“We may weep but we will stay!

”: Palestinian women resist evictions                          Kalyani Menon­Sen March 2011  

“We may weep but we will stay”: Women resist evictions in Palestine
Kalyani Menon­Sen Umm Nabil al Kurd is 82 years old. She is tiny and frail ­ her hands tremble as she takes the mike.  But her voice is steady as she describes how she lost her home.  “We came to Jerusalem from Haifa as refugees in 1948” she says. “The Jordanians allotted us our  house. We have lived there for 60 years – my children were born there. It was small and broken  when we moved in ­ we extended it and improved it as our family grew. We planted a garden. When  my son got married and the grandchildren came, we built a separate unit for him at the back of the  main house. We built with our own money, with our own hands. Then, two years ago, the Israelis  came with the police and told us to leave. They said the house was theirs. They pushed me to the  ground, called me filthy names, turned their dogs on me. They threw out our furniture and moved  into the house. We went to court but the judge said we were occupying the house illegally – he told  us to pay 100,000 shekels1 as rent for the years that we had lived in the house. We had to pay ­  my  husband would have been imprisoned if we did not. We are still fighting the case – the next hearing  is in July but I don't know if we will ever get the house back.”  Umm Nabil and the 28 other families in the East Jerusalem neighbourhood of Sheikh Jarrah are the  latest targets of Ateret Cohanim, an organisation that promotes Jewish settlement in East Jerusalem.  The Palestinians of East Jerusalem were among some 700,000 Arabs who fled or were forced from  their homes during the war that followed the creation of Israel in 1948. The Government of Jordan,  which controlled the West Bank and East Jerusalem after the war, housed them and several other  families on unoccupied plots of land in these areas, on condition that they surrender their refugee  ration cards. The allotment was supervised and endorsed by the UN and all these families have  papers proving their ownership.   After the Israeli occupation of Palestine in 1967, organisations like Ateret Cohanim began filing  claims to  Palestinian­owned houses in Israeli courts on the grounds that these properties belonged  to Jews before the formation of the Israeli state.  In Jerusalem, the targeted properties include not  only allotments to the refugees of 1948 like the al Kurd family, but also the homes of Palestinian  Arab families that can trace their history in Jerusalem for hundreds of years. The declared aim of  groups like Ateret Cohanim is to move as many Jewish families as possible into East Jerusalem,  which is on the Palestinian side of the 'Green Line' of 1949 and which Palestinians see as the capital  of the Palestinian state. This is a strategy that will ultimately strengthen Israel's  claim to the whole  of the city that it identifies as the heart of both the Jewish faith and the Jewish nation.  Speaking to BBC last year, Daniel Luria, the founder of Ateret Cohanim, said “Arabs don't have the  same sort of feeling or devotion or roots here. An Arab has his roots here maybe 30, 40, 50, 70  years. Jews have had their roots here for 3,000 years. This belongs to the Jewish people.”2 
1 Around USD 27,700 2 <http://news.bbc.co.uk/2/hi/middle_east/7729487.stm> (accessed on 19 March 2011)


“We may weep but we will stay!”: Palestinian women resist evictions                          Kalyani Menon­Sen March 2011  

