Une pile, on croit souvent que c'est de l'électricité en boîte.

En fait, c'est plutôt une pompe aspirante refoulante qui fait circuler des électrons dans un circuit électrique branché aux bornes de la pile. Afin de comprendre comment la pile alcaline met ainsi les électrons en mouvement, ouvrons une pile alcaline, par exemple. A l'extérieur, une enveloppe, souvent en matière plastique, isolante, porte diverses inscriptions publicitaires. En dessous, un boitier en acier est relié à la partie marquée +. Au contact de l'enveloppe de la pile alcaline, une pâte gélatineuse contient une poudre noire : c'est du dioxyde de manganèse, un composé produit industriellement, qui renferme, comme son nom l'indique, des atomes d'oxygène et des atomes de manganèse : ces derniers sont dans un état chimique particulier qui les rend avides d'électrons : on dit qu'ils sont ionisés. Ils constituent la moitié aspirante de la pompe. Plus au centre, un morceau de papier sépare le dioxyde de manganèse d'un second mélange, qui contient de la poudre de zinc et de la potasse. Les atomes de zinc métallique peuvent perdre des électrons : ils constituent ainsi la partie refoulante de la pompe. Imaginons que le dioxyde de manganèse et le zinc métallique soient simplement juxtaposés. Les électrons créés lors de la réaction chimique passeraient directement du zinc au manganèse, sans circuler dans l'appareil électrique. Le papier, et la potasse où le zinc est dispersé, sont là pour empêcher cette circulation. Les électrons doivent traverser l'appareil électrique qui est relié au pôles + et au pôle -. Le courant électrique que produit la pile, c'est cela : une circulation d'électrons, en raison d'une aspiration, d'un côté et, d'une poussée de l'autre. La circulation d'électrons continue jusqu'à épuisement des réactifs : quand tous les atomes qui constituent la poudre de zinc ont perdu les électrons qu'ils pouvaient perdre, ou quand les atomes de manganèse ont capté tous les électrons qu'ils pouvaient capter, la réaction chimique cesse. La pile alcaline ne peut alors plus fournir d'électricité. Elle est usée, et il faut la changer.

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful