supe que Mary haba cesado en su servicio especial junto al Presidente. Me tropec con ella en el bar de la Seccin. 110

111 Mary! aull, dando un salto. Ella me dirigi su dulce y tranquila sonrisa, y vino hacia m. Hola, querido! susurr. No me pregunt lo que haba estado haciendo, ni me ri por haber perdido el contacto con ella, ni siquiera coment el tiempo que haca que no nos veamos. Mary nunca quera preocuparse por lo pasado. Es maravilloso! Crea que an estabas dedicada a arropar al Presidente en su camita. Cunto hace que ests aqu? Cundo tienes que volver? Dime, puedo ofrecerte una bebida? Ah, ya has pedido una. Ped otra para m e inmediatamente me la sirvieron. Cmo? Tan de prisa? La ped cuando te vi aparecer por la puerta. Mary, te haba dicho que eres maravillosa? No. Bien. Pues entonces te lo digo ahora: eres maravillosa. Gracias. Cunto tiempo hace que ests libre de servicio? prosegu. Dime, no podras conseguir que te diesen un permiso? No pueden exigirte que ests de servicio durante las veinticuatro horas del da, semana tras semana, sin concederte un mnimo descanso. Me voy ahora mismo a ver al Patrn para decirle... Estoy de permiso, Sam. ...LOE que pienso de... qu? Ahora estoy de permiso. Ests de permiso? Por cunto tiempo? Hasta que me llamen de nuevo. Todos los permisos que se conceden ahora son con esa condicin. Pero..., cunto hace que ests de permiso? Desde ayer. He estado sentada aqu, esperndote. Desde ayer! Y yo que haba pasado el da dando conferencias a una serie de molleras duras que me escuchaban a la fuerza... Me levant. No te muevas. Vuelvo al instante. Entr como una tromba en la oficina de Operaciones. Oldfield me mir y dijo muy enojado: Qu desea? Oiga, jefe, es mejor que anule toda esa serie de cuentos de hadas que tengo que contar. Por qu? Estoy enfermo; he pedido un permiso de larga duracin. No tengo ms remedio que tomrmelo. Estoy muy mal. De donde usted est mal es de la cabeza. Exactamente; estoy mal de la cabeza. Oigo voces. Me siguen. Sueo que vuelvo a estar entre los titanes. Esto ltimo era verdad. Pero desde cundo el estar chiflado ha sido un inconveniente en esta Seccin? Esper a que yo le contestase. Bueno, me da el permiso o no? l rebusc entre unos papeles, sac una hoja y la rasg. 111

112 De acuerdo. Tenga siempre listo el telfono; podemos llamarle en cualquier momento. Adis. Sal muy contento. Mary levant la mirada cuando yo entr, volviendo a dirigirme otra de sus dulces sonrisas. Le dije: Recoge tus chismes; nos vamos. Ella no me pregunt adonde; se limit a ponerse en pie. Yo tom mi vaso, beb algo de su contenido y vert el resto. Nos hallbamos en la calle cuando volvimos a hablar. Entonces le pregunt: Dime, dnde quieres que nos casemos? Sam, ya hemos hablado de eso antes.Claro que hemos hablado, pero ahora vamos a hacerlo. Dnde? Sam, querido, har lo que t digas. Pero sigo oponindome. Por qu? Sam, vamos a mi piso. Quiero prepararte una buena comida. Bueno, no me opongo a que lo hagas, pero no all. Y antes nos casaremos. Por favor, Sam! Alguien dijo: Duro, muchacho. Ya es casi tuya. Mir a mi alrededor y me di cuenta de que estbamos representando ante una nutrida concurrencia. Hice girar mi brazo y grit muy enfadado: No tienen otra cosa mejor que hacer? Vayan a que les ahorquen! Otro intervino: Yo creo que l debera aceptar su ofrecimiento. Cog a Mary por el brazo y no pronunci palabra hasta que estuvimos en un aerotaxi. Por qu casarnos, dices? Porque te amo, maldita sea! Ella permaneci unos momentos callada; pens que la haba ofendido. Cuando contest, lo hizo en voz tan baja que apenas pude orla: Eso no me lo habas dicho hasta ahora, Sam. No te lo haba dicho? Pues tendra que haberlo hecho. No, estoy completamente segura de que no me lo habas dicho. Por qu no lo hiciste? La verdad es que no lo s. Por inadvertencia, supongo. No estoy muy seguro de lo que quiere decir te amo. Ni yo tampoco dijo suavemente, pero me encanta ortelo decir. Reptelo, por favor. Te amo. Te amo, Mary. Oh, Sam! Se acurruc contra m y empez a temblar. Yo la sacud suavemente. Bueno, y t? Yo? Oh!, yo tambin te amo, Sam. Te he amado desde Desde cundo? Esperaba que me dijese que me amaba desde que ocup su lugar en aquella terrible silla; pero en lugar de eso, me dijo: Te amo desde el da en que me abofeteaste.Oh, la lgica femenina! 112

113 Nuestro conductor haba puesto el piloto automtico y volbamos a poca velocidad a lo largo de la costa de Connecticut; tuve que despertarle para hacerle aterrizar en Westport. Nos dirigimos al ayuntamiento de la ciudad. Me acerqu al mostrador del departamento de licencias y dije a un empleado: Es aqu donde la gente se casa? Aqu es, si as lo desean respondi. Las licencias de caza a la izquierda, las de los perros a la derecha. Aqu es el feliz trmino medio..., espero. Muy bien dije con altivez. Quiere hacer el favor de entregarnos una licencia? No faltaba ms. Todo el mundo tendra que casarse una vez al menos; eso es lo que yo le digo a mi mujer. Sac un formulario. Necesito sus carnets de identidad. Se los entregamos. Dganme ahora, est alguno de ustedes casado en otro estado? Respondimos negativamente; l prosigui: Estn seguros? Si no me lo dicen y yo me entero de que existen otros contratos, ste no ser vlido. Le repetimos que no estbamos casados en ninguna otra parte. Bien. Cmo quieren el contrato, renovable o por vida? Si es para menos de seis meses deben dirigirse a la oficina de al lado. Por vida dijo Mary, con una vocecita que yo no le conoca. El empleado pareci sorprendido. Estn ustedes seguros? El contrato renovable con la clusula de opcin automtica no precisa de trmites judiciales para su rescisin. No ha entendido lo que ha dicho la seorita? intervine yo. Muy bien. Rescindible por alguna de las partes? No rescindible respond. Mary asinti con la cabeza. No rescindible, de acuerdo dijo el empleado, mientras escriba a mquina . Y ahora, el punto esencial: quin paga y cunto. Salario o dotacin? Salario dije, pues no era lo bastante rico para permitirme pagar una dotacin. Ni una cosa ni otra cort Mary, con voz firme. Cmo? dijo el empleado.Lo que ha odo repuso Mary; no se trata de un contrato financiero. El empleado se la qued mirando. No sea tonta, seorita dijo en tono persuasivo. Ya ha odo al caballero; est dispuesto a portarse como es debido. No. Debera consultar a su abogado antes de firmar. Hay un esterefono pblico en el vestbulo. He dicho no. Pero entonces, diablos, para qu quiere una licencia? No lo s repuso Mary. Cmo, ya no la quiere? S, pero ponga lo que le he dicho: sin salario. El empleado pareci sofocado, pero se inclin sobre la mquina de escribir. 113

114 Bueno, eso es todo dijo finalmente. Lo han querido ustedes muy fcil. Juran ambas partes solemnemente que los hechos antes citados son ciertos y que firman este contrato sin hallarse bajo la influencia de drogas o bajo otras presiones ilegales y que no existen acuerdos secretos ni otros impedimentos legales para la ejecucin y registro del presente contrato? Ambos dijimos a una que s. Sac la hoja de la mquina. Sus huellas dactilares, por favor. Bien, son diez dlares, incluyendo los impuestos federales. Yo le pagu y l introdujo la hoja en la mquina de copiar, al tiempo que daba vuelta a un interruptor. Recibirn ustedes las copias por correo en las direcciones indicadas en sus carnets de identidad anunci. Yo repliqu: Puede usted casarnos, verdad? Pues adelante. Hgalo lo antes posible! l se mostr muy sorprendido. No lo saban? En este estado se casan ustedes mismos. Han estado casados desde el momento en que imprimieron sus huellas dactilares en la licencia matrimonial. Yo exclam: Oh!... Mary no dijo nada. Nos fuimos. Alquil un autoavin en el campo de aterrizaje al norte de la ciudad; el aparato tena diez aos, pero posea piloto automtico, y eso era lo que importaba. Di unas vueltas sobre la ciudad, atraves Manhattan Crter y puse el piloto automtico. Me senta feliz pero terriblemente nervioso. Y entonces Mary me ech los brazos al cuello. Despus de largo rato distingu la luz de mi cabaa, y me dispuse a aterrizar. Mary dijo con aire soador: Dnde estamos? En mi cabaa de la montaa le respond. Ignoraba que tuvieses una cabaa. Pensaba que te dirigas a mi piso. S, eh, y exponerme a caer en aquellos cepos para lobos? Y adems no es ma; sta es nuestra. Ella volvi a besarme y yo aterric. Se adelant mientras yo estaba cerrando el aparato; la encontr contemplando la cabaa. Amor mo, este lugar es precioso! No hay nada como los Adirondacks repuse. Haba una ligera niebla iluminada por el sol poniente, que se hunda por el oeste, dando al cielo aquel maravilloso aspecto remoto y estereoscpico. Ella lo mir y dijo: S, pero no me refera a la puesta de sol. Me refera a... nuestra cabaa. Quiero entrar ahora mismo. Vamos le dije, pero no es ms que una pobre choza. Y lo era, realmente. Ni siquiera tena una piscina interior. Yo la haba conservado as; cuando me encontraba en ella, quera olvidarme por completo de que existan las ciudades. La estructura era de una vulgarsima mezcla de acero y fibra de vidrio, pero estaba recubierta de una chapa de plancha dura que semejaba autnticos troncos. El interior era igualmente sencillo: un gran estudio 114

115 provisto de una verdadera chimenea, gruesas alfombras y muchos sillones bajos. Los servicios eran de un material especial, y estaban enterrados bajo los cimientos acondicionamiento de aire, conducciones elctricas, sistema de limpieza, equipo de sonido, caeras, alarma por radiaciones, servomotores, todo excepto el frigorfico y el restante equipo de la cocina, oculto y que pasaba totalmente inadvertido. Incluso las pantallas estereoscpicas pasaban desapercibidas cuando no se utilizaban. Era muy parecido a una verdadera cabaa de troncos, y a pesar de eso contaba con una magnfica red de tuberas en su interior. Me parece encantador dijo Mary, muy seria. No me gustara un lugar demasiado chilln. A m tampoco. Hice funcionar un interruptor y la puerta se abri. Mary no se hizo rogar para entrar.Eh! Vuelve! grit. Ella obedeci. Qu ocurre, Sam? He hecho algo mal? Claro que s. La atraje hacia m y luego la tom en brazos, cruzando de ese modo el umbral y besndola al dejarla en el suelo. Ya estamos. Ahora puedes considerarte verdaderamente en tu propia casa. Las luces se encendieron cuando entramos. Ella mir a su alrededor, luego se volvi y me ech los brazos al cuello: Oh, cunto te quiero, cunto te quiero! Empec a mostrarle todo. Ella paseaba extasiada, tocando esto y aquello. Sam, de haberlo planeado yo no hubiera sido mejor. No tiene ms que un cuarto de bao me excus. Tendremos que arreglarnos con l. No me importa. Estoy muy contenta; ahora ya s que nunca trajiste a ninguna de esas mujeres aqu. Qu mujeres? No te hagas el sorprendido. Si al construirte esta cabaa hubieses pensado destinarla a tus citas, hubieras incluido un cuarto de bao de seoras. Eres una mal pensada. Ella no respondi y se dirigi a la cocina. De pronto la o chillar. Qu te pasa? le pregunt, siguindola. Nunca me hubiera esperado encontrar una cocina de verdad en la casa de un soltero. Yo no cocino del todo mal. Quera tener una cocina y, por lo tanto, adquir una. No sabes cunto me alegro. As podr prepararte la comida. Es tu cocina; haz en ella lo que te convenga. Pero no quieres lavarte? De momento tendrs que contentarte con la ducha. Maana adquiriremos un catlogo y podrs escoger un cuarto de bao a tu gusto. Ya encontraremos lugar donde ponerlo. Dchate t primero me dijo. Quiero empezar a preparar la comida. Mary y yo nos deslizamos en la vida domstica como si hiciese aos que estuvisemos casados. Y no es que nuestra luna de miel fuese insulsa, ni que no 115

116 hubiese mil cosas que an tenamos que aprender el uno del otro. El hecho bsico era que ya parecamos saber las cosas acerca de nosotros mismos que permitan considerarnos casados. Especialmente Mary. No recuerdo con claridad aquellos das. Yo era feliz; haba olvidado todo lo relativo al mundo exterior. Antes me haba llegado a sentir interesado, divertido, complacido, pero no feliz. No pusimos ni una sola vez la televisin estereoscpica, no lemos ni un libro; no veamos a nadie ni hablbamos con nadie, si se excepta que el segundo da bajamos andando al pueblo; quera que viesen a Mary. En el camino de regreso pasamos junto a la choza de John el Cabra, nuestro anacoreta local. John se encargaba de la poca vigilancia que el chalet requera. Al verle, le salud con la mano. l me devolvi el saludo. Iba vestido como siempre: un gorro tricotado, una vieja guerrera del ejrcito, pantalones cortos y sandalias. Pens recordarle la orden de desnudarse hasta la cintura, pero finalmente decid no hacerlo. En lugar de eso form bocina con mis manos y le grit: Envenos a Pirata! Quin es Pirata, querido? pregunt Mary. Ya lo vers. Y, efectivamente, lo vio; as que llegamos a casa entr tambin Pirata, porque dispona de una gatera sincronizada que se abra al sonido de su maullido. En efecto, Pirata era un gato corpulento y calavera. Entr, me mir con reconvencin por haber estado tanto tiempo ausente y luego golpe su cabeza contra mi tobillo como para pedirme perdn por su atrevimiento. Yo lo acarici y entonces l se dedic a observar a Mary. sta se arrodill y dej escapar los sonidos acostumbrados en las personas duchas en el trato con felinos, pero Pirata la contempl con suspicacia. De pronto salt a sus brazos y comenz a ronronear, mientras se restregaba contra su mejilla. Qu alivio manifest. Por un momento pens que no me permitira tenerte. Mary me mir y sonri. No tenas por qu preocuparte. Yo soy tambin gato en las dos terceras partes. Y qu eres en la otra tercera parte? Ya tendrs ocasin de descubrirlo. Desde entonces el gato se qued con nosotros o con Mary casi permanentemente, excepto cuando yo lo echaba de nuestro dormitorio. Mary y Pirata protestaban, pero yo era intransigente en ese punto. Mary nunca me caus ninguna preocupacin. No le agradaba sondear en el pasado. Me permita que le hablase del mo, pero no del suyo. Una vez que empec a preguntarle cosas, cambi de conversacin, diciendo: Vamos a ver la puesta de sol. La puesta de sol? respond. Es imposible...; acabamos de desayunar. Aquella confusin acerca de la hora del da me volvi bruscamente a la realidad. Mary, cunto tiempo hace que estamos aqu? 116

117 Te importa algo saberlo? Claro que importa. Estoy seguro de que hace ms de una semana. Cualquier da de stos nuestros telfonos empezarn a sonar, y de vuelta otra vez al ajetreo. Pero, entre tanto, qu importa eso? Tambin quera saber en qu da estbamos. Lo hubiera sabido conectando el estereoscopio, pero probablemente hubiera sintonizado un noticiario, y eso no me interesaba; segua sosteniendo la ficcin de que Mary y yo vivamos en un mundo distinto, en el que no existan titanes. Mary dije con displicencia, cuntas pldoras extratemporales tienes? Ninguna. Bueno, yo tengo suficientes para ambos. Vamos a alargar este tiempo. Supongamos que slo disponemos de veinticuatro horas ms; podemos convertirlas en un mes de tiempo subjetivo. No. Por qu no? Ella me puso una mano en el brazo y me mir a los ojos. No, querido, eso no es para m. Quiero vivir cada uno de estos momentos, y no echarlos a perder preocupndome por los que vendrn. Yo me mantena en mis trece; ella prosigui: Si t quieres tomarlas no me opondr, pero, por favor, no me pidas que lo haga. Ests muy equivocada si crees que quiero unas vacaciones para m solo. Ella no respondi, que es el modo ms irritante que conozco de zanjar una discusin. No es que discutisemos. Si alguna vez yo quera empezar una discusin, Mary ceda, y lo curioso del caso es que luego siempre resultaba que era yo quien estaba equivocado. Trat varias veces de saber ms cosas sobre ella; me pareca que tena que saber algo sobre la mujer que era mi esposa. En contestacin a una de mis preguntas, ella asumi un aire pensativo y respondi: A veces me pregunto si he tenido siquiera infancia... 0 fue algo parecido lo que so anoche? Le pregunt, sin embargo, cul era su nombre verdadero. Mary me replic tranquilamente. Es realmente Mary tu nombre? Ya haca mucho tiempo que le haba dicho el mo, pero sigui llamndome Sam. Claro que se es mi nombre, querido. Me he llamado Mary desde que t me llamaste as por primera vez. De acuerdo, t eres mi querida Mary. Pero cmo te llamabas antes? En sus ojos apareci una triste y singular mirada, pero respondi con firmeza: Me conocieron una vez por el nombre de Allucquere. Allucquere repet, saborendolo. Allucquere. Qu nombre tan hermoso y extrao. Allucquere. Es majestuoso y sonoro. Mi amada Allucquere. Ahora me llamo Mary. Y eso fue todo. En algn lugar, en algn punto de su pasado estaba convencido de ello, Mary haba sido vctima de una terrible impresin. Pero pareca muy poco probable que yo llegase a saberlo alguna vez. Dej de preocuparme por ello. Ella era como era, ahora y siempre, y yo tena ms que suficiente con que me baase el clido resplandor de su presencia. 117

118 Segu llamndola Mary, pero el nombre que me dijo no se apartaba de mi cerebro. Allucquere... Allucquere. . Me pregunt cmo deba pronunciarse correctamente. De pronto se hizo la luz en mi mente. Mi enojosa y fiel memoria estaba rebuscando en los ltimos estantes de mi cerebro, donde guardo los trastos viejos de los que no puedo desprenderme. Haba existido una comunidad, una colonia que empleaba un lenguaje artificial, incluso para los nombres... Los whitmanianos, esa era. Los adeptos de ese culto anarco-pacifista haban sido expulsados de Canad, y haban ido a parar a Little America. Exista un libro escrito por su profeta: La entropa de la alegra. En una ocasin lo hoje; estaba repleto de frmulas seudo matemticas para lograr la felicidad perfecta. Siempre se est a favor de la felicidad, al igual que se est contra el pecado; sin embargo, las prcticas de ese culto ocasionaban muchos problemas a los adeptos. Haban encontrado una solucin tan extraa como antigua para sus problemas sexuales, una solucin que haba tenido resultados explosivos cada vez que la cultura whitmaniana haba entrado en contacto con otras formas de civilizacin. Little America se hallaba demasiado cerca todava del resto del mundo. Alguien coment que los restos de la comunidad emigraron a Venus, en cuyo caso ahora ya deban de estar todos muertos. Alej esas ideas de mi mente. Si Mary era una whitmaniana o haba sido educada segn sus enseanzas eso era algo que no me concerna. No estaba dispuesto a permitir que la filosofa de esa secta provocase una crisis en nuestra unin; ni ahora ni en el futuro. El matrimonio no es una compraventa, y casarse con una mujer no la convierte en un objeto de nuestra propiedad.

