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DOSSIER

NMERO 47 ABRIL / JUNIO 2013


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El mundo
de la clase media
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James K. Galbraith, Stewart Lansley, Nicolas Bouzou, Pierre Hassner,
Marc F. Plattner, Anthony B. Atkinson, Andrea Brandolini,
Branko Milanovic, Hans-Peter Blossfeld, Richard Wilkinson,
Kate Pickett, Jared Bernstein, Cheng Li
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Cerca de ti. Tan lejos como el agua nos lleve
Agbar 1 26/02/13 11:52
VANGUARDIA | DOSSIER 3
E D I T O R I A L
a clase media no es un pas, es un mundo. Aristteles, el padre
de la ciencia poltica, asegur que la mejor comunidad pol-
tica es aquella en la que el poder est en manos de la clase
media porque confina los extremismos polticos a un papel
marginal, da estabilidad y ayuda al crecimiento econmico.
Bien lo saba Henry Ford, que convirti a sus trabajadores en
clientes de sus automviles. Y bien lo sabe tambin el presi-
dente de Estados Unidos, Barack Obama, quien en el discurso
sobre el estado de la Unin del pasado 13 de febrero anunciaba una serie de
medidas para recuperar la vitalidad de la clase media estadounidense, nues-
tra verdadera maquinaria de crecimiento.
La crisis econmica ha hecho que aumenten las desigualdades y que
menge la clase media en las democracias occidentales. VANGUARDIA
DOSSIER dedica esta monografa a analizar hasta qu punto hay un declive
de la clase media y si puede tener un efecto desestabilizador en las sociedades
democrticas. Tanto la clase media como la democracia parecen hallarse
perpetuamente amenazadas, pero es muy difcil hacerlas caer (Plattner). Las
clases medias, consideradas como un baluarte contra las formas no democr-
ticas de gobierno, no van a desaparecer (Milanovic), pero s van a disminuir,
as como su representacin poltica, lo que va a generar una crisis de identi-
dad en Occidente con dainas consecuencias (Bouzou). En el orden del da de
Europa hay temor a un cierto recrudecimiento de las tendencias fascistas o
racistas como consecuencia de este declive social (Hassner). Hay incluso quien
recuerda que la sociedad yugoslava era de clase media y se desintegr, y con
ella el pas (Galbraith), para alertar contra las polticas de extrema austeridad
impuestas a los pases del sur de Europa. Porque un sistema edificado sobre
niveles excesivos de desigualdad se descompone (Lansley) y sus sociedades
tienden a presentar un cuadro menos saludable (Wilkinson y Pickett).
El proceso de globalizacin ha hecho que las desigualdades impacten en
las diferentes clases sociales (Blossfeld) de manera muy distinta. Ingresos,
riqueza y ocupacin (Atkinson y Brandolini) de las clases medias se han visto
afectados. En el mundo occidental decrecen, pero en Asia crecen. En China,
por ejemplo, con un emergente sector de la poblacin que constituye, en s
mismo, un testimonio de las dinmicas polticas puestas en marcha (Li). En
Estados Unidos, por el contrario, la clase media est en declive porque no ha
logrado beneficiarse del crecimiento de la economa (Bernstein). Quienes se
beneficiaron fueron solo unos pocos estadounidenses.
La receta, pues, parece evidente: cuanta ms clase media en el mundo,
mejor. Un mundo sin desigualdades, ni demasiado rico, ni demasiado pobre,
como dira Aristteles,
L
lex Rodrguez
Ni demasiado rico,
ni demasiado pobre
ILUSTRACIONES DE CRISTINA SAMPERE
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6| El destino de la clase media
por James K. Galbraith
La situacin de la clase media, que fue la respuesta dada por los
norteamericanos del siglo XX al Viejo Mundo decimonnico, se
encuentra hoy amenazada, tanto en Estados Unidos como en Eu-
ropa. Ms que en el nivel de vida, los efectos ms importantes y
duraderos de la crisis estn relacionados con la seguridad finan-
ciera, los servicios pblicos y las perspectivas de progreso futuro.
12| LA CLASE MEDIA GLOBAL
14| El auge y la cada
por Stewart Lansley
Las clases medias de los pases desarrollados estn en declive
desde los aos 70. La brecha laboral entre los profesionales muy
bien pagados y los empleados de sueldos medios que comenz en
Estados Unidos y el Reino Unido ha adquirido caracteres globales
y trminos como vaciamiento y estrujamiento de las clases me-
dias se ha incluido ya en el lxico poltico.
20| Qu polticas pblicas son posibles
cuando las clases medias desaparecen?
por Nicolas Bouzou
Las clases medias, esa parte de la poblacin que est en condicio-
nes de acceder a los bienes de consumo corrientes, no han desapa-
recido en Occidente ni desaparecern. Pero disminuyen tanto en
nmero como en representacin poltica, lo que se traduce en una
crisis de identidad con unas presumibles consecuencias nocivas.
26| Del declive al conflicto
por Pierre Hassner
Aristteles y Tocqueville ya alertaron de los peligros que para la
estabilidad interna y las relaciones entre pases planteara un de-
clive de las clases medias. Las crisis que, por distintos motivos,
estn afectando hoy a este grupo social introducen elementos de
inseguridad e inestabilidad de imprevisibles consecuencias. Ms
que entre grupos locales, es presumible un futuro choque entre las
clases medias de los pases ricos y las de los emergentes.
30| UNA RADIOGRAFA DE LA CLASE MEDIA
32| Un aviso para la democracia liberal
por Marc F. Plattner
Las democracias liberales del futuro no funcionarn si las clases
medias no se ven compensadas por su trabajo y su moderacin.
Adems, los efectos pueden ser muy negativos si se relajan sus
valores morales. Sin embargo, y aunque perpetuamente amena-
zadas, es muy difcil que caigan, tanto la clase media como la de-
mocracia liberal. Aparte de que, con qu podran ser sustituidas?
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SUMARIO
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38| Desaparece la clase media en Occidente?:
una advertencia
por Anthony B. Atkinson y Andrea Brandolini
No hay acuerdo sobre los efectos prcticos de la desigualdad
sobre la ciudadana. La mayora de los socilogos tiene en cuen-
ta el prestigio y el estatus profesional, mientras que los econo-
mistas se centran en los ingresos, el crecimiento, el consumo y
tambin por su contribucin a la estabilidad social y poltica.
44| Se ha acabado el perodo especial
del capitalismo?
por Branko Milanovic
Est el capitalismo amenazado por la desigualdad? No, por lo
menos a medio plazo. Ante unas clases medias cada vez menos
numerosas, econmicamente ms dbiles y con una desigualdad
en aumento, el capitalismo, que aparece hoy como un bastin
inexpugnable, est recuperando sus caractersticas naturales.
48| CLASE MEDIA A LA BAJA
50| Globalizacin y desigualdad. Clases sociales
cambiantes en Europa y Estados Unidos
por Hans-Peter Blossfeld
La globalizacin, que en los ltimos 20 aos ha tenido un fuer-
te impacto en la estructura de la desigualdad social, presenta
aspectos positivos y negativos. Aumenta el nivel de vida y la
productividad, pero propicia acontecimientos inesperados en
el mercado del trabajo y rpidos cambios en la sociedad.
58| Sociedades disfuncionales:
por qu tiene importancia la desigualdad?
por Richard Wilkinson y Kate Pickett
Para algunos la desigualdad causa divisiones y desgasta a la
sociedad, para otros es un estmulo para el esfuerzo y la creativi-
dad. Los datos demuestran que donde las diferencias entre ricos
y pobres es menor, la vida social es ms intensa, la gente es ms
solidaria, hay menos violencia y la esperanza de vida es mayor.
60| A MS DESIGUALDAD, MS PROBLEMAS SOCIALES
62| DISTRIBUCIN DE LOS INGRESOS-DESIGUALDAD
64| Estados Unidos:
desigualdad, poder e influencia
por Jared Bernstein
Entre 2007 y 2010 los activos medios de una familia estadounidense
de clase media cayeron en un 40 por ciento, lo que ha dado lugar al
calificativo de dcada perdida para este sector de la poblacin.
Ante esta dinmica a la baja, las preguntas son inevitables: por qu
se producen? y por qu carece de respuestas el sistema poltico?
68| LAS CLASES MEDIAS EN LA HISTORIA
(SIGLOS XVIII-XXI)
74| Una fascinante eclosin
en el Reino del Centro
por Cheng Li
La fulgurante aparicin y el explosivo crecimiento de la clase
media en China es uno de los fenmenos ms fascinantes de la
historia: nunca tantas personas haban hecho tantos progresos
econmicos en una o dos generaciones. La importancia de esta
clase emergente trasciende, sin embargo, el estricto mbito de
la economa. Hoy, las dudas son inevitables: qu impacto tendr
la nueva clase media china sobre la estructura social y poltica del
pas y cmo influir en el escenario internacional?
92| TEXTOS ORIGINALES



81| LIBROS
84| LITERATURA
86| CINE
88| VIAJES
90| WEBS
PARA SABER MS
VANGUARDIA DOSSIER
www.vanguardiadossier.com
Nmero 47 / AO 2013
Editor: Javier God, Conde de God
Consejera editorial: Ana God
Director: Jos Antich
Director adjunto: lex Rodrguez
Redaccin: Joaquim Coca / Toni Merig,
Marc Bello (diseo e infografa)
LA VANGUARDIA EDICIONES S.L.
BARCELONA, 2007. TODOS LOS
DERECHOS RESERVADOS.
Esta publicacin no puede ser repro-
ducida; ni en todo ni en parte, ni
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El destino
de la clase media
James K. Galbraith
PROFESOR DE LA ESCUELA LYNDON B. JOHNSON DE ASUNTOS
PBLICOS DE LA UNIVERSIDAD DE TEXAS (AUSTIN). SU LTIMA
OBRA ES DESIGUALDAD E INESTABILIDAD: UN ESTUDIO DE LA ECONOMA
MUNDIAL JUSTO ANTES DE LA GRAN CRISIS (OXFORD UNIVERSITY
PRESS), 2012.
A CLASE MEDIA FUE LA RESPUESTA DADA POR LOS ESTADOS
Unidos del siglo XX a la Europa decimonnica; dicho
con mayor precisin, la respuesta dada por Franklin
D. Roosevelt y Lyndon B. Johnson a David Ricardo y
Karl Marx.
A juicio de los economistas europeos del siglo
XIX, haba tres clases sociales: propietarios, capitalis-
tas y trabajadores. Los propietarios ganaban rentas,
privilegio derivado de la posesin de un ttulo de
propiedad de la tierra que no comportaba la obligacin de trabajar. Los
alimentos baratos del Nuevo Mundo socavaron su posicin en Gran
Bretaa; la revolucin y la guillotina hicieron lo propio en Francia. Tal
circunstancia permiti que hiciera su aparicin un mundo polarizado
en torno a las realidades del capital y el trabajo, de burgueses y proletarios
al tiempo que la riqueza se concentraba permanentemente entre los ricos
y la miseria no se mitiga-
ba en ningn caso entre
los pobres. El Capital de
Marx describe las psi-
mas condiciones del tra-
bajo en talleres y fbri-
cas a mediados del siglo
XIX, situacin que hizo
predecible un futuro de
agitacin y levanta-
mientos conducente al comunismo; en el siglo XX, sus seguidores en
Rusia, China, Vietnam y otros lugares dijeron que cabalgaban sobre esta
ola histrica.
Pero, por supuesto, en la Europa industrializada las cacareadas
revoluciones de los trabajadores nunca triunfaron. En su mayora fue-
ron contrarrestadas por un aumento continuo del nivel de vida que
L
La clase media fue la respuesta
que dio Estados Unidos en el
siglo XX a una Europa decimonnica
que propici un mundo polarizado
en torno a las realidades
del capital y el trabajo
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propici una tregua de clases, como ob-
serv Keynes en Las consecuencias econmicas
de la paz: Por una parte, las clases trabaja-
doras aceptaron por causa de ignorancia
o impotencia o bien fueron obligadas a
aceptar, persuadidas o engatusadas por
los hbitos, los convencionalismos, la
autoridad y el orden bien asentado de la
sociedad una situacin en la que solo
podan considerar suya una porcin muy
escasa del pastel, que tanto ellos como la
naturaleza y los capitalistas contribuan
a confeccionar. Y, por otra parte, se permi-
ta a las clases capitalistas calificar de su-
ya la mejor porcin del mismo pastel que,
en teora, eran libres de consumir bajo la
tcita condicin de que consumieran una
pequea parte de l [] De este modo cre-
ci el tamao del pastel. La guerra abier-
ta entre el capital y el trabajo en Europa
fue poco comn y solo estall en circuns-
tancias de caos excepcional como por
ejemplo en Pars en 1870, Baviera en 1918
o Barcelona en 1936. En sentido ms am-
plio, la solidaridad internacional solo ra-
ras veces eclips el nacionalismo; as, en
dos ocasiones, las clases trabajadoras de
Europa se enfrentaron en conflictos bru-
tales. Como observ el socilogo Giovan-
ni Arrighi, el conflicto cannico del siglo
XX entre el capital industrial y el mundo
obrero organizado tuvo lugar en Detroit,
Michigan, y culmin en la planta indus-
trial de River Rouge de la empresa Ford en
1941, donde los Trabajadores de la Au-
tomocin Unidos (UAW en ingls) ini-
ciaron una gran era de sindicalismo in-
dustrial en Estados Unidos. Y la conse-
cuencia tras la guerra en lo que atae al
mismo pas no fue la revolucin violenta,
sino una potente aceleracin del New
Deal (Nuevo Pacto Social).
El New Deal, la Segunda Guerra
Mundial y (posteriormente) la Great
Society forjaron la clase media estado-
unidense sobre la base del desarrollo in-
dustrial y el petrleo barato de proceden-
cia nacional. El propio Nuevo Pacto Social
aport la seguridad social, un salario
mnimo, la ley de relaciones laborales, los
programas de apoyo a la agricultura y
ganadera, el empleo en las obras pbli-
cas y la construccin de una red nacional
de carreteras, aeropuertos, escuelas, t-
neles, puentes y otras instalaciones, as
como un programa de vivienda que ech
los cimientos de una sociedad con acceso
a la propiedad de la vivienda. La circuns-
tancia de la guerra, posteriormente, mo-
dific la situacin financiera de la clase
obrera estadounidense, que pas de vivir
precariamente a convertirse en el acree-
dor principal del sector pblico del pas.
Bajo el mandato de Lyndon B. Johnson, la
Great Society agreg un importante ele-
mento de seguro sanitario (programas de
atencin Medicare y Medicaid) y abri el
Estado de bienestar a personas de color
antes excluidas. Por consiguiente, la clase
media creci y los ndices de pobreza en
Estados Unidos disminuyeron.
En Europa, las cosas evolucionaron
de modo mucho ms desigual. En el norte,
una tradicin de socialdemocracia que
databa de los aos 30 del siglo XX forj las
pequeas pero muy prsperas aunque
abiertas sociedades de clase media que
siguen existiendo en la actualidad. La
Alemania occidental de la posguerra, go-
bernada por democristianos y socialde-
mcratas, sigui una va simi-
lar. En las otras importantes
democracias de Europa occi-
dental (Francia e Italia), los
sindicatos eran ms dbiles,
los comunistas ms fuertes, el
conflicto de clase ms agudo
y el progreso hacia una men-
talidad de clase media (defi-
nmoslo como la fusin de
orgenes de clase trabajadora
con hbitos burgueses) me-
nos marcado. En Espaa y
Portugal (y durante un tiem-
po tambin en Grecia) persis-
ti el fascismo y con l las
ideologas de la disidencia y la
resistencia. En el este de Eu-
ropa, por otra parte, el comu-
nismo impuso un rgimen obrero a las
sociedades en cuestin que ansiaron con-
vertirse en sociedades de clase media de-
jando atrs modelos identitarios marchi-
tos que an imperaban, hasta cierto pun-
to, en determinadas partes de Occidente.
Luego el comunismo cay, Europa fue una
y durante un tiempo dio la impresin de
que la identidad normal y corriente pro-
pia de clase media tan comn y dilatada
en Estados Unidos se convertira tambin
en regla universal europea.
Al propio tiempo, la percepcin de
Estados Unidos como bastin de la clase
media result desfigurada por el ascenso
de Reagan y su visin de libre mercado
que ensalzaba al rico y emprendedor por
encima del consumidor y del funcionario.
La proyeccin del reaganismo respecto a
la perspectiva mundial acerca de Estados
Unidos fue tan lograda que los intelectua-
les estadounidenses adoptaron tambin
ampliamente tal perspectiva, de modo
que el destino de la clase media ha consti-
tuido una preocupacin en las mentes de
los pensadores progresistas de Estados
Unidos durante la ltima generacin.
Tales preocupaciones cuentan con cierto
fundamento. Los sindicatos han ido per-
diendo fuerza desde los aos 60 y su decli-
ve se aceler debido a olas sucesivas de
desindustrializacin en los aos 80. La
creciente desigualdad en materia de ren-
ta data del mismo perodo y alcanz ci-
mas histricas alrededor del ao 2000
bajo un creciente temor en
el sentido de que una nue-
va plutocracia compuesta
de expertos informticos,
ricos del sector del petr-
leo, propietarios de casi-
nos, magnates de medios
de comunicacin y banque-
ros se han apoderado del
pas. Y toda la mescolanza
que viene a ser la red de se-
guridad estadounidense
hace las veces de prueba
(segn el sentir de algunos)
de que Estados Unidos no
est a la altura de los nive-
les europeos (queriendo de-
cir, normalmente, Escan-
dinavia) de bienestar social.
Con todo, la clase media estadouni-
dense y los programas que le prestan
atencin han ido amplindose hasta fe-
cha reciente. En la fase de prosperidad de
finales de los aos 90, Estados Unidos
mostr ndices de pleno empleo durante
cuatro aos y los ndices de pobreza en el
caso de la poblacin negra e hispana al-
canzaron cifras positivas nunca iguala-
A partir de 1945,
en el norte
de Europa
y Alemania
se forj la clase
media que
persiste hoy
en da, en Italia
y Francia los
conflictos fueron
ms agudos y
en Espaa
y Portugal
se impuso
el fascismo
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Los dos
grandes
factores de
presin que en
la actualidad
inciden sobre
la clase media
de Estados
Unidos son la
cada del valor
de la vivienda y
la degradacin
del nivel de
los servicios
pblicos locales
das, hecho que permiti que amplios sectores de
ambos grupos de poblacin avanzaran de modo
constante hacia una posicin propia de clase me-
dia e incluso algunos, cabra decir que de modo
indefectible, entraran en los crculos dirigentes. Y,
pese a la atencin prestada por entonces a la refor-
ma del sistema de bienestar, la verdad es que la red
de seguridad social y sanitaria sobrevivi al man-
dato de Reagan y ha seguido creciendo mediante
una ampliacin del impuesto sobre la renta bajo
Clinton, mayor cobertura de frmacos a travs de
Medicare con Bush y un seguro sanitario universal
de un cierto tipo bajo Obama.
Cabra pensar que tales medidas haban dado
cumplimiento al proyecto de la clase media esta-
dounidense al tiempo que continuaba evolucionan-
do en Europa gracias a la convergencia en la zona
euro. Pero, por el contrario, sobrevino la gran crisis
financiera y en la actualidad la situacin de la clase
media en ambos continentes se halla amenazada,
si bien de nuevo de forma distinta y, como razo-
nar, con distintas perspectivas segn el caso.
En Estados Unidos, la existencia de un amplio
gobierno federal que controla y supervisa la econo-
ma ha ejercido un poderoso efecto estabilizador
sobre la renta y el nivel de vida. Cuando golpe la
crisis, las transferencias de pagos en seguro de
paro, seguro de discapacidad, cupones de comida,
seguridad social y conceptos similares subieron
(aproximadamente) la asombrosa cantidad de ocho
puntos porcentuales del PIB, de modo que mientras
el empleo y la produccin cayeron diez puntos, la
cada del nivel de ingresos y consumo fue solo de
dos puntos porcentuales. El nivel de vida diario en
Estados Unidos cay escasamente en la mayora de
sitios y para la mayora de las personas. Y, por su-
puesto, los depsitos bancarios estaban protegidos
mediante seguro, de modo que las personas con
moderadas reservas financieras que no conllevaban
riesgos financieros prcticamente no perdieron
nada en las dimensiones mencionadas; a diferencia
de los aos 30, la clase media no fue barrida del
mapa por la gran demanda de fondos en los bancos.
Los que s cayeron en Estados Unidos fueron
los tipos de inters, la cotizacin de las acciones (al
menos durante un breve perodo) y ms lenta-
mente, pero de forma determinante el valor de la
vivienda. Los dos primeros factores afectan sobre
todo a quienes poseen dinero para ahorrar; se tra-
ta, por definicin, de problemas que principalmen-
te se plantean a los ricos. La construccin de vivien-
da, asimismo, ha cado pero muchas de estas per-
sonas eran inmigrantes que empezaban, no
miembros de la clase media, y no tardaron en
desaparecer de la mano de obra estadounidense.
Muchos otros trabajadores que perdieron el em-
pleo aportaban el segundo o tercer sueldo en el
hogar, tenan varios empleos o eran trabajadores
mayores que podan acogerse a la prejubilacin de
acuerdo con el sistema de seguridad social o subsi-
dio por discapacidad; y en estos casos, asimismo,
los efectos se ven amortiguados por las circunstan-
cias familiares o los programas pblicos de ayuda.
El factor de mayor importancia para la clase
media estadounidense es el de la cada del valor de
la vivienda. Dado que un amplio sector de familias
estadounidenses viven en viviendas que valen me-
nos del dinero que deben, no es posible una refinan-
ciacin y la venta es tambin difcil, ya que hay que
poner dinero sobre la mesa para liquidar la hipote-
ca. Lo que ello representa para la mayora de la
gente es que ha desaparecido una reserva de poder
de compra y, con ella, la posibilidad de mudarse
fcilmente de la vivienda actual a la prxima, ya sea
para acomodarse a las necesidades de una familia
creciente o menguante, para cambiar de empleo o
para disfrutar de mejor clima a la hora de la jubila-
cin. En el caso de millones de personas, concurre
incluso la amenaza de apertura de juicio o desalojo,
aunque esto no quiere decir que una gran parte de
estadounidenses que son propietarios vaya a ir de
hecho a juicio, ni tampoco representa esto ltimo
una catstrofe financiera pues en muchos casos
quienes han de hacer frente a una hipoteca pueden
dar la vivienda, mudarse a otra y verse libres a con-
tinuacin de la carga del pago de los plazos de la
hipoteca (en este sentido, la ley estadounidense,
pese a cambios recientes, sigue favoreciendo mu-
cho ms a los deudores que en el caso de Espaa).
De todos modos, hay que convenir que se trata de
una situacin difcil y desagradable.
La otra gran causa de presin sobre la clase
media estadounidense es la degradacin del nivel
de los servicios pblicos locales debido a menores
ingresos en concepto de impuestos en los niveles
inferiores de la Administracin. Es una situacin
ms perceptible a causa de los recortes en el sector
de la enseanza pblica, cuya calidad desciende,
que coincide con un auge de otras opciones como
escuelas no pblicas. Todo ello, en unin de los
mayores costes de la enseanza universitaria, in-
crementa la presin financiera sobre los hogares
de clase media, para los que matricular al hijo o a
la hija en una facultad de prestigio se ha converti-
do en un importante smbolo de estatus cultural.
Los debates sobre el acceso a una plaza universita-
ria incluidos los relativos a la discriminacin po-
sitiva, que beneficia sobre todo a la poblacin ne-
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gra e hispana alcanzan una intensidad en Estados
Unidos que no se observa en ningn otro lugar del
mundo y ello a pesar de que las plazas universita-
rias no son escasas. Otros factores de presin sobre
el margen de actuacin de los gobiernos locales
se refieren a la demora en el mantenimiento de las
carreteras y las redes de suministro pblico, los
horarios ms reducidos de bibliotecas y parques y
la disminucin de servicios de carcter medioam-
biental; todo esto ha repercutido notablemente en
la calidad del nivel de vida, circunstancia que ex-
perimentan sobre todo quienes viven en la perife-
ria de la vida cotidiana comn.
En resumen: aunque la quiebra financiera del
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Cabe confiar
que en Europa
haya pases
capaces
de resistir
y rechazar
las aplastantes
fuerzas
del dogma
econmico
que se imponen
en una periferia
asfixiada
por el fardo
de la deuda
sector de la vivienda diezm sobre todo a los ba-
rrios pobres en muchas localidades estadouniden-
ses y dej vacas muchas viviendas de nueva cons-
truccin, aunque el asunto supuso la prdida de
millones de empleos y expuls a mucha gente del
mercado laboral y aunque los ndices de paro si-
guen siendo muy elevados, los efectos ms impor-
tantes y duraderos de la crisis an no se han dejado
sentir en el nivel de vida cotidiana de la mayora de
miembros de la clase media. Es ms bien una cues-
tin relacionada con la seguridad financiera a
largo plazo, el nivel de los servicios pblicos y las
perspectivas de progreso futuro. Se trata, sobre
todo y de momento, de cuestiones de orden psico-
lgico que conllevan situaciones a las que la gente
se amolda. Y, de esta forma, el pas sigue funcio-
nando y, aunque la clase media se ve daada, su
mentalidad y forma de pensar persiste. Esto explica
el hecho de que Estados Unidos sea hasta ahora el
nico pas de la poscrisis en reponer en su cargo a
un aspirante a la presidencia y por qu las clsicas
preocupaciones de la gente en otoo, del ftbol a
las compras navideas, no parecen verse alteradas.
Por lo que se refiere a Europa, aun el observa-
dor ms ocasional puede ver que mientras la situa-
cin en Alemania y Gran Bretaa es bastante nor-
mal, no es tal el caso de Grecia, Espaa, Irlanda y
Portugal (en Francia y en Italia hay seales contra-
dictorias; se tiene la impresin de que crece la
tensin aunque sin alcanzar un punto crtico).
Qu diferencia hay? La diferencia estriba en que
en los pases mayores y ms fuertes que no han
hecho frente a una crisis financiera, los grandes
dficit presupuestarios han llenado con xito el
hueco entre gasto y fiscalidad causado por la crisis
y de este modo han estabilizado las rentas privadas
en buena medida. Sin embargo, en los pases del
sur y el este de Europa no ha sido as, de modo que
los dficit presupuestarios se vieron acompaados
de elevados tipos de inters y severos programas de
austeridad, adoptando la forma de fuertes recortes
del gasto pblico e impuestos ms altos (principal-
mente a travs del IVA) sobre el consumo privado.
Los niveles de vida diarios, por tanto, han ca-
do acusadamente en el sur de Europa. Los niveles
de paro en Europa se han concentrado en estos
pases, cuya poblacin trabajadora ha debido plan-
tearse a veces una eleccin no muy alentadora en-
tre los apuros o la miseria en el propio pas y una
posible emigracin a lugares donde el panorama
es igualmente desolador. Los salarios y pensiones
de los funcionarios han sufrido recortes mientras
que los tipos de inters han subido, mermando los
fondos discrecionales de una poblacin que carece
en buena medida de reservas financieras. Entre
tanto, los insuficientes servicios pblicos han sido
recortados al lmite, obligando a numerosos hoga-
res de clase media a gastos extraordinarios no ha-
bituales en sanidad o enseanza privada. A diferen-
cia de Estados Unidos, las universidades y hospita-
les no gozan de importantes donaciones privadas
capaces de tomar el relevo en caso de restriccin de
fondos pblicos, lo que significa que la austeridad
presupuestaria se traduce directamente en una
reduccin de servicios o en una demanda de pa-
gos suplementarios ampliamente contemplados
en Europa, pero (que sepa el autor de este artcu-
lo) no en Estados Unidos.
En el fondo, la vida propia de la clase media
significa un grado razonable de seguridad finan-
ciera a largo plazo combinado con el acceso a los
servicios bsicos como son la educacin, la aten-
cin sanitaria y los servicios propios de la vida
urbana. Significa, tambin, un grado razonable de
existencia libre de la amenaza de la violencia, sea
debida a la delincuencia o a fuerzas polticas orga-
nizadas como es el caso en la Grecia actual y en
ciertas partes de Europa y tal vez en otros lugares.
Los ndices de delincuencia han bajado en Estados
Unidos en los ltimos aos; no han aumentado
sensiblemente desde la aparicin de la crisis, y la
violencia tiene lugar en mayor medida en el hogar
que en la calle. En Europa, sectores de poblacin
de determinados pases siguen gozando de una
posicin prspera, segura y estable. Pero en otros
pases no es as.
Y es precisamente en los lugares en que ha
muerto la esperanza, la carga de la deuda es as-
fixiante, las pensiones corren peligro de desapare-
cer, faltan oportunidades de empleo y los servicios
se hallan en vas de desintegracin donde se expe-
rimenta en mayor grado la amenaza sobre el estilo
de vida propio de la clase media.
Desgraciadamente, son cosas ya conocidas y
vividas, no hace mucho y no muy lejos. Segn los
estndares de su tiempo y lugar, y de acuerdo con
las circunstancias a las que haba de hacer frente,
afirmando al mismo tiempo su independencia,
Yugoslavia era un pas de clase media. Y la leccin
de Yugoslavia es que la violencia y crueldad extre-
mas son realidades que acechan cuando se desin-
tegra una sociedad de clase media. Solo cabe espe-
rar que haya en Europa gente que lo recuerde, co-
mo tambin pases preparados para resistir y
rechazar las fuerzas aplastantes que impone ac-
tualmente el dogma econmico sobre una perife-
ria de la Unin Europea que se halla bajo el peso
del fardo de la deuda.
006 JAMES K. GALBRAITH C1.indd 11 01/03/13 10:24
12 VANGUARDIA | DOSSIER
LOS QUE SON
En los prximos 20 aos solo en Europa y Amrica del norte (Estados Unidos,
Canad y Mxico) las personas pertenecientes a la clase media registrar un
descenso, tanto en nmero como en porcentaje respecto al total mundial. Parale-
lamente, en los pases de Asia-Pacco el incremento se sextuplicar, pasando de
525 a ms de 3.200 millones de personas.
Y LO QUE GASTAN
En el ao 2030, las clases medias de todo el mundo gastarn 55.680 millones
de dlares, un 61 por ciento ms de lo que gastaron en 2009. En Europa en el
ao 2030 habr 24 millones de personas pertenecientes a la clase media ms
que en 2009, pero sus gastos totales bajarn en un 3 por ciento respecto al total
mundial, en Asia-Pacco este diferencial ser de un 2 por ciento mientras que
en Amrica descender en un 5 por ciento.
EUROPA
AMRICA DEL NORTE
CENTRO Y SURAMRICA
ASIA-PACFICO
FRICA SUBSAHARIANA
FRICA DEL NORTE
Y ORIENTE MEDIO
TOTAL MUNDO
EUROPA
AMRICA DEL NORTE
CENTRO Y SURAMRICA
ASIA-PACFICO
FRICA SUBSAHARIANA
FRICA DEL NORTE
Y ORIENTE MEDIO
TOTAL MUNDO
2009 2020 2030 2009 2020 2030
664 (36 %) 703 (22 %) 680 (14 %)
338 (18 %) 333 (10 %) 322 (7 %)
181 (10 %) 251 (8 %) 313 (6 %)
525 (28 %) 1.740 (54 %) 3.228 (66 %)
32 (2 %) 57 (2 %) 107 (2 %)
105 (6 %) 165 (5 %) 234 (5 %)
1.845 (100 %) 3.249 (100 %) 4.884 (100 %)
10.301 (29%) 11.337 (20%)
5.863 (17%) 5.837 (10%)
2.315 (7%) 3.117 (6%)
14.798 (42%) 32.596 (59%)
448 (1%) 827 (1%)
1.321 (4%) 1.966 (4%)
35.045 (100%) 55.680 (100%)
8.138 (38%)
5.602 (26%)
1.534 (7%)
4.952 (23%)
256 (1%)
796 (4%)
21.278 (100%)
Cifras en millones de individuos. Entre parntesis, porcentaje sobre el total mundial de la clase media. Cifras en millones de dlares (PPA 2005). Entre parntesis, porcentaje sobre el total de gastos de las clases medias en el mundo.
Nota. El clculo utilizado en el informe de la OCDE para clasicar a la clase media es la de un individuo cuyos gastos
medios diarios estn entre los 10 y los 100 dlares.
PERS PERS PERS ERS PERSONAS ONAS ONAS ONAS ONAS AS DE DE DE DE DE LA LA LLA LA LA
CLAS CLAS CLAS CLAS CL CL E ME E ME E ME E ME E ME M DIA DIA DIA DIA DI DIA
RESP RESP RESP RESP RESPECTO ECTO ECTO ECTO ECTO O A L AA L A L A L A LAAAAAA
POBL POBL POBL POBLLACI ACI ACI ACI ACI ACIN TO N T N TO N TO N T N TOTAL TAL AL TAL TAL
00%
CANAD 48,2%
RUSIA 38%
UE-27 52,5%
COREA
DEL SUR
47,1%
ESTADOS
UNIDOS
41,9%
BRASIL 35,7%
ESPAA 47,5%
TAIWN 50,5%
AUSTRALIA 43,1%
ALEMANIA 53%
FUENTES:
Les classes moyennes en Europe
(2011), Centre de Recherche pour
l'tude et l'Observation des
Conditions de vie (Crdoc), Surrey
Independent Living Council (SILC),
Luxembourg Income Study (LIS),
STATEC, Eurostat, The emerging
middle class in developing
countries. Working Paper nm.
285. (2010). OECD Development
Centre, Crdoc, LIS (1980-1990) y
SILC (2009).
LA CLASE MEDIA GLOBAL
El 52,5 por ciento de la poblacin total de la Unin Europea forma parte de las llamadas clases medias. Comparativamente,
el porcentaje de europeos que integran este grupo social supera en 10,6 puntos al de Estados Unidos y en 16,2 al de Brasil.
La adscripcin a este grupo social est relacionado con los ingresos por familia segn los clculos ms utilizados. Las clases
medias son ms numerosas en los pases econmicamente ms desarrollados y en aquellos donde la redistribucin socioscal
es importante.
No No exi existee un una a nic nica d a den enici icin n de de cla clase se med
media ia o d o de c e clas lases es med
media ias.
Los Los nuumer
meros ossim simos os est estudi udios os ded dedica icados dos a a ell ella p a part arten en de de par parme
metros s
dis istin tintos tos: e : econ conmi
micos cos, p , patr atrimo imonia niales les, p , prof rofesi esiona onales les ee cu cultu ltural rales, es, et etct ctera ra e
.
Pr Prcti cticam cament ente t e todo odos l s los os dat datos os que que ap apare arece cen enn esta inf infogr ograf afa e a est stn n
est establ ableci ecidos dos a a par partir tir de de lo los i s ingr ngreso esos p s por r uni unidad d
fa famil miliar iar re respe specto cto a a la la
med
media ia de de ing ingres resos os del del ca cada da pa pas. s. La La cla clasi sicac cacin in de de cl clase ase me m
dia dias y s y lo los s
cl clcul culos os uti utiliz lizado ados p s para ara di difer ferenc enciar iar la las d s dist istintas cat catego e
ra ras e s est stn n
bas basado ados e s en l n los os sig siguie uiente ntes p s porc orcent entaje ajes: s:
QUINES PERTENECEN
A LA CLASE MEDIA?
CLAS
CLASE ME
E ME
E
DIA:
DIA:
ent entre re el el 70 70 y e y el 1 l 150 50 %%
de e ing ngres resos os de de la la med media. ia.
Las Las pe perso rsonas nas co con u n un n n nive ivel d l e i e ingr ngreso esos i s infe nferio rior a r al 7 l 70 % 0 % de de la la me m
diaa
per perten tenece ecera ran a n al g l grup rupo d o de e e econ conom
omas as ms
ms po pobre bres y s y la las q s que ue goz gozara a
n
ing ingres resos os por por en encim cima d a del el 150 150 %% de de la la med
media ia ser seran an lo los m s ms s ric ricos, os, to todos d
ellos
exc exclui luidos dos de de la la ca categ tegor ora d a de c e clas lase m e medi edia. a.
CLAS
CLASE ME
E MEDIA
DIA BAJA
BAJ :
ent entre re el el 70 70 77 y e y el 1 l 100% 00%.
CLAS
CLASE ME
E MEDIA
DIA ALTA
ALTA::
ent entre re el el 100 100% y % y el l 1550%. 0
012 UMMA.indd 12 27/02/13 20:02
VANGUARDIA | DOSSIER 13
AUGE Y REGRESIN
En algunos pases europeos el nmero de personas pertenecientes a las clases medias est en
retroceso. De 17 pases de la Unin Europea, solo siete han experimentado un incremento en
los ltimos 20 aos. En Espaa el descenso ha sido del 2,3 por ciento.
GRANDES VIAJEROS
Las personas de clase media son grandes consumidores de la
industria del turismo. Este esquema reproduce las variaciones en
millones de llegadas internacionales de viajeros a distintas zonas del
mundo.
EL RNKING CONTINENTAL
Segn el Banco Mundial, en las prximas dcadas alrededor de unos
1.300 millones de personas se sumarn a una nueva clase media
globalizada, de las cuales el 90 por ciento vivir en pases en
desarrollo. En la actualidad, Europa encabeza la lista de las regiones
con mayores porcentajes.
