La naturaleza como problema histórico: el medio, la cultura y la expansión de Europa.

El lugar de la naturaleza El paradigma ambientalista El destino de los seres humanos esta ligado al mundo natural. Para hacer una historia ambiental es necesario primero entender que lugar ocupa el ambiente en los espacios históricos. El paradigma ambientalista es declaradamente antropocéntrico, y ve en la naturaleza un reflejo o una causa de la condición humana, sea física, social o moral. Existe una relación significativa entre lo que convencionalmente se llama el “hombre” y la “naturaleza”, y de que esta relación influye en el carácter de las sociedades individuales y en el curso de sus historias. El ambiente dicta las características físicas y mentales de una sociedad. Determinado incluso si una sociedad será o no capaz de escalar las alturas de la civilización o quedara confinada a los abismos del salvajismo y la barbarie. Mientras mas madura y civilizada se vuelve una sociedad, menos expuesta se halla a ser esclava de la naturaleza. Al medio “natural” se le ve como algo intrínsecamente saludable. Somos nosotros quienes lo hacemos insalubre abusando de él. La forma en la que se expresa el paradigma ambientalista ha cambiado con el tiempo. Se puede demostrar que, la triada clima, salud y medicina ha sido una de las expresiones mas generalizadas de la idea ambientalista. El paradigma ambientalista es, solo uno de muchos mecanismos explicativos que se han empleado para argumentar el curso de la historia. Capitalista o comunista, la humanidad, dentro de la concepción marxista, es “la soberanía d la naturaleza”, no su súbdita. Aires, aguas y lugares Hipócrates escribe este breve tratado que consta de dos partes. En la primera parte se establece la importancia de la medicina y la fisiología en relación con el ambiente. Su objetivo declarado es el de ayudar a un medico a entender las causas de las enfermedades con las que posiblemente se encontrara al mudarse a una nueva localidad. Sabiendo esto, el medico conservara su buena salud y será capaz de darles a sus pacientes la orientación debida. La segunda parte empieza con “Quiero ahora mostrar lo diferentes que, en todos sus aspectos, son Asia y Europa, y por qué las razas son diferentes y muestran características físicas particulares”. Las tierras que son ricas producen gente floja y cobarde, negada al trabajo físico arduo y poco dispuesta al ejercicio de las facultades intelectuales. Mientras que donde la tierra pone resistencia al hombre, el intelecto es avispado, diestro como artesano, valiente y dichosos en las artes de la guerra. La conexión salud/ambiente se va a encontrar en muchas épocas y culturas diferentes. El más poderoso de todos los tiempos Las ideas ambientalistas estuvieron en boga durante el siglo XVIII, y en general desde el siglo XVII y hasta finales del XIX. Gracias a los avances en las ciencias físicas, se motivaron los deseos de utilizar y controlar las fuerzas de la naturaleza. Montesquieu en su obra L’esprit des lois (El espíritu de las leyes), se propone encontrar una pauta común en las diversas leyes que normaron a las sociedades. Por medio de una serie de estudios de casos históricos y geográficos, trato de mostrar como las características culturales y las formaciones sociales estaban relacionados con el clima y la ubicación geográfica. Los climas tibios relajaban el cuerpo y los fríos lo 1