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Cuando saqu a relucir por segunda vez el tema de las pldoras extratemporales, Mary acept tomarlas, pero en dosis mnimas. Era una solucin aceptable; de esta forma podramos repetir la dosis si as lo desebamos. Esta vez prepar la droga en forma de inyeccin, para que el efecto fuese ms rpido. Normalmente, miro un reloj de pared cuando tomo las pldoras; al detenerse la saeta grande s que est actuando la droga. Pero en la cabaa no tena reloj de pared, y ninguno de los dos llevaba reloj-anillo. El sol comenzaba a salir; habamos permanecido despiertos toda la noche, cmodamente instalados en un gran sof bajo colocado junto a la chimenea. Permanecimos all sin movernos, sumidos en un sooliento bienestar, y yo comenzaba a preguntarme si la droga habra actuado o no. De pronto, advert que el sol se haba detenido: ya no avanzaba. Observ un pjaro que revoloteaba junto a la ventana. Si lo contemplaba con atencin, poda ver moverse sus alas. Dej de mirarlo y observ a mi esposa. Pirata estaba acurrucado en su regazo, con la cabeza apoyada en las patitas. Ambos parecan dormidos. Qu tal si desayunsemos? observ. Estoy muerto de hambre. Ya te lo preparar respondi ella. Si me muevo, despertar a Pirata. Prometiste amarme, honrarme y prepararme el desayuno repliqu, hacindole cosquillas en la planta de los pies. Ella se sobresalt y encogi bruscamente las piernas; el gato dio un maullido y salt al suelo.Querido! exclam ella. Me has hecho moverme con demasiada brusquedad. El gato ha debido de enfadarse. No te preocupes por el gato, mujer cruel; t ests casada conmigo. Pero comprend que haba cometido una equivocacin. En presencia de aquellos que no se hallan bajo los efectos de la droga hay que moverse con mucho cuidado. La verdad es que no haba pensado en el gato; sin duda, l pens que nos estbamos comportando como borrachos. Me esforc por hacer ms lentos mis movimientos y trat de acariciarlo. Fue intil; se diriga muy digno hacia su gatera. Yo poda haberle detenido, porque para m sus movimientos parecan un paso de tortuga, pero si lo hubiese hecho an lo hubiera asustado ms. Lo dej escapar y me fui a la cocina. Mary tena razn; las pldoras extratemporales no son buenas para tomar en la luna de miel. La exttica felicidad que haba sentido antes se vio enturbiada y oculta por la euforia artificial proporcionada por la droga. Esa euforia es muy absorbente, pero la prdida era indiscutible; haba sustituido la autntica magia por un artificio qumico. Sin embargo, fue un buen da..., o mes. Pero ojal me hubiese conformado con la felicidad verdadera. A ltimas horas de aquella tarde salimos de los efectos de la droga. Sent la ligera irritabilidad que seala la disminucin de sus efectos, encontr mi reloj-anillo y calcul mis reflejos. Cuando readquirieron el ritmo normal calcul los de Mary, y 119

120 entonces ella me inform que haba salido de los efectos de la droga haca veinte minutos. Habamos calculado con mucha exactitud nuestras respectivas dosis. Quieres tomarla otra vez? me pregunt. Yo la bes. No, francamente; me alegro de estar ya libre de sus efectos. Yo tambin me alegro. Tena la acostumbrada hambre de lobo que se suele tener despus; se lo mencion. Slo un minuto me dijo. Quiero llamar a Pirata. Aquel da o mes que acababa de pasar yo no lo haba echado de menos; la euforia es as. No te preocupes le dije. A veces permanece todo el da fuera. Nunca lo haba hecho. Conmigo s contest. Creo que lo ofend... Estoy segura de ello.Probablemente est con el viejo John. Es el modo que tiene de vengarse de m. Est bien, no te preocupes. Pero es muy tarde, y tengo miedo de que caiga en poder de alguna raposa. Te importa que salga a llamarlo, querido? Y se dirigi a la puerta. Ponte algo le recomend. Esta noche hace fresco. Volvi al dormitorio y cogi una bata que yo le haba comprado el da que fuimos al pueblo. Sali con ella puesta; yo ech lea al fuego y despus entr en la cocina. Mientras estaba pensando qu cenaramos, o que ella deca: Malo, gatito malo!, has dado un gran disgusto a mam y hablaba con aquella voz arrulladora que se emplea con nios y felinos. Yo grit: Hazle entrar y cierra la puerta. Ella no respondi, y slo o el crujir de la puerta. Volv al saln. En aquel momento ella acababa de entrar, y vena sin el gato. Me dispona a hablar cuando me di cuenta de su mirada. Sus ojos me contemplaban fijamente, llenos de un horror indecible. Yo la llam y me dirig hacia ella. Slo entonces pareci darse cuenta de mi presencia; se volvi hacia la puerta; sus movimientos eran bruscos y espasmdicos. Cuando se volvi le vi la espalda. Bajo su bata haba un bulto... No s cunto tiempo permanec all. Probablemente ni medio segundo, pero lo recuerdo como una interminable agona. Salt hacia ella y la sujet por los brazos. Me mir con unos ojos que ya no mostraban un insondable horror, sino que estaban muertos. Me dio un rodillazo en el bajo vientre. Doblndome sobre m mismo pude amortiguar el golpe. Nunca hay que sujetar a un enemigo peligroso por los brazos, pero es que este enemigo era mi esposa. No poda tratar de atenazarla con una llave mortal. Pero el titn no me tena ninguna consideracin. Mary o aquello usaba conmigo toda su fuerza, y yo haca todo lo que poda para evitar tener que matarla. Harto trabajo tena en evitar que ella me matase, en tratar de destruir a la babosa y en evitar que sta pasase a m, o no podra ya salvar a Mary. 120

121 Solt una mano y le apliqu un puetazo al mentn. El golpe no consigui abatirla. Volv a sujetarla con brazos y piernas, tratando de oprimirla en un abrazo de oso para inmovilizarla sin herirla. Camos ambos al suelo, Mary encima de m. Le golpe la cara con mi cabeza para que dejase de morderme. Fui doblando su fuerte cuerpo a pulso. Luego trat de paralizarla con presin nerviosa, pero ella conoca las llaves tan bien como yo, y tuve suerte de no ser yo el paralizado. Slo me quedaba un recurso: hundir mis uas en la propia larva; pero saba el efecto terrible que eso tena sobre su husped. Poda matar a mi esposa; y si no la mataba, le provocara un choque gravsimo. Quera ponerla en estado inconsciente para quitar luego la babosa con suavidad antes de matarla, obligarla a salir por medio del calor o hacer que se desprendiese propinndole golpes suaves. Desprenderla por medio del calor... No tuve ni tiempo de perfilar esa idea; ella me dio un feroz mordisco en la oreja. Levant mi brazo derecho y trat de sujetar al parsito. Nada ocurri. En lugar de hundir mis dedos en ella, descubr que esta babosa presentaba una cubierta de algo que pareca cuero; era como si hubiera agarrado una pelota de ftbol. Mary se debati cuando toqu aquel objeto, y me arranc parte de la oreja, pero sus movimientos no eran espasmdicos; la babosa segua viva y ordenndole resistir. Trat de meter mis dedos bajo ella; estaba adherida como una ventosa y no poda introducirlos. Entre tanto, recib otras diversas heridas. Rod por el suelo y consegu arrodillarme, sin dejar de sujetarla. Tuve que dejar sus piernas libres, pero la dobl sobre una de mis rodillas y con un gran esfuerzo consegu ponerme en pie. Entonces intent medio a rastras llevarla hacia la chimenea. Casi consigui desasirse; aquello era como luchar con un puma. Pero consegu llevarla hasta la chimenea, la sujet por el cabello y lentamente la fui inclinando, de espaldas al fuego. Yo slo pretenda chamuscar a la babosa, obligndola a saltar de los hombros de su vctima para evitar la accin del calor. Pero ella se debata tan violentamente que resbal, dndome un tremendo golpe en la cabeza contra la repisa de la chimenea, y dejndola caer de espaldas sobre las ardientes brasas. Ella lanz un terrible chillido y salt, tratando de huir del fuego, arrastrndome con ella. Volv a ponerme en pie trabajosamente, an medio ofuscado por el golpe, y vi cmo Mary caa al suelo. Su cabello, su hermoso cabello estaba ardiendo, lo mismo que su bata. Empec a golpear las llamas con las manos, y vi que la babosa ya no estaba sobre ella. Sin dejar de golpear las llamas tratando de apagarlas, mir a mi alrededor y la vi en el suelo, al lado de la chimenea; Pirata la estaba olfateando. Vete de ah! grit. Pirata! Vete! El gato me mir extraado. Yo segua dando palmadas sobre Mary, hasta que comprob que el fuego se haba apagado. Entonces la solt; no haba ni tiempo de asegurarse de si estaba todava viva. Quera alcanzar el atizador de la chimenea; no me atreva a arriesgarme a tocar la babosa con las manos. Me dirig cautelosamente a la chimenea. 121

122 Pero la babosa ya no estaba en el suelo; se haba encaramado sobre Pirata. El gato estaba muy rgido, con las patas muy separadas, mientras la babosa se instalaba cmodamente. Salt sobre Pirata y lo sujet por sus patas traseras en el mismo momento en que haca su primer movimiento controlado. Sujetar con las manos desnudas a un gato frentico es, en el mejor de los casos, una temeridad; pero tratar de dominar a uno que a su vez est dominado por un titn, es imposible. Recibiendo terribles araazos y mordiscos en manos y brazos, volv a toda prisa hacia la chimenea. A pesar de los maullidos y forcejeos de Pirata consegu poner a la larva en contacto con las brasas, y mantuve al gato en esa posicin, mientras se quemaban al mismo tiempo su piel y mis manos, hasta que por fin la larva cay directamente en medio de las llamas. Entonces apart a Pirata y lo dej en el suelo. El pobre felino ya no trataba de luchar. Me asegur de que su piel no arda, y volv junto a Mary. sta an segua inconsciente. Una hora ms tarde haba hecho por Mary todo cuanto poda. Haba perdido el cabello de la parte izquierda de la cabeza, y mostraba quemaduras en hombros y cuello. Pero su pulso era firme, su respiracin sostenida, aunque muy rpida, y no crea que hubiese perdido mucha sangre. Cur sus quemaduras tena un buen botiqun, y le puse una inyeccin para que durmiese. Entonces me ocup de Pirata. Segua donde lo haba dejado y presentaba bastante mal aspecto. Lo haba pasado mucho peor que Mary, y probablemente haba penetrado aire abrasado en sus pulmones. Pens que estaba muerto, pero cuando lo toqu levant la cabeza. Lo siento, minino le susurr. Me pareci orle maullar dbilmente. Hice con l lo que haba hecho con Mary, aunque no le administr un somnfero porque no me pareci conveniente. Despus, entr en el cuarto de bao para examinar mis heridas. La oreja haba dejado de sangrar, as es que decid ignorarla. Lo que ms me preocupaba eran las manos. Las puse bajo un chorro de agua caliente mientras lanzaba exclamaciones de dolor, y luego las sequ con aire igualmente caliente, lo cual tambin me hizo mucho dao. No saba cmo podra curarlas, y adems las necesitaba. Finalmente, consegu descubrir la pomada para quemaduras. Ech una buena porcin en el interior de un par de guantes de plstico y me los puse. Aquella pomada tena un anestsico local; experiment inmediatamente un gran alivio. Despus me dirig al esterefono y llam al mdico del pueblo. Le expliqu lo que haba ocurrido y las medidas que haba tomado, para terminar pidindole que viniese en seguida. De noche? exclam. Est bromeando? Le dije que jams haba hablado tan en serio. Mas l repuso: No pida usted imposibles, hombre. Se trata de la cuarta peticin de ayuda que hemos tenido en este condado; nadie se atreve ya a salir de noche. Pasar a ver a su esposa a primeras horas de la maana. Le aconsej que no esperase hasta entonces para irse al diablo y cort la comunicacin. 122

123 Pirata muri poco despus de medianoche. Lo enterr de inmediato para evitar que Mary lo viese. Cavar su tumba intensific enormemente el dolor de mis manos, pero el pobre animal no requera una fosa muy profunda. Le dije adis y regres a la cabaa. Mary dorma tranquila. Aproxim un silln a la cama y me dispuse a velarla. Deb de dormitar de vez en cuando, pero no lo recuerdo.

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Amaneca cuando Mary despert, agitada y gimiendo. Le acarici la cara suavemente y con voz queda le dije: Tranquila, mi amor. Todo va bien. Sam est a tu lado. Sus ojos se abrieron y por un momento mostraron la misma expresin de horror de la vspera. Al verme, se calm. Sam! Oh, querido!, qu horrible pesadilla... Todo ha terminado, cario. Oye, por qu llevas guantes? En ese momento descubri sus propios vendajes. Pero entonces balbuce, no fue un sueo? No, amor mo, no fue un sueo. Pero ahora todo va bien; yo la mat. La mataste? Ests seguro de que ha muerto? Completamente. Oh! Acrcate, Sam. Abrzame fuerte. Te har dao en la espalda. Abrzame! La abrac, tratando de no tocar sus quemaduras. Entonces ella dej de temblar. Perdname, Sam. Soy una dbil mujer. Si hubieses visto en qu estado qued yo cuando me liber del parsito... Lo vi. Ahora cuntame lo que ha ocurrido. Lo ltimo que recuerdo es que me arrastrabas hacia la chimenea. Mira, Mary, no pude evitarlo; tena que hacerlo. No haba modo de desprenderla. Ya lo s, querido, ya lo s. Y gracias por haberlo hecho! Te lo agradezco desde lo ms profundo de mi corazn. De nuevo te lo debo todo. Ambos lloramos, yo me son y prosegu:Al ver que no respondas cuando te llam, fui al saln y te encontr all. Ya me acuerdo. Oh, querido, hice todo cuanto pude! Yo la mir. Lo s, lo s. Tratabas de huir. Pero cmo? Cuando una babosa se apodera de una persona, su suerte est echada. No puede oponerse a ello. S, ya s que perd, pero trat de oponerme. Mary haba tratado de oponer su voluntad a la del parsito, y eso no puede hacerse. Estaba seguro de ello. Intua que si Mary no hubiese podido enfrentarse a la babosa, aunque slo fuera dbilmente, yo hubiera llevado las de perder en la lucha, al no poder emplear toda mi fuerza contra mi propia esposa. Hubiera debido coger una linterna, Sam prosigui, pero nunca se me ocurri que hubisemos de temer nada aqu. Yo asent; ste era nuestro seguro refugio, tan acogedor como un lecho o unos brazos amantes. Pirata entr poco despus. No vi la babosa hasta que lo acarici, y entonces era demasiado tarde. Se incorpor. Dnde est el gato, Sam? Est bien? Por qu no lo llamas? 124

125 No tuve ms remedio que contarle la muerte de Pirata. Me escuch con semblante inexpresivo, asinti y nunca volvi a mencionarlo. Cambi de conversacin diciendo: Ahora que ests despierta ir a prepararte alguna cosa para desayunar. No te vayas! Yo me detuve. No te apartes de mi lado por nada prosigui. Ir contigo a preparar el desayuno. Nada de eso. T te quedas en la cama, como una buena chica. Ven y qutate los guantes. Quiero ver cmo tienes las manos. Yo no me los quit; prefera no pensar en mis manos, pues los efectos de la anestesia haban pasado. Ella dijo, sombra: Tal como me imaginaba. Tus quemaduras son peores que las mas. Entonces ella prepar el desayuno. Comi con bastante apetito, pero yo no quise tomar otra cosa que caf. Insist para que ella tambin tomase algunas tazas bien cargadas; las quemaduras de segundo grado no son para tomrselas a broma. De pronto apart su plato y dijo: Querido, no lamento que haya pasado esto. Ahora ya s lo que es. Ahora lo sabemos ambos. Yo asent en silencio. No hay bastante con compartir la felicidad. Se levant y dije Debemos irnos. S convine, quiero que te vea un mdico lo antes posible. No quera decir eso. Ya me lo imaginaba. No haba necesidad de discutirlo; ambos sabamos que la fiesta se haba acabado y que tenamos que volver al trabajo. El autoavin de alquiler segua all. Tardamos menos de tres minutos en quemar los platos, apagar todas las luces y estar listos para la partida. Debido al estado de mis manos, era Mary la que pilotaba. Una vez en el aire, dijo: Vayamos primero a las oficinas de la Seccin. All recibiremos tratamiento adecuado y sabremos lo que ha ocurrido en estas ltimas semanas... 0 tal vez te duelen demasiado las manos? No, estn bien respond. Quera enterarme de la situacin y volver inmediatamente al trabajo. Ped a Mary que pusiese el estereoscopio para ver si sintonizbamos un noticiario. Pero el equipo de comunicacin del autoavin era tan anticuado y defectuoso como l; ni siquiera pudimos captar una emisin radiofnica. Afortunadamente, los circuitos de control remoto estaban en perfecto estado, o de lo contrario Mary hubiera tenido que fiarse nicamente del control manual. Una idea me obsesionaba; por ltimo la comuniqu a Mary. Supongo que un titn no montar sobre un gato porque s, no crees? Supongo que no. Pero por qu? Eso tiene que tener alguna razn; todo lo que hacen obedece a una razn; una espantosa razn, quiz, pero, desde su punto de vista, lgica. La razn es que as consiguieron apoderarse de un ser humano. S, ya lo s. Pero cmo puede habrseles ocurrido esa idea? No creo que haya tantos como para permitirse el lujo de colocarse sobre gatos por si se presenta 125

126 la oportunidad casual de capturar a un ser humano. Aunque tal vez s que puedan permitrselo. Me acord de Kansas City, la ciudad saturada de babosas, y me estremec. Por qu me lo preguntas, querido? Yo no poseo un cerebro analtico. No te hagas ahora la modesta y piensa en los hechos siguientes: de dnde vena esa babosa? Tuvo que llegar hasta Pirata sobre la espalda de otra vctima. Qu vctima? Asegurara que era el viejo John, John el Cabra. Pirata no hubiera permitido a ninguna otra persona que se le aproximase. El viejo John? Mary cerr los ojos y luego volvi a abrirlos. No pude formarme una opinin sobre l. Nunca pude acercarme lo suficiente. Creo que es l por eliminacin. El viejo John llevaba una guerrera, cuando todos los dems cumplan al pie de la letra la orden de llevar la espalda desnuda. Por lo tanto, estaba ya posedo antes de que rigiese el decreto. Pero por qu haban escogido los titanes a un solitario que viva entre las fragosidades del monte? Para capturarte. Para capturarme? Mejor dicho, para volver a capturarte. Eso ya tena ms sentido. Posiblemente, una vctima que consiguiese escapar era ya un hombre marcado; en ese caso, la docena escasa de miembros del Congreso que habamos rescatado se hallaban en especial peligro. Tena que anotar este hecho para que lo sometiesen a anlisis. Por otra parte, deseaban apresarme particularmente. Qu tena yo de especial? Era un agente secreto. Lo que era an ms importante, el titn que se haba apoderado de m debi de enterarse de todo cuanto yo saba acerca del Patrn, sabiendo asimismo que yo tena libre acceso a l. Tena la intuicin de que el viejo era su principal antagonista; el titn debi de enterarse de esa intuicin, pues tena pleno acceso a mi espritu. Aquel titn incluso haba conocido al viejo, y hablado con l a travs de m. Un momento... Pero haba muerto! Mi teora caa hecha trizas. Mas en seguida volv a construir otra. Mary pregunt, has utilizado tu piso desde la maana en que t y yo desayunamos en l? No. Por qu? No vuelvas all bajo ningn concepto. Recuerdo que pens, mientras estaba con ellos, que tendra que convertirlo en un cepo para cazar incautos.Pero no lo hiciste, supongo. No. Sin embargo, pueden haberlo hecho desde entonces. Puede haber el equivalente de la araa agazapada al acecho, esperando que t o yo volvamos all. Le expliqu la teora de Mcllvaine acerca de la memoria colectiva. En aquel momento pens que estaban haciendo los castillos en el aire a que tan aficionados son los cientficos. Pero ahora me pareca la nica hiptesis capaz de explicarlo todo, a menos que asumiramos que los titanes eran tan estpidos que lo mismo les daba pescar en una baera que en un riachuelo. Sin embargo, lo cierto es que no tenan un pelo de tontos. Un momento, querido. Segn la teora del doctor Mcllvaine, cada titn posee una perfecta identidad con cualquier otro, no es eso? En otras palabras: el que se 126

127 apoder de m anoche era idntico al que t llevabas a la espalda cuando estabas con ellos, e idntico al que despus se mont sobre ti. Oh!, querido, me estoy confundiendo. Quiero decir... sa es la idea general. Por separado, son individuos; en conferencia directa confunden sus recuerdos y cada uno de ellos es igual al otro como dos gotas de agua entre s. Si eso es cierto, el de anoche recordaba todo lo que supieron de m, a condicin, desde luego, de que hubiese celebrado conferencia directa con el que yo llevaba, o con otro que a su vez hubiese estado en conferencia directa, a travs de un nmero indeterminado de ellos, con el que yo llevaba, lo cual puede asegurarse rotundamente, por lo que yo s de sus costumbres. El primero hubiera... Espera un momento. Tomemos a tres titanes: George, Paul y John. Paul es el de anoche; John, el que... Por qu les das nombres si no son individuos? pregunt Mary. Slo para distinguirlos. Tienes razn; supongamos que si Mcllvaine est en lo cierto, hay cientos de miles, tal vez millones de larvas que conocen hasta el ltimo detalle de nosotros: nombre, seas personales, etctera, que saben dnde vives t, dnde viva yo y dnde est nuestra cabaa. Estamos apuntados en una lista. Pero... Mary frunci el ceo sa es una idea horrible, Sam. Cmo pudieron saber que estbamos en la cabaa? No se lo dijimos a nadie. Crees que se limitaron a marcarla con una cruz y esperar? Es posible. No sabemos lo que significa la idea de esperar para un titn; el tiempo puede tener para ellos una significacin distinta de la nuestra. Como los venusianos sugiri ella. Yo asent; es posible que un venusiano se case con su propia tataranieta, siendo incluso ms joven que sta. Eso depende de la manera como pase el verano, desde luego. De todos modos dije, tengo que informar sobre esto, sin olvidarme de nuestras suposiciones, para que luego se entretengan con el informe los muchachos del servicio analtico. Estaba a punto de aadir que el Patrn era quien deba andar con ms cuidado, admitiendo que fuese a l a quien buscasen con ms tesn. Pero entonces son mi telfono por primera vez desde que disfrutbamos de nuestro permiso. Respond y la voz del Patrn se interpuso a la del locutor: Ven inmediatamente! Vamos hacia ah contest. Tardaremos unos treinta minutos. Tiene que ser menos. Usa la entrada Ka cinco; di a Mary que use la ele uno. Daos prisa. Cort antes de que pudiera preguntarle cmo saba que Mary estaba conmigo. Lo has odo? pregunt a Mary. S, estaba en el circuito. Parece como si la fiesta estuviese a punto de empezar. Hasta que no hubimos aterrizado no empec a comprender cuan grave se haba vuelto la situacin. Nosotros an cumplamos el decreto Espaldas Desnudas; no habamos odo hablar del decreto Bao de Sol. Dos policas nos detuvieron al salir del aparato. Quietos! orden uno de ellos. No se muevan. 127

128 Era imposible saber que eran policas, excepto por sus modales y las pistolas que empuaban. Todo su atuendo se reduca a un correaje, zapatos y un sumarsimo taparrabos, sujeto con delgadas tiras. Al mirarlos ms atentamente, vimos sus placas sujetas al cinturn. Ahora prosigui el primero, fuera esos pantalones, muchacho. Sin duda no obedec con la rapidez deseada, porque l aull: Rpido! Ya hemos matado hoy a dos que trataban de escapar; t puedes ser el tercero. Obedece, Sam me dijo Mary, con voz tranquila. Obedec, pues, quedndome vestido tan slo con guantes y zapatos, sintiendo un ridculo tremendo; pero consegu ocultar mi telfono y mi pistola cuando me despoj de los pantalones cortos. El polica me hizo dar la vuelta. Su compaero dijo: Est limpio. Ahora la otra. Me dispona a ponerme de nuevo los pantalones; el primer polica me detuvo. Eh! Buscndose complicaciones? No vuelva a ponrselos. Yo dije, tratando de mostrarme razonable: No quiero que me detengan por indecente. l pareci sorprendido y solt una risotada. Volvindose a su compaero, dijo: Has odo eso, Ski? El interpelado dijo pacientemente: Oigan, tienen que cooperar. Ya conocen lo ordenado. Si por m fuese, podan llevar un abrigo de pieles. Pero nunca les detendrn por indecencia, sino por ir vestidos. Adems, los vigilantes disparan todava ms rpido que nosotros. Se volvi hacia Mary. Ahora usted, seora, haga el favor. Sin rechistar, Mary empez a quitarse sus pantalones cortos. El segundo polica dijo amablemente: No es necesario, seora; ya veo que le estn muy apretados. D lentamente la vuelta. Gracias dijo Mary, obedeciendo. Y qu hay de sus vendajes? coment el primero. Yo respond: Ha recibido graves quemaduras. No lo ve? l contempl con semblante de duda el chapucero y voluminoso vendaje que yo le haba hecho en la espalda. Hum... dijo, la verdad es que si se ha quemado... Claro que se ha quemado! Senta que perda los estribos; yo era el perfecto marido terco, que no admita discusiones cuando se trataba de su esposa . Pero hombre, mire su cabello! Cree que echara a perder una cabellera tan esplndida slo para engaarle? El primer polica coment, sombro: Uno de ellos s que lo hara. El que demostraba ms paciencia dijo: Mi compaero tiene razn. Lo siento, seora; tendremos que quitar esas vendas. Yo exclam muy excitado:No pueden hacer eso! bamos a ver a un mdico. Esperen un momento. 128

129 Mary dijo: Aydame, Sam. Yo me call, y empec a levantar uno de los lados del vendaje, mientras mis manos temblaban de rabia. El polica ms anciano dio un silbido y dijo: Bueno, ya est bien. Qu dices, Cari? Es bastante, Ski. Caramba, seora, qu les pas? Cuntaselo, Sam. Les cont lo que haba sucedido. El polica ms viejo coment: Han salido bastante bien librados, puede usted creerlo, seora. De manera que ahora se dedican a los gatos? Que lo hacan con los perros, ya lo sabamos, y tambin con los caballos. Pero nunca hubiera dicho que un gato corriente pudiese llevarlo. Su rostro se ensombreci. Acabamos de adquirir un gato; tendremos que desprendernos de l. Mis hijos lo sentirn mucho. Es una verdadera lstima dijo Mary. Es una poca muy mala para todos. Bien, pueden ustedes irse. Esperen un momento intervino el primero. Ski, si esa seora va por la calle con ese bulto en la espalda, es fcil que disparen contra ella. El ms viejo se rasc la barbilla. Es cierto dijo. Tendremos que usar un coche celular para ellos. Fueron a buscar uno. Acompa a Mary al hotel que era la entrada para evitar explicaciones, y despus me volv. Me sent tentado de entrar con ella, pero el Patrn me haba ordenado que usase la entrada K5. Me sent igualmente tentado de volver a ponerme los pantalones. En el coche celular y durante nuestra rpida marcha hacia la puerta lateral del hotel, rodeados de policas para evitar que nadie disparase contra Mary, aquello no me preocup mucho, pero se necesitaba valor para salir a la calle sin pantalones. No tena por qu preocuparme. La corta distancia que tena que recorrer fue suficiente para demostrarme que una arraigadsima costumbre se haba fundido como la escarcha. La mayora de los hombres llevaban reducidsimos taparrabos como los de los policas, pero yo no era el nico que llevaba nicamente zapatos. Recuerdo a uno en particular; estaba apoyado contra una columna y escrutaba a todos los transentes con una fra mirada. Slo llevaba zapatillas y un brazal con las letras VIG, y jugueteaba con una metralleta Owens. Vi a tres ms como l; me alegr de llevar mis pantalones cortos en la mano. Pocas mujeres circulaban desnudas por completo pero, con sus sujetadores y bragas translcidos, pareca que lo estuvieran. Una larva no hubiera podido esconderse debajo. Por lo dems, la mayora de ellas hubieran estado ms presentables con una tnica; al menos sa fue mi primera impresin, si bien no tard en disiparse. Uno se habituaba en seguida a la fealdad de los cuerpos, y no les prestaba mayor atencin que a los vehculos que circulaban. Pareca ocurrirles lo mismo a todos los viandantes, los cuales, aparentemente, haban adquirido una total indiferencia. Despus de todo, la piel no es otra cosa que piel. Me llevaron de inmediato en presencia del Patrn. ste alz la vista hacia m y gru: Te has retrasado. Dnde est Mary? inquir. 129

130 En la enfermera. La estn curando mientras dicta su informe. Ensame las manos. Muchas gracias, pero ya se las mostrar al mdico repliqu. Qu es lo que pasa? Si te molestases en or las noticias de vez en cuando ya lo sabras refunfu.