ESLOVAQUIA
BLGICA
FINLANDIA
REPBLICA CHECA
ALEMANIA
SUECIA
POLONIA
LUXEMBURGO
ESPAA
AUSTRIA
ITALIA
NORUEGA
PASES BAJOS
DINAMARCA
FRANCIA
REINO UNIDO
IRLANDA
HUNGRA
EUROPA
AMRICA
ASIA ORIENTAL
Y PACFICO
FRICA
ORIENTE MEDIO
ASIA DEL SUR
Porcentaje de la clase media
respecto al conjunto de la poblacin
Evolucin en los
ltimos 20 aos (en %)
AOS 1980-1990 AO 2009
73,2 61,7 11,5
64 55,1 8,9
63,9 55 8,8
70,3 63,1 7,2
59,8 53 6,8
63,6 57,4 6,2
55,4 51,1 4,3
60,6 56,9 3,7
49,8 47,5 2,3
59,6 58,3 1,3
50,4 50,6 0,2
60,6 61,1 0,5
60,6 61,5 1
57,9 60,8 2,9
55,5 58,7 3,2
44,6 48,2 3,6
43,1 49 5,9
55,1 63,4 8,3
1995 2020
CRECIMIENTO
ANUAL %
336 717
110 282
81 397
20 77
14 69
4 19
3,1
3,8
6,5
5,5
6,7
6,2
EURO EUROPA PA PPACF ACF C ICO ICO PPPP
ASIA ASIA
CENT CENTRAL RAL
AM AMRIC RICAA
DEL DEL NORT NORTEE
ORIE ORIENTE NTE
MEDI MEDI M OO
FRI FRICA CA
DEL DEL E NORT NORT ORT O EE
ASIA ASIA ASI
DEL DEL ESTE ESTE
1 2 3 4 5 6 7
57,4%
SUECIA
55%
FINLANDIA
49%
IRLANDA
48,3%
PORTUGAL
48,2%
REINO
UNIDO
47,5%
ESPAA
50,6%
ITALIA
58,7%
FRANCIA
60,8%
DINAMARCA
61,5%
PASES
BAJOS
53%
ALEMANIA
55,1%
BLGICA
50,2%
GRECIA
51,4%
CHIPRE
43,2%
ESTONIA
35,4%
LETONIA
41,4%
LITUANIA
45,6%
RUMANA
42,2%
BULGARIA
50,8%
MALTA
51,1%
POLONIA
56,9%
LUXEMBURGO
63,1%
REP.
CHECA
61,7%
ESLOVAQUIA
59,1%
ESLOVENIA
63,4%
HUNGRA
58,3%
AUSTRIA
MS DEL 60%
ENTRE EL 50% Y EL 60%
MENOS DEL 50%
UE-27
LOS EUROPEOS SON MS PRIVILEGIADOS
Aunque en general las clases medias son ms numerosas en los pases ms ricos, en Europa
existen excepciones como, por ejemplo, Espaa, el Reino Unido o Irlanda, donde las clases
medias se sitan por debajo del 50 por ciento de la poblacin. En contraposicin,
Hungra, con un discreto PIB per cpita (PPA) de 9.300 euros, es el pas con ms hogares
pertenecientes a la clase media (63,4 %). Cinco pases cuentan con ms del 60 por
ciento de familias de clase media sobre la poblacin total, nueve con menos del 50 por
ciento y el resto, 13 pases, entre el 50 y el 60 por ciento.
NIVEL DE INGRESOS
Independientemente del nmero de sus
componentes, la diferencia de ingresos
salariales en un hogar de Luxemburgo y
otro de Rumana es de unos 33.500 euros.
LUXEMBURGO 36.585
DINAMARCA 25.380
IRLANDA 24.280
SUECIA 22.135
FINLANDIA 21.980
AUSTRIA 21.890
FRANCIA 21.675
PASES BAJOS 21.450
BLGICA 20.830
ALEMANIA 20.075
CHIPRE 19.575
REINO UNIDO 17.620
ITALIA 17.570
ESPAA 15.200
ESLOVENIA 13.245
GRECIA 12.800
MALTA 11.060
PORTUGAL 9.400
REPBLICA CHECA 7.780
ESTONIA 6.450
ESLOVAQUIA 6.200
POLONIA 5.910
LETONIA 5.760
HUNGRA 5.355
LITUANIA 4.910
BULGARIA 3.155
RUMANA 2.525
Cifras en euros. Ao 2009.
17.065
MEDIA DE
INGRESOS
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14 VANGUARDIA | DOSSIER
014 S.LANSLEY C2.indd 14 28/02/13 13:40
VANGUARDIA | DOSSIER 15
El auge
y la cada
Stewart Lansley
INVESTIGADOR VISITANTE DE LA UNIVERSIDAD DE
BRISTOL Y AUTOR DE EL COSTE DE LA DESIGUALDAD,
POR QU LA IGUALDAD ECONMICA ES ESENCIAL PARA LA
RECUPERACIN. GIBSON SQUARE (LONDRES), 2012.
ACE CASI UN SIGLO, EL GRAN
magnate de la industria del au-
tomvil, Henry Ford, manifes-
t que doblara la paga a los
trabajadores de la lnea de mon-
taje en Detroit, elevndola a
cinco dlares al da. Detroit era
entonces una prspera metr-
polis industrial y creci hasta
convertirse en un smbolo del poder industrial
global de Estados Unidos. En la actualidad, junto
con otros antiguos ncleos fabriles como
Pittsburgh y Cleveland, la ciudad se halla en el
epicentro de lo que se conoce como el cinturn
industrial en declive (rust belt, en ingls).
Esta transicin del xito al fracaso explica,
asimismo, otro relato, el del auge y la cada de la
clase media de Estados Unidos. El aparentemente
imparable avance de la clase media estadouniden-
se a lo largo del ltimo siglo se ha detenido y ahora
procede en sentido inverso. Segn el presidente
del Consejo de Asesores Econmicos del presiden-
te Obama, el profesor Alan Krueger, la clase media
estadounidense ha ido retrocediendo desde los
aos 70, de un 51 por ciento entonces a un 42 por
ciento actual.
Puede haber comenzado, en efecto, un proce-
so de retroceso histrico que haya avanzado ms
en Estados Unidos, pero el Reino Unido presenta
una tendencia similar que, impulsada por la crisis
global, se extiende por buena parte del mundo ri-
co y desarrollado. Ya en 1956, el famoso socilogo
Charles Wright Mills seal que la sociedad esta-
dounidense se haba convertido en una figura ca-
H
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16 VANGUARDIA | DOSSIER
E L AUGE Y L A C A DA
racterizada no por una pirmide de base plana
sino por un rombo de ancha parte central. Hacia
los aos 70, la configuracin social del Reino Unido
se adecuaba al modelo rombo con un pequeo grupo
de ricos y de pobres y una ancha parte central. Pero
en la actualidad, ambos pases muestran modelos
sociales muy distintos. Se asemejan mucho ms a
relojes de arena deformados, con un pequeo en-
sanchamiento en la parte superior, un tronco del-
gado en el medio y un ensanchamiento mayor en
la parte inferior. Un grupo cada vez ms amplio de
la poblacin en ambos pases ha ido cayendo en
trminos de ingresos relativos y de clase, dejando
un gran agujero en la parte central.
En buena parte de la Europa continental, pe-
ro especialmente en Espaa, Portugal, Italia y
Grecia, las sucesivas medidas de austeridad desti-
nadas a reducir los crecientes dficit fiscales han
ido impulsando una tendencia similar, destrozan-
do los medios de sustento tanto de la poblacin de
la parte central como de la mitad inferior del cua-
dro de distribucin de los ingresos.
El retroceso de las antes prsperas capas de la
sociedad echa por tierra una de las tendencias so-
ciales ms duraderas de la poca de la posguerra.
No hace mucho, la creciente riqueza llev a mu-
chos comentaristas britnicos a proclamar el auge
de una creciente clase media, mejor pagada y for-
mada, dispuesta a perseguir una serie mucho ms
marcada de aspiraciones al alza. En 1997, el nme-
ro dos del Partido Laborista, John Prescott, mani-
fest: Ahora todos somos clase media. Nadie dice
ahora tal cosa.
En cualquier caso, qu queremos decir con
clase media? En Estados Unidos, Alan Krueger ha
definido la clase media como el conjunto de aque-
llos hogares con ingresos anuales situados dentro
del 50 por ciento ms o menos de la renta media
nacional (el punto medio de la distribucin de in-
gresos). En el Reino Unido, el grueso de la clase
media una mezcla de profesionales, directivos,
personal de ventas y gestores de primera fila se
sita en la mitad superior del cuadro de distribu-
cin de ingresos. El grupo situado a horcajadas del
punto medio abarca un abanico ms amplio de
grupos ocupacionales, en una combinacin del
tramo inferior de la clase media y del tramo supe-
rior de la clase trabajadora tradicional.
Este grupo de ingresos medios es el que hace
frente a los peores reveses de fortuna. Aunque se
trata de una tendencia provocada por la crisis eco-
nmica global, hunde sus races en el rpido y
constante proceso de trastornos econmicos e in-
dustriales que dieron comienzo en los aos 60 y
empezaron a acelerar a partir de los aos 80.
Estados Unidos perdi ocho millones de puestos de
trabajo en el sector industrial entre 1980 y 2009, en
un proceso implacable de desindustrializacin que
convirti los antes prsperos ncleos industriales
prcticamente en desiertos. Sectores enteros de la
poblacin estadounidense, del cinturn industrial
en declive, el rust belt, al llamado cinturn del sol
(sun belt) los antes prsperos estados que se extien-
den de Florida a California han quedado atrs
debido a la accin de las fuerzas econmicas en
accin durante los ltimos 30 aos.
Un proceso similar ha recortado la parte de la
produccin manufacturera nacional en el Reino
Unido de un tercio en 1979 a tan solo un 13 por
ciento en la actualidad, al tiempo que ha contribui-
do a aumentar el paro a niveles muy superiores a
los de los aos 50 y 60. Muchos de los nuevos em-
pleos creados en el sector de servicios en expansin
han ofrecido salarios ms bajos con respecto a los
que han sustituido.
El factor activo a lo largo de esta evolucin
constituye un proceso de lo que los economistas
del mercado laboral han denominado el vacia-
miento de la clase media. Desde finales de los
aos 70 ha habido un aumento constante de traba-
jos profesionales bien pagados, de los ejecutivos de
empresa a los ingenieros de software, junto a un
aumento del nmero de empleos mal remunera-
dos, por ejemplo en los sectores de la limpieza, el
comercio minorista y los locutorios. En este contex-
to se han registrado fuertes cadas del nmero de
empleos con sueldos medios, desde operarios de
planta hasta trabajos administrativos actualmente
automatizados de forma rutinaria.
El Reino Unido acostumbr a tener un amplio
sector de cualificacin y empleo de salario medio
que dio trabajo a un nutrido grupo, descrito en una
ocasin por el fallecido Philip Gould, jefe de en-
cuestas laborista de Tony Blair, como ni privilegia-
do ni desposedo. Como este grupo ha sido erosio-
nado por la polarizacin laboral, el resultado es un
pas cada vez ms dividido entre los privilegiados
y los desposedos a los que cabe sumar otro gru-
po mucho menor que no pertenecen a ninguno
de los anteriores.
El auge de la poca de empleos basura se ha
visto agravado por otro fenmeno segn el cual los
beneficios del crecimiento han sido crecientemen-
te colonizados por una mezcla de grandes empre-
sas y pequeas elites empresariales y financieras.
Mientras que las grandes empresas globales han
disfrutado de una bonanza econmica gracias a los
beneficios obtenidos y el 1 por ciento ms alto de
014 S.LANSLEY C2.indd 16 28/02/13 13:42
VANGUARDIA | DOSSIER 17
E L AUGE Y L A C A DA
Las economas
con bajos
salarios es una
constante en
aumento:
en Estados
Unidos uno de
cada cuatro
trabajadores
est mal
pagado,
mientras que
en el Reino
Unido afecta
solo al 20 por
ciento de la
masa laboral
la lista ha visto cmo crecan considerablemente
sus ingresos a ambos lados del Atlntico, la parte
del pastel econmico que ha ido a manos de los
asalariados ha disminuido de forma correspon-
diente. Los principales perdedores de tales tenden-
cias han sido los grupos de poblacin de ingresos
medios y bajos. Los reveses de fortuna del britnico
y estadounidense medio son en buena medida el
eco fiel del ascenso de la plutocracia y el retorno de
una edad dorada en estos pases.
En el Reino Unido, los salarios medios reales
empezaron primero a disminuir el rendimiento
total desde principios de los aos 90, luego queda-
ron congelados desde el ao 2003 y han estado ca-
yendo desde 2009. En Estados Unidos, este distan-
ciamiento de los niveles de vida respecto del creci-
miento econmico comenz incluso antes. En
este caso, los ingresos habituales aumentaron solo
un 13 por ciento durante tres dcadas desde 1979.
Tanto Estados Unidos como el Reino Unido se han
convertido, en este proceso, en economas de bajos
salarios. Ambos se sitan en la parte superior de la
grfica mundial de pases ricos con bajos salarios;
Estados Unidos tiene una cuarta parte y el Reino
Unido una quinta parte de mano de obra con sala-
rios bajos. Otros pases con ms de una quinta
parte de mano de obra con salarios bajos son
Canad, Alemania e Irlanda. Espaa no queda a la
zaga con un 16 por ciento, mientras que, por el
contrario, Blgica, Noruega e Italia tienen menos
del 9 por ciento.
En cierto sentido, la sustitucin del trabajo en
la fbrica por empleos administrativos y de oficina
en el Reino Unido ha conducido a una aparente
movilidad social ascendente en la estructura de
clases. A lo largo de cuatro dcadas hasta 2007, la
proporcin de la poblacin clasificada por los so-
cilogos como clase trabajadora disminuy de
un 70 al 44 por ciento, mientras que la clase me-
dia aument del 31 al 55 por ciento.
Pero esta aparente movilidad social ascenden-
te en la estructura de clases constituye, en gran
parte, una ilusin. Si se cataloga la mano de obra
segn los ingresos, la configuracin social del
Reino Unido se ve de manera muy distinta a si se
clasifica por su posicin terica de clase. Esto se
debe a que el ascenso en la escala de clases no ha
ido acompaado de un aumento paralelo de los
salarios y las oportunidades.
En ciertas reas del Reino Unido fuera del
prspero sureste donde se concentra la parte supe-
rior del reloj de arena, el desplazamiento de la
industria a los servicios ha privado a generaciones
enteras de buena parte de sus objetivos econmi-
cos en la vida. Las fbricas en las
antiguas zonas industriales prs-
peras del sur de Gales a la regin
central han sido reemplazadas
por poco ms que aparcamien-
tos, outlets y almacenes. En Stoke,
la antes prspera Staffordshire
Pottery es ahora un B & Q (gran
autoservicio). En el rea de
Brierley Hill al oeste, la planta de
procesamiento de carne Marsh
and Baxter, antes la mayor de
Europa, es actualmente un cen-
tro comercial. En estas reas, los
puestos de trabajo que se ofrecen
suelen ser mal pagados, monto-
nos e inseguros. Tendencias simi-
lares, aunque generalmente me-
nos pronunciadas, han ido sur-
giendo en otros lugares. En todos
los pases ricos, las ocupaciones de rango medio
parecen estar disminuyendo en relacin con el
sector de la poblacin tanto del tercio inferior
cuanto del tercio superior, dice el profesor Van
Reenen, de la London School of Economics. La
creciente brecha salarial que comenz en Estados
Unidos y en el Reino Unido ha adquirido un carc-
ter global. De acuerdo con un informe de 2011,
estamos divididos sobre por qu sigue aumentan-
do la desigualdad. Del club de pases ricos, la
OCDE, ms de tres cuartas partes de sus 34 miem-
bros han experimentado un aumento de la des-
igualdad de los ingresos en los ltimos 20 aos. En
Alemania y Canad, los salarios han estado conge-
lados durante 10 y 20 aos, respectivamente.
Durante la recesin, los ingresos reales han
cado con fuerza en el sur de Europa, en algunos
pases hasta en un tercio de promedio. Antes de la
crisis, Espaa haba resistido en gran medida la
desigualdad de ingresos cada vez mayor de otros
pases. Pero el desplome mundial ha afectado a
Espaa con su mercado inmobiliario superinfla-
do de manera especialmente dura. El ndice ofi-
cial de paro era del 26 por ciento en enero de 2013
y el doble en el caso de los menores de 25 aos. Los
jvenes espaoles, de los titulados a los trabajado-
res, temen que, por primera vez en tres generacio-
nes, estn peor que sus padres, y muchos, si no la
mayora, estarn peor.
La pobreza y la falta de vivienda se han dispa-
rado en el sur de Europa. La dependencia de los
bancos de alimentos de beneficencia es cada vez
ms generalizada. En Espaa, los sectores de clase
media hacen frente a muchos problemas derivados
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de las incisivas medidas de auste-
ridad que merman los salarios,
recortan los empleos, diezman el
nivel de las prestaciones y las pen-
siones y aumentan las tasas edu-
cativas y los ttulos de transporte.
Por primera vez desde la
guerra, el nivel de propiedad de la
vivienda en el Reino Unido que
ha cado desde un mximo del
69,7 por ciento en 2002 a un 64,7
actual est en declive. La edad
media de un comprador por pri-
mera vez ha aumentado de 28
aos en el comienzo del nuevo
milenio a 35 aos hoy en da,
creando una nueva generacin del
alquiler; es decir, un grupo de fa-
milias de ingresos medios y bajos
que dependen de un sector priva-
do de alquiler de escasa regulacin y alto precio.
El aumento de salarios bajos significa que el
trabajo ya no es una va segura para salir de la po-
breza. Adems de un aumento de la pobreza ligada
al trabajo, tambin ha habido un aumento cons-
tante del sector de poblacin prximo a la lnea de
pobreza. Estados Unidos tiene 15 millones de pro-
pietarios de una vivienda cuya deuda por la hipo-
teca supera el valor de la casa. La sociloga esta-
dounidense Katherine Newman llama la atencin
sobre un nuevo grupo de casi pobres que abarca
una quinta parte de la poblacin. En la actualidad,
hay cien millones de estadounidenses (32 por cien-
to de la poblacin) que perciben bajos ingresos y
que viven por debajo o no muy por encima del ni-
vel de pobreza.
Estas tendencias han representado un costo
creciente para el gobierno. Para evitar el desplome
de los niveles de vida a niveles inaceptables, los
gobiernos han tenido que asumir de forma prefe-
rente la carga ms pesada recurriendo a los fondos
pblicos. Esto ha encarecido la factura social y, en
el Reino Unido, a una radicalizacin de actitudes
hacia quienes dependen de la ayuda social.
La era posterior a la guerra de mejora de sa-
larios y oportunidades para la mayora se ha con-
vertido en una era muy distinta caracterizada por
la disminucin de nivel en la escala laboral; es el
caso de antiguos empleados de fbrica que han
pasado a limpiar coches, expertos ebanistas que
trabajan de maleteros en el aeropuerto, dibujantes
y especialistas en tecnologas de la informacin
que se ven obligados a ejercer de taxistas a me-
nudo con largos intervalos en paro entre un traba-
jo y otro. Incluso antes de la crisis posterior a 2008,
hasta un tercio de licenciados del Reino Unido
acababa trabajando en puestos de trabajo que no
requieren tal titulacin.
Estas tendencias han creado una creciente
disparidad entre aspiraciones y logros en gran
parte del mundo rico. En el Reino Unido, una nue-
va frase el squeezed middle de la clase media,
acuada por primera vez por el lder del Partido
Laborista, Ed Miliband, ha entrado en el lxico
poltico. Miliband se ha referido tambin al des-
gaste de la promesa britnica que deca que los
hijos iban a gozar de mayor prosperidad y oportu-
nidades que sus padres. Uno de los supuestos im-
plcitos de los aos de la posguerra fue que la po-
ltica econmica y social garantizara que cada
generacin gozara de mejores niveles de vida y
oportunidades. Los hijos de los obreros seran
oficinistas y administrativos y los nietos se conver-
tiran en profesionales. Los ingresos aumentaran
para todos. Si bien esta promesa comenz a
quebrantarse antes de la crisis de 2008, el proble-
ma tambin se ha intensificado por la crisis.
El economista estadounidense William
Easterly ha advertido durante mucho tiempo que
la proporcin de ingresos que percibe la clase me-
dia afecta a indicadores sociales clave tales como
la esperanza de vida, la mortalidad infantil y la
salud. Un alto porcentaje de tal proporcin ha sido
positivo histricamente para la democracia y la
promocin de los derechos polticos. Las socieda-
des dominadas por las elites, aade, han invertido
menos en capital humano e infraestructuras para
la mayora por temor a que ciertos grupos se hicie-
ran ms fuertes y cobraran mayor influencia fuera
de [su] propia clase.
Ahora bien, mientras que los lderes mundia-
les han sido muy lentos a la hora de advertir estas
tendencias, sucede que actualmente se ven obliga-
dos tardamente a despertar ante las consecuen-
cias, tanto econmicas como sociales. Cuando las
familias de clase media ya no pueden permitirse el
lujo de comprar los bienes y servicios que venden
las empresas, esta circunstancia arrastra a la eco-
noma en su conjunto en el sentido de un declive;
as lo expres el presidente Obama hace un ao.
Por eso Henry Ford se propuso pagar a los trabaja-
dores lo suficiente como para que pudieran com-
prar los coches que producan. En la reunin anual
de los lderes globales econmicos y polticos en
Davos en 2012, los delegados calificaron la des-
igualdad de principal desafo a que el mundo hace
frente en la actualidad, por delante de los crecien-
tes dficit fiscales.
En la reunin
del Foro
de Davos del
ao 2012,
los lderes
econmicos
y polticos
coincidieron
en considerar
la desigualdad
como el
principal
desafo global,
por encima
incluso de
los crecientes
dficit fiscales
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Al igual que en Espaa, los britnicos pade-
cen la amarga experiencia de ser conscientes de la
realidad. Pese a un terico ascenso con respecto a
la situacin de clase, consideran de modo crecien-
te que sus empleos brindan un estatus inferior al
de sus padres. Segn un informe que hizo pblico
el Congreso de Sindicatos Britnicos en 2009, solo
poco ms de la mitad crea que su propio nivel de
vida era superior al de sus padres a la misma
edad; el 23 por ciento pensaba que era casi el mis-
mo y el 17 por ciento, que era inferior.
Mientras que un creciente nmero de ciuda-
danos estadounidenses expresa el temor a un
deslizamiento por la pendiente preocupados
como estn por perder sus medios de vida y estatus
relativo de ingresos, da la sensacin de que el pas,
por fin, hace frente a lo que ha sido realidad duran-
te aos; es decir, que el sueo americano (la facilidad
con la que los ciudadanos pueden pasar de pobres
a ricos) es un mito.
En un sondeo realizado por el diario The
Washington Post antes de las elecciones presiden-
ciales, se pregunt a los encuestados por su mayor
preocupacin. Las respuestas aludieron a la injus-
ticia del sistema econmico que favorece a los ri-
cos o al exceso de regulacin del mercado libre
que interfiere con el crecimiento y la prosperidad.
Eligieron injusticia por un margen de 52-37 por
ciento. Esto demuestra hasta qu punto la sociedad
estadounidense antes madura y autosuficiente ha
pasado a constatar que las virtudes tan proclama-
das de trabajo duro y esfuerzo de autoayuda ya no
proporcionan un nivel de vida digno.
A pesar de la creciente toma de conciencia,
los gobiernos han quedado paralizados en la inac-
cin. La desigualdad ha seguido aumentando du-
rante la crisis mientras que los expertos pronos-
tican que los niveles de vida en el caso de las
personas con ingresos bajos y medios seguirn
disminuyendo en gran parte del mundo rico. En
algunas partes de Europa, los ingresos de amplios
sectores de poblacin pueden tardar una genera-
cin en recuperarse a niveles anteriores a 2008.
Aunque tales tendencias que ejercen un efecto
debilitador aparecen de hecho como uno de los
principales problemas de la prxima dcada, los
lderes polticos parecen intimidados por la magni-
tud de la tarea en tanto que los expertos siguen
pelendose acerca de sus causas subyacentes.
Algunos las consideran como el producto de nuevas
fuerzas econmicas en buena medida imparables,
en especial con respecto al modo en que la globali-
zacin (con la libre circulacin de capital y mano
de obra altamente cualificada) y el cambio tecnol-
gico han recortado y recortan puestos de trabajo y
ejercen una presin a la baja sobre los salarios en el
mundo occidental. Otros culpan a la sustitucin del
modelo de la posguerra de capitalismo regulado
por el modelo mucho ms lucrativo y despiadado
de las ltimas dcadas, que ha provocado sucesivas
oleadas de reestructuraciones de empresa y empleo
de forma que ha desviado la riqueza existente hacia
los lugares superiores de la escala social.
Est en juego la manera de remodelar las
economas nacionales para asegurar que los bene-
ficios del crecimiento se distribuyan y compartan
de forma ms equilibrada que en pocas anteriores
y puedan crear empleos mejor remunerados y du-
raderos. Esta cuestin revisti importancia en las
elecciones presidenciales estadounidenses mien-
tras que el modo de controlar a los ricos tambin
domin las elecciones presidenciales en Francia. El
logro de sociedades ms igualitarias y de una dis-
tribucin ms equitativa de los objetivos naciona-
les pueden ser objetivos valiosos, pero es probable
que resulten difciles de alcanzar sin un cambio
fundamental de los modelos econmicos a nivel
mundial y nacional.
Durante los ltimos 30 aos, los pases de to-
do el mundo han sido espectadores, alentando a
menudo a las grandes empresas y sus lderes a ga-
nar la batalla por la distribucin del pastel, evitan-
do peleas y restando autoridad a los gobiernos a lo
largo del proceso en cuestin. No est claro todava
si el capital lo tendr menos fcil en la fase siguien-
te del capitalismo. El estado de nimo contrario a
las medidas de austeridad y los movimientos de
protesta emergentes en gran parte del mundo
traducen evidentemente la percepcin de que un
sistema edificado sobre niveles excesivos de des-
igualdad, en palabras de Albert Edwards, analista
financiero de Socit Gnrale, en ltima instan-
cia se descompone.
Por el momento, una poderosa elite financie-
ra y empresarial mundial todava sostiene las
riendas del poder econmico y no muestra signos
de consentir que se desgaste su poder, sus privile-
gios y su riqueza. Pero mientras los gobiernos si-
guen bailando al son de la msica de las finanzas
globales, el talante social e intelectual se radicali-
za. Durante los ltimos 30 aos, los plutcratas y
acumuladores de riquezas del planeta han actuado
a su manera y las economas funcionaban en gran
medida en favor de sus intereses. Puede ser que
hayan de librar una batalla ms dura para mante-
ner este statu quo mientras que la poblacin traba-
jadora en todo el mundo exija un reparto ms
equitativo del pastel.
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a pasin por la igualdad
Existe, sin duda, una
identidad social y econmica
de los pases. No es una identi-
dad que implique un determi-
nismo total que adoptara las
decisiones pblicas mediante
el piloto automtico, sino
una identidad que afirma la existencia de un de-
nominador comn entre las expectativas y los
modos de accin de los agentes econmicos y que
limita, sin cerrarlo por
completo, la gama de lo
posible en poltica y que
define un mtodo. La
identidad econmica y
social de Europa comen-
z a surgir indudable-
mente en el siglo XIX con
la aparicin de un em-
brin de derecho laboral y de Estado de bienestar,
primero en Alemania y luego en otros pases.
Esta identidad se fortaleci despus de la
Segunda Guerra Mundial con la idea de igualdad:
igualdad de oportunidades, elemento clsico y
compartido por los estadounidenses (Tocqueville,
el ms americano de los europeos en la primera
mitad del siglo XIX, escribi grandes pginas sobre
el tema), pero tambin igualdad, al menos parcial,
de los resultados, lo que es ms original y no deja
de plantear interrogantes sobre la eficiencia eco-
nmica. Esta idea de la igualdad no se experimen-
ta con la misma intensidad en toda Europa. Es
muy vigorosa en Francia y mucho menos en Gran
Bretaa, mientras que otros pases se hallan en
una posicin interme-
dia. Parece evidente, no
obstante, que Europa
valora ms la igualdad
de los resultados, por
ejemplo, que Estados
Unidos, lo que se tradu-
ce en una cuota del PIB
en materia de benefi-
cios sociales ms fuerte y, por tanto, impuestos
(fiscalidad y cotizaciones sociales) ms gravosos
pero mejor aceptados.
L
Qu polticas pblicas
son posibles cuando las clases
medias desaparecen?
Nicolas Bouzou
ECONOMISTA Y DIRECTOR FUNDADOR DE ASTERS, EMPRESA DE ANLISIS
ECONMICO Y FINANCIERO. MIEMBRO DEL CONSEJO DE ANLISIS DE LA
SOCIEDAD (CAS), ORGANISMO GUBERNAMENTAL QUE DEPENDE DE LA
OFICINA DEL PRIMER MINISTRO FRANCS. DIRECTOR DE ESTUDIOS DE LA
FACULTAD DE DERECHO Y ADMINISTRACIN DELA UNIVERSIDAD
PARIS II ASSAS. COLUMNISTA EN CANAL PLUS. LTIMOS LIBROS
PUBLICADOS: LA POLTICA DE LA JUVENTUD, CON LUC FERRY (2012), Y LA
TRISTEZA DE LAS CLASES MEDIAS (2011).
Despus de la Segunda Guerra
Mundial, la idea de la igualdad
fue muy vigorosa en Francia,
poco intensa en el Reino Unido
y se mantuvo en una posicin
intermedia en otros pases
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Quines son clases medias?
Esta idea de la igualdad siempre ha situado a
la clase media en el ncleo de este contrato social
y, por tanto, de esta identidad. Pero, quines com-
ponen las clases medias que el mundo occidental
teme perder? Los economistas y los socilogos
suelen adoptar una definicin cualitativa adapta-
ble a diferentes contextos. Las clases medias son
esa parte de la poblacin que se halla en condicio-
nes de acceder a los bienes de consumo corrien-
tes. El ingreso disponible es lo suficientemente
alto como para dejar lugar al ahorro o a un sobre-
consumo una vez hechos los gastos de primera ne-
cesidad en alimentacin, vivienda, ropa, etctera.
La clase media puede acumular, con el tiempo, un
patrimonio suficiente como para crear una clase
de propietarios inmobiliarios, pero insuficiente
como para crear una clase de rentistas. Estas clases
medias han contrapesado economa
y sociedad de diverso modo durante
mucho tiempo. Al practicar el con-
sumo de forma masiva y homog-
nea, han aprovechado el auge de la
distribucin a gran escala y el pro-
pio crecimiento econmico. Al edu-
car a sus hijos, han contribuido al
aumento del nivel educativo me-
dio. Al votar centroderecha o centro-
izquierda, han confinado los extre-
mismos polticos a un papel con-
testatario. Es decir, su posible
desaparicin tendra un efecto des-
estabilizador, ya que con ellas des-
aparecera un mundo bastante pre-
decible y estable.
Los 30 aos gloriosos de Europa
tras 1945 constituyen la edad de oro
de la clase media. No es que no hayan existido
antes en absoluto. Constituyen una vicisitud pro-
pia del desarrollo econmico capitalista y, por otra
parte, se encuentran tanto entre los artesanos y los
comerciantes de la edad Media como en la peque-
a burguesa analizada por Marx en el siglo XIX.
Simplemente, a partir de la dcada de 1950, la
economa se estructura en torno a ellas. Y es tam-
bin entonces cuando el modo de produccin es el
ms favorable para el desarrollo de estas clases.
Por qu ha pasado la edad
de oro de las clases medias?
Para entender este punto, hay que remitirse
al materialismo histrico de Marx, que nos explica
que la estructura de produccin (las tecnologas)
determina las relaciones de produccin (una orga-
nizacin del trabajo) que generan una estructura-
cin en clase sociales. Las clases medias de los 30
aos gloriosos toman forma en el mismo corazn
de las empresas. En las fbricas, el trabajo en cade-
na es la norma. Lleva a las empresas a estructurar-
se de forma vertical: trabajadores, supervisores y
directores de fbrica. Naturalmente, un trabaja-
dor puede progresar en el seno de la misma estruc-
tura. La organizacin jerrquica es clara: a cada
nivel corresponde un salario. Las tareas de los
trabajadores son repetitivas: no hay ninguna re-
compensa al talento; la mayora de los trabajado-
res realiza un trabajo de calidad similar. Les resul-
ta difcil distinguirse. Este es uno de los puntos
clave de la diferencia de los aos gloriosos con el
perodo actual: el trabajo es homogneo, los traba-
jadores tienen poca autonoma; las desigualdades
salariales por el mismo trabajo se circunscriben
en unos lmites.
Hay primas, pero son sobre todo
colectivas y su impacto en el salario
total es insignificante en compara-
cin con las prcticas actuales. Estas
formas de organizacin taylorista,
fordista, en nuestros pases ricos prc-
ticamente han desaparecido. Sus con-
secuencias en los distintos niveles
tambin. La organizacin vertical se
ha convertido en horizontal. De ser
concentrada ha pasado a ser descen-
tralizada. Capaz, antes, de eliminar
los errores a travs de los controles de
calidad realizados a lo largo de la ca-
dena de produccin, ya no permite la
mediocridad.
Pero hay algo ms que el mate-
rialismo histrico de Marx para expli-
car la nueva era de la desigualdad. Tambin figura
la destruccin creativa, trmino acuado por
Joseph Schumpeter. En efecto, la economa mun-
dial ha entrado desde hace apenas una dcada en
un ciclo importante de innovacin, el de las NBIC
(nanotecnologa, biologa, informtica, ciencia
cognitiva). Estos ciclos de innovacin, dice
Schumpeter, generan un gran crecimiento econ-
mico, pero solo en un segundo momento. En un
primer momento, destruyen la economa vieja
para despejar de alguna manera el camino a la
nueva economa. En esta fase de transicin a la vez
turbadora porque el cambio da miedo pero tam-
bin llena de promesas, la prima a los titulados
y la prima a la adaptabilidad aumentan conside-
rablemente: la poblacin menos cualificada o
aquella cuyas cualificaciones son demasiado espe-
Con la
desaparicin
de las clases
medias
un segmento
de la poblacin
en condiciones
de acceder
a los bienes
de consumo,
desaparecera
tambin un
mundo bastante
predecible
y corriente
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cializadas, ancladas en el mbito de la vieja eco-
noma, observan cmo disminuye su remunera-
cin relativa sobre todo en beneficio de los que el
economista estadounidense Robert Reich llama de
modo grfico y en qu grado pertinente! los
manipuladores de smbolos.
Producto de la imaginacin
o realidad?
Los 30 aos gloriosos europeos e incluso, en
menor medida, estadounidenses, fueron relativa-
mente igualitarios. En una primera fase, de acuer-
do con el esquema en U descrito por Simon
Kuznets, aumentaron las desigualdades pero, a
continuacin, disminuyeron por varias razones.
Previamente, la organizacin de la empresa fordis-
ta limita las desigualdades salariales. A continua-
cin, existe una fuerte demanda de trabajo po-
co cualificado o no cualificado para responder a
ciertas tareas rutinarias propias de las fbricas.
Por ltimo, la fiscalidad durante los 30 aos glo-
riosos era fuertemente redistributiva. Hoy da lo
es menos debido a la competencia fiscal entre los
pases que quieren atraer talento, los que confor-
man lo que el socilogo estadounidense Richard
Florida denomina la clase creativa y que partici-
pa en el crecimiento a largo plazo. El compromiso
social de los 30 aos gloriosos quera trocar un
crecimiento considerado excesivo de altos ingre-
sos despus de impuestos por un crecimiento
econmico fuerte. Los 30 aos gloriosos quedan,
en el superego colectivo europeo, como un mo-
mento de enriquecimiento compartido.
El modo de produccin propio de la sociedad
de la informacin, ms horizontal que vertical,
combinado con la destruccin creativa schum-
peteriana, y su prima a los titulados, elimina este
compromiso y separa a la sociedad en tres clases:
los manipuladores de smbolos, cuyos ingresos
aumentan rpidamente; la clase media, suficien-
temente formada para comprender y utilizar las
nuevas tecnologas pero no lo bastante capaz ni
adaptable para participar en su diseo; los exclui-
dos, incapaces de seguir los cambios tecnolgicos
y econmicos demasiado rpidos. Las desigualda-
des y la contraccin de la clase media van de la
mano... Diferencia principal con los 30 aos glo-
riosos: la clase media se contrae y debilita, lo que
provoca una crisis de identidad que la empuja a la
depresin. En un pas como Francia, cada ao de-
cenas de miles de personas dejan el espacio de la
clase media por la parte superior de la escala de la
renta, pero tambin por la parte inferior, yendo
por debajo del umbral de pobreza definido como
la mitad de la renta mediana (algo menos de mil
euros al mes de ingresos en este pas)
Una manera de medir las desigualdades de
renta en una muestra de pases mostrando la dis-
minucin de la renta relativa de la clase media
consiste en observar la evolucin de la proporcin
de la renta mediana (que, por definicin, es prxi-
ma a los hogares que componen la clase media) en
relacin con la renta media de toda la poblacin.