We visit Umm Nabil in her home, a single­story dwelling of creamy Jerusalem stone standing on  around 250 square metres of land. The front of the house is covered with crudely painted six­ pointed stars, and a grimy Israeli flag droops limply from a makeshift flagpole. The front door is  locked and the windows boarded up ­  the settlers seem to be out for the day. We walk down the path  at the side of Umm Nabil's front garden, now just an expanse of dry clods littered with rocks. The  path  is blocked by the “solidarity tent” where volunteers from human rights groups used to camp in  an ultimately futile attempt to protect the families of Sheikh Jarrah from eviction. The tattered  plastic sheeting is covered with defiant slogans. Mattresses and carpets are stacked along the sides –  this is where the men of the family sleep at night. We catch Umm Nabil at her Friday prayers. She bustles out with a Koran in her hands from the  extension at the rear of the house where the extended family now lives, thirteen people in three  small rooms.  Many of the family's belongings ­ an upholstered sofa and chairs, a old carved  cupboard, a wooden shelf, copper utensils, a computer monitor and keyboard – are piled around the  front door and in the tiny yard at the back. Umm Nabil refuses to remove them. They are a sign of  defiance, lying where they were thrown by the settlers on the night they took over the house.  As we come out of Umm Nabil's gate, a police car drives slowly by. The two young troopers turn  their heads in unison, reflecting Ray­Bans getting a good look at us. A red­bearded settler comes out  of the house across the street and gives us a hard stare as he saunters by, muttering into a cellphone.  A car swings into the lane and parks a few houses away. No one gets out. It is Friday morning and  the neighbourhood is silent. The men and boys are at Friday prayers at the Al Aqsa mosque in the  Old City. Suddenly, the quiet of the street seems menacing.  Clutching her Koran, Umm Nabil waves us off. She looks very small and defenceless as she goes  back to her prayers.
Umm Nabil's settler­occupied house is painted with Israeli symbols (Photo: Aruna Rao)

Khawla Hanum's family has lived in Sheikh  Jarrah since 1948. They were served an  eviction notice by the Jerusalem  Municipality in March 2009 but stayed on  in the house with a small solidarity group  guarding the gate, expecting an attack every  moment. Her hot­headed oldest son wanted  to be a hero and fight the Israelis – he was  sent away to relatives in the West Bank to  keep him safe. After five months, when the  solidarity group left and the family relaxed  their vigilance, the settlers struck. Khawla  Hanum was startled awake in the early  hours of the morning to find five fully  armed Israeli commandos in her bedroom.  One man grabbed her seven­year old  daughter by the arm and dragged her out of  2

“We may weep but we will stay!”: Palestinian women resist evictions                          Kalyani Menon­Sen March 2011  

the door, dislocating her shoulder. Another picked up her three­year old and threw him off the bed.  As Khawla Hanum screamed and tried to save her children, she was dragged out and thrown on the  street. “It was over in just 30 minutes” says Khawla Hanum. “They had planned everything. They  came when there was no one around ­ no media, no solidarity group. They threw grenades into the  street to frighten the neighbours. They broke our mobile phones so that we could not call for help.  My sister­in­law fainted, and they laughed and asked us if we wanted an ambulance. Within  minutes, a truck came and unloaded the settlers. The soldiers dragged out all our furniture, loaded it  into the truck and took it away.”  For six months, the family lived in tents outside the house, braving daily insults and threats from the  settlers. When the municipal authorities arrested her husband and his brothers for pitching their  tents on public land, Khawla Hanum went to court and got a stay order. The family continues to live  on the street. “My children cry when they see the settler children playing with their toys” says  Khawla Hanum. “When I begged them to at least return my children's school books, they tore them  up and threw them at us. The settler children frighten our children with abuse and beatings. We have  complained to the police many times but they refuse to act. Instead, they threaten to arrest our  children for throwing stones at the settlers.”    A few months ago, the municipality sent Khawla Hanum a bill for 13,600 shekels3 for the “service”  of loading her furniture onto the truck and taking it away. Her husband was detained until she paid  the full amount.         “Steadfast” is the word most often used by the women of Sheikh Jarrah to describe their resistance.  They know that their refusal to move out of the neighbourhood is infuriating the settlers, who are  becoming more and more aggressive. Mayssa al Kurd is Umm Nabil's daughter. Her brother­in­law  was seriously injured by an attack dog belonging to one of the settlers, which bit him in the genitals.  He nearly bled to death. Mayssa went to the police station to lodge a complaint but found the settlers  there before her. The police threatened to arrest Mayssa for provoking the dog.  Mayssa's son and  Maysoon al Ghawi's husband have been issued with restraint orders (renewed every three months)  that prohibit them from coming within 200 metres of Sheikh Jarrah. Mayssa's children have been  picked up more than once by the police for throwing stones at the settlers, and are released only  after payment of hefty fines. Several times, the women have chased away police details from the  street, taunting them for their inability to stop the settlers from attacking Palestinian children.  Fearing for their safety, many of these families have sent away their older boys to relatives in the  West Bank. The younger children are traumatised and depressed, wandering aimlessly up and down  the street or standing for hours at the gates of their old homes. Maysoon's four year old son cries  himself to sleep every night. “He says he wants to sleep in his own bed” she tells us. “It's the only  thing that makes me break down.” Many of the older boys have been sent away for fear that they  might do something that would give the police an excuse to arrest them as terrorists. Their mothers  can see them only rarely –  crossing the checkpoints is not easy for Palestinians, especially for these  women who are defying the might of the Israeli state. The demographics of East Jerusalem are changing rapidly, with hundreds of Jewish families living  in settlements dotted across East Jerusalem. Rema Hammami, an East Jerusalem resident who 
3 Around USD 3700


“We may weep but we will stay!”: Palestinian women resist evictions                          Kalyani Menon­Sen March 2011  

teaches at the Institute of Women's Studies in Birzeit University, says that the settler strategy is to  create “facts on the ground” that will make it impossible for anyone to even consider giving up this  half of the city to the Palestinians. Standing on the roof of the Austrian Hospice in the Arab Quarter  of the Old City, she points out the tell­tale signs of settler takeover ­  Israeli flags, massed  floodlights and surveillance cameras are clearly visible among the water tanks and assorted junk on  the roofs of several of the buildings around us. 
A surveillance camera and Israeli flag mark a settler­occupied house in the Old City  (Photo: Author)

The settlers themselves are remarkably  open about their agenda. Speaking on  camera in a 2009 documentary4, Arieh  King, who describes himself as a  Zionist real estate agent, tells the  filmmaker “If we want to make their  life difficult and to make their programs  of dividing the city difficult, we need to  bring Jews to all over Jerusalem. We are  already succeeding. We are already in a  much better situation than we were 10  years ago, 20 years ago and 30 years  ago and 42 years ago.” King  claims  that he has identified 800 properties  that belonged to Jews in the Ottoman  era and has tracked down their  descendants, many of whom now live abroad. He offers them legal support in coming back and  “reclaiming their rights”. Rema confirms that most of the Sheikh Jarrah settlers  are recent imports  from the US. 
A recently demolished house in East Jerusalem  (Photo: Author)

Israeli settlements in the West  Bank and East Jerusalem have  been declared illegal under  international law. The  international community does  not recognise Israeli sovereignty  over East Jerusalem and the West  Bank, which are considered  occupied territories. While the  Israeli government claims to  have no control over the settlers  and their activities, it continues  to provide settler colonies with  police or even military 
4 Journeyman Films, November 2009. “Hot Property”. 25 minutes. Sophie McNeill (camera and reporting). Transcript  available at  <http://www.journeyman.tv/?lid=59950&tmpl=transcript> (accessed 20 March 2011)


“We may weep but we will stay!”: Palestinian women resist evictions                          Kalyani Menon­Sen March 2011  