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Naturalmente que no habamos visto ningn noticiario durante nuestra luna de miel, pues nos dedicamos exclusivamente a ser felices, mientras la guerra casi se perda. Mi suposicin de que los titanes podan fijarse sobre cualquier parte del cuerpo humano y seguir dominando a sus huspedes haba sido acertada. Fue demostrado de modo experimental antes incluso de que Mary y yo saliramos hacia las montaas; lo que ocurre es que no tuve conocimiento del informe. El Patrn deba de estar al corriente; por lo menos lo estaban el Presidente y los dems peces gordos. As es como el decreto Bao de Sol reemplaz al de Espaldas Desnudas, y todos aceptaron dcilmente el traje de Adn. Al menos eso es lo que debera haber ocurrido. El asunto segua siendo secretsimo cuando tuvo lugar el motn de Scranton. No s la razn; nuestro gobierno ha adquirido el hbito de considerar secreto todo lo que los omniscientes polticos y burcratas creen que no somos an lo bastante mayores para saber. Una trasnochada forma de paternalismo. El motn de Scranton era ms que suficiente para convencer a todo el mundo de que las babosas andaban sueltas en la zona verde, pero no bast para implantar el decreto Bao de Sol. La falsa alarma antiarea de la costa oriental tuvo lugar, segn mis clculos, el tercer da de nuestra luna de miel; despus se tard algn tiempo en comprender lo que haba pasado, aunque era evidente que la iluminacin no poda fallar por accidente en tantos refugios a la vez. Me horroriza pensar en ello...; todas aquellas gentes acurrucadas en las tinieblas, esperando el fin de la alarma, mientras los traidores se movan entre ellos, colocndoles babosas. En algunos refugios, el reclutamiento fue del cien por cien. Ello provoc ms algaradas en los das siguientes, y nos hallamos completamente inmersos en el perodo del terror. Tcnicamente, el principio de la actuacin de los vigilantes tuvo lugar la primera vez que un ciudadano desesperado, Maurice T. Kaufman, de Albany, descarg su pistola contra un polica, el sargento MalcoLm McDonald. Kaufman caa muerto medio segundo despus, y McDonald no tardaba en seguirle, despedazado por la multitud juntamente con su amo titn. Pero, en realidad, los vigilantes no empezaron a actuar hasta que los jefes de manzana organizaron de algn modo el movimiento. Estos jefes de manzana, por el hecho de hallarse en su puesto, por encima del nivel del suelo, durante las falsas alarmas areas, haban escapado, en su mayora, a la encerrona; pero sentan su responsabilidad en juego. No es que todos los vigilantes fuesen jefes de manzana, pero si se vea a un hombre robusto, desnudo pero armado hasta los dientes, paseando por la calle, era probable que llevase un brazal de jefe u otro que ostentase las letras VIG. Tanto en un caso como en otro, se poda tener por seguro que disparara inmediatamente contra cualquier bulto sospechoso en un cuerpo humano; primero disparaba, y despus investigaba. 131

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Mientras me curaban las manos me pusieron al corriente de los ltimos acontecimientos. El doctor me administr una pequea dosis de pldoras extratemporales, y pas ese tiempo subjetivo, unos tres das; objetivo, menos de una hora estudiando los mapas y los registros estereoscpicos a travs de un proyector acelerado. Este artefacto nunca se ha ofrecido al pblico, aunque se usa clandestinamente en algunas universidades en poca de exmenes. Se ajusta su velocidad al tiempo subjetivo, y un transformador snico permite hacer las palabras audibles. Fatiga mucho los ojos, pero es una gran ayuda. Costaba creer que hubiesen ocurrido tantas cosas. Los perros, por ejemplo. Un vigilante que viese a uno de ellos lo mataba inmediatamente, aunque no llevase una babosa, porque era casi seguro que llevara una antes de la maana siguiente, que atacara a un hombre y que el titn cambiara de montura en la oscuridad. Qu mundo tan perro aquel, en que no se poda confiar en los perros! Al parecer, los gatos no eran casi nunca utilizados; el pobre Pirata constituy una excepcin. Pero en la zona verde raramente se vean ahora perros durante el da. Se escabullan de la zona roja por la noche. Recorran grandes distancias en la oscuridad y se ocultaban al amanecer. A veces se les vea por la costa. Era algo que recordaba las viejas leyendas sobre los licntropos. Examin docenas de mensajes que nos haban llegado de la zona roja. Podan dividirse en tres grupos, segn el tiempo: los pertenecientes al perodo de la mascarada, cuando las babosas continuaban efectuando emisiones normales; un breve perodo de contrapropaganda durante el cual haban tratado de convencer a los ciudadanos de la zona verde de que el gobierno se haba vuelto loco, y el perodo actual, en que se haba prescindido de todos los disimulos. Segn el doctor Mcllvaine, los titanes no poseen una cultura propia; incluso en eso son parasitarios, limitndose a adoptar la cultura que encuentran. Tal vez llega demasiado lejos en su hiptesis, pero eso es lo que hicieron en la zona roja. Las babosas se vean obligadas a mantener la actividad econmica bsica de sus vctimas, puesto que se hubieran muerto de hambre lo mismo que sus vctimas. Continuaron aquella economa con variaciones nada agradables por ejemplo, alimentar con enfermos y jubilados las fbricas de abono; pero en general los granjeros siguieron siendo granjeros, los mecnicos, mecnicos, y los banqueros, banqueros. Esto ltimo parece una estupidez, pero los expertos arguyen que una economa basada en la divisin del trabajo requiere una contabilidad. Pero por qu continuaron las diversiones? Es universal el deseo de divertirse? Lo que seleccionaron de las ideas humanas acerca de lo divertido, e incluso lo que mejoraron, no habla muy bien de nosotros, aunque algunas de las variantes que introdujeron pueden tener su mrito, como aquella artimaa que idearon en la plaza de toros de Mxico, por ejemplo, consistente en dar al toro las mismas posibilidades que al matador. Sin embargo, la mayora de esas dimensiones me dan nuseas, y no quiero insistir en ellas. Yo soy uno de los pocos que vio incluso transcripciones sobre esos horrores; claro que las vi profesionalmente. Espero que Mary no tenga que ver tales cosas, pero ella nunca lo dira aunque las viese. 132

133 Una de las cosas que vi en las transcripciones era tan ultrajante, tan vergonzosa que casi no me atrevo a mencionarlo, aunque siento que debo hacerlo. Haba algunos hombres y mujeres, muy pocos, entre los esclavos; seres humanos (si poda llamrseles as) sin babosas sobre ellos, es decir traidores, renegados... Siento un profundo odio por las babosas, pero entre una babosa y uno de estos renegados, matara antes al hombre. Perdamos terreno por todas partes; nuestros mtodos slo eran efectivos para detener su avance, y aun en esto no lo eran del todo. Para combatirlos directamente hubiramos tenido que bombardear nuestras propias ciudades, sin tener siquiera la certeza de que matbamos a las larvas. Nos haca falta un arma que matase a las larvas y respetase a los hombres, o algo que dejase a stos inconscientes o sin fuerza, pero con vida, con lo que nos permitira rescatarlos. Esta arma no exista, aunque los hombres de ciencia trabajaban activamente para resolver el problema. Un gas somnfero hubiera sido perfecto, pero podemos considerarnos afortunados de que no se conociese un gas de ese tipo antes de la invasin, o las babosas lo hubieran usado contra nosotros. Es preciso recordar que las babosas tenan a su disposicin la mitad, o ms, del potencial militar de Estados Unidos. Iban a darnos jaque mate..., y adems tenan el tiempo de su parte. Haba locos que pretendan lanzar la bomba de hidrgeno para borrar del mapa las ciudades del valle del Mississippi, lo cual era como curar un cncer de lengua utilizando el expeditivo mtodo de cortar la cabeza del paciente, pero estas descabelladas ideas no prosperaban debido a la oposicin de aquellos que no haban visto nunca una babosa, por lo que no crean en ellas y decan que todo aquello era una tirnica invencin de Washington. Esta segunda clase de personas cada da era menos abundante, no porque variasen de opinin, sino porque los vigilantes se daban buena maa en cazarlos. Despus haba la mente acomodaticia, el hombre razonable, que era partidario de negociar; crea que podramos entendernos con los titanes. Un comit formado por personas de esta opinin, que constitua una delegacin de la junta del partido de la oposicin del Congreso, trat de imponer su punto de vista. Saltndose el Departamento de Estado, se pusieron en contacto con el gobernador de Missouri a travs de un enlace establecido en la zona mbar, y se les asegur que seran conducidos con todas las garantas de seguridad y amparados en la inmunidad diplomtica eran garantas de titanes, pero las aceptaron. Fueron a San Luis... y ya no volvieron. Enviaron algunos mensajes; yo vi uno de ellos, una encendida arenga que terminaba con estas palabras: Venid todos; el agua es excelente! Se sabe de alguna res que haya firmado un tratado con un matarife? Norteamrica segua siendo el nico centro de infeccin conocido. La nica decisin adoptada por las Naciones Unidas, adems de poner a nuestra disposicin las estaciones espaciales, fue trasladarse a Ginebra. Tras una votacin de la que se abstuvieron veintitrs pases, se defini nuestro caso como desorden civil, y se invit a todos los pases miembros a prestar la ayuda que creyesen conveniente a los legtimos gobiernos de Estados Unidos, Mxico y Canad. 133

134 Continu siendo una guerra sorda y silenciosa, en que las batallas se perdan antes de que nosotros supisemos que se haban entablado. Las armas corrientes resultaban de muy poca utilidad como no fuese para ejercer acciones de polica en la zona mbar, que constitua ahora una doble tierra de nadie desde los bosques canadienses hasta los desiertos mexicanos. Durante el da estaba abandonada, recorrindola nicamente nuestras patrullas. Por la noche se retiraban nuestros exploradores y la cruzaban los perros... y otras cosas. Slo se utiliz una bomba atmica durante toda la guerra, y fue contra un platillo volante que aterriz cerca de San Francisco, al sur de Burlingame. Su destruccin estaba dentro de las normas de la guerra, pero esas normas estaban sujetas a crticas; hubiera sido mejor capturar a las larvas para efectuar un estudio de ellas. Sin embargo, mis simpatas estaban del lado de los que primero queran disparar y despus estudiar. Cuando la dosis de pldoras extratemporales fue dejando de producir sus efectos en m, yo tena una imagen de Estados Unidos que ni siquiera hubiera podido imaginar cuando me hallaba en Kansas City; un pas bajo el reinado del terror. El amigo poda matar al amigo; la esposa denunciar al marido. El rumor de la presencia de un titn reuna de inmediato a una multitud donde fuese, dispuesta al linchamiento. Llamar a una puerta por la noche equivala a invitar a un disparo a travs de ella. Las gentes honradas se quedaban en casa; de noche, los perros eran los nicos amos de la calle. El hecho de que la mayora de rumores que corran acerca del hallazgo de larvas fuesen totalmente faltos de fundamento, no los haca por eso menos peligrosos. No era el exhibicionismo lo que obligaba a tantas personas a preferir el traje de Adn a las sumarias prendas que permita el decreto Bao de Sol; incluso la ms reducida pieza de vestir atraa una segunda mirada dubitativa, una sospecha que poda decidirse de una manera demasiado expeditiva. La armadura que cubra la cabeza y espalda fue arrinconada; las larvas la haban imitado y la utilizaron inmediatamente. Y hubo tambin el caso de una muchacha de Seattle que llevaba por todo vestido unas sandalias y un enorme bolso; un vigilante, que al parecer tena el olfato muy fino para descubrir al enemigo, la sigui y advirti que nunca soltaba el bolso de la mano derecha, ni siquiera cuando lo abra para pagar algo. La joven sobrevivi porque l se content con seccionarle la mano a la altura del puo, y sin duda le proporcionaran otra; haba miembros de repuesto ms que suficientes. La larva an viva cuando el vigilante abri el bolso, pero no lo estuvo por mucho tiempo. La droga haba cesado de actuar cuando vi la bobina relativa a ese incidente. Le habl de ello a la enfermera. No se inquiete me respondi. No sirve de nada. Y ahora, doble los dedos de la mano derecha, haga el favor. Obedec, y ella ayud al doctor a pulverizar piel sinttica sobre mis manos. Utilice guantes para realizar cualquier trabajo manual me recomend el doctor, y vuelva la semana que viene. Le di las gracias y me dirig a la oficina de operaciones. Haba intentado ver a Mary, pero se hallaba muy ocupada en la seccin de maquillaje.

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Cmo tienes las manos? me pregunt el Patrn. Bien por ahora. Me han puesto piel artificial, y la llevar una semana. Maana me injertarn el trozo de oreja que perd. l pareci molesto. No habr tiempo para que arraigue el injerto; en la seccin de maquillaje te pondrn una prtesis. Qu ms da la oreja! le dije. No vale la pena que me coloquen una falsa. Es preciso que me disfrace? No exactamente. Ahora que ests al corriente de todo, dime: qu piensas de la situacin? No es muy halagea tuve que confesar. Todo el mundo recela del que tiene al lado. Es como si estuviramos en la Unin Sovitica. As es. Y ya que hablamos de ella; t qu crees, que sera ms fcil penetrar y mantener vigilancia en la Unin Sovitica o en la zona roja? Qu preferiras t? Le mir con suspicacia. Qu trampa es sta? Usted nunca ha permitido a sus hombres escoger las misiones. Te he pedido tu opinin profesional. Ver..., no poseo datos suficientes. Han invadido la Unin Sovitica los titanes? Eso es precisamente lo que tenemos que saber. Ahora comprenda lo que Mary haba querido decir al hablar de que los agentes secretos no deberan casarse. En esta poca del ao preferira entrar por Cantn. A menos que usted haya planeado un descenso en paracadas. Qu te hace pensar que quiero que vayas all? me pregunt. Podemos saberlo ms fcil y rpidamente en la misma zona roja. Cmo? Si slo existe infeccin en nuestro continente los titanes de la zona roja tienen que saberlo. No hay necesidad de dar la vuelta al mundo para descubrirlo. Desech los planes que haba estado formando, y en los que sera un mercader hind que viajara en compaa de su esposa, y pens en lo que l acababa de decir. No era imposible... Cmo diablos puede penetrarse ahora en la zona roja? pregunt. Quiere usted que lleve una falsa babosa de plstico sobre los hombros? Me descubriran la primera vez que quisiesen celebrar una conferencia directa. No seas derrotista. Ya han ido a ella cuatro agentes. Y han vuelto? Sinceramente..., no. Cree entonces que debo solventar yo esa reduccin de personal? Creo que esos agentes usaron tcticas equivocadas... 135

136 Evidentemente! El truco consiste en convencerles de que eres un renegado. Qu te parece? Se te ocurre alguna idea? Las ideas que se me ocurran eran demasiado violentas para expresarlas. Finalmente estall: No podra empezar por algo ms fcil? Podra personificar a un chulo panameo, por ejemplo, o a un estrangulados Tengo que ambientarme... Sin embargo, no es nada del otro jueves repuso. Tal vez haya dificultades prcticas, pero... Vamos, hombre! Pero t eres el nico que puede hacerlo. Los conoces mejor que ninguno de mis agentes. Salvo esa pequea quemadura de los dedos, imagino que ya estars restablecido. Aunque tambin podramos lanzarte en paracadas sobre Mosc para que examinases las cosas sobre el terreno. Medtalo, pero sin ponerte nervioso. An tenemos uno o dos das. Gracias. Muy amable. Vari de tema. Qu planes tiene para Mary? Por qu no te preocupas slo por tus asuntos? Es que da la casualidad de que es mi mujer. Ya lo s. Vaya, es el colmo! Y ni siquiera va a felicitarme?Me parece dijo lentamente que ya has tenido toda la suerte que le est reservada al hombre aqu abajo. De todos modos, te doy mi bendicin. Ah... Bueno, gracias. Soy algo tardo de comprensin. Hasta aquel momento no se me haba ocurrido que el Patrn pudiese tener algo que ver con la coincidencia del permiso de Mary y del mo, que tan conveniente result para ambos. Dije: Oiga, pap... Eh? Era la segunda vez en un mes que le llamaba as, y eso le hizo ponerse a la defensiva. Usted siempre ha querido que me casara con Mary, verdad? Lo arregl todo para lograrlo. No digas tonteras, hijo. Creo en la existencia del libre albedro, y en la libre eleccin. Hace tiempo que los dos necesitabais un permiso...; lo dems ha sido accidental. No s, no tengo mucha fe en el azar cuando usted tiene algo que ver. En fin, qu ms da! No puedo quejarme. Y ahora, con respecto a esta misin, necesito un poco de tiempo para reflexionar. De paso, ir a que me pongan una oreja de goma en la seccin de maquillaje.

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Se decidi por fin intentar entrar en la zona roja. Los analistas nos haban comunicado que yo no tena la menor probabilidad de hacerme pasar por un renegado. La cuestin esencial consista en saber cmo se convierte uno en renegado y qu es lo que hace que confen en l los titanes. La respuesta era evidente; un titn conoce la mente de su husped. Si al aduearse de la mente de un hombre, sabe que ste es un traidor por naturaleza, entonces puede convenir a los propsitos de la babosa permitirle que siga existiendo como renegado en vez de como vctima. Pero primero la babosa tena que sondear la vileza del alma de aquel hombre y asegurarse de su profundidad. Llegamos a esta conclusin por necesidad lgica. Lgica humana, claro; pero tambin tena que ser lgica de babosa, pues encajaba en lo que las babosas podan o no podan hacer. Por lo que a m se refiere, no me era posible, ni siquiera bajo la ms profunda hipnosis, hacerme pasar por un renegado. Eso es lo que dijeron los psiquiatras, y yo me limit a decir amn. Puede parecer ilgico que los titanes quisieran liberar a una de sus vctimas, aunque supiesen que podan confiar en ellas. Sin embargo, con los renegados las babosas disponan de un ejrcito de quintacolumnistas de toda confianza. De toda confianza no es la expresin adecuada, pero es que no existen palabras para describir esa forma de villana. Que en la zona verde estaban penetrando renegados era ya seguro, pero a veces es difcil distinguir a un quintacolumnista de un cabeza dura; eso haca que fuese muy difcil descubrirlos. Hice los preparativos para mi misin. Sometido a hipnosis, repas las lenguas que me haran falta, sin olvidar el ltimo vocabulario de moda; me proveyeron de una personalidad y me entregaron mucho dinero. Mi equipo de transmisin era de un nuevo modelo, verdaderamente precioso, un aparatito de microondas, y con la batera tan bien protegida que ni siquiera podra ser detectado por un contador Geiger. Cuando me lanzara en paracadas sera detectado por su radar, pero lo hara protegindome con una pantalla antirradar que volvera locos a sus tcnicos. Una vez dentro, tena que enterarme de si la URSS estaba tambin infestada de babosas, y despus dictar un informe a cualquiera de las estaciones espaciales que estuviesen a la vista. A travs de un clculo aproximado, claro; yo soy incapaz de descubrir a simple vista una estacin espacial, y me cuesta mucho creer a aquellos que dicen poder hacerlo. Una vez hecho mi informe, era libre de cabalgar, caminar, arrastrarme o escabullirme de all como pudiese. Pero nunca tuve oportunidad de poner en prctica este plan tan cuidadosamente preparado, porque se produjo el aterrizaje del platillo de Pass Christian.