Si esta relacin se degrada, la renta relativa de la
clase media disminuye. En la mayora de los pases
de la Unin Europea esta proporcin aument
hasta finales de los aos 90 y desde entonces se ha
degradado. En los 15 mayores pases de la UE, esta
proporcin pas entre 2001 y 2011 del 89 al 87 por
ciento. Donde ms se ha degradado es en Francia
(es una irona que se trate del pas europeo ms
enemigo de la desigualdad, de ah la magnitud de
la dolencia) y en Gran Bretaa es la ms baja. Ha
retrocedido, pero en menor medida, en Alemania.
En Espaa, se ha degradado desde 2006 y an ms
desde que el pas fue golpeado por la recesin. Solo
Portugal escapa todava al fenmeno, pero el pas
parte de una situacin de mucha mayor desigual-
dad que sus vecinos.
En Estados Unidos la proporcin ha descen-
dido de forma importante desde finales de los
aos 60. Pas del 89 por ciento en 1967 al 80 por
ciento a principios de los 90, para estabilizarse en
torno a un 73 por ciento durante la ltima dcada.
Es el pas occidental donde la clase media ha pade-
cido ms. Aun teniendo en cuenta que la pasin
por la igualdad (en el sentido de igualdad de resul-
tados) es all menor que en Europa, las dificulta-
des de la clase media siguen imponindose en el
debate poltico en Estados Unidos, llevando a los
votantes de centroderecha a volverse con razn o
sin ella hacia el voto demcrata.
En los pases emergentes se ha observado
naturalmente el movimiento inverso hasta hace
poco tiempo; estos pases han experimentado
desde finales de los aos 90 sus propios 30 aos
gloriosos. En los BRICS (Brasil, Rusia, India, China,
Sudfrica), el fuerte crecimiento econmico regis-
trado desde principios de la dcada de 2000 con-
dujo al desarrollo de la clase media (con unos in-
gresos anuales de entre 3.000 y 20.000 dlares,
segn el Banco Mundial). En Brasil, por ejemplo,
casi 40 millones de personas han salido de la po-
breza para sumarse a la clase media (que en la ac-
tualidad representa el 55 por ciento de la pobla-
cin) en el curso de la ltima dcada. Sin embargo,
los efectos de este desarrollo de las clases medias
sobre las desigualdades son poco claros. En Brasil,
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por ejemplo, los ingresos de los hogares ms mo-
destos han aumentado mucho ms deprisa que los
de los hogares ms ricos. Pero en la mayora de
otras economas emergentes, el crecimiento eco-
nmico ha ido acompaado de una creciente
desigualdad de los ingresos. En China, en particu-
lar, la proporcin del ingreso mediano con rela-
cin al ingreso medio pas de un 54 por ciento en
el ao 2000 a un 32 por ciento en 2010.
Qu polticas pblicas para volver
a soldar el cuerpo social?
Establecido el diagnstico, el principal pro-
blema planteado a los responsables polticos es el
siguiente: cmo evitar la descomposicin del
cuerpo social con una guerra de clases al final sin
obstaculizar el progreso econmico? Se trata de
una cuestin en la que no se debe disociar el tema
de la redistribucin del tema del crecimiento. Diso-
ciarlos sera sencillo, ya que sera simplemente una
cuestin de contentar a la opinin pblica: Cul
es el nivel de redistribucin deseado por el votante
medio? Llegados a este punto hay que decir que el
mundo real es ms complejo. La dificultad prctica
reside en las relaciones entre crecimiento y redis-
tribucin. Un ejemplo de fcil comprensin. La
mayora de los pases desarrollados se encuentra
en una mala situacin de sus finanzas pblicas, en
gran parte debido al envejecimiento de la pobla-
cin, que genera un aumento en el gasto social
mientras que la fuente de ingresos se agota porque
hay menos contribuyentes netos. Dicho esto, en la
mayora de pases europeos la seguridad social es
redistributiva, ya que es proporcional a los salarios,
con tendencia creciente adems a limitar las asig-
naciones. No se trata de un seguro propiamente
dicho, puesto que la economa del sector asegura-
dor indica que las cotizaciones dependen no de los
ingresos sino del riesgo. Hoy da estos dficit estn
cubiertos mediante emprstitos y, sin duda, se cu-
brirn, de modo creciente, mediante impuestos.
Por tanto, se trata de recursos que no ayudan al
crecimiento potencial del pas, yendo, por ejemplo,
a las universidades o a financiar sectores emergen-
tes con fondos propios. Cabe hablar de un equili-
brio entre el crecimiento y la redistribucin social,
que evidentemente plantea un problema: una po-
ltica sostenible de redistribucin requiere un cre-
cimiento econmico a largo plazo netamente po-
sitivo, que no es el caso de la mayora de pases de-
sarrollados. Hacer hincapi en la redistribucin a
travs del gasto social no es, pues, viable.
Adase a esto una consideracin sobre los
ingresos pblicos. El aumento de la presin fiscal
suele tener lugar, contrariamente a cuanto procla-
man numerosos discursos demasiado apresura-
dos, en detrimento de la clase media porque sus
ingresos (gravados por el impuesto sobre la renta)
y su consumo (gravado con IVA) son los ms ines-
tables. De hecho, considerar que se puede hacer
pagar siempre ms a las empresas o a los ricos es
una quimera. La base imponible no es una materia
totalmente inerte: se mueve. Los estadounidenses
disponen de una imagen para el caso: disparar a
un pato; si no est muerto, volar para escapar. Lo
mismo con los impuestos. Aumentar las cotiza-
ciones pagadas por las empresas sobre los salarios?
El empleo disminuir. Gravar las opciones sobre
acciones? Las empresas distribuirn menos.
Gravar las ganancias? Las empresas instalarn sus
sedes en el extranjero. Gravar los ingresos muy
altos? Se trasladar la residencia a otro lugar.
Cargo las tintas, felizmente, porque sino cualquier
impuesto sera intil. La base imponible no es to-
talmente mvil, pero de todos modos es cada vez
ms fluida pues la globalizacin, el progreso tec-
nolgico y la reduccin de los costes de transporte
facilitan los traslados de personas, empresas y
ahorros. Existe una solucin terica a esto: la ar-
monizacin fiscal entre los estados. Que todos los
pases europeos se pongan de acuerdo para armo-
nizar sus impuestos y, por definicin, la competen-
cia fiscal dispondra de escasos mrgenes. A me-
nos que deslocalizaran su patrimonio a Amrica,
frica o Asia, los contribuyentes quedaran atra-
pados en una Europa al unsono en el plano fiscal.
Que quede claro: esta armonizacin fiscal no va a
suceder, en todo caso ante un horizonte temporal
visible. Una misin de asesoramiento realizada
hace unos aos por la empresa que dirijo, Asters
(Luxemburgo), me ha convencido definitivamente
de la naturaleza infantil de la defensa de la armo-
nizacin fiscal. Cuando plante esta cuestin ante
mi audiencia, los amigos luxemburgueses se rie-
ron de m preguntando en nombre de qu aban-
donaran una poltica tributaria que reforzaba su
posicin en beneficio de una fiscalidad que, segn
ellos, firmaba nuestra decadencia. Europa no se
ha librado ni se librar de la competencia fiscal. Es
posible que se considere inmoral y lesivo, no cam-
bia las cosas. El papel de los intelectuales consiste
tal vez en soar, pero tambin, y sobre todo, en
aceptar el mundo tal como es y actuar en funcin
de los condicionantes existentes. La til tica de la
responsabilidad debe ir delante de la confortable
tica de la conviccin.
Significa esto que cualquier intento de vol-
ver a soldar el cuerpo social es estril? Indudable-
020 BOUZOU.indd 24 26/02/13 16:21
VANGUARDIA | DOSSIER 25
QU P OL T I C AS P B L I C AS S ON P OS I B L E S C UANDO L AS C L AS E S ME DI AS DE S APAR E C E N?
mente, no. Parece al respecto que las polticas pbli-
cas han de operar en tres grandes mbitos que, por
el momento, se han limitado principal, y toscamen-
te, a las polticas fiscales: se trata de la formacin, la
vivienda y la organizacin territorial.
Si bien la naturaleza del capitalismo contem-
porneo favorece a las personas mejor cualifica-
das, el sistema de formacin debe dar a todos una
oportunidad. Capacitacin, en este caso, ha de
entenderse en un sentido amplio: la verdadera
formacin durante toda la vida, sin dividir la for-
macin en la educacin y la formacin, sin querer
centrarse en la educacin superior relegando en
cierto modo la educacin secundaria. Porque for-
marse no significa tener a los 20 aos las aptitudes
ms avanzadas en un rea especfica. Formarse
significa, en primer lugar, saber leer y escribir y
hablar correctamente. Un ingeniero puede tanto
hallarse en una categora inferior como llevar una
carrera de xito excepcional. Lo que har la dife-
rencia son sus aptitudes de expresin, de sntesis,
de tomar la iniciativa, de actualizar sus conoci-
mientos y de cuidar tanto en l mismo como en su
equipo, en su caso, el culto a la precisin y a un
trabajo bien hecho. Una persona bien formada
tiene pocas probabilidades de quedar confinada a
una clase social en desventaja.
Las clases medias estn mal equipadas para
hacer frente a los retos de acceso a la vivienda. No
siempre tienen acceso a la vivienda social. De he-
cho, varios estudios realizados en Europa y Estados
Unidos han mostrado que los dficit de vivienda
eran resultado de una poltica malthusiana sobre
el uso del suelo. Bajo los argumentos de proteger
la accin urbanstica, de luchar contra la expan-
sin urbana y la congestin de las ciudades, se li-
mitan al mximo las nuevas construcciones. Como
si no pudiramos sacar partido a lo moderno, co-
mo si la novedad y la tradicin no pudieran combi-
narse para mejorar. En cuanto a los alquileres, no
hay necesidad de bloquearlos o de concebir costo-
sos esquemas fiscales para aumentar la oferta de
alquiler. Sera mejor empezar con dejar de consi-
derar a los propietarios como delincuentes poten-
ciales aumentando la proteccin al arrendatario
mal pagador. Estas protecciones, al final, se vuel-
ven contra todos aquellos que quieren alquilar
tranquilamente un piso o casa que les convenga.
El progreso tcnico incide tanto sobre los
vnculos espaciales como sobre los sociales. Hay
aqu una consecuencia inexorable de tipo poltico:
estamos entrando en la era de la descentralizacin
poltica. Algunos pases, como Alemania y Estados
Unidos, ya estn ah. Pero otros, como Francia, to-
dava no. En reas donde su diferenciacin econ-
mica y social es creciente, el Estado centralizador,
que aplica la misma poltica para todo el mundo,
est condenado a equivocarse. Indudablemente el
Estado central desempea un papel en el desarro-
llo econmico local, garantizando una cierta com-
pensacin de ingresos a travs de su poltica fiscal
y social y los servicios pblicos en todo el pas. Pero
esta poltica quedara coja si no se completara con
una poltica de desarrollo econmico local que
intenta compensar las fuerzas naturales que ahon-
dan las desigualdades territoriales. En una socie-
dad en proceso de recomposicin, tanto social co-
mo territorialmente, la respuesta es la autonoma,
la capacidad de un pas de permitir que sus territo-
rios se adapten al cambio, ya sea junto al mar o en
el interior, en las afueras de una capital o en la
montaa. Los obsesionados por la centralizacin,
que piensan que la accin concentrada es ms efi-
caz, no han entendido nada. Condenan a Estados
Unidos o incluso a Europa a equivocarse donde las
entidades de mbito regional podran hacerlo
mejor. Hay que saber ver lo grande y lo pequeo.
Grande para incluir la creciente diversidad de si-
tuaciones. Pequeo para adaptar las soluciones a
situaciones crecientemente dispares. Dar una
oportunidad a la gente es, tambin, dar una opor-
tunidad a los territorios. A ello se debe, por ejem-
plo, que las iniciativas de la Asamblea de las
Regiones de Europa, para responder a los desafos
actuales (seguridad, medio ambiente, innovacin,
etctera) a travs de la cooperacin entre las regio-
nes sean tan positivas.