fortificaban. Civilización y clima Para concluir con el siglo XIX los naturalistas. había logrado romper los grilletes de las limitaciones climáticas. Wallace al igual que Darwin. En 1907 postulo que el surgimiento y la caída de las civilizaciones estaban relacionadas íntimamente con el cambio climático y factores asociados. Así se veía que la superioridad racial entre los humanos tenia su correspondiente en la naturaleza. en su búsqueda de autoridad y significado. comenzaron a desvanecerse incorporando un nuevo paradigma. y establecer los factores en que se fundaba la historia de la civilización misma. Europa. Los cambios climáticos de larga duración se identificaron así como “una de las causas que controlan el surgimiento y la caída de las grandes naciones del mundo”. del cual nunca habían podido sacudirse”. por lo tanto en Europa se daba un “espíritu de libertad”. la raza. como por ejemplo los blancos pobres en las Bahamas. se esforzaban por imprimirle autenticidad científica a su trabajo importando a su ciencia la historia de las razas y las ideas de las naciones respecto de la evolución y la “supervivencia del más apto”. y se indicaba al imperialismo haciendo referencia a un proceso paralelo de conquista y colonización entre las plantas y los animales. aunque una refuerza la otra. Huntington trato de demostrar de qué modo el clima afectaba profundamente la historia humana. El reto ambiental Toynbee trato de romper con l historia trazada exclusivamente en función de la raza y del surgimiento el estado-nación. mas previsora y social (los europeos). La raza lo es todo La popularidad de las ideas del determinismo climático de Montesquieu. asevero que la “gran ley” de la “preservación de las razas favorecidas en la lucha pro la vida” terminaría con la extinción de “toda aquella poblaciones inferiores y subdesarrolladas mentalmente con las cuales entraran en contacto los europeos”. al propagarse por el planeta fue sometiéndose a la influencia de medios diferentes. Mientras que los miembros de razas tropicales les son necesarias muchas generaciones para que un nuevo clima los eleve en el nivel de razas civilizadas. Wallace en 1864 argumento que la tierra pudo estar habitada alguna vez por una raza homogénea. Él se propuso retornar a las raíces culturales de la humanidad. Los suelos pobres y las estaciones inclementes fueron un estimulo para la evolución de una raza mas vigorosa. Lo que no se pudo explicar con la geografía se explicó con la raza. Las ideas evolutivas de Darwin se extendieron rápidamente a los humanos y se emplearon para apoyar la concepción de que las diferentes razas representaban estaos diferentes del proceso evolutivo y de que las diferentes condiciones ambientales habían sido factor significativo de esa diversificación. reinaba un “espíritu servil. Cuando los miembros de las razas “civilizadas” abandonaron sus ambientes ancestrales estuvieron propensos a “degenerarse”. que la raza de quienes vivían en la abundancia durante todo el año. en virtud de su intelecto e industria. Los historiadores. como el hambre y las enfermedades endémicas. los antropólogos. Estableció que el origen de esta idea se remontaba a los griegos 2 . Los gobiernos autoritarios que existían en Asia eran culpa del clima. y los historiadores reformulaban las ideas ambientalistas para satisfacer los imperativos ideológicos de una nueva era imperial.

guerras. capaz de satisfacer todas las necesidades humanas y planeadas así por Dios. Cuando Francia pareció empezar a rebasar sus límites naturales. Este cambio de paradigma se produce por el paso de la creencia en la abundancia intrínseca de la naturaleza. al parecer “indiferente al control humano”. la longue durée parecería demasiado breve como para permitir que las continuidades y los cambios mas importantes se manifestaran por si mismos. “el estimulo hacia la civilización se intensifica en la misma proporción en que el medio se vuelve mas difícil” La revalorización de la naturaleza La Longue Durée Los historiadores han sido cuidadosos en su recurrir a la naturaleza para explicar el curso de la historia humana. Malthus adopto un punto de vista pesimista de la naturaleza y de los limistes impuestos por esta. islas e istmos. La muerte fue parte necesaria de este ecosistema humano. La gente se adapto al paisaje. pero por encima de todo es una historia del Mediterráneo. Uno de los intentos mas elaborados por unificar la historia y el ambiente en creativa asociación es el que se encentra en la Escuela de los Annales en Francia. Los Analistas han mostrado n interés recurrente en tratar el ambiente como elemento de la historia humana. si temerariamente crecieran por encima del nivel que les permitiría el abastecimiento de comida. fue el campo como medio habitado que lo intereso. pero al mismo tiempo lo sometió a su influencia y al control productivo. fue contenida por una seria de restricciones ecológicas. Para algunos ecologistas y otros tantos antropólogos con orientación hacia la historia. es de anejo arraigo en la tradición occidental. Las sociedades humanas podrían prever prudentemente la aparición de estas contenciones positivas recurriendo a estrategias preventivas de su propia invención. Identifico lo que supuso tendencia natural de los seres humanos a multiplicarse exponencialmente hasta ser restringidos por las existencias de alimentos. El pesimismo ambiental La historia en gran escala ha tenido que recurrir. Se sigue considerando que la materia de estudio “propia” de la historia es la gente. Braudel cree que esta es una historia estructurada en torno de montañas . es una historia de estaciones. moldeada por la acción reciproca de la gente con su hábitat. igual que en muchas otras culturas. Queda claro aquí que el entorno confiere a la historia su estructura fundamental y crea un mundo. principalmente en la forma de enfermedades. que forzaron a poblaciones a retornar al tamaño que las limitadas existencias de alimentos podían sostener. climas y epidemias. mientras que a la inversa. La consecuencia inevitable fue una serie de contenciones. tanto mas débil el impulso que hacia la civilización el dicho medio proporciona al hombre”. hambrunas. de la vida en Francia rural.Hipócrates y Herodoto. el mar que da vida y carácter a la totalidad de la región que lo envuelve. tan lenta que se antoja imperceptible. llego así a la conclusión de que “cuanto mas benigno el medio. llanuras. Febvre creía que era posible aislar los problemas de la raza del “problema del ambiente”. cas del mismo modo como seria refrenada una comunidad de garzas. Dios 3 . a alguna forma de determinismo ambiental para brindar una dinámica critica o la base de comparación entre sociedades entre si remotas en el tiempo y en el espacio. Bloch hizo hincapié en la evolución. como uno de los críticos de Braudel observa.