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138 Era el tercero que era visto despus de tomar tierra. El platillo de Grinnell fue ocultado por las babosas, y el de Burlingame no era ms que un recuerdo radiactivo. Pero el platillo de Pass Christian fue localizado en su curso espacial y luego en el suelo. Lo descubri la Estacin Espacial Alfa, que lo registr como un meteorito extremadamente grande. Esta equivocacin se debi a su extraordinaria velocidad. Sesenta y tantos aos atrs, el primitivo radar haba localizado platillos muchas veces, especialmente cuando se desplazaban a velocidades atmosfricas explorando nuestro planeta. Pero nuestro moderno radar ha sido mejorado hasta tal punto que los platillos no pueden ser vistos; nuestros instrumentos estn demasiado especializados. Los bloques de control de trfico slo detectan el trfico atmosfrico; el sistema de radar que forma una cortina de defensa y de control del fuego slo ve aquello que tiene que ver. La pantalla fina abarca desde velocidades atmosfricas hasta proyectiles orbitales que recorren ocho kilmetros por segundo; la pantalla ms gruesa sobrepasa a la fina, pues empieza a la ms baja velocidad de proyectiles, subiendo hasta los diecisis kilmetros por segundo. Hay otras selectivas, pero ninguna de ellas es capaz de registrar objetos cuyas velocidades sean superiores a los diecisis kilmetros por segundo, con la nica excepcin del radar para meteoritos usado en las estaciones espaciales, y que no tiene aplicacin militar. Por consiguiente, el blido gigante no se asoci a los platillos volantes hasta mucho despus. Pero el platillo de Pass Christian fue visto cuando aterrizaba. El crucero sumergible de las Naciones Unidas Robert Fulton, patrullando la zona roja despus de partir de su base en Mobile, se hallaba a diecisis kilmetros ro adentro, a la altura de Gulfport, con slo sus receptores emergiendo, cuando aterriz el platillo. La nave espacial apareci en la pantalla del crucero cuando su velocidad descendi de la que empleaba en el espacio interplanetario (alrededor de ochenta y cinco kilmetros por segundo segn la estacin espacial) a una velocidad susceptible de ser registrada por el radar del crucero. Sali de la nada, fren hasta cero y desapareci, pero el operador consigui determinar el lugar donde cay, a unos cuantos kilmetros del navo, en la costa del Mississippi. El capitn del crucero estaba desconcertado. La trayectoria que haban trazado no poda ser la de un avin; stos no deceleran a cincuenta gravedades. No se le ocurri que la gravedad tal vez no tena ninguna importancia para una babosa. Acerc su barco a la orilla con el fin de investigar lo que haba ocurrido. Su primer despacho deca: NAVE DEL ESPACIO ATERRIZA EN PLAYA AL OESTE DE PASS CHRISTIAN, MISSISSIPPI. Y el segundo: FUERZA DE DESEMBARCO SE DIRIGE A LA PLAYA PARA CAPTURARLA. De no haber estado yo en las oficinas de la Seccin preparndome para ser lanzado en paracadas, tal vez me hubieran dejado fuera de la partida. Pero mi telfono son; sobresaltado, di un golpe con la cabeza en el aparato de observacin y lanc un juramento. El Patrn me dijo: Ven inmediatamente. Date prisa! 138

139 Se repeta la accin que habamos emprendido tantas semanas atrs o eran aos? el Patrn, Mary y yo. Nos dirigamos en el autoavin hacia el sur a la mxima velocidad, cuando el Patrn finalmente nos dijo la razn de la llamada. Cuando hubo terminado, observ: Pero por qu vamos el grupo familiar? Lo que usted necesita es una divisin entera aerotransportada. Ya la encontraremos all me respondi, sombro. Luego su rostro se contrajo con su vieja y perversa sonrisa. Por qu te preocupas? Es una nueva salida de los Cavanaugh. Eh, Mary? Yo gru: Si ahora resulta que tenemos que volver a hacer el papel de hermanitos, ser mejor que se busque otro agente. Basta con que la protejas contra los perros y los extraos malintencionados dijo, con calma. Y al hablar de perros y de extraos, empleo las palabras adecuadas. Quiz se trate de la batalla definitiva, hijo. Entr en la cabina del piloto, cerr la puerta tras de s y se concentr en el esterefono. Yo me volv hacia Mary, quien se apret contra m, diciendo: Qu tal, hermanito? Le rode la cintura con mi brazo. Si vuelves a llamarme as, alguien que conozco va a recibir unos buenos azotes.

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Fueron nuestros propios soldados los que casi nos abaten. Pero afortunadamente, vinieron a darnos escolta dos aviones de la escuadrilla de los ngeles Negros, los cuales nos condujeron al avin insignia, desde donde el mariscal del Aire Rexton segua el desarrollo de la accin. El avin insignia regul su velocidad con respecto a la nuestra, y nos hizo pasar a bordo realizando un rizo, maniobra que me disgust bastante. Rexton hubiera deseado enviarnos a casa de una patada en el trasero, pero an no ha nacido el hombre capaz de hacerle tal cosa al Patrn. Finalmente nos dejaron en tierra, y yo introduje nuestro autoavin en la carretera del dique que corra al oeste de Pass Christian..., medio muerto de miedo, debera aadir; el fuego antiareo nos oblig a descender ms de prisa. A nuestro alrededor se luchaba, pero haba una curiosa calma cerca del lugar donde se hallaba el platillo. La nave extraterrestre nos dominaba con su masa, a menos de cincuenta metros delante de nosotros. Era tan impresionante y terrible como la imitacin de plstico y tablones de Iowa haba sido ridcula. Era un disco de gran tamao, inclinado ligeramente hacia nosotros; se haba enterrado algo en una de las viejas mansiones colocadas sobre altos pilares que se extienden a lo largo de aquella costa. El platillo estaba soportado en parte por las ruinas de la casa y por el grueso tronco de un rbol que le haba dado sombra. La posicin ladeada de la nave nos permita ver su superficie y lo que seguramente era su escotilla, un hemisferio metlico de unos dos metros y medio de dimetro, colocado en su centro. Este hemisferio se hallaba levantado unos dos metros sobre el cuerpo de la nave. Yo no poda ver lo que lo sostena en esa posicin, pero imagin que deba de haber un eje o un mbolo central; sala como una vlvula tubular. Era fcil ver por qu el platillo no haba vuelto a cerrarse de nuevo para despegar; la escotilla estaba atascada, y se mantena forzosamente abierta gracias a una tortuga de arena, uno de esos pequeos tanques anfibios que formaban parte de las fuerzas de desembarco del Fulton. Deseo dejar constancia de los tripulantes del tanque: el alfrez Gilbert Galhoun, de Knoxville; el mecnico de segunda Florent Berzowski y un artillero llamado Booker T. W. Johnson. Por supuesto, todos haban muerto antes de que llegsemos all. Cuando el autoavin toc tierra, se vio rodeado por un destacamento de desembarco al mando de un muchacho de mejillas sonrosadas que pareca ansioso por disparar contra el primero que se le pusiese a tiro. Su mpetu se moder cuando ech una mirada a Mary, pero sigui negndose terminantemente a que nos aproximsemos al platillo hasta que hubo celebrado consulta con su superior inmediato, el cual, a su vez, consult al capitn del Fulton. La respuesta tard relativamente poco en llegar, considerando que lo ms probable era que hubiesen pedido informes a Washington. Mientras esperbamos, me dediqu a contemplar la batalla, sintindome muy contento de no tomar parte en ella. Muchos seran heridos, y muchos lo haban sido 140

141 ya. Junto al autoavin apareca el cadver de un muchacho que no aparentaba ms de catorce aos. Sujetaba un bazooka, y sobre sus espaldas se vea la marca del titn. Me pregunt si la babosa haba conseguido huir arrastrndose y ahora estaba muriendo, o si tal vez haba pasado al hombre que atraves con su bayoneta al muchacho. Mary se fue hacia el lado del oeste, por la carretera, acompaada por el joven y amable oficial, mientras yo me dedicaba a examinar el cadver. La idea de que por aquellos alrededores pudiese hallarse una babosa viva hizo que corriese apresuradamente tras ella. Vuelve en seguida al autoavin le dije. Ella continu mirando hacia el oeste, sin moverse de la carretera. Me gustara disparar un par de tiros me respondi, con ojos brillantes. Aqu est segura me asegur el muchacho. Los tenemos a raya all abajo, en la carretera. Yo hice como que no le oa. Escucha, vampiresa sanguinaria rezongu, vuelve al coche antes de que te rompa un hueso. S, Sam. Dando media vuelta, me obedeci al punto. Yo mir al joven lobo de mar. Qu est usted mirando? le pregunt. Aquel lugar ola a babosa, y la espera me estaba poniendo nervioso. Nada me respondi, mirndome de pies a cabeza. En la regin donde he nacido no hablamos a las seoras de ese modo. Entonces, por qu demonios no se vuelve all? le respond, alejndome. El Patrn no se vea por parte alguna; aquello no me gustaba. Una ambulancia que vena del oeste se pos junto a m. Est abierta la carretera a Pascagoula? me pregunt el piloto. El ro Pascagoula, situado a cincuenta kilmetros al este del lugar donde haba aterrizado el platillo, se encontraba en la frontera de la zona mbar; la ciudad de este nombre estaba al este de la desembocadura del ro, ya en la zona verde, mientras que a unos cien kilmetros al oeste de donde estbamos nosotros, sobre la misma carretera, estaba Nueva Orlens, la mayor concentracin de titanes al sur de San Luis. La oposicin que encontrbamos vena de Nueva Orlens, mientras que nuestra base ms prxima estaba en Mobile. No puedo decrselo le respond. Se mordi los nudillos. Bien, intentar pasar; tal vez tenga que volverme. Sus turbinas zumbaron y se alej. Yo continu buscando al Patrn. Aunque la batalla terrestre se haba desplazado, los combates areos se desarrollaban sobre nuestras cabezas. Yo contemplaba las estelas de vapor tratando de adivinar quines eran unos y quines eran otros y cmo podan distinguirse entre ellos, cuando un gran transporte entr en mi campo de visin, fren bruscamente y comenz a lanzar paracaidistas. Volv a preguntarme a favor de quin estaran; estaban demasiado lejos para decir si llevaban babosas o no. De todos modos, el aparato vena del este. Distingu al Patrn conversando con el comandante de las fuerzas de desembarco. Me acerqu a l y le interrump: 141

142 Tenemos que irnos, Patrn. Nos tirarn la bomba atmica en cualquier momento. Tranquilcese me dijo el comandante suavemente, esa concentracin ni siquiera merece que gastemos una bomba de mano. Estaba a punto de preguntarle con aspereza si saba con exactitud cul era la fuerza de las babosas, cuando el Patrn me interrumpi. El comandante tiene razn, hijo. Me tom del brazo y me condujo junto al autoavin. Tiene razn, pero no por lo que l se figura. Eh? Por qu no hemos bombardeado las ciudades que estn en su poder? No quieren que esa nave sufra dao; quieren recobrarla intacta. Anda, no dejes sola a Mary. Tienes que protegerla contra perros y extraos, recuerdas? Yo me call, nada convencido. Esperaba ser detectado por un contador Geiger en cualquier momento. Las babosas luchaban como gallos de pelea, quiz porque no eran realmente seres individuales. Por qu tenan que mostrar ms cautela ante lo que le pudiese ocurrir a una de sus naves? Era posible que prefiriesen evitar que le pusisemos las manos encima a salvarla. Acabbamos de llegar junto al autoavin y de cambiar unas palabras con Mary, cuando el rubicundo guardiamarina apareci trotando. Salud al Patrn y dijo: El comandante dice que podr mostrarle lo que usted quera, seor .. Por fin! Por sus maneras coleg que la respuesta de Washington haba llegado escrita en letras de fuego y acompaada por reprimendas y reverencias. Gracias dijo el Patrn, con mansedumbre. Slo deseamos inspeccionar la nave capturada. S, seor. Sgame, seor. Fue l, sin embargo, quien nos sigui, pues tuvo cierta dificultad en decidirse entre escoltar al Patrn o a Mary. Y venci esta ltima. Yo fui tras ellos, con la mente alerta y tratando de ignorar la presencia del mozalbete. El paisaje de aquella costa, en los lugares donde no ha sido convertida en jardines, es prcticamente el de una selva; el platillo salt por encima de una extensin recubierta de matorrales, y el Patrn trat de adelantar camino metindose por ella. El muchacho le dijo: Tenga cuidado, seor. Mire donde pone los pies. Yo pregunt: Larvas, acaso? l deneg con la cabeza: Serpientes coral. En aquel momento, y tal como estaban las cosas, una serpiente venenosa me hubiera parecido tan agradable como una abeja melfera, pero deb de prestar atencin a su advertencia, porque estaba mirando al suelo cuando ocurri lo siguiente: Primero o un grito. Despus, un tigre de Bengala se abalanz sobre nosotros. Probablemente Mary fue la primera en disparar. Yo lo hice al mismo tiempo que el joven oficial; tal vez un poco antes. El Patrn fue el ltimo en disparar. Entre todos dejamos tan destrozado al felino que desde luego qued intil para hacer con su piel una alfombra. Sin embargo, la larva que transportaba segua inclume; la dej frita con mi segunda andanada. El joven mir al tigre sin dar muestras de sorpresa. 142

143 Me imaginaba que ya habamos limpiado el pas de toda esa ralea dijo. Qu quiere decir? Me refiero a uno de los primeros transportes que enviaron. Pareca el Arca de No. Disparbamos contra toda especie de animales, desde gorilas hasta osos polares. Dgame, ha visto venir contra usted a un bfalo africano a todo galope? No, ni tengo el menor deseo de verlo. Peor eran los perros. Si le digo la verdad, esos animales son bastante estpidos. Y contempl a la larva sin la menor emocin. Nos alejamos de all a toda prisa, llegando ante la nave de los titanes, cuya vista, en lugar de calmarme, me puso an ms nervioso. Y sin embargo, el aspecto de aquella nave no ofreca nada de particularmente terrorfico. Pero tena algo. A pesar de ser un objeto construido, uno saba, aunque no se lo dijesen, que no era obra del hombre. Por qu? Lo ignoro. Su superficie pareca un espejo pulido, sin ninguna marca en ella, nada que se pareciera a una marca o seal; no haba modo de decir cmo haban sido ensambladas sus partes. Era tan liso y bruido como un bloque de mrmol. Era incapaz de decir de qu estaba hecho. De metal? Desde luego, tena que ser metal. Pero lo era? Supona que estara muy fro, o bien que tal vez conservara an el intenso calor del aterrizaje. Lo toqu y no estaba ni fro ni caliente. Advert entonces otro detalle: una nave de aquel tamao, al aterrizar a gran velocidad, debiera haber arrasado dos hectreas de terreno. No exista rea arrasada; los helechos y la maleza que rodeaban la nave estaban verdes y lozanos. Subimos hasta la especie de escotilla que se encontraba en la parte superior del artefacto. Su borde estaba abatido sobre el pequeo tanque anfibio; el blindaje del tanque estaba aplastado, tal como se aplasta una caja de cartn con la mano. Esas tortugas de arena han sido construidas para sumergirse hasta ciento cincuenta metros de profundidad bajo la superficie del agua; por lo tanto, son muy resistentes. Supongo que sta tambin lo sera. La especie de parasol que formaba la escotilla de la nave la haba deteriorado seriamente, pero la escotilla no se cerr. Por otra parte, el metal o el material desconocido que formaba la puerta de la nave espacial no mostraba ninguna seal del choque con el tanque. El Patrn se volvi hacia mi. T espera aqu con Mary. Supongo que no entrar usted ah dentro solo. S. Tal vez tengamos poco tiempo. El mozalbete intervino: Yo le acompao, seor. Son rdenes del comandante. De acuerdo convino el Patrn. Vamos, pues. Atisbo por el borde de la escotilla, se arrodill luego y se desliz en el interior apoyndose en sus manos y seguido por el muchacho. Yo me senta muy inquieto por la suerte que pudiera correr, pero no deseaba presentar objeciones. Ambos desaparecieron por el agujero. Mary se volvi hacia m y dijo: Sam, esto no me gusta. Tengo miedo. Aquello me sorprendi. Yo tambin tena miedo, pero no supona que ella lo tuviese. 143

144 No te preocupes. Yo te protejo. Tenemos que quedarnos aqu? Creo que l no lo ha dicho. Consider esa observacin. Si quieres volver al autoavin, te acompaar. Bueno, no, Sam. Creo que es mejor que nos quedemos. Acrcate ms a m. Mary estaba temblando. No s cunto tiempo transcurri antes de que asomasen ambos sus cabezas por el borde. El joven salt al exterior y el Patrn le orden que montase ]& guardia. Venid nos dijo, no hay peligro..., creo. Cmo no va a haberlo le repliqu, pero le obedec, porque Mary ya se haba puesto en movimiento. El Patrn la ayud a bajar. Cuidado con la cabeza nos dijo. El paso es muy bajo. Resulta una perogrullada afirmar que las razas no humanas producen obras no humanas, pero lo cierto es que muy pocos seres humanos han tenido ocasin de visitar un laberinto venusiano, y an son menos los que han contemplado las ruinas marcianas; y yo no era uno de esos pocos privilegiados. No s exactamente qu esperaba encontrar. En su superficie, el interior del platillo no era demasiado sorprendente, pero resultaba muy extrao. Haba sido concebido por cerebros no humanos, que no se basaban en ideas humanas al construir, cerebros que nunca haban odo hablar del ngulo recto y de la lnea recta, o que los consideraban innecesarios o indeseables. Nos hallbamos en una pequea cmara oblonga, desde la cual nos arrastramos siguiendo un tubo de poco ms de un metro de dimetro, un tubo que pareca hundirse serpenteando hacia las profundidades de la nave y cuya superficie brillaba con una luz rojiza. El tubo se ramificaba como una arteria y all encontramos por primera vez a un titn andrgino. Aquel ser yaca de espaldas, como un nio dormido, con la cabeza descansando sobre su babosa como sobre una almohada. Su boca, semejante a un diminuto capullo, pareca sonrer dbilmente; de momento no comprend que estaba muerto. A primera vista, las semejanzas entre los habitantes de Titn y nosotros son ms notorias que las diferencias; marcamos fuertemente aquello que esperamos ver en lo que vemos. La linda boquita, por ejemplo. Cmo poda yo saber que era solamente un rgano para la respiracin? Pero a pesar de las casuales semejanzas de sus cuatro miembros y una protuberancia parecida a una cabeza, nos parecemos menos a ellos que una rana a una vaca. Sin embargo, el efecto general que producen es agradable, y dbilmente humano. Me recordaban a los elfos; los elfos de las lunas de Saturno. Al apercibirme de la presencia de la pequea criatura, ech mano a mi pistola. El viejo se volvi hacia m, diciendo:Calma, calma, muchacho. Est muerto. Todos estn muertos, asfixiados en oxgeno cuando el tanque obstruy la escotilla de cierre. Quiero abrasar a la babosa insist. An puede estar viva. No se hallaba cubierta por el caparazn que ltimamente solamos encontrar, sino que estaba desnuda y fea. Se encogi de hombros. 144

145 All t. No creo que te haga ningn dao. Esa babosa no puede vivir sobre un ser que respire oxgeno. Se arrastr por encima del pequeo cuerpo, quitndome la oportunidad de disparar que deseaba. Mary no se apart, pero se arrim a m y su respiracin era anhelosa, casi sollozante. El Patrn se detuvo y dijo pacientemente: Vienes, Mary? Ella pareci ahogarse, y luego abri ansiosamente la boca. Volvmonos! Salgamos de aqu! Yo dije: Mary tiene razn. Tres personas son poco para esto; es necesario un grupo provisto del equipo adecuado. l no me prest ninguna atencin. Hay que hacerlo, Mary. T lo sabes bien. Y t tienes que ser quien lo haga. Qu es lo que ella tiene que hacer? pregunt, enojado. l volvi a ignorarme. Vamos, Mary? Ella hizo un tremendo esfuerzo, y apel a todo su valor. Su respiracin se hizo normal, sus descompuestas facciones se serenaron, y se arrastr por encima del cuerpecillo del elfo con su babosa, con la misma serenidad de una reina dirigindose al patbulo. Yo me arrastr pesadamente en pos de ella, embarazado por mi pistola y tratando de no tocar el pequeo cadver. Llegamos por ltimo a una gran cmara que muy bien pudiera haber sido la sala de control; en ella haba numerosos cadveres de los pequeos elfos. Su superficie interior mostraba diversas cavidades, y en ella aparecan luces mucho ms brillantes que la iluminacin rojiza anterior. Todo aquel lugar mostraba una especie de guirnaldas que encubran algn proceso tan ininteligible para m como las circunvoluciones de un cerebro. Me asediaba de nuevo el pensamiento completamente equivocado de que ]a propia nave era un organismo vivo. El Patrn no prest atencin a aquello, sino que sigui arrastrndose hacia el interior de otro tubo que brillaba como un rub. Seguimos sus sinuosas vueltas y revueltas, hasta llegar a un lugar donde se ensanchaba hasta alcanzar ms de dos metros de dimetro. El techo era lo bastante alto como para permitirnos estar de pie. Pero no fue eso lo que atrajo nuestra atencin; las paredes del tubo ya no eran opacas. A cada lado de nosotros, a travs de las transparentes membranas, se vean miles y miles de larvas, nadando, flotando, retorcindose en algn misterioso fluido que las sustentaba. Cada tanque tena una luz interior y difusa propia, y mi vista alcanzaba hasta el fondo de la masa palpitante. Sent deseos de gritar. Segua empuando mi pistola. El Patrn puso su mano sobre ella. Cuidado! me advirti. No querrs que esto caiga sobre nosotros, verdad? No saldramos vivos de aqu. Mary contemplaba aquel espectculo con un rostro demasiado tranquilo. Dudo si llegaba a darse cuenta plenamente de lo que contemplbamos. La mir, contempl de nuevo las paredes de aquel acuario de vampiros y dije: Salgamos ya, si podemos, y luego, que bombardeen esto hasta borrarlo de la existencia. No repuso el Patrn, con extraordinaria calma, an hay ms. Seguidme. 145

146 El tubo volva a estrecharse y luego se ensanchaba; nos encontramos en una cmara algo ms pequea. Volvimos a ver muros transparentes; y tras ellos, nuevamente seres flotando. Mir dos veces antes de dar crdito a lo que vea. Flotando al otro lado de la pared, boca abajo, se vea el cuerpo de un hombre un ser humano, un hombre nacido en la Tierra de unos cuarenta a cincuenta aos de edad. Tena los brazos doblados sobre el pecho y las piernas encogidas. Lo contempl, pensando cosas terribles. No estaba solo; haba otros cuerpos junto a l, de hombres y mujeres, pero fue l quien atrajo mis vidas miradas. Estaba seguro de que estaba muerto; no se me ocurri pensar lo contrario. Pero entonces vi moverse su boca..., y dese que hubiese estado muerto. Mary caminaba como una sonmbula, no, no exactamente como una sonmbula, sino preocupada y aturdida. Iba de una pared a otra, hundiendo su mirada en las inciertas profundidades, atestadas de cuerpos humanos. El Patrn no la perda de vista.Y bien, Mary? pregunt suavemente. No consigo descubrirlos! dijo con voz desgarradora, sollozando como una chiquilla. Corri hacia el otro lado. El Patrn la sujet por el brazo. No los buscas en el lugar adecuado dijo con voz firme. Vuelve a donde estn. Recuerdas? La voz de Mary era un gemido. No puedo recordar! Tienes que recordar. Eso es lo que puedes hacer por ellos. Tienes que volver a donde estn y buscarlos. Mary cerr los ojos, mientras las lgrimas corran por sus mejillas. Respiraba afanosamente, como si se ahogase. Me interpuse entre ambos y dije: Basta! Qu le est usted haciendo? Vete, hijo musit roncamente. No te metas en esto, no te metas... l me apart de un empelln. Pero... No! Solt a Mary y me condujo a la entrada. Qudate aqu. Y si amas a tu esposa y odias a los titanes, no te metas en esto. No le har dao alguno, te lo prometo. Qu va usted a hacer? Pero l ya se haba alejado. Yo me qued all, a regaadientes, pero temeroso de meterme en lo que no saba. Mary se haba dejado caer al suelo, y estaba agazapada como una nia, cubrindose el rostro con las manos. El Patrn se arrodill junto a ella y la toc en un brazo. Vuelve o que le deca. Vuelve en seguida a donde empez todo. Apenas pude percibir su respuesta. No..., no... Cuntos aos tenas? Cuando te encontraron, parecas tener unos siete u ocho aos. Fue antes de eso? 146