protection. Israeli courts routinely rule in favour of settler claims based on documents from the early  19th Century, ignoring any transactions that may have taken place in the intervening years. The  Israeli Municipality is also actively supporting the settler agenda by demolishing  Palestinian  properties in Jerusalem, usually on the grounds that they have been constructed without proper  planning permission – which is in fact the case, since the authorities refuse to grant building permits  to non­Jewish applicants. Families whose homes have been demolished are asked to pay for carting  away the debris, or face a fine of $200 per day for littering.  On the other hand, Palestinian claims to family property in West Jerusalem are not entertained  either by the Israeli government or by the courts. Speaking on camera to filmmaker Sophie McNeill,  an official from the Israeli Foreign Ministry explained why. “For a very simple reason” he says,  “There was a war. The war was forced on Israel. And I think it's also time for people to stop  whining. You know, you start a war and then you lose, and then you whine about it, that you should  be compensated for your aggression.”  Rema points out that, apart from the house­by­house takeover being implemented by private  enterprises like Ateret Cohanim, the Israeli government is itself building new suburban housing  developments in a ring around East Jerusalem, and offering attractive incentives such as tax breaks  for Jewish families who move into them.  The Israeli government plans to construct 25,000 more  Jewish homes in East Jerusalem by 2015. Rema estimates that the Jewish population in East  Jerusalem has already been increased by around 250,000 through this exercise in urban planning  that, in contrast to the settler takeovers,  attracts neither the attention nor the condemnation of the  international community. Driving with Rema along the Jericho Road we come up abruptly against a high barrier of 25­foot  high concrete slabs topped with rolls of razor wire ­ the  “anti terrorist fence” to Israelis, the  “apartheid wall” to Palestinians. The Wall is hundreds of miles long (according to Rema, only the  Great Wall of China is longer) and constitutes a physical demarcation of the expanding boundaries  of Israel.  Around 10 percent of the Palestinian territories in the West Bank have already been  “annexed” by the wall, as has most of  Jerusalem, in violation of the “Green Line” boundary  demarcated in 1949.  Originally proposed in 1992 by the Rabin  government, construction of the Wall began during  the talks in Oslo and proceeded at a fast pace until  the Peace Agreement of 2007. The Wall has been  declared illegal and in violation of international law  by the International Court of Justice, but is supported  by Israeli organisations like “Fence for Life” which  is pushing for the completion of the target of 750  kilometres and is building some sections with money  raised from the public. Incidents like the recent  killing of a settler couple and their children in the  West Bank are being used  by such organisations to  drum up support for the Wall. 5

The Wall blocks off the road to Jericho (Photo: Author)

“We may weep but we will stay!”: Palestinian women resist evictions                          Kalyani Menon­Sen March 2011  

The Wall bisects the garden of a Greek Monastery  (Photo: Author)

The Wall follows an apparently arbitrary route  that diverges from the "Green Line" by as  much as  20 kilometres in some areas. Many  Israeli settlements in the West Bank are now  on the Israeli side of the Wall, and some  Palestinian towns are almost encircled by it.  Qalqilyah, a city with a population of about  45,000, is completely surrounded by the Wall  and is accessible only through a military  checkpoint and an underground tunnel that  connects it to one adjoining village.   Palestinian Arab families like the Sheikh Jarrah community who were counted in the census  conducted after the 1967 occupation of Palestinian territories by Israel have the status of “permanent  residents” of Jerusalem.  In 1995, Israel began revoking the residency of those who could not prove  that Jerusalem was still their “centre of life” ­ to date, more than 3000 individuals have been  dispossessed by this policy.  In order to retain their status as permanent residents, Palestinians who  live abroad are required to visit Jerusalem at least once every three years. The loss of residency  status in cases where such provisions are not met is automatic and often occurs without the  knowledge of the person concerned.  According to a 1998 judgement of the Israeli Supreme Court, Arab residents of Jerusalem have a  legal right to vote in municipal elections, pay taxes and claim social security benefits and state  health care. None of this has any meaning for the women of Sheikh Jarrah. “We just want our homes  back” they say. “The rest we will take care of ourselves.” Women like Umm Nabil and Mayssa al Kurd know that the odds are against them. They are cynical  about the journalists and people from international NGOs who come for “coffee and photos”, offer  money and then disappear without a trace. Some Israeli women's groups are in solidarity with them  and oppose the settlements, but are too small a minority in Israel to have any political impact. The  Palestinian women's movement stands in staunch support, but is itself under siege on several fronts.  As Israel steps up its demographic offensive in East Jerusalem, the women in the frontline of  struggle and resistance are aware of their increasing vulnerability but are determined to stand  steadfast against the settlers. “Don't be taken in by our tears” says Mayssa. “This is the land of our  ancestors and we're not leaving. We may weep but we will stay.” 

The author is grateful to Dr.Islah Jad and Dr.Rema Hammami of Birzeit University and to Umm Nabil al Kurd and   her comrades in Sheikh Jarrah, for their generosity in sharing their experiences and their political insights on   Palestinian struggles in Jerusalem.