La segunda concepción dela naturaleza podría aceptar la significación a largo plazo de los factores ambientales como modeladores callados del carácter general de la historia humana. Solo trabajando duro y no abandonándose a la haraganería. por el surgimiento de un equilibrio extenso entre la gente de su entorno. hay una tensión constante entre la estabilidad y el cambio. siempre bamboleantes al borde del abismo ecológico. Para el la naturaleza cumple un doble papel primero representa la plenitud y la fecundidad. animada e inanimada al mismo tiempo. instituciones y prácticas. esta en peligro de convertirse en una tumba. la primera tiende a ser una fuerza que actúa tras bambalinas o una presencia que se va acomodando cada vez más. Una historia “verde” Clive Ponting en su Green History of the World. era posible que la gente sobreviviera y cumpliera con las expectativas divinas. En una época en que son evidentes los cambios ambientales rápidos y la crisis incipiente se antojaría más a propósito un enfoque cataclismico de la relación entre la historia humana y el medio físico. pero en la naturaleza no todo era armonía y estabilidad. sino todas las formas de la naturaleza. Opera por el ciclo recurrente de las estaciones. la tendencia de todos los seres vivos a reproducirse mas allá de lo que les permiten sus medios de subsistencia. Las crisis ambientales. como en la ecología. tanto por ser imprevisibles como por su 4 . Los ecologistas tienden a favorecer la idea e la naturaleza como sistema que se autorregula y es estable. Humboldt capturo esta visión de la naturaleza al describir el cosmos como “un todo ordenado armoniosamente”. se entiendes en términos apocalípticos o se vuelven el vehículo de suposiciones declaradamente maltusianas o darwinistas sobre la forma en que funcionan las sociedades. dan el tiro de gracia a las civilizaciones enfermas o. pues perturban el clima y ponen en peligro las siembras a lo largo y a lo ancho de vastas regiones. Ve que el flujo uniforme y los ritmos cíclicos de la historia son de tiempo en tiempo interrumpidos de modo generalizado por grandes crisis y separaciones ambientales. esta la amenaza de sufrir un colapso ambiental autoinfringido. También dentro de esta idea de cuarto cerrado. hoy al igual que ayer. Esta idea da origen a los escritos de los Annales. y los peligros a los cuales han quedado expuestas en un mundo cada vez peor gobernado por la humanidad. En segundo lugar. El ambiente como catástrofe Continuidad y crisis En la historia. Hay dos formas de entender los efectos de la naturaleza. La tierra es un cuarto cerrado. plantea una iracunda descripción de lo padecido por el planeta bajo el dominio humano. Los volcanes y los terremotos ocasionaban cambios violentos en la faz de la tierra. No es ni el clima ni la enfermedad lo que representa al ambiente. Los desastres naturales han sido identificados como acontecimientos que ejercen efectos profundos en la sociedad humana. que el de una historia en cámara lenta que poco a poco va desplegándose sobre la inmensidad de la longue durée. En estos enfoques se ven dos actitudes de la naturaleza y su relación con la historia: la historia de una sociedad resumida o transformada por momentos de crisis mas que por la evolución lenta y titubeante de ideas.premiaba la industria y la moderación. y solo conteniendo las pasiones que producían más hijos de los que los padres podían alimentar. representa las fuerzas destructivas que están actuando constantemente con la finalidad es contener este libertinaje.