147 S..., s, fue antes de eso. Rompi en sollozos y se desplom sobre el suelo. Mam, mam! Qu dice tu madre? le pregunt l, suavemente. No dice nada. Me mira de un modo tan singular.. Tiene algo sobre la espalda. Tengo miedo, tengo miedo! Yo corr hacia ellos, agazapado para no golpear con mi cabeza en el techo bajo. Sin apartar su vista de Mary, el Patrn me indic con un gesto que me alejase. Yo me detuve, vacilante. Vuelve orden. Adonde te he dicho. Esas palabras iban dirigidas a m, y le obedec .., pero Mary hizo lo propio. Haba una nave murmur, una gran nave resplandeciente.. l dijo algo; pero yo no pude or la respuesta de Mary. Permanec quieto. A pesar de mis tumultuosas emociones, comprenda que algo importante suceda, algo lo bastante importante como para absorber plenamente la atencin del Patrn en presencia del enemigo. Continu hablando con voz acariciadora pero insistente. Mary se calm, pareciendo hundirse en un letargo, pero o como le responda. A los pocos momentos hablaba con la montona cantinela de las confesiones emocionales. Slo alguna que otra vez l tuvo que apremiarla. O que algo se arrastraba por el pasadizo que tena a mis espaldas, me volv y saqu mi pistola, con la angustiosa sensacin de que nos hallbamos atrapados. Casi dispar antes de ver que se trataba del joven oficial que habamos dejado fuera. Salgan! dijo con voz apremiante. Pas junto a m como penetrando en la cmara, y repiti la orden al Patrn. ste se mostr muy exasperado. Cllese y no me moleste dijo. Tiene que hacerlo, seor insisti el joven. El comandante dice que deben salir en seguida. Estamos retrocediendo; el comandante cree que tendremos que usar la tctica de la tierra calcinada de un momento a otro. Si seguimos aqu dentro..., bum! Eso es todo. Muy bien respondi con calma el Patrn. Vaya a decir a su comandante que tiene que resistir hasta que salgamos; poseo informaciones de una importancia vital. Hijo, aydame con Mary. S, de acuerdo, seor convino el joven. Pero dse prisa. Y se alej arrastrndose. Tom en brazos a Mary y la llev al lugar donde la cmara se estrechaba y se converta en un tubo; pareca estar casi inconsciente. La dej en el suelo. Tendremos que llevarla a rastras dijo el Patrn. Tardar en recuperar el conocimiento. Ven, deja que la cierna sobre tu espalda; podrs arrastrarte con ella. No prest atencin a esas palabras, limitndome a sacudir a mi esposa. Mary! grit. Mary! Me oyes? Ella abri los ojos. S, Sam. Y los cerr de nuevo. Volv a zarandearla. Mary! Mary! Qu, querido? Qu ocurre? Estoy tan cansada... Escucha, Mary, tenemos que salir arrastrndonos de aqu. Si no lo hacemos, las larvas nos atraparn. No lo comprendes? Muy bien, querido. 147

148 Tena los ojos abiertos, pero sin mostrar ninguna expresin en su mirada. La empuj hacia el tubo, y yo segu tras ella. La levant y la arrastr a travs de la cmara de las larvas y tambin a travs de la sala de control, si es que as poda llamarse. Cuando llegamos al lugar donde el tubo estaba parcialmente obstruido por el elfo muerto, ella se detuvo; me deslic junto a ella y met el cadver de la criatura en una ramificacin lateral del tubo. No haba la menor duda, esta vez, de que su babosa estaba muerta. Fue necesario que volviese a dar unos golpecitos cariosos a Mary para que siguiese avanzando. Despus de la interminable pesadilla que represent arrastrarse por aquellos tubos, con los brazos y piernas pesados como el plomo, llegamos a la salida; el joven oficial nos esperaba all y nos ayud a subir a Mary, tirando de ella mientras el Patrn y yo la empujbamos desde abajo. Ayud a subir al Patrn, luego me encaram yo, y me hice cargo de mi esposa, que se hallaba al cuidado del muchacho. Haba oscurecido casi del todo. Regresamos pasando junto a la casa destruida, evitando los matorrales, y de all nos dirigimos a la carretera. Nuestro autoavin ya no estaba all. Nos hicieron subir apresuradamente a un tanque tortuga de arena; no haba tiempo que perder, porque la lnea de fuego estaba casi encima de nosotros. El comandante del tanque puso el aparato en marcha, y poco despus el artefacto se hunda bajo las aguas. Transcurridos quince minutos, nos hallbamos a bordo del Fulton. Y una hora ms tarde desembarcbamos en Mobile. El Patrn y yo tomamos caf y unos bocadillos en la sala de guardia del Fulton; algunos oficiales del cuerpo femenino se ocuparon de que no le faltase nada a Mary. Se nos uni cuando salamos, y pareca tener un aspecto normal. Yo le pregunt: Te encuentras bien, Mary? Ella sonri. Claro que s, querido. Por qu no tendra que encontrarme bien? Un avin de los comandos nos sac de all, bajo escolta. Supuse que nos llevaban a las oficinas de la Seccin, o a Washington. El avin penetr en un hangar situado en la ladera de un monte con una maniobra perfecta e impecable de su piloto, imposible de realizar por ningn piloto civil; meterse en una cueva a gran velocidad, para frenar en un par de metros... Dnde estamos? pregunt. El Patrn no respondi, limitndose a salir del aparato; Mary y yo lo seguimos. El hangar era pequeo, con espacio nicamente para una docena de aparatos, una plataforma de aterrizaje y una sola pista de lanzamiento. Los guardias nos acompaaron hacia una puerta que se abra en la roca viva; entramos y nos encontramos en una antesala. Un altavoz nos orden que nos despojsemos de nuestras ropas y dems efectos personales. Lament mucho tener que separarme de mi pistola y mi telfono. Seguimos avanzando hacia el interior de la fortaleza hasta que nos recibi un joven cuyo nico indumento consista en un brazal que ostentaba dos sardinetas y dos retortas entrecruzadas. ste nos entreg a los cuidados de una joven cuyo brazal slo ostentaba dos galones. Ambos se apercibieron de Mary, cada uno con las reacciones caractersticas de su sexo. Creo que la joven se sinti muy aliviada al entregarnos a la capitana que acudi a esperarnos. Recibimos su mensaje dijo sta. El doctor Steelton est esperando. 148

149 Gracias repuso el Patrn. Dnde? Un momento respondi ella. Dirigindose a Mary, le palp el cabello. Tenemos que asegurarnos dijo en son de excusa. Aunque se hubiese apercibido de que casi todo el cabello de Mary era postizo, no hizo el menor comentario. Muy bien decidi, vengan. Sus propios cabellos estaban cortados a lo garln. De acuerdo convino el Patrn. No, hijo, t no puedes pasar de aqu. Por qu? pregunt. Porque por poco echas a perder la primera prueba respondi secamente . Ahora, a callar. La capitana dijo:La sala de oficiales est al fondo del primer pasadizo hacia la izquierda. Por qu no espera all? As lo hice. Pas por delante de una puerta que ostentaba el dibujo en rojo de una calavera con dos tibias cruzadas, y la inscripcin: ATENCIN, PARSITOS VIVOS, ENTRADA PROHIBIDA SALVO AL PERSONAL DE SERVICIO. SGASE EL PROCEDIMIENTO A. Me guard muy bien de contravenir aquella prohibicin. La sala de oficiales serva de alojamiento a tres o cuatro hombres y dos mujeres. Descubr una silla vaca; me sent y me pregunt cmo se las componan all para tomar unas copas. Al poco tiempo se me uni un sujeto corpulento que mostraba las insignias de coronel en un medalln que le penda del cuello. Es usted recin llegado? me pregunt. Le respond afirmativamente. Experto civil? prosigui. No s qu quiere decir eso de experto repuse. Pertenezco al servicio de informacin. Su nombre? Perdone mi indiscrecin dijo, excusndose. Soy el oficial de seguridad de este lugar. Me llamo Kelly. Le di el mo. Asinti. En realidad, ya le vi venir. Ahora, seor Nivens, qu tal le vendra una copa? Me puse en pie inmediatamente. Ya empezaba a preguntarme si tendra que asesinar a alguien para que me la diesen... Se habr dado cuenta me dijo Kelly ms tarde de que este lugar necesita tanto un oficial de seguridad como un caballo patines de ruedas. Deberamos publicar nuestros resultados tan pronto como los obtenemos. Coment que sus opiniones no parecan las de un militar. l solt una carcajada. Crame, hijo, no todos los militares son as; slo lo parecen. Observ que el mariscal del Aire Rexton me produjo la impresin de ser un militar muy competente. Le conoce usted? me pregunt el coronel. 149

150 No exactamente, pero mi trabajo me ha hecho coincidir con l en ocasiones. La ltima vez que le he visto, ha sido a primeras horas de hoy. Hum observ el coronel. Yo nunca he visto personalmente al mariscal. Se mueve usted en estratos muy elevados. Le expliqu que era un simple azar, pero desde entonces me trat con mayores muestras de respeto. Se puso a hablar del trabajo que se efectuaba en el laboratorio. En la actualidad sabemos ya ms acerca de esas terribles criaturas que el mismsimo diablo. Pero lo que no sabemos an es cmo eliminarlas sin matar al mismo tiempo a sus portadores. Desde luego, si pudisemos atraerlos con engaos y de uno en uno al interior de una habitacin, para someterlos a la accin de anestsicos, podramos salvar a esos desgraciados que son sus vctimas; pero si pudiramos cogerlos de uno en uno, ya no habra problema. Yo no soy un hombre de ciencia; en el fondo, soy un polica, pero he hablado con los cientficos de aqu. sta es una guerra biolgica. Nos hace falta un bicho que pique al parsito y deje en paz a su vctima. No parece tan difcil, verdad? Conocemos un centenar de enfermedades que mataran a las larvas: viruela, tifus, sfilis, encefalitis letrgica, el virus de Obermayer, peste, fiebre amarilla, etctera. Todas esas enfermedades mataran al parsito. No se podra emplear algo contra cuyos efectos las vctimas estuviesen inmunizadas? pregunt. Casi todo el mundo est vacunado contra las fiebres tifoideas y la viruela. No sirve de nada. Si el husped est inmunizado, el parsito no est expuesto a la infeccin. Ahora que las larvas han desarrollado su defensa exterior, su vctima es su medio. No, necesitamos algo susceptible de infectar a la vctima y que mate a la larva, pero sin dar a aqulla ms que una fiebre ligera. Me dispona a responder cuando vi aparecer al Patrn en la puerta. Despus de excusarme me dirig a su encuentro. Sobre qu te estaba interrogando Kelly? me pregunt. No me estaba interrogando respond. Eso es lo que t crees. Sabes quin es ese Kelly? Cmo voy a saberlo? Pues tendras que saberlo, a pesar de que nunca deja que lo fotografen. Se trata de B. J. Kelly, el mayor criminlogo de nuestro tiempo. El famoso Kelly? No crea que estuviese en el ejrcito. Probablemente estaba en la reserva. Eso te dar idea de lo importante que es este laboratorio. Vamos. Dnde est Mary? Ahora no puedes verla. Se est reponiendo. Le han hecho dao? Te promet que no se lo haran. Steelton es de los mejores en su clase. Pero tuvimos que profundizar mucho, contra una gran resistencia. Eso siempre es molesto para el sujeto. Pens en esas palabras. Obtuvieron las informaciones que deseaban? S y no. An no hemos terminado. Qu queran saber? 150

151 Caminbamos a lo largo de uno de los interminables pasadizos que abundaban en aquel lugar. Entramos en una pequea oficina, y nos sentamos. El Patrn presion un botn del comunicador de la mesa y dijo: Conferencia privada. S, seor respondi una voz. No la grabaremos. Una luz verde apareci en el techo. No les creo se quej el Patrn, pero as, al menos, quiz sea Kelly el nico que se entere. Por lo que se refiere a lo que t deseas saber, hijo mo, no estoy muy seguro de si te conviene saberlo. Ests casado con esa muchacha, pero no posees su alma, y esas informaciones vienen de un lugar tan profundo que incluso ella las ignoraba. No dije nada; l prosigui con voz que mostraba preocupacin: Tal vez sera mejor decirte lo bastante para que comprendieses. De lo contrario la molestaras innecesariamente para descubrirlo, y no quiero que eso suceda. Podras ponerla en una situacin muy difcil. No creo que recuerde nada en absoluto; Steelton es un operador muy experimentado... Pero de todos modos t podras remover ese pozo oculto. Efectu una profunda inspiracin. Eso tendr que juzgarlo usted. Bien, te dir algunas cosas y responder a tus preguntas, es decir a algunas de ellas, pero a cambio tienes que prometerme solemnemente no insistir a tu esposa para que te hable de ello. No posees la habilidad necesaria. Muy bien, seor, se lo prometo. Bien, pues; exista cierto grupo, una secta podramos decir, que lleg a tener muy mala reputacin. Ya lo s; se refiere a los whitmanianos. Eh? Cmo lo sabes? Te lo dijo Mary? No, no puede haber sido ella; ni siquiera ella lo saba. No, no fue Mary. Yo mismo lo conjetur. Me mir con una expresin de respeto. Tal vez no he estimado tu inteligencia en lo que vale, hijo. S, en efecto, eran los whitmanianos. Mary era uno de ellos, por haber nacido en la Antrtida. Espere un momento! exclam. Partieron de la Antrtida en... los engranajes zumbaron y sali el nmero, en mil novecientos setenta y cuatro. Eso mismo. Pero si eso fuese cierto, Mary contara ahora unos cuarenta aos de edad! Te importa mucho eso? Hombre, pues no, pero no puede tenerlos. Lo cierto es que los tiene, sin tenerlos. Cronolgicamente tiene cuarenta aos, pero biolgicamente entre veinte y treinta. Y a nivel subjetivo es todava ms joven, puesto que no recuerda nada de su existencia anterior a mil novecientos noventa, ms o menos. Qu quiere decir? Que no recuerde nada, lo comprendo; no quiere acordarse de ese perodo. Pero, qu significa el resto de su frase? Ni ms ni menos que lo que he dicho. Si no tiene ms edad de la que aparenta es porque... Escucha, te acuerdas de ese lugar en el que empez a 151

152 volverle la memoria? Pues bien, ella pas diez aos o ms con las funciones vitales suspendidas, en un tanque similar a los que haba all.

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Al or aquella revelacin sent una sacudida en todo mi ser. Pens en mi adorada Mary flotando en aquella especie de tero artificial como si fuera un insecto conservado en formol. Aquello era superior a mis fuerzas. Tranquilo, hijo o decir al Patrn, como en sueos. Ella est perfectamente. Contine murmur. La historia de Mary era muy sencilla, aunque misteriosa. La encontraron en las cinagas prximas a Kaiserville, en el polo norte de Venus. No era ms que una niita que no saba contar nada de s misma y que slo deca llamarse Allucquere. Nadie supo qu significaba aquel nombre, y una nia de la edad que aparentaba no poda ser asociada de ningn modo con la derrota de los whitmanianos; la nave que en 1980 arrib con suministros no encontr ya ningn superviviente de su colonia, llamada Nueva Sin. Un perodo de diez aos y ms de trescientos kilmetros de jungla separaban a la niita de Kaiserville de los iluminados colonos de Nueva Sin. En 1990 constitua un hecho increble el hallazgo de una criatura terrestre en Venus, pero no hubo nadie dotado de la necesaria curiosidad cientfica para investigar el asunto. Kaiserville era un villorrio constituido por mineros, ingenieros y empleados de la Sociedad de los Dos Planetas. El extenuante trabajo de sacar a paladas el fango radiactivo de los pantanos no dejaba muchas energas para dedicarse a la investigacin. La nia creci teniendo por nicos juguetes fichas de poker, y llamando a todas las mujeres mam o ta. Todos se acostumbraron a llamarla por el diminutivo de Lucky. El Patrn no dijo quin la devolvi a la Tierra; la cuestin importante era saber dnde haba estado desde el da en que Nueva Sin fue devorada por la jungla, y tambin qu haba sido de la colonia. Pero el nico recuerdo existente de los hechos estaba enterrado en la mente de Mary, sellado fuertemente por el terror y la desesperacin. Poco antes de 1980 ms o menos por la poca en que llegaron las primeras informaciones sobre platillos volantes vistos en Siberia, los titanes descubrieron la colonia de Nueva Sin. Si se sitan los hechos un ao saturniano antes que la invasin de la Tierra, las fechas coinciden. Probablemente, los titanes no esperaban encontrar seres humanos en Venus; es posible que explorasen ese planeta tal como haban venido explorando la Tierra durante mucho tiempo. O tal vez saban lo que buscaban; no ignorbamos que haban raptado habitantes de la Tierra en los dos o tres siglos anteriores; tal vez capturaron a alguno cuyo cerebro les dijo dnde podran encontrar Nueva Sin. Los oscuros recuerdos de Mary nada podan decirnos al respecto. 153

154 Mary asisti a la captura de la colonia, vio cmo sus padres se convertan en tteres que dejaron de interesarse por ella. Al parecer, ningn titn se apoder de la nia, o tal vez la soltaron en seguida, pues debieron de considerar que aquella nia dbil e ignorante no les era de ninguna utilidad. En todo caso, durante lo que a su mente infantil le pareca un espacio de tiempo interminable, la nia vag en el ms completo abandono, sin que nadie se ocupase de ella ni la molestase, teniendo que alimentarse de los restos arrojados al basurero. Las babosas se disponan a establecerse en Venus; sus principales esclavos eran los habitantes de ese planeta, y los miembros de la colonia constituan una excepcin. Es seguro que Mary vio cmo colocaban a sus padres en la incubadora. Para utilizarlos ms tarde en la invasin de la Tierra? Es posible. A su debido tiempo, tambin fue colocada en una incubadora. En el interior de una nave titn? En una base de Venus? Ms probablemente esto ltimo, porque cuando se despert segua an en Venus. Hay muchas lagunas en su narracin. Eran idnticas las babosas que se apoderaron de los venusianos a aquellas que convirtieron en esclavos suyos a los miembros de la colonia terrestre? Es muy posible; tanto la Tierra como Venus se basan en la economa qumica del oxgeno y del carbono. Las babosas parecen poseer extraordinarias facultades proteicas, pero tienen que adaptarse a la bioqumica de sus vctimas. Si Venus hubiese posedo una economa qumica basada en el oxgeno y el silicio, como Marte en el flor, el mismo tipo de parsito no se hubiera podido alimentar en ambas. Pero el punto capital de la cuestin era la situacin existente cuando Mary fue sacada de la incubadora artificial. La invasin que los titanes efectuaron en Venus fracas, o estaba en vas de fracasar. Se apoderaron de ella tan pronto como la sacaron de la incubadora, pero Mary sobrevivi a la babosa que le toc en suerte. Por qu murieron las babosas? Por qu fracas la invasin de Venus? Hallar respuesta a estas preguntas era la causa de que el Patrn y el doctor Steelton hurgaran en el cerebro de Mary. Eso es todo? pregunt. Y no es bastante? respondi el Patrn. Plantea ms preguntas que respuestas rezongu. An hay muchas ms cosas. Pero t no eres ni un experto en Venus ni un psiclogo. Te he contado todo esto para que sepas por qu nos interesa sondear a Mary, y para que no le hagas preguntas a ese respecto. S bueno con ella, muchacho; ha tenido que soportar pruebas muy duras. Hipe caso omiso de ese consejo; no necesito que nadie me diga cmo tengo que comportarme con mi esposa. Lo que no entiendo es por qu relaciona usted a Mary con los platillos volantes. Ahora comprendo los motivos que le indujeron a hacer que nos acompaase en aquel primer viaje. S, tena usted razn. Pero por qu? Y no me responda con evasivas. El Patrn dio muestras de sorpresa. No has tenido nunca una intuicin, hijo? Claro que s! 154

155 Pues bien, dime: qu es una intuicin? Eh? Pues la conviccin de que una cosa es o no de una cierta manera, sin ninguna evidencia de ello. Yo dira que una intuicin es el resultado de un razonamiento automtico elaborado en el subconsciente con datos que uno mismo ignora poseer. Parece que me habla usted de una pelea de negros en un tnel a medianoche. Usted no tena ningn dato. No me diga que su subconsciente trabaja con datos que tendr la semana que viene.Pero es que yo tena datos. Cmo? Cul es la ltima prueba que tiene que pasar un candidato a agente? La entrevista personal con usted. No, no! Ah, s, el anlisis en trance. Haba olvidado el psicoanlisis hipntico por la sencilla razn de que el sujeto nunca lo recuerda. Quiere decir que fue entonces cuando obtuvo de la propia Mary esos datos? No fue, pues, una intuicin? Tengo que contradecirte nuevamente. Los datos que obtuve fueron escassimos. Mary posee unas defensas muy fuertes. Y por lo que a m respecta, olvid lo poco que saba. Pero saba lo suficiente para comprender que Mary era el agente indicado para esta tarea. Luego volv a escuchar su declaracin bajo hipnosis, que como sabes tenemos registrada; entonces comprend que poda decirnos mucho ms. Lo probamos, y no lo conseguimos. Pero yo segua convencido de que poda decirnos ms cosas. Medit sobre ello. Estoy seguro de que le apretara las tuercas para sonsacarla. Tuvimos que hacerlo. Soy el primero en lamentarlo. Ya. A propsito aad, al cabo de un momento, qu revel mi declaracin en trance? Sabes muy bien que no tienes derecho a preguntar eso. Me da lo mismo. De todos modos, aunque quisiera decrtelo, no podra. Jams o la grabacin de tu prueba, hijo mo. Qu? Confi esa tarea a mi ayudante. Me comunic que no habas dicho nada que necesitase saber, por lo que nunca la escuch. De verdad? En ese caso..., te lo agradezco. l emiti un confuso gruido. Pap y yo siempre logramos intimidarnos el uno al otro.

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Los titanes haban muerto a causa de una enfermedad contrada en Venus; de eso, al menos, creamos estar seguros. Era muy poco probable que tuviramos en mucho tiempo la oportunidad de recoger informacin directa, pues mientras el Patrn y yo hablbamos lleg un despacho informando que el platillo de Pass Christian haba sido destruido con una bomba atmica, a fin de evitar que el enemigo lo capturase de nuevo. El Patrn hubiera deseado, sin embargo, apoderarse de los prisioneros humanos de la astronave, reanimarlos e interrogarlos. Ya no vala la pena pensar en ello. La nica respuesta posible a nuestras preguntas era la informacin' que pudisemos extraer del cerebro de Mary. Si alguna infeccin propia de Venus era fatal para las babosas pero no para los seres humanos por lo menos Mary haba sobrevivido a ella, no quedaba otra cosa que hacer que experimentarlas todas y determinar cul era. Bonita perspectiva! Era como examinar uno a uno los granos de arena de la playa. La lista de enfermedades peculiares de Venus que no son de fatales consecuencias sino tan slo molestas es muy larga. Desde el punto de vista de un microbio venusiano, nosotros debamos de constituir un terreno ingrato. Eso si un microbio de Venus tiene un punto de vista, lo que dudo, a pesar de las estpidas ideas de Mcllvaine. El problema an se haca ms complicado por el hecho de que las enfermedades propias de Venus que se hallaban representadas en la Tierra, por medio de cultivos vivientes, eran de un nmero muy limitado. Tal omisin poda remediarse..., en un siglo o cosa as de exploraciones e investigaciones en un planeta extrao. Entretanto, en el aire empezaban a insinuarse los primeros fros; el decreto Bao de Sol no poda seguir en vigor por mucho tiempo. Tuvieron que volver all donde crean que se hallaba la respuesta: el cerebro de Mary. Aquello no me agradaba en lo ms mnimo, pero no poda hacer nada por evitarlo. Ella no pareca saber por qu le pedan que se sometiese, una y otra vez, a las sesiones de hipnosis. Pareca serena, pero el esfuerzo continuado dejaba sus huellas; profundas ojeras, un rostro demacrado. Finalmente, le dije al Patrn que aquello tena que terminar. No digas tonteras, hijo. Hablo seriamente! Si an no han obtenido la informacin que desean, es que nunca la obtendrn. Sabes el tiempo que requiere examinar todos los recuerdos de una persona, aun en el caso de que la bsqueda se limite a un perodo determinado? Pues exactamente tanto tiempo como ese mismo perodo. Lo que necesitamos, si existe, puede ser un detalle nfimo. Si existe... repet. Ni siquiera saben lo que es. Le prevengo: si Mary resulta afectada en sus facultades mentales despus de esto, yo mismo me encargar de romperle a usted la cara. 156

157 Si no tenemos xito me respondi suavemente, t sers el primero en lamentarlo. O es que acaso deseas tener hijos para que se conviertan en vctimas de los titanes? Me mord los labios. Por qu no me enva a la Unin Sovitica, en lugar de tenerme aqu? No. Te quiero aqu, al lado de Mary y manteniendo su moral, en lugar de actuar como un jovenzuelo irresponsable. Y adems, no es necesario. Qu ha pasado? Ha informado algn otro agente? Si mostrases inters por las noticias, como corresponde a tu edad, ya lo sabras. Sal apresuradamente de la estancia y me puse al corriente de los ltimos acontecimientos. No estaba enterado de las primeras noticias que llegaron acerca de la epidemia de peste, el acontecimiento ms sensacional del siglo, o casi; la nica epidemia de peste negra a gran escala desde el siglo XVII. No poda comprenderlo. Estoy de acuerdo en que no todo funciona como debiera en la URSS, pero sus medidas de higiene pblica eran excelentes; se basaban nicamente en las estadsticas, y no permitan ninguna negligencia. Es necesario que un pas rebose de miseria para dar origen a una epidemia, que a lo largo de la historia han sido propagadas por las ratas, los piojos y las pulgas. Los burcratas soviticos llegaron a limpiar China hasta tal punto que la peste bubnica y el tifus slo aparecan all muy raramente. Pero ahora ambas epidemias se extendan a lo largo de todo el eje chino-rusosiberiano, hasta tal punto que el gobierno se vio impotente para atajarlas y se requiri la ayuda de las Naciones Unidas. Qu haba pasado? Trat de reunir las piezas del rompecabezas, y cuando lo hube conseguido volv a hablar con el Patrn. Oiga, jefe, en la Unin Sovitica haba titanes? S. Ve usted? Pues hay que darse mucha prisa, o de lo contrario todo el Valle del Mississippi se convertir en una sucursal de Asia. Slo un ratoncito . Los titanes no se preocupaban por la higiene. Dudo que nadie se hubiese baado desde la frontera canadiense hasta Nueva Orlens desde que las larvas renunciaron a mantener la ficcin. Piojos, pulgas... Tambin podramos bombardearlas, si eso es lo nico que podemos hacer. Es el mtodo ms seguro de eliminarlas. Desde luego suspir el Patrn. Tal vez es la mejor solucin. La nica que nos queda. Pero t sabes que no la utilizaremos. Mientras exista una posibilidad, seguiremos intentando otras cosas. Reflexion sobre todo esto con la cabeza despejada. Nos hallbamos inmersos en una nueva carrera contra reloj. Al parecer, los titanes eran demasiado estpidos para mantener a sus esclavos en buen estado de salud. sa era quiz la razn de que se desplazaran de un planeta a otro, porque corrompan todo lo que tocaban. Al cabo de cierto tiempo, sus huspedes moran, y les era preciso buscar otros nuevos. Pero todo esto no eran ms que hiptesis. De una cosa podamos tener la seguridad: la zona roja sera devastada por la peste si no encontrbamos un modo de destruir las babosas, y sin tardanza. Tom una decisin que me rondaba por la 157

158 cabeza desde haca cierto tiempo: asistir de grado o por fuerza a una de esas famosas sesiones de anlisis hipntico. Si los recuerdos inconscientes de Mary contenan algn detalle que pudiera sernos de utilidad para exterminar a las larvas, tal vez yo pudiera descubrirlo donde los dems haban fracasado. De todos modos, estaba decidido a imponerme, tanto si a Steelton y al Patrn les gustaba como si no. Ya estaba cansado de que me tratasen como a una mezcla de prncipe consorte y nio impertinente.

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Mary y yo nos alojbamos en un cuchitril destinado a una sola persona; estbamos tan estrechos como sardinas en lata, pero nos daba lo mismo. A la maana siguiente, me despert yo antes y, como de costumbre, lo primero que hice fue comprobar que ninguna larva se hubiese apoderado de mi esposa durante la noche. En ese momento, ella abri los ojos y me sonri con aire sooliento. Vulvete a dormir le orden. Prefiero levantarme. Mary, sabes cunto dura el perodo de incubacin de la peste bubnica? No. Por qu lo preguntas? Vaya, tienes un ojo un poco ms oscuro que el otro. No seas nia y escucha. Anoche estuve en la biblioteca del laboratorio haciendo algunos nmeros. Segn mis clculos, las babosas se instalaron en la Unin Sovitica tres meses antes, por lo menos, de invadir Amrica. S, naturalmente. Lo sabas? Por qu no lo dijiste? Nadie me lo pregunt. Bueno.. Levantmonos; estoy hambriento. Antes de salir dije: El juego de las adivinanzas ser a la hora de costumbre? S. Mary, nunca me hablas acerca de lo que te preguntan. Ella pareci sorprendida. Te aseguro que despus no lo recuerdo. Es lo que me supona. Un profundo trance hipntico seguido de la orden de olvidarlo todo, eh?Eso debe de ser. Hum, pues habr algunos cambios. Hoy tengo la intencin de acompaarte. Todo lo que ella dijo, fue: S, querido. Se reunieron como siempre en la oficina del doctor Steelton. Estaban presentes este ltimo, el Patrn, un tal coronel Gibsy, jefe de Estado Mayor, un teniente coronel y bastantes sargentos-tcnicos y ayudantes. En el ejrcito hace falta un equipo de ocho hombres para ayudar a sonarse a un jefecillo. El Patrn enarc las cejas cuando me vio, pero no pronunci palabra. Un sargento trat de detenerme. Buenos das, seora Nivens dijo, dirigindose a Mary, y aadi: No le tengo a usted en la lista. Me he puesto yo mismo en ella declar, y apartndole a un lado, segu mi camino.

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160 El coronel Gibsy me mir con ferocidad y, volvindose al Patrn, carraspe enojado. Los restantes se mostraban impasibles, excepto un sargento con faldas que no pudo evitar rerse. El Patrn dijo a Gibsy: Un momento, coronel. Y se acerc renqueando hacia m. En una voz que slo yo pude or, me dijo: Hijo, recuerda lo que me prometiste. Retiro mi promesa. Usted no puede arrancar una promesa a un hombre en asuntos que conciernen a su esposa. T no tienes nada que hacer aqu, hijo. No entiendes en estos asuntos. Te lo pido por Mary: vete. Hasta aquel momento no se me haba ocurrido poner en tela de juicio el derecho que tena el Patrn a estar all presente, pero casi sin darme cuenta dije: Es usted quien no tiene nada que hacer aqu. No es usted un psicoanalista. As es que mrchese. El Patrn mir a Mary. El rostro de sta era impasible. El Patrn dijo lentamente: Te atreves a ponerte gallito, eh, hijo? Yo respond: Es mi esposa la vctima de estos experimentos; desde este momento soy yo quien manda aqu. El coronel Gibsy salt: Oiga, joven, es que ha perdido usted el juicio? Yo respond: Qu ttulos posee usted? Es acaso mdico psicoanalista? Parece usted olvidar que est en una zona militar. Pero usted olvida que mi esposa y yo no somos militares! Y aad: Sgueme, Mary. Nos vamos. S, Sam. Comunicar a las oficinas dnde tienen que enviarnos la correspondencia le dije al Patrn. Me dirig a la puerta, seguido de Mary. El Patrn dijo: Slo un momento. Te lo pido como un favor personal. Yo me detuve, y l prosigui, dirigindose a Gibsy: Coronel, quiere salir un momento conmigo? Quiero hablar con usted en privado. El coronel Gibsy me dirigi una mirada propia del presidente de un tribunal militar, pero sali. Todos esperamos. Los jvenes ayudantes continuaban mostrando un rostro impasible, el teniente coronel pareca trastornado, la sargento, a punto de estallar. Steelton era el nico que no mostraba la menor preocupacin. Sac unos papeles de su cesto y empez a trabajar tranquilamente. Diez o quince minutos despus entr un sargento. Doctor Steelton, el coronel dice que prosigan. Muy bien, sargento respondi el interpelado, y luego me mir y dijo: Pasemos a la sala de operaciones. Yo dije: No tan de prisa. Quines son sos? l, por ejemplo e indiqu al teniente coronel. El doctor Hazelhurst. Estuvo dos aos en Venus. 160

161 De acuerdo, que se quede. Observ con el rabillo del ojo la irnica sonrisa de la sargento y dije: Qu pinta usted aqu, pequea? Quin, yo? Ah, soy una especie de... carabina. Ya me encargar yo de eso. No nos hace falta. Ahora, doctor, le ruego que seleccione nicamente aquellas personas que le hagan falta. Con mucho gusto. Result que en realidad el nico necesario era el doctor Hazelhurst. Entramos Mary, yo y los dos especialistas. En la sala de operaciones se vea un divn de psiquiatra rodeado de sillas. El doble objetivo de una cmara tridimensional asomaba sobre la cabecera. Mary se acomod en el divn, recostndose en l; el doctor Steelton tom una jeringa hipodrmica. Trataremos de seguir donde quedamos la ltima vez, seora Nivens. Yo interrump: Un momento. Tienen grabaciones de las pruebas anteriores ? Pues no faltaba ms. Primero quiero orlas. Tengo que ponerme al corriente. l vacil para responder finalmente: Como usted quiera. Seora Nivens, le sugiero que espere en mi oficina. O tal vez prefiere que la llame ms tarde? Era probable que mi choque con el Patrn hubiese despertado en m el espritu de contradiccin. Primero habra que averiguar si ella quiere irse. Steelton pareci muy sorprendido. No sabe usted lo que dice. Estas grabaciones causaran una enorme impresin en su esposa, una impresin tal vez perjudicial. Hazelhurst ech tambin su cuarto a espadas: Creo que pueden ponerse muchas objeciones a sus procedimientos teraputicos, joven. Yo respond: Aqu no se trata de procedimientos teraputicos, y ustedes lo saben. Si su objeto hubiese sido teraputico, hubieran usado tcnicas mnemotcnicas eidticas en lugar de drogas. Steelton pareca consternado. No disponamos de tiempo. Tuvimos que usar mtodos algo brutales en vistas a obtener un pronto resultado. No creo que sea prudente permitir que el sujeto de las pruebas las oiga. Hazelhurst intervino nuevamente: Estoy de acuerdo con usted, doctor. Yo no pude contenerme por ms tiempo, y estall: Maldita sea, nadie se lo pidi a ustedes y no tienen la menor autoridad para hacerlo. Esas grabaciones fueron arrancadas al cerebro de mi esposa y pertenecen nicamente a ella. Ya estoy cansado de personas como ustedes, que asumen el papel de dioses. Eso no me gusta en una babosa, y menos an en un ser humano. Que sea ella misma quien tome la decisin. A ver, pregntenselo! 161

162 Steelton dijo:Seora Nivens, le gustara ver las cintas que hemos impresionado con usted? Mary respondi: S, doctor, me gustara muchsimo. l pareci sorprendido. Oh, qu raro! Quiere verlas a solas? Las ver en compaa de mi marido. Usted y el doctor Hazelhurst pueden quedarse si lo desean. Se quedaron, claro. Trajeron un montn de bobinas, cada una de las cuales mostraba una etiqueta con una fecha y una edad. Hubiramos tardado horas en examinar todas las grabaciones, as es que descart las que concernan a la vida de Mary despus de 1991, pues poca luz podan aportar a la resolucin del problema. Empezamos con los primeros aos de su vida. Cada proyeccin empezaba con el sujeto o sea Mary debatindose, haciendo muecas y luchando como hacen todas las personas cuando son obligadas a seguir un rastro en su memoria que preferiran no evocar; luego vena la reconstruccin, ya sea con su propia voz o con la de otros. Lo que ms me sorprendi fue el rostro de Mary en el tanque de vida suspendida. Aumentamos las dimensiones de la proyeccin hasta tal punto que la imagen estereoscpica se hallaba prcticamente al alcance de nuestra mano, y podamos seguir sus menores expresiones. Primero su rostro se mostr como el de una niita. Sus facciones seguan siendo las de un adulto, desde luego, pero yo saba que contemplaba a mi esposa tal como deba de haber sido cuando era muy pequea. Aquello me hizo anhelar tener una hija. Luego su expresin cambi, para asumir la de otros personajes que iban apareciendo en sus recuerdos. Era como contemplar un imitador increblemente hbil. Mary demostraba mucha calma, pero su mano busc la ma. Cuando llegamos a la terrible parte en que sus padres cambiaron, dejando de ser sus padres para convertirse en los esclavos de las babosas, me sujet .fuertemente los dedos. Pero no perdi el dominio de s misma. Dej a un lado las bobinas marcadas con la indicacin perodo de funciones vitales en suspenso, y pas a las que se ocupaban de su rescate en los pantanos. Una cosa poda afirmarse: Mary se haba visto poseda de Una babosa tan pronto como fue reanimada. Su muerta expresin era la de una persona poseda por una babosa, que no se preocupa ya por mantener la farsa; las estereoscopias procedentes de la zona roja mostraban centenares de caras como aquella. Sus recuerdos de aquel perodo ofrecan un vaco que lo confirmaba. Luego, y de un modo brusco y repentino, dej de estar dominada por un titn para convertirse de nuevo en una nia macilenta y asustada. Sus recuerdos tenan algo delirante, pero por ltimo omos una nueva voz clara y distinta: Que me ahorquen. Pete! Mira... es una nia! Otra voz responda: Est viva? Y la primera, a su vez: No lo s. Aquella grabacin nos llev a Kaiserville, hacindonos asistir a su restablecimiento y ofrecindonos muchas otras voces y recuerdos; de pronto termin. 162

163 Sugiero dijo el doctor Steelton cuando sac la bobina del proyector que pasemos otra del mismo perodo. Son todas ligeramente diferentes, y este perodo es la clave de toda la cuestin. Por qu, doctor? inquiri Mary. Eh? Claro que no es necesario si usted no lo quiere, pero este perodo es el que nos interesa ms. Tenemos que reconstruir la historia y saber por qu murieron los parsitos, qu les ocurri, en suma. Si pudisemos saber lo que caus la muerte al titn que se apoder de usted antes de que la encontrasen, qu fue lo que le mat dejndola a usted viva, tendramos el arma que nos hace falta. Pero acaso no lo saben? pregunt Mary, muy sorprendida. Todava no, pero lo sabremos. La memoria humana es un registro sorprendentemente fiel y completo. Pues yo crea que lo saban. Fue la fiebre de nueve das. Qu? Hazelhurst salt materialmente de su silla. No pueden ustedes verlo por mi cara? La facies es muy caracterstica. Cuid muchos casos de esta fiebre en Kaiserville, porque yo ya la haba tenido una vez y estaba inmune. Steelton exclam: Qu le parece, doctor? Conoce usted casos de esta fiebre? Casos? No; cuando tuvo lugar la segunda expedicin ya poseamos la vacuna. Conozco sus caractersticas clnicas, eso s. Pero qu puede usted decirnos despus de ver esta proyeccin?Ver dijo Hazelhurst, prudentemente: yo dira que lo que hemos visto parece estar relacionado con ello, pero no es concluyente. Cmo no va a ser concluyente? dijo Mary, con aspereza. Ya le he dicho que era fiebre de nueve das. Tenemos que asegurarnos dijo Steelton en son de excusa. Y cmo tienen que hacerlo? Es algo incuestionable. Me dijeron que yo tena esa enfermedad cuando Pete y Frisco me encontraron. Cuid despus otros casos y nunca volv a recaer. Recuerdo muy bien sus caras cuando estaban a punto de morir; como la que yo mostraba en la pantalla. Todos los que han contemplado un caso no pueden confundirse. Qu ms quieren? Letras de fuego en el cielo? Nunca haba visto a Mary tan prxima a perder los estribos, excepto en una ocasin. Dije para m: Cuidado, caballeros, que la seora no est para bromas! Steelton dijo: No pongo en duda sus palabras, seora. Creamos que no tena recuerdos conscientes de este perodo, y mi propio examen lo ha confirmado. Pero habla usted como si los tuviese. Mary pareci sorprendida. Ahora lo recuerdo muy claramente. No he pensado en ello durante muchos aos. Creo que lo comprendo. Se volvi hacia Hazelhurst. Diga, doctor, tenemos un cultivo de esa infeccin? Han hecho algo a ese respecto sus muchachos? Hazelhurst pareca anonadado. 163

164 Algo? Claro que no! Eso est fuera de toda discusin... Fiebre de nueve das! Tambin podamos emplear poliomielitis..., o tifus. Sera como si usase un hacha para cortar un padrastro! Toqu a Mary en el brazo. Vmonos, querida. Creo que ya hemos hecho todo el dao que hemos podido. Ella estaba temblando, y tena los ojos llenos de lgrimas. La conduje a la cantina para administrarle una medicacin sistemtica a base de alcohol aejo. Ms tarde, hice acostar a Mary para que descabezara un sueecito y yo me sent junto a ella hasta que se qued dormida. Luego fui a ver a mi padre en la oficina que le haban asignado.Hola! dije. l me consider de pies a cabeza. Bueno, Elise, ya me he enterado de que diste en el blanco. Prefiero que me llamen Sam respond. Muy bien, Sam. El xito es la nica excusa que tienes; sin embargo, el blanco es pequeo de una manera decepcionante. Fiebre de nueve das... No me extraa que las babosas muriesen, y la colonia tambin. No veo cmo podremos utilizarla. No podemos esperar que todo el mundo tenga la indomable voluntad de vivir de Mary. Le comprend muy bien; aquella fiebre causaba un noventa y ocho por ciento de mortalidad entre los habitantes de la Tierra no inmunizados. Entre los vacunados la mortalidad era de cero, y eso no contaba. Necesitbamos un bacilo que slo produjese una ligera indisposicin en el hombre, pero que causase la muerte a la babosa. No veo que eso importe seal. Es casi seguro que tendremos una epidemia de tifus o de peste, o ambas a la vez, en el valle del Mississippi, en las prximas seis semanas. O tal vez las babosas han aprendido la leccin de Asia y empiezan a tomar ya drsticas medidas sanitarias me replic. Esa idea me sorprendi tanto que casi no me di cuenta de lo que dijo a continuacin, que fue lo siguiente: No, Sam, tendrs que imaginar otro plan mejor. Yo? Yo no soy el Patrn. Hasta hoy, no; pero a partir de ahora lo sers. Cmo? Qu diablos est diciendo? Yo no estoy encargado de nada, y no quiero estarlo. Usted sigue siendo el jefe. l movi la cabeza: El jefe es aquel que da rdenes y hace que se cumplan. Los ttulos e insignias vienen despus. Dime, crees que Oldfield podr jams reemplazarme? Yo mov negativamente la cabeza; el primer ayudante de mi padre perteneca al tipo ejecutivo; era un brazo, no un cerebro. Nunca te he ascendido prosigui, porque saba que cuando llegase el momento ascenderas por ti mismo. Es lo que has hecho ahora, contradiciendo mi opinin en una cuestin importante, imponindome la tuya, y resultando a fin de cuentas que tenas razn. 164

165 Qu diablos! Me enoj tanto que me vi obligado a encontrar una salida. Nunca se les ocurri a ustedes, grandes cerebros, que dejaban de consultar al nico y verdadero experto de Venus que tenan a mano... Me refiero a Mary, por supuesto. Pero yo no esperaba descubrir nada; tuve nicamente mucha suerte. l volvi a mover la cabeza. No creo en la suerte, Sam. La suerte es la denominacin que emplean los mediocres para calificar las acciones de los genios. Puse mis manos sobre la mesa y me inclin hacia l. De acuerdo, soy un genio, pues..., pero no admito que quieran ahora cargarme el mochuelo. Cuando esto haya terminado, Mary y yo nos iremos a vivir a las montaas para criar nios y gatos. No tengo la menor intencin de dirigir a un grupo de tarugos. l sonri con ternura. De modo que no me interesa en absoluto su puesto. Me ha entendido? Eso es lo que el diablo le dijo a Dios, despus de que ste lo destronara. No hagas un mundo de esto, Sam. De momento, seguir conservando el ttulo. En el nterin, cules son sus planes, seor?