Durante el descubrimiento de América los españoles trajeron consigo un sinnúmero de enfermedades infecciosas. se estima que mato a la tercera parte y en algunas áreas una porción aun mayor. Puso punto final a la primera gran oleada de colonización medieval. Desde la primera vez en adelante la peste volvió cada 10 o 12 años. sus repercusiones trascienden la región inmediata afectada. explotada. y al mismo tiempo siendo afectado por estos. o capitalista. La gran peste hizo que Europa volviera hacia afuera los ojos en busca de esclavos. en especial a la Cata. El nivel subdesarrollado de las enfermedades en los amerindios forma parte de la vulnerabilidad biológica que afectaba en general a los amerindios nativos. la plaga paso de suceso epidemiológico y demográfico aislado a fenómeno cíclico. y causo una mortandad excepcional. una de las explicaciones del rápido decremento de la población de americanos nativos ha sido la “leyenda negra” de la brutalidad y la exploración por parte de los españoles. Aun cuando en ciertos respectos la peste haya sido un trágico accidente. Los historiadores del clima se sienten mas confiados al explorar los cambios de largo plazo en vez de las convulsiones aparatosas. hasta el siglo XVII no aflojo la garra. Como señala Le Roy “En 1348 todo estaba maduro para el desencadenamiento de la catástrofe”. Europa se encontraba al borde de una crisis ambiental y demográfica. o cualquier otra cosa. no lo puse xD). Un punto a favor de la peste es que contribuyo a transformar la edad media en la “época de oro” de los trabajadores. esto se ve en que los puertos son los principales focos de contagio. factor que tuvo consecuencia calamitosa para su capacidad de supervivencia en cuanto entraron en contacto con Europa y Asia.magnitud. El cruce de las fronteras biológicas La unificación del planeta por medio de la enfermedad Crosby dice que el hombre es una entidad biológica. la población indígena fue acosada por los españoles. aun antes de que la peste realmente acometiera. Se afirma que durante la conquista y después. La “mayor crisis ambiental” de Europa La peste negra azoto a Europa con intensidad sin precedente. antes que católico romano. oro y especias (en las paginas 67-68 hace una descripción de las formas de contagio de la peste. 5 . afectando a los organismos que comparten con él el ambiente. Asia y África son las conexiones de los mercados. el Nuevo Mundo contribuyo generosamente al bienestar del Viejo Mundo. dependiendo cada vez mas de la técnica refinada y de un uso mas prudente del escaso suministro de mano de obra. “Madura para la catástrofe” Debido a la peste. la expansión agrícola ya estaba deteniéndose por si sola antes de que la peste descargara su primer golpe. privada de alimento y forzada a trabajar en las condiciones en extremo arduas que prevalecían en las haciendas y en las minas. Finalmente la culpa de que la peste afectara casi en su totalidad a Europa. como a algunos les puede dar asco. El primer paso para entenderlo es considerarlo una entidad biológica que ha existido sobre este planeta. tal suceso impredecible tuvo también sus antecedentes sociales y suscitó reacciones que estaban predeterminadas culturalmente. El “holocausto” del Nuevo Mundo Durante siglos. durante miles de años.

y nada de ganado ovino o bovino que sacrificar como despensa de emergencia. ya que tanto las fuerzas aztecas e incas se vieron debilitadas por las epidemias. en especial de la viruela. los amerindios no habían estado sujetos a tal exposición. Crosby menciona que la matanza epidemiológica fe abrumadora para los amerindios: rápidamente se generalizaron el colapso político y la desmoralización. causado por la importación de cerdos de las islas Canarias en el segundo viaje de Colón a las Antillas. Este holocausto no tuvo autor humano. muchas infecciones y parásitos de sus perros. las ovejas y el ganado mayor colonizador de las llanuras de las Américas del Norte y del Sur y de Nueva Zelanda con mucho mayor rapidez y eficacia que los propios colonizadores blancos. despojado de sus hábitos y goces de vida”. denominado la “fiebre porcina” (y no es un chiste). Los primeros veinte años transcurridos desde la llegada de Colón en 1492 bastaron para que “una sociedad nativa bien estructurada y ajustada se convirtiera en un proletario amorfo esclavizado. “El imperialismo ecológico” En la opinión de Crosby. la maleza invasora. Mientras que los pueblos de Eurasia habían estado adquiriendo durante miles de años. Esta seria una de las razones del éxito español. cerdos y ganado en general. ocurrió en 1493-1494. Un brote en La Española.Aparte de los conejillos de indias y las llamas. y también como los colonizadores fueron capaces de transformar algunas partes de América y Australia en las “Neuropas”. los aztecas y los incas tuvieron pocos animales domésticos. ayudados por sus “aliados biológicos”. habían aprendido a convivir con ellos. dejando el camino libre a la conquista y a la colonización por los europeos. Fue la viruela y no cortés el culpable de la destrucción de los aztecas. esta conquista epidemiológica explica de que modo grupos tan pequeños de europeos pudieron vencer a números muchísimos mayores de maoríes y amerindios. 6 .

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