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El Patrn hablaba en serio. Me esforc en hacerle comprender mi punto de vista pero no consegu nada. Una conferencia de alto nivel fue convocada aquella misma tarde. Me lo comunicaron, pero no quise ir. A poco de comenzar, un corts oficial femenino vino a decirme que el comandante me estaba esperando y que hiciese el favor de acompaarla. Fui a la conferencia, pues, y trat de mantenerme al margen de la discusin. Pero mi padre tiene un modo muy especial de dirigir una reunin, aunque no est en la presidencia de la misma. Simplemente, se dedica a mirar con un semblante lleno de expectacin a aquel que desea or. Es una treta muy hbil, pues los reunidos no se dan cuenta de que los lleva por donde quiere. Pero yo s lo saba. Cuando las miradas de todos los presentes convergen sobre uno, resulta ms fcil expresar una opinin que mantenerse callado. Particularmente cuando uno se da cuenta de que tiene opiniones, como en mi caso. Todos se lamentaban y rezongaban a causa de la imposibilidad de utilizar la fiebre de nueve das. Admitan que poda matar a las babosas, e incluso a los venusianos, que sobrevivan despus de ser partidos en dos. Pero era la muerte segura para los seres humanos; para casi todos ellos, por lo menos, aunque yo estuviese casado con una superviviente. De siete a diez das despus del contagio, moran sin remedio. Deca usted, seor Nivens? Era el comandante en jefe, que se diriga a m. Yo no haba dicho nada, pero papato no me quitaba los ojos de encima, esperando que hablase. Creo que en esta reunin se han hecho excesivas manifestaciones de pesimismo dije, y se han expresado muchas opiniones basadas tan slo en presunciones, que puede resultar que no sean ciertas. Por ejemplo? Yo no poda presentar ningn ejemplo; me haba marcado un farol. Ver, se han referido ustedes constantemente a la fiebre de nueve das como si esos nueve das fuesen algo irrebatible. Pero no lo son. El comandante hizo un gesto de impaciencia. Es el promedio; suele durar nueve das. S, pero cmo saben que dura tambin nueve das... para una babosa? Por el murmullo con que fueron recibidas mis palabras, comprend que haba vuelto a dar en el blanco. Se me invit a decir por qu crea que la fiebre poda tener una duracin diferente en las babosas, y qu importancia tena este hecho. Yo me li la manta a la cabeza y segu: Por lo que se refiere a la primera cuestin dije, en el nico caso que conocemos la babosa muri en mucho menos de nueve das. Aquellos de entre ustedes que han odo las grabaciones de mi esposa, y creo que todos las han odo, saben ya que su parsito la dej, muriendo y cayendo de su espalda, segn puede 166

167 presumirse, mucho antes de que hiciese eclosin la crisis del octavo da. Si los experimentos lo confirman, entonces el problema es diferente. Un hombre vctima de la fiebre puede verse librado de su babosa en, digamos, cuatro das. Eso nos dara cinco das para encontrarlo y curarlo. El general dio un silbido. Me parece una solucin excesivamente heroica, seor Nivens. Cmo se propone usted curarlo? O siquiera localizarlo? Quiero decir que, suponiendo que provocramos una epidemia en la zona roja, sta avanzara a una velocidad increble. No tendramos tiempo de acudir para localizar y tratar a ms de cincuenta millones de personas antes de que muriesen, sin contar con la tenaz resistencia que nos ofreciesen, no lo olvide. Yo les devolv la pelota, y me pregunt cuntos expertos se haban hecho un nombre pasando por pruebas semejantes. La segunda cuestin es un problema logstico y tctico, y por lo tanto es de su incumbencia. Por lo que se refiere a la primera, ah tiene usted al experto. Y seal al doctor Hazelhurst. ste resopl indignado, y comprend cules eran sus sentimientos. Insuficiencia de casos clnicos conocidos..., era preciso efectuar ms investigaciones..., se requeran ms' experimentos... Le pareci recordar que se haba tratado de obtener una antitoxina; pero la vacuna para la inmunizacin haba resultado tan satisfactoria que no estaba seguro de que se hubiese obtenido aquella antitoxina. Concluy diciendo mansamente que el estudio de las enfermedades exticas de Venus estaba an en su infancia. El general le interrumpi. A ver, dgame: cunto tiempo cree usted que sera necesario para hallar esa antitoxina? Hazelhurst dijo que primero tena que celebrar una conferencia telefnica con un profesor de la Sorbona. Pues celbrela dijo el comandante en jefe. Puede usted salir ahora mismo. Hazelhurst llam a nuestra puerta a la maana siguiente antes de desayunar. Sal al corredor para verle. Siento haberle despertado me dijo, pero tena usted razn respecto a aquella antitoxina. Cmo? Me envan una pequea cantidad desde Pars; espero que llegue en cualquier momento. Y creo que an ser activa. Y si no lo es? Bien, tenemos el medio de hacer que lo sea. Tendremos que hacerlo, desde luego, si se pone en prctica ese plan descabellado. Nos harn falta millones de unidades. Gracias por las noticias dije. Me dispona a despedirme, cuando l me detuvo. Oiga, seor Nivens. Por lo que se refiere a los portadores... Los portadores? 167

168 S, los portadores de grmenes. No podemos utilizar ratones ni ratas ni nada parecido. Sabe cmo se transmite la fiebre en Venus? Por medio de un pequeo rotfero volador, el equivalente venusiano de un insecto. Pero no tenemos nada parecido, y es el nico medio que sirve para transportarlo. Quiere usted decir que no podra inoculrmela si quisiera? Oh, s, podra inyectrsela. Pero soy incapaz de imaginarme a un milln de paracaidistas descendiendo en la zona roja para pedir cortsmente a la poblacin dominada por los parsitos que se estn quietecitos mientras les ponen una inyeccin. Hizo un gesto desvalido con ambas manos. Algo empez a darme vueltas en la cabeza, de un modo muy lento al principio. Un milln de hombres, en una sola oleada Por qu me lo comenta precisamente a m? dije. ste es un problema mdico. S, s, desde luego. Yo slo pensaba..., bueno, pareca usted tener algo preparado. Y se interrumpi. Es usted muy amable, pero... dije distrado. Mi cerebro luchaba con dos problemas a la vez, y el excesivo trfico de ideas caus un embotellamiento en la circulacin. Cuntos habitantes haba en la zona roja? Cuntos mdicos eran paracaidistas? Vamos a ver: suponiendo que usted tuviese la fiebre, podra contagirmela? No sera fcil. Si yo tomase un cultivo y lo colocase en su garganta, podra usted contraerla. Si le hiciese una transfusin de mi sangre, es seguro que adquirira la infeccin. Contacto directo, eh? A cuntas personas poda contagiar un paracaidista? A veinte? A treinta? O tal vez a ms? Si es eso lo que hace falta, no hay ningn problema. Cmo? Qu es lo primero que hace una babosa cuando se encuentra con otra que hace tiempo que no ha visto? Practicar una conjugacin. Conferencia directa es como los titanes lo llaman, pero ellos no conocen el lenguaje cientfico. Cree usted que eso servira para transmitir la enfermedad? Que si lo creo? Estoy completamente seguro! Hemos demostrado en el laboratorio que durante la conjugacin existe intercambio de protenas vivas. No podran escapar al contagio; podemos infectar a toda la colonia como si fuese un solo individuo. Cmo no se me ha ocurrido eso? No se enoje usted consigo mismo dije. Pero tengo la sospecha de que eso dara resultado. Claro que s, claro que s! Se dispuso a irse, para detenerse luego. Oh, seor Nivens! Le importara mucho ? De qu se trata? Diga. Yo me hallaba ansioso por desentraar el otro problema. Bien, pues, me permitir usted que anuncie este mtodo de transmisin? Me merece usted completo crdito, pero el general espera algo decisivo, y esto es lo 168

169 nico que necesitaba para completar mi informe. Mostraba una expresin tan ansiosa que casi solt la carcajada. Pues claro, doctor dije. Es su departamento. Esa actitud honrada me parece muy propia de usted. Tratar de devolverle el favor. Se march muy contento y yo me qued igualmente satisfecho; me empezaba a gustar que me consideraran un genio. Me detuve para meditar y trazar las lneas principales del gran lanzamiento de paracaidistas. Despus entr. Mary abri los ojos y me dirigi aquella larga sonrisa celestial. Me inclin y le acarici el cabello. Hola. Esto est que arde. No sabas que tu marido es un genio? S. Lo sabas? Nunca lo dijiste. T tampoco me lo preguntaste nunca. Hazelhurst lo denomin vectores de Nivens. Luego me pidieron que hiciese comentarios, aunque mi padre me allan el camino antes. Estoy de acuerdo con el doctor Hazelhurst empec a decir, siempre que se efecte una confirmacin experimental. Sin embargo, ha dejado varios aspectos abiertos a la discusin, que son antes tcticos que mdicos. Importantes consideraciones de tiempo, cruciales, dira. . Haba preparado mi discurso de apertura, incluso las vacilaciones, mientras tomaba el desayuno. Mary no habla en la mesa, gracias a Dios. ... Que requieren que sean transportados desde muchos puntos focales. Si tenemos que salvar un cien por cien efectivo de la poblacin de la zona roja es necesario que todos los parsitos reciban la infeccin casi al mismo tiempo, con el fin de que las brigadas de salvamento puedan penetrar all despus de que las babosas dejen de suponer un peligro y antes de que ninguna de sus vctimas haya alcanzado un punto en el desarrollo de su enfermedad en que ninguna antitoxina podra salvarla. El problema es susceptible de anlisis matemtico (Sam, muchacho, hay que ver la cara dura que tienes; no seras capaz de resolverlo con un integrador electrnico ni despus de sudar veinte aos), y debera pasar para su resolucin a la seccin analtica. Sin embargo, permtanme que describa a grandes rasgos todos los factores. Llamemos al nmero de portadores originales X,y al nmero de agentes de rescate Y. Se presentarn un nmero indefinidamente amplio de soluciones simultneas, con la solucin ptima dependiente de factores logsticos. Hablando por adelantado de un riguroso tratamiento matemtico haba hecho todo cuanto haba podido con la regla de clculo, pero no mencion este hecho, y basando mis opiniones en mi conocimiento, por desgracia no muy profundo, de sus costumbres, yo calculara que... Se hubiera odo caer un alfiler al suelo..., si alguien de los reunidos en aquella asamblea de nudistas hubiese posedo un alfiler. El general me interrumpi una sola vez, cuando calcul una cifra demasiado baja para X: Seor Nivens, creo que puede usted contar con el nmero que quiera de voluntarios para transportar la infeccin. Denegu con la cabeza. 169

170 No podemos aceptar voluntarios, mi general. Creo comprender su objecin. Tendramos que dar tiempo a que la enfermedad arraigase en el voluntario, y la diferencia de tiempo podra ser peligrosa. Pero creo que podremos resolver eso: empleando una cpsula de gelatina con antitoxina introducida entre los tejidos, o algo parecido. Estoy seguro de que los tcnicos sabrn resolver esa dificultad. Yo tambin estaba seguro de ello, pero mi verdadera objecin era una profunda repugnancia a ver un alma humana poseda por un titn. No debe usted utilizar voluntarios humanos, seor. El titn sabra todo cuanto supiese su vctima, y por lo tanto no efectuara conferencia directa; se limitara a advertir a sus semejantes de palabra. No, seor, ser mejor que usemos animales: monos, perros, cualquier ser lo bastante grande para transportar una babosa, pero que no posea la facultad de hablar, y en cantidades suficientes para infestar al grupo entero antes de que ninguna de las babosas se aperciba de que est enferma. Describ a grandes rasgos y rpidamente el lanzamiento final de paracaidistas, que denomin Operacin Salvamento. La primera oleada, que llamaremos Operacin Fiebre, puede empezar tan pronto como dispongamos de suficiente antitoxina para la segunda oleada. En menos de una semana no quedar una babosa viva en este continente. Nadie aplaudi, para la aprobacin a mis palabras se notaba en el aire. El general se march apresuradamente para entrevistarse con el mariscal del Aire Rexton, y luego me envi a su ayudante para invitarme a almorzar. Yo le respond que aceptara con mucho gusto su invitacin si sta inclua tambin a mi esposa. Mi padre me esperaba a la puerta del saln de conferencias. Bien, qu tal lo hice? le pregunt, ms ansioso de lo que quera parecer. l movi la cabeza. Sam, te los has metido en el bolsillo. Siento deseos de hacerte firmar un contrato de seis meses en la televisin. Mi padre trataba de no demostrar su satisfaccin. Yo haba logrado no tartamudear ni una sola vez en toda la sesin. Me senta otro hombre.

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32 Desde que Satn, el mono que tanta pena me dio en el zoolgico, fue liberado de su babosa, se mostr verdaderamente digno de su reputacin. Mi padre se haba ofrecido voluntario para experimentar la teora Nivens-Hazelhurst, pero yo me opuse. No lo hice ni por afecto filial ni a causa de su anttesis neo-freudiana; simplemente, la combinacin Patrn-titn me daba mucho miedo. No permitira que se acercase a las babosas ni siquiera para un experimento de laboratorio. No haba que fiarse de su mente astuta y marrullera! Aquellos que nunca han estado posedos por una babosa no pueden comprender que la vctima se convierta en un implacable enemigo nuestro. ., si bien con todas sus facultades intactas. Por lo tanto, utilizamos monos en el experimento. Disponamos no slo de los monos del parque zoolgico de Washington, sino de simios procedentes de media docena de zoos y circos. Satn recibi una inyeccin de fiebre de nueve das el mircoles da doce. El viernes la fiebre se apoder de l; otro chimpanc con su correspondiente babosa fue colocado en su compaa; las babosas celebraron inmediatamente una conferencia directa, despus de la cual el segundo mono fue sacado de la jaula. El domingo da diecisis el parsito de Satn se desprendi y cay al suelo. Satn recibi inmediatamente una inyeccin de antitoxina. A ltima hora del lunes muri la otra babosa, y su vctima recibi el adecuado tratamiento. El mircoles diecinueve Satn ya estaba bien, aunque haba perdido algo de peso, y el segundo mono, Lord Fauntleroy, se estaba reponiendo a ojos vistas. Para celebrar el xito, ofrec un pltano a Satn, pero l me arranc la primera falange del dedo ndice de la mano izquierda de un mordisco, en un momento en que no tena tiempo para que me hicieran un injerto. No fue ningn accidente; aquel mono era un canalla. Pero una herida de poca importancia no poda deprimirme. Despus de que me la curaran convenientemente sal en busca de Mary, no la encontr, y termin en la sala de oficiales, con la esperanza de encontrar a alguien que quisiera levantar su copa conmigo para brindar por el xito final. El lugar estaba vaco; todo el mundo estaba ocupado en los laboratorios, preparando la Operacin Fiebre y la Operacin Salvamento. Por orden del Presidente, todos los preparativos se realizaban en este apartado laboratorio de las montaas Smoky. Los monos portadores de la fiebre, unos doscientos, estaban aqu; el cultivo y la antitoxina se preparaban en nuestro laboratorio; los caballos para el suero estaban instalados en unos establos improvisados, en un antiguo frontn subterrneo. El milln de hombres que participaran en la Operacin Salvamento no podan estar reunidos aqu, pero no sabran nada hasta pocos momentos antes de empezar la operacin, cuando seran advertidos, recibiendo entonces cada uno de ellos una pistola y un cinto con inyectables individuales de antitoxina. Los que jams haban saltado en paracadas se veran empujados, en caso necesario, por el robusto pie 171

172 de un sargento. Se haca todo lo posible por mantener el secreto; lo nico que en mi opinin poda hacernos perder la batalla era que los titanes descubriesen nuestros planes, gracias a un renegado o por cualquier otro medio. Desgraciadamente, son muchos los planes que han terminado abocados al fracaso porque algn estpido los ha comunicado a su esposa. Si ramos incapaces de mantener el secreto, los monos portadores del virus seran muertos a tiros apenas apareciesen en el territorio dominado por los titanes. Sin embargo, me tranquilic mientras apuraba mi copa, pues estaba contento y ms que seguro de que el secreto no se violara. El trfico se efectuaba slo en una direccin, lo cual durara hasta despus del da del lanzamiento, y el coronel Kelly controlaba y diriga todas las comunicaciones con el interior. Por lo que se refiere a una rendija por donde el secreto pudiera escaparse, era muy poco probable. El general, mi padre, el coronel Gibsy y yo habamos ido a la Casa Blanca la semana pasada. El Patrn represent la comedia de la dignidad herida y obtuvo el resultado apetecido; por ltimo, incluso el subsecretario de Defensa qued en la sombra. Si el presidente y Rexton eran capaces de no hablar en sueos durante otra semana, el triunfo era nuestro. No podamos perder ya ms tiempo: la zona roja se extenda de un modo alarmante. Despus de la batalla de Pass Christian, las babosas haban seguido avanzando, y ahora dominaban toda la costa del golfo de Mxico hasta ms all de Pensacola; haba seales de que no se detendran all. Tal vez las babosas empezaban a cansarse de nuestra resistencia y queran abreviar lanzando la bomba atmica sobre las ciudades que an dominbamos. Si eso ocurra...; una pantalla de radar puede poner sobre aviso a las defensas, pero es incapaz de detener un ataque en masa. Sin embargo, no quise dejarme dominar por las preocupaciones. Una semana ms y... El coronel Kelly entr y vino a sentarse junto a m. Quiere tomar algo? inquir. Una cerveza ms o menos no cambiar en nada mi lnea dijo, pensativo, tras examinar su abultado vientre. Entonces tome una. Tome una docena... Ped su cerveza y luego le puse al corriente del xito obtenido con los monos. l inclin la cabeza y dijo: S, ya lo haba odo. Parece que el asunto se presenta bien. Bien? Eso es todo lo que se le ocurre decir? Estamos a un paso de lograr nuestro objetivo. Dentro de una semana habremos ganado. Ah, s? Vamos a ver dije, algo molesto, podr volver a vestir sus ropas civiles y llevar una vida normal. No est contento? O acaso piensa que nuestro plan va a fallar? No, creo que ser un xito repuso. Entonces, por qu pone esa cara de enterrador? Seor Nivens dijo, cree que a un hombre que posee un vientre como el mo le complace la idea de exhibirse por ah desnudo? 172

173 No, en efecto, no lo creo. A m me resultar quizs algo fastidioso volver a vestirme como antes; es una prdida de tiempo y se est menos cmodo. No se preocupe, el cambio de moda al que hemos asistido es permanente. Qu quiere decir? No le entiendo; acaba de decir que nuestro plan va a resultar y ahora habla como si el decreto Bao de Sol fuera a aplicarse indefinidamente... En cierto modo, as es. Pidi otra cerveza y prosigui: Seor Nivens, nunca imagin que vera una base militar convertida en un campamento de nudistas. Ahora que lo he visto, no confo en una vuelta atrs; es imposible. Una vez abierta, la caja de Pandora no puede ser cerrada jams. Tiene razn repliqu, las cosas ya no volvern a ser como antes. Pero no exagere las cosas; el da en que el Presidente anule el decreto Bao de Sol las antiguas leyes entrarn en vigor, y si alguien se pasea por la calle sin pantaln, ser detenido por atentado contra la moral. Espero que no. Cmo? Vaya, a ver si se decide de una vez. Mire, seor Nivens, mientras exista la posibilidad de que alguna larva haya quedado con vida, todos deberemos estar dispuestos a desnudarnos a la menor insinuacin.. , si no queremos que nos maten. Y no slo durante las prximas semanas, sino durante veinte o incluso cien aos. No estoy criticando sus planes, pero ha estado usted muy ocupado para darse cuenta de que tienen un carcter esencialmente local y temporal. Por ejemplo, ha pensado en inspeccionar la jungla del Amazonas, rbol por rbol? La Tierra tiene una superficie de cerca de sesenta millones de kilmetros cuadrados... No podemos buscar a las larvas por todas partes. Dse cuenta, por ejemplo, de que apenas hemos reducido el nmero de ratas que existen sobre la Tierra desde que luchamos contra ellas. Entonces inquir, quiere decir que nuestra empresa es desesperada? En absoluto. Lo que quiero decir es que debemos aprender a vivir con este horror, al igual que hemos aprendido a vivir con la bomba atmica.

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En la misma habitacin de la Casa Blanca en que el Presidente haba difundido su mensaje semanas atrs nos encontrbamos ahora reunidos el Patrn, Mary, yo, Rexton, el subsecretario, el doctor Hazelhurst y el coronel Gibsy. Y tambin el Presidente. Tenamos los ojos fijos en el gran mapa que an cubra una de las paredes; haban transcurrido cuatro das y medio desde el comienzo de la Operacin Fiebre, pero el valle del Mississippi an mostraba centenares de luces rojas. Yo empezaba a sentirme inquieto, a pesar de que la operacin haba constituido aparentemente un xito y habamos perdido slo tres aviones. Segn los clculos efectuados, todas las babosas con posibilidad de celebrar una conferencia directa tenan que haber recibido la infeccin haca tres das. Se calculaba que a consecuencia de la operacin se contagiara un ochenta por ciento durante las primeras doce horas, principalmente en las ciudades. Las babosas no tardaran en morir como moscas..., si nuestros clculos eran exactos. Trat de mantenerme tranquilo mientras me preguntaba si aquellas luces rojas ocultaban varios millones de babosas mortalmente enfermas... o tan slo doscientos monos asesinados. Se habra equivocado alguien en los clculos? O algn indiscreto se habra ido de la lengua? Habra habido un error tan colosal en nuestros razonamientos que ramos incapaces de verlo? De pronto, una de las luces parpade y luego se volvi verde; todos nos pusimos en pie como un solo hombre. Una voz empez a hablar por el estereoscopio, aunque en la pantalla no apareci ninguna imagen:Aqu estacin Dixie, Little Rock dijo una fatigadsima voz del sur. Necesitamos ayuda con la mxima urgencia. Todos los que estn a la escucha, transmitan por favor este mensaje: Little Rock, en Arkansas, se halla bajo los efectos de una terrible epidemia. Adviertan a la Cruz Roja. Hemos... La voz desapareci, ya fuese por desvanecimiento del locutor o por un fallo en la transmisin. Consegu recuperar el aliento. Mary me acarici la mano y volv a sentarme, aliviado. Era una alegra demasiado grande para constituir un placer. Vi ahora que la lucecita verde no sealaba Little Rock, sino un lugar ms al oeste, Oklahoma. Aparecieron otras dos luces verdes, una en Nebraska y otra al norte de la frontera canadiense. Reson otra voz, con un gangoso acento de Nueva Inglaterra; me pregunt cmo una voz con ese acento poda provenir de la zona roja. Un poco como una noche de elecciones, eh, jefe? dijo el subsecretario, risueo. Un poco convino el Presidente, pero generalmente nunca recibimos resultados desde Mxico. Seal el mapa; en Chihuahua brillaban luces verdes. Caramba, es verdad. Bien, veo que tendremos que resolver algunos incidentes fronterizos cuando esto termine. 174

175 El Presidente no respondi; pareca hablar consigo mismo. Me vio, sonri y murmur a media voz: Cada pulga tiene su pulguita que le pica la espalda. Y las pulguitas, otras ms pequeas, la cosa se alarga. Sonre tratando de mostrarme corts, aunque aquello me pareca fuera de lugar, dadas las circunstancias. El Presidente mir en derredor, y dijo: Nadie tiene hambre? Yo s, por primera vez desde hace semanas. A ltimas horas de la tarde del da siguiente, en el mapa haba ms luces verdes que rojas. Rexton haba hecho montar dos paneles electrnicos en el Centro de Operaciones del Nuevo Pentgono; uno de ellos mostraba los porcentajes que se juzgaban necesarios segn los complicados clculos efectuados, y que al alcanzar la cifra requerida pondra en marcha la Operacin Salvamento; el otro mostraba el tiempo calculado para esta operacin. Las cifras cambiaban de vez en cuando. Durante las ltimas dos horas los datos se haban fijado en las 17.43, segn la hora de la costa oriental. Rexton se levant. Voy a disponerlo para las 17.45 anunci. Seor Presidente, querr usted excusarme? No faltaba ms. Rexton se volvi hacia mi padre y yo: Si siguen decididos a llevar hasta el final su quijotesca empresa, ha llegado la hora. Me puse en pie. Mary, t esprame. Ella pregunt: Dnde? Haba quedado convenido y no de un modo muy pacfico que ella no ira con nosotros. El Presidente nos ataj: Sugiero que la seora Nivens se quede aqu. Despus de todo, lo consideramos un miembro de la familia. Yo respond: Gracias, seor. El coronel Gibsy me lanz una extraa mirada. Dos horas ms tarde sobrevolbamos nuestro objetivo. La puerta de corredera estaba abierta. Mi padre y yo ramos los ltimos de la patrulla, despus de los muchachos que deban hacer el trabajo duro. Me sudaban las manos y estaba terriblemente nervioso. Me horroriza saltar en paracadas.

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Recorriendo la manzana asignada, de puerta en puerta, fui poniendo inyecciones de antitoxinas; mantena la pistola en una mano y la jeringuilla en la otra. Se trataba de uno de los barrios ms viejos de Jefferson City. Slo se vean cuchitriles, y las viviendas databan de cincuenta aos atrs, por lo menos. Haba administrado ya un par de docenas de inyecciones, y an tena que poner otras tres docenas antes de ir a reunirme con mis compaeros en el ayuntamiento. Empezaba a sentirme cansado de aquel trabajo. Saba perfectamente por qu haba venido; no era slo curiosidad; quera verlas morir. Quera contemplar su agona, verlas muertas, dominado por un odio implacable que se sobrepona a todos mis dems sentimientos. Pero ahora que las haba visto muertas ya tena bastante; lo nico que quera era volver a casa, tomar un bao y olvidarlo todo. No era un trabajo difcil; tan slo montono y repugnante. Hasta entonces, todas las babosas que haba encontrado estaban muertas. Dispar contra un perro medio agazapado que me pareci que tena una joroba; no estaba muy seguro, porque la luz era escasa. Nos lanzaron poco antes de la puesta del sol, y ahora estaba casi oscuro del todo. Termin de registrar la casa en que me encontraba, di unas voces antes de abandonarla, para cerciorarme de que no quedaba nadie, y sal a la calle. sta estaba casi desierta; con toda la poblacin enferma de fiebre, eran pocos los viandantes. Sin embargo, vi venir a un hombre hacia m, dando traspis y con los ojos muy abiertos e inexpresivos. Le grit: Eh, usted! Se detuvo. Yo le dije: Tengo lo que le hace falta para ponerse bien. Extienda el brazo. 16 Amos (Por toda respuesta, me golpe dbilmente. Yo le propin un directo tratando de no hacerle demasiado dao, y l cay de bruces. Sobre su espalda mostraba las rojas picaduras producidas por una larva; escog un lugar bastante limpio en la zona del rin izquierdo y le clav la aguja, doblndola para romper la punta una vez clavada. Las ampollas llevaban una carga de gas; no era necesario hacer otra cosa. El primer piso de la casa siguiente contena siete personas, la mayora tan enfermas que no dije nada y me limit a ponerles la inyeccin, marchndome luego a toda prisa. No tuve ninguna dificultad. El segundo piso estaba en la misma situacin que el primero. En el ultimo piso haba tres habitaciones vacas. Para entrar en una de ellas tuve que hacer saltar la cerradura de un disparo. El cuarto piso estaba ocupado, aunque eso slo es una manera de hablar. Haba una mujer muerta en la cocina con la cabeza aplastada. Tena an una babosa sobre los hombros, pero muerta tambin. Sal de all a toda prisa y mir en derredor. En el cuarto de bao, sentado en una anticuada baera, haba un hombre de mediana edad. Tena la cabeza inclinada sobre el pecho y mostraba las muecas 176

177 ensangrentadas. Pens que estaba muerto, pero levant su mirada cuando yo me inclin sobre l. Llega demasiado tarde me dijo, sombro. He matado a mi esposa. O demasiado pronto, pens. Por lo que se vea en el fondo de la baera, y a juzgar por su rostro ceniciento, hubiera sido mejor que hubiese llegado cinco minutos despus. Le mir preguntndome si deba ponerle la inyeccin o no. Mi hijita... musit. Tiene una hija? dije, hablando muy fuerte. Dnde est? Sus ojos giraron en sus rbitas y no pronunci palabra, dejando caer la cabeza de nuevo. Yo le grit, y luego hund mi pulgar en su cuello, pero no le encontr el pulso. La nia estaba en una cama, en una de las habitaciones. Era una criatura de ocho o nueve aos, que de haber estado bien hubiera sido muy linda. Se levant y se puso a llorar, llamndome papato. S, s dije, tratando de calmarla, papato se encargar de ti. Le puse la inyeccin en una pierna; ella ni siquiera se dio cuenta. Me volv para irme, pero ella volvi a llamarme: Tengo sed. Quiero un vaso de agua. Tuve que volver a entrar en aquel macabro cuarto de bao. Mientras le daba el vaso de agua mi telfono son, hacindome verter algo del lquido. Hijo! Me oyes? Me llev la mano al cinturn y conect el micrfono. S. Qu ocurre? Estoy en el pequeo parque situado al norte del barrio donde t ests. Me encuentro en un aprieto. Voy en seguida! Dej el vaso y me dispuse a marcharme. Luego, dominado por la indecisin, volv sobre mis pasos. No poda dejar a la nia all, para que al despertarse se encontrara con sus padres muertos. La tom en brazos y baj hasta el segundo piso, entrando por la primera puerta que encontr y dejndola sobre un sof. En aquel piso haba algunas personas, demasiado enfermas para ocuparse de la nia, pero era todo cuanto yo poda hacer. Date prisa, hijo! Voy volando! Sal como una exhalacin y no perd ms tiempo hablando. La zona asignada a mi padre se hallaba directamente al norte de la ma, formando un paralelo con ella y terminando en un minsculo parque. Cuando di la vuelta a la manzana no le vi de momento y segu corriendo. Estoy aqu, hijo, en este autoavin! Esta vez le o por el telfono y de viva voz. Di media vuelta y descubr el vehculo, un enorme Cadillac muy parecido a los que sola emplear la Seccin. Haba alguien en su interior, pero estaba demasiado oscuro para distinguirlo claramente. Me aproxim con cautela hasta que le o decir: Gracias a Dios! Cre que no vendras nunca. Ahora supe que era mi padre. Tuve que agacharme para entrar. Entonces l se apoder de m. 177

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Cuando recuper el conocimiento, me di cuenta de que estaba atado de pies y manos. Me hallaba en el asiento del copiloto, y en el otro se hallaba el Patrn con las manos en los mandos. El volante del copiloto estaba abatido y fuera de mi alcance. Al comprender que el autoavin surcaba el espacio, me despert del todo. Se volvi hacia m y dijo alegremente: Te encuentras mejor? Pude ver entonces la babosa que llevaba sobre los hombros. Algo mejor admit. Siento haber tenido que golpearte prosigui, pero no haba otra opcin. Ya lo supongo. Por el momento tendrs que seguir atado. Ms tarde ya arreglaremos las cosas de otro modo. Sonri con su peculiar sonrisa perversa. Lo sorprendente del caso era que su propia personalidad segua mostrndose a travs de todas las palabras que le haca pronunciar la babosa. No pregunt a qu se refera con sus ltimas palabras; prefera ignorarlo. Me dediqu a probar mis ligaduras, pero el viejo las haba asegurado slidamente. Adonde vamos? pregunt. Hacia el sur. Manipul en los mandos. S, hacia el sur. Concdeme un momento para dejar parado este aparato, y te explicar lo que nos espera. Estuvo ocupado durante unos segundos y luego dijo: Ya est. Ahora se mantendr quieto a diez mil metros. La mencin de esta gran altura me oblig a mirar el tablero de mandos. El aparato no slo pareca uno de los autoaviones de la Seccin; en realidad lo era. Dnde encontr este aparato? le pregunt. La Seccin lo tena oculto en Jefferson City. Yo lo busqu y vi que nadie haba dado con l. Fue una suerte, no? Poda existir una opinin contraria, pens, pero no quise discutir. Estaba calculando an las posibilidades, que me parecieron muy remotas y desesperadas. Me haba despojado de mi pistola. La llevaba probablemente en su costado, y fuera de mi alcance; yo no poda verla. Pero eso no fue lo mejor prosigui; tuve la buena suerte de ser capturado por el que con toda seguridad era el nico amo sano de toda la ciudad de Jefferson, aunque eso no quiere decir que crea a ciegas en la suerte. As es que al final hemos ganado. Sonri. Esto es como jugar una partida doble en un difcil campeonato de ajedrez. No me ha dicho usted adonde vamos insist. No me quedaba otra cosa que hacer sino hablar. l medit: Lejos de Estados Unidos, claro. Mi amo es tal vez el nico que est libre de la fiebre de nueve das en todo el continente, y no quiero arriesgarme. Creo que la pennsula del Yucatn nos conviene, y all nos dirigimos. All podemos ocultarnos y aumentar el nmero de nuestros adeptos, para seguir luego hacia el sur. Cuando volvamos, y volveremos!, ya no cometeremos las mismas equivocaciones. Oiga, padre, no podra librarme de estas ataduras? Me impiden la circulacin. Usted ya sabe que puede confiar plenamente en m. 178

179 Paciencia, paciencia, todo llegar. Espera a que conecte el piloto automtico. El autoavin sigui subiendo; a pesar de su potencia, diez mil metros de altitud era mucho para un coche que empez siendo un modelo familiar. Parece usted olvidar que estuve con los amos mucho tiempo. Ya los conozco..., y adems le doy mi palabra de honor. l sonri. No quieras pasarte de listo. Si ahora te soltara, o bien me mataras t o sera yo quien tendra que matarte. Y te quiero vivo. Llegaremos muy lejos, hijo, t y yo. No tenemos un pelo de tontos y nos haremos los amos. No respond. l prosigui: A propsito: dices que ya conoces a los amos. Por qu no me hablaste con ms franqueza, hijo? Por qu me lo ocultaste? El qu? Nunca me dijiste lo que se senta. Hijo, no tena ni idea de que pudiese sentirse tal paz, contento y bienestar. Hace muchos aos que no me senta tan feliz; nunca lo haba sido tanto desde... mostr una expresin sorprendida y luego prosigui: ... desde que muri tu madre. Pero eso no importa ahora; esto es mejor. Tendras que habrmelo dicho. De pronto me sent lleno de disgusto, hasta el punto de olvidar toda mi astucia. Tal vez yo no lo vea as. Y usted tampoco lo vera, viejo loco, si no tuviese una babosa sobre sus espaldas, hablando por su boca y pensando con su cerebro. Calma, calma, hijito dijo suavemente, y lo peor es que su voz me calm. Pronto cambiars de opinin. Creme, para esto fuimos creados; ste es nuestro destino. La humanidad ha estado dividida, llena de luchas intestinas. Los amos le darn la paz y la unidad. Me dije para mi coleto que probablemente habra idiotas bastante capaces de aceptar esa teora, y de entregar sus almas voluntariamente a cambio de una promesa de paz y seguridad. Pero nada dije. No tendrs que esperar mucho me dijo de pronto, mirando de soslayo a los mandos. Lo dejar all parado. Puso el piloto automtico, comprob los instrumentos y oprimi algunos botones. Prxima parada: Yucatn. Ahora, manos a la obra. Se levant del asiento y se arrodill a mi lado en la estrecha cabina. Hay que asegurarse dijo, mientras sujetaba el cinturn de seguridad en torno a mi cintura. Le golpe el rostro con mis rodillas. l se apart y me mir sin la menor expresin de clera. Vamos, vamos. Tendra que enfadarme..., pero los amos no se enfadan. Anda, s bueno. Volvi a acercarse, comprobando las ligaduras de manos y tobillos. Su nariz sangraba, pero no se preocup en secrsela. Estte quieto dijo. Ten paciencia; no durar mucho. Se sent en el asiento del piloto y se inclin hacia delante, con los codos sobre las rodillas. Esa postura colocaba directamente bajo mi campo visual a su amo. Nada ocurri durante algunos minutos, y yo me limit a seguir forcejeando con mis ligaduras. A juzgar por su aspecto, el viejo se haba quedado dormido, pero yo no me fiaba. 179

180 De pronto, se form una lnea a lo largo del crneo revestimiento pardo de la babosa, que se fue ensanchando poco a poco. Ahora ya poda ver el horror opalino que ocultaba. El espacio existente entre las dos mitades del caparazn se ensanch ms y comprend que la babosa se estaba dividiendo, absorbiendo vida y materia del cuerpo de mi padre para convertirse en dos. Comprend tambin, helado de terror, que slo me quedaban cinco minutos de vida individual. Asista al nacimiento de un nuevo amo, el cual pronto estara a punto para apoderarse de m. Si con mis solas fuerzas humanas hubiese podido romper las ataduras que me sujetaban, las hubiera roto. Pero no lo consegu. El Patrn no prestaba la menor atencin a mis esfuerzos. Dudo que estuviese consciente; sin duda, las babosas deban utilizar alguna medida de control mientras estaban ocupadas con su divisin. Era posible que se limitasen, simplemente, a inmovilizar a su esclavo. Sea como fuere, el viejo no se mova. Cuando renunci a seguir luchando, deshecho y convencido de que no poda romper mis ligaduras, pude ver ya la lnea plateada que recorra el centro de la babosa y que significaba que la divisin tocaba a su fin. Fue eso lo que me hizo cambiar de idea si es que quedaban ideas en mi cerebro delirante. Tena las manos atadas a la espalda, los tobillos igualmente atados, y el cinturn de seguridad me sujetaba con fuerza al asiento. Pero mis piernas, a pesar de estar atadas una contra otra, estaban libres desde la cintura hacia abajo. Me agazap para tomar ms impulso y levant con fuerza las piernas, dejndolas caer en un terrible golpe sobre el tablero de instrumentos, a consecuencia de lo cual se dispararon todos los propulsores a chorro. El resultado fue espantoso. El aparato entr en picado, y mi padre y yo nos sentimos aplastados contra los asientos. El golpe fue mucho ms terrible para l, porque no se hallaba sujeto como yo. El golpe contra el respaldo de su asiento fue violentsimo, aplastando materialmente a su larva, abierta y desvalida. Mi padre fue presa de aquel reflejo total y horrible, aquel espasmo de todos los msculos que yo ya haba contemplado otras veces antes. Luego se dej caer de bruces sobre los mandos, con el rostro contrado y los dedos agarrotados. El autoavin caa vertiginosamente. Yo permaneca sujeto en mi asiento, sin poder evitar que siguiera cayendo. Si el cuerpo de mi padre no hubiese alterado con su peso los mandos, tal vez hubiera podido hacer algo, quiz remontar el aparato con mis pies atados. Prob a hacerlo, pero sin el menor xito. Los mandos estaban probablemente averiados. La aguja del altmetro descenda con rapidez. Antes de darme cuenta habamos bajado ya a tres mil metros. Luego a dos mil..., mil quinientos..., mil..., y empezamos a recorrer nuestro ltimo kilmetro. A quinientos metros, el dispositivo de radar funcion, y los propulsores delanteros se dispararon todos a la vez. El cinturn me oprimi terriblemente el estmago. Me crea ya salvado y pensaba que el aparato recobrara el equilibrio..., aunque hubiera debido saber que era imposible, con el cuerpo de mi padre bloqueando los mandos. Volv en m y poco a poco fui notando un suave movimiento de balanceo. Aquello me molestaba y quera que terminase, pues el 180

181 menor movimiento me causaba un dolor insoportable. Consegu abrir un ojo el otro no se quera abrir, y mir con gran esfuerzo en derredor, buscando la causa de mi disgusto. Tena sobre m el suelo del autoavin, pero yo lo contempl durante largo tiempo antes de reconocerlo. Entonces empec a darme cuenta de dnde estaba y a recordar lo que haba pasado. Evoqu la cada y el terrible golpe, y comprend que nos habamos estrellado no contra el suelo, sino contra el agua. El golfo de Mxico? En realidad, poco me importaba. Con un sbito acceso de dolor, pens en mi padre. El cinturn, roto, penda sobre mi cabeza. Yo segua con las manos y tobillos atados, y pareca tener un brazo roto. No poda abrir un ojo y senta dolor en el pecho al respirar; pero dej de pensar en mis heridas. Mi padre no segua aplastado contra los mandos, lo cual me sorprendi mucho. Con un doloroso esfuerzo volv la cabeza para contemplar el resto del autoavin con mi ojo sano. El viejo no estafa lejos de m, a un metro ms o menos. Creo que tard una media hora en franquear aquella distancia de un metro. Estaba cubierto de sangre, y fro, y yo estaba seguro de que estaba muerto. Me ech con mi cara junto a la suya, casi mejilla contra mejilla. De momento me pareci que no tena la menor seal de vida, y adems, a juzgar por su postura retorcida, no se poda creer que viviese. Pap dije con voz ronca. Luego grit: Pap! Movi los prpados, pero no abri los ojos. Hola, hijo murmur. Gracias, muchacho... Su voz se apag. Tena deseos de sacudirlo, pero lo nico que poda hacer era gritar. Pap! Abra los ojos! Est usted bien? l volvi a hablar, y cada palabra pareca costarle un doloroso esfuerzo. Tu madre... deca... que estaba... orgullosa de ti. Su voz volvi a extinguirse, y su respiracin se hizo sibilante y fatigosa. Pap solloc, no quiero que muera. Yo no podra hacer nada sin usted. Abri los ojos. S, hijo, s puedes. Hizo una pausa, fatigado, y aadi: Estoy muy mal herido, muchacho. Volvi a cerrar los ojos. No pude arrancarle una palabra ms a pesar de mis gritos y sollozos. Apret mi rostro contra el suyo y dej que mis lgrimas se mezclaran con la sangre y el sudor.

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Estoy escribiendo un informe en Titn. Hemos venido aqu para proceder a su limpieza total. Si no volvemos, ste ser nuestro legado a los hombres libres. Les diremos todo lo que sabemos acerca de las babosas y cmo defenderse de ellas. Kelly tena razn: los hombres jams sern ya como antes. A pesar del xito alcanzado por la Operacin Salvamento, no existe ninguna garanta de que las babosas hayan sido totalmente exterminadas. La semana pasada, sin ir ms lejos, fue muerto en el Yukn un oso provisto de una sospechosa joroba. La raza humana tendr que seguir siempre en guardia, especialmente en los prximos veinticinco aos, y en el caso de que nosotros no volvamos y sigan vindose platillos volantes. Ignoramos por qu los monstruos de Titn se ajustan al ciclo de veintinueve aos del ao de Saturno, pero as es. La razn puede ser sencilla: nosotros mismos tenemos muchos ciclos biolgicos que concuerdan con el ao terrestre. Creemos que las babosas estn dotadas de actividad nicamente durante un perodo determinado de su ao; si es as, la Operacin Venganza puede resultar muy fcil. Sin embargo, no hay que contar con ello. Yo formo parte de la expedicin. Dios nos asista, en calidad de psiclogo agregado (extico), pero soy tambin un combatiente, como lo somos todos nosotros, desde el capelln al cocinero. Nuestra expedicin no es juego, e intentaremos demostrar a las babosas que cometieron la equivocacin de atacar a la forma de vida ms dura, implacable, despiadada, y tambin inteligente, de nuestra galaxia. El hombre puede ser muerto, pero no domesticado. (Abrigo en secreto la esperanza de que encontraremos algn medio de salvar aquellas pequeas criaturas andrginas semejantes a elfos. Creo que nos llevaramos bien con ellas.) Tanto si lo conseguimos como si no, la raza humana tiene que seguir manteniendo muy alta su bien ganada reputacin de ferocidad. El precio de la libertad es nuestra voluntad de presentar batalla en cualquier momento y en cualquier lugar, de la manera ms implacable. Si no aprendemos esa leccin de las babosas, tanto peor. Deberemos entonces prepararnos para ir al encuentro de los dinosaurios: la extincin de la raza humana est a la vista. Porque... sabe alguien qu oscuras aagazas nos acechan en los confines de nuestro Universo? Las babosas pueden resultar sencillas, cordiales y amistosas comparadas, pongamos por caso, con los nativos de los planetas de Sirio. No es ms que el principio, y nos queda mucho que aprender. Pensbamos que el espacio estaba vaco y que, por lo tanto, nosotros ramos indiscutiblemente los amos de la Creacin, incluso despus de conquistar el espacio seguimos pensndolo, porque Marte ya estaba muerto y en Venus la vida slo comenzaba. Pero si el hombre quiere ser el rey de la Creacin, o por lo menos un vecino respetable, tendr que luchar por ese puesto. Todos los que formamos parte de la expedicin hemos sido posedos por las babosas al menos una vez. Slo los que han estado bajo su dominio pueden saber 182

183 cuan astutas son, de qu modo hay que estar en guardia permanente... o hasta qu punto hay que odiarlas. La duracin de la expedicin, segn nos han comunicado, ser de unos doce aos, lo que ser tiempo ms que suficiente para que Mary y yo terminemos nuestra luna de miel. Porque, naturalmente, Mary me acompaa; casi todos nosotros llevamos a nuestras esposas, y los solteros se hallan equilibrados por un nmero igual de mujeres solteras. Doce aos en una expedicin es casi una vida. Cuando le dije a Mary que bamos a las lunas de Saturno, su nico comentario fue: S, querido. Tendremos tiempo de tener dos o tres nios. Como dice mi padre: Nuestra raza tiene que seguir adelante, aunque no sepa adonde va. Este informe no tiene pies ni cabeza. Tengo que revisarlo antes de pasarlo en limpio, pero he puesto en l los hechos ms importantes, tal como los Veo y los comprendo. La guerra con otra raza es una guerra psicolgica, no de armamento, y lo que yo pienso y siento puede ser ms importante que lo que haga. Termino este informe en la Estacin Espacial Beta, desde la cual efectuaremos el transbordo a la nave de las Naciones Unidas Vengador. No tendr tiempo de revisarlo; tendr que ir tal como est, para que se diviertan con l los historiadores. Anoche le dijimos adis a mi padre en Pikes Peak Port. l me corrigi: Hasta la vista, querrs decir. T volvers, y yo an espero seguir arrastrndome por aqu, ms grun y desabrido a cada ao que pase, hasta el da que vuelvas. Respond que sa era tambin mi esperanza. l asinti. Volvers. Eres demasiado duro y astuto para morir. Tengo mucha confianza en ti, y adems nos parecemos, hijo. Estamos a punto de efectuar el transbordo. Me siento lleno de un gozo triunfal. Amos de tteres, estad atentos: los hombres libres van a exterminaros! Muerte y destruccin!

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