Conclusin
Las clases medias de Occidente en general y
de Europa en particular no han desaparecido y no
van a desaparecer. Sin embargo, su porcin en la
poblacin total disminuye, as como su represen-
tacin poltica, lo que se traduce en una crisis de
identidad que puede tener dainas consecuen-
cias polticas. Soar con una nueva edad de oro
de la clase media sera una ilusin: no se resucita
a los parasos perdidos. Sin embargo, en una so-
ciedad que se casa con una especie de reloj de
arena, la poltica pblica debe fijarse dos objeti-
vos: asegurarse de que la parte superior del reloj
de arena sea ms ancha que la parte inferior y de
que quienes se hallan en la parte inferior del reloj
de arena tengan oportunidades de llegar a la ci-
ma. Se puede defender una sociedad ms des-
igual, claro est, pero no podra defenderse ni
justificarse una sociedad ms desigual con situa-
ciones presas de la parlisis.
020 BOUZOU.indd 25 26/02/13 16:21
26 VANGUARDIA | DOSSIER
EGN TOCQUEVILLE, EL DECLIVE
de la clase media conduce a
la guerra. Mucho antes que
l, Aristteles, el padre de la
ciencia poltica, seal que
la mejor comunidad polti-
ca es aquella en la que el po-
der est en manos de la clase
media y que la posibilidad
de ser bien gobernado pertenece a esas clases de
estados en los cuales la clase media es numerosa,
y ms fuerte, preferentemente, que las otras dos
juntas o, al menos, que una de ellas. Y sigue afir-
mando que all donde
una es dbil, debido a
disensiones y luchas
que oponen entre s al
elemento popular y a la
clase rica, venza quien
venza sobre su adversa-
rio no constituye un
gobierno basado en el
bien comn y en la
igualdad, sino que se reserva la parte del len de
la administracin pblica como si se tratara de un
premio asociado a la victoria y opera, en un caso,
una democracia y, en el otro, una oligarqua. Esta
falta de compromiso y medida se extiende aa-
de a sus relaciones exteriores por efecto de la bi-
polaridad: Las personas que se disputaron la he-
gemona en Grecia, volviendo tanto uno como
otro sus miradas a las instituciones bajo las que
vivan ellos mismos, creaban en los dems estados
democracia u oligarquas y no tenan en cuenta
los intereses de las ciudades, pues pensaban solo
en su propio beneficio.
1
.
Casi dos siglos despus de Tocqueville y 25 si-
glos despus de Aristteles, Moiss Nam, autor
destacado y ex director de la revista Foreign
Policy, ha afirmado en un artculo titulado El cho-
que de las clases medias
que el verdadero con-
flicto en el siglo XXI
opondr, no a las civili-
zaciones, como dijo
Huntington, sino a las
clases medias de los pa-
ses desarrollados y a las
de los pases emergen-
tes. Cada una de ellas
crear inestabilidad; la primera, por su situacin de
crisis y empobrecimiento, la segunda por su auge y
sus nuevas aspiraciones que no se ven cumplidas
2
.
Este autor considera que esta doble insatisfaccin
Aristteles y Tocqueville
coincidieron, con ms de dos
milenios de distancia, en la
importancia de las clases medias
para el bien comn, la concordia
y la gobernanza democrtica
S
Del declive al conflicto
Pierre Hassner
DIRECTOR EMRITO DE INVESTIGACIN, FONDATION
NATIONALE DES SCIENCES POLITIQUES, PARS.
026 PIERRE HASSNER.indd 26 27/02/13 20:08
VANGUARDIA | DOSSIER 27
constituir la amenaza ms grave para el orden
internacional durante los prximos aos. Pero no
aclara el modo en que esta rivalidad puede conver-
tirse, segn l, en oposicin directa y violenta.
Para pronunciarnos sobre el valor de estos
juicios y pronsticos, sobre todo con relacin a la
actual crisis y sus consecuencias, debemos plan-
tearnos al menos tres preguntas: 1) Qu entende-
mos por clases medias?; 2) Constituyen hoy da un
peligro para la estabilidad internacional cuando
muestran auge o declive?, y 3) Su crisis, incluso su
rivalidad, puede provocar guerras?
La clase media o las clases
medias?
Si por una parte los britnicos y los esta-
dounidenses se refieren bsicamente a la clase
media, la expresin ms corriente en francs es
las clases medias. De hecho, pocos conceptos
sociales han conocido definiciones tan distintas y
contornos tan fluidos. En el siglo XIX, middle class
en los debates en lengua inglesa era sinnimo de
burguesa; era la clase ascendente, intermedia
entre la aristocracia y la clase obrera y, desde el
punto de vista poltico, aliada a veces a la segunda
contra la primera, a veces a la primera cuando las
revoluciones parecan amenazar su poder o su
posicin. En cambio, en el debate poltico esta-
dounidense suele hablarse de la middle class en
contraposicin a los muy ricos (gente corriente
versus gente rica); los pobres no aparecen como un
actor colectivo polticamente activo o destacado.
Sobre todo, adems de la definicin sencilla de
Aristteles (ni demasiado ricos ni demasiado po-
bres), la clase media se caracteriza por la diversi-
dad de sus componentes, su variacin en el tiempo
y por su tendencia a dividirse, especialmente en
tiempos de crisis, entre la clase media alta, que aspi-
ra a unirse a la gran burguesa y una clase media
baja (low middle-class) que teme caer en el proletaria-
do o engrosar las filas del paro.
La situacin se complica debido a los cambios
cualitativos introducidos por la crisis econmica y
social. En el siglo XIX, y en la primera mitad del
siglo XX, la clase media se compona principalmen-
te de pequeos propietarios agrcolas o urbanos,
de artesanos, pequeos empresarios y empleados.
Despus de la Segunda Guerra Mundial hubo un
descenso en los sectores de la agricultura y la arte-
sana y un aumento espectacular de las llamadas
1. Aristteles, La Poltica. Libro IV, cap. 11, 2.
2. Moiss Nam, The Clash of the Middle Classes. The Huffington
Post, 5-8-2011.
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28 VANGUARDIA | DOSSIER
DE L DE C L I V E A L C ONF L I C T O
3. National Intelligence Council, Global Trends 2030: Alternative
Worlds. Washington, 2013.
4. Citado por David Case, Is the middle class an endangered species?
Salon.com, 24-10-2012.
5. Citado por Chrystia Freeland, Inequality as a threat to growth.
International Herald Tribune, 30-11-2012.
6. La classe moyenne sous pression. Lettre dAllemagne, por Frd-
ric Lematre. Le Monde, 8-1- 2013.
nuevas clases medias asalariadas, que ocupaban
crecientemente puestos de trabajo en el sector
terciario, pero que se componan de modo ms
especfico de quienes se beneficiaran de una for-
macin ms avanzada o de una especializacin
tcnica, especialmente en sectores nuevos como el
de la informtica.
Esto condujo a una visin opti-
mista como la del ex presidente fran-
cs Valry Giscard dEstaing que en
1984 public un libro titulado Dos de
cada tres franceses, en el que predijo el
advenimiento de una amplia clase
media que abarcara a la gran mayo-
ra de los franceses. Todava hoy, en
su informe provisional sobre el mun-
do en 2030, el Consejo Nacional de
Inteligencia de Estados Unidos afir-
ma que dentro de 17 aos las mayo-
ras en la mayor parte de los pases
pertenecern a la clase media y no a
la clase pobre, la condicin de la ma-
yora de las personas a lo largo de to-
da la historia humana
3
.
Sin embargo, esta potencial universalizacin
e igualacin de la clase media no tendr lugar sin
cambios distintos y aun opuestos.
De acuerdo con David Karas, experto sobre la
clase media global, de la Brookings Institution en
Washington, la clase media estadounidense que ha
impulsado el crecimiento global, procediendo co-
mo un consumidor de ltima instancia, nunca
recuperar este papel. La clase media estadouni-
dense dice, bsicamente est estancada. Hay
miembros de la clase media estadounidense que
crecen y se convierten en ricos y otros viven mucho
menos bien y dejan de pertenecer a la clase media.
Como consecuencia, sostiene que la economa
mundial padecer durante la prxima dcada. El
crecimiento global ser lento hasta aproximada-
mente 2020, despus de lo cual legiones de traba-
jadores de pases como India y China alcanzarn
ingresos disponibles superiores a 36.000 dlares al
ao, impulsando as una nueva ola de consumo.
Traspasado este umbral, las familias de la clase
media de los pases emergentes empezarn a com-
prar casas y considerarn bienes de consumo dura-
deros, tales como lavadoras, neveras y coches, co-
mo necesidades. Durante este tiempo pronostica
el consumo en Estados Unidos perder su
singularidad de aqu al ao 2050
4
.
Para la mayora de especialistas, sin embar-
go, la clase media de los pases desarrollados occi-
dentales hace algo ms que estancarse, se halla en
una profunda crisis. Y la de los pases emergentes
tambin est en crisis, pero por otras razones.
Las dos crisis
La crisis, incluso la decadencia de la clase
media en Occidente, se debe a los avances de la
productividad, que obedecen a su vez
a los de la tecnologa, a la competen-
cia de los bajos salarios y a leyes socia-
les laxas o inexistentes en los pases
emergentes y a la codicia y a la bs-
queda de ganancias a corto plazo,
gracias a la especulacin y a las deslo-
calizaciones, abandonando la tradi-
cin fordista de convertir a sus em-
pleados en clientes y descuidando los
proyectos y obras a largo plazo, espe-
cialmente en materia de infraestruc-
turas. En Estados Unidos, que hasta
hace poco tiempo negaba la existen-
cia de la lucha de clases, el poseedor
de la segunda fortuna del pas, Wa-
rren Buffet, dijo recientemente:
Desde luego hay una lucha de clases
y la ha ganado nuestro bando, que ha enviado a la
clase media a la lona
5
.
En Francia, la riqueza de una pequea mino-
ra ha aumentado igualmente de manera especta-
cular, mientras que las clases medias no solo tie-
nen en ella una participacin menor sino que co-
rren el riesgo de ir al paro como los obreros. En
Alemania, donde el paro es mucho ms bajo, la
clase media est expuesta y sometida a la pobreza
por efecto de la austeridad y del trabajo a tiempo
parcial
6
. Pero, por su parte, las clases medias de los
pases emergentes, mucho ms jvenes de prome-
dio y que suelen estar en posesin de ttulos de li-
cenciatura y conocen el ejemplo occidental a tra-
vs de internet y las redes sociales, no encuentran
salidas acordes con su formacin o bien tienen
aspiraciones polticas y culturales que topan con
las estructuras tradicionales, oligrquicas o auto-
ritarias de su pas, de modo que miran hacia la
emigracin o la revolucin.
Recuperamos en este punto el artculo origi-
Las clases
medias
de los pases
emergentes,
que no
encuentran
salidas
profesionales
acordes con
su formacin,
ponen sus
miradas en la
emigracin
o la revolucin
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VANGUARDIA | DOSSIER 29
S E HA AC A B A DO E L P E R ODO E S P E C I A L DE L C A P I T A L I S MO?
3. Cita procedente de El Ma-
nifiesto Comunista.
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30 VANGUARDIA | DOSSIER
FUENTES:
Las clases medias latinoamericanas
y Espaa: oportunidades y desafos.
Observatorio de poltica exterior
espaola, Opex (2008); Clases
medias y desarrollo en Amrica
Latina, CIDOB (Barcelona); CEPAL
(Chile), 2010; Gabor Steingart; US
Census Bureau; Crdoc.
La denicin de clase media es difcil de precisar e incluso en los tratados de ciencias sociales las descripciones son numerosas, difusas y varan en
funcin de los pases, los tiempos y de las transformaciones socioeconmicas que afectan a la sociedad en su conjunto. La caracterstica comnmente
aceptada de la clase media es la pertenencia a un estatus socieconmico privilegiado. Tambin de que las clases medias contribuyen al desarrollo
econmico como fuente de capacidad empresarial, de poder de consumo interno y de estabilizacin social y democrtica. En general, se trata de un
grupo conservador, reacio al riesgo, que ocupa puestos de trabajo estables y que se benecia de una progresin econmica predecible. Esta
infografa pretende responder a la gura individualizada de una clase media segn las descripciones de una mayora de tericos.
UNA RADIOGRAFA DE LA CLASE MEDIA
LA FORMACIN DEL CABEZA DE FAMILIA Y EL HOGAR
El individuo de clase media tiene algn tipo de estudios y dispone de un
domicilio adecuado a su vivel econmico.
.
Diplomado/a,
preparatoria completa.
.
Casa/piso propio
con algunas comodidades.
.
Licenciado/a
universitario/a.
.
Casa/departamento
de lujo propio o
de alquiler con
todas las comodidades.
.
Estudios de
secundaria/primaria.
.
Piso propio
o de alquiler/vivienda
de inters social.
CLASE
MEDIA MEDIA
CLASE
MEDIA ALTA
CLASE
MEDIA BAJA
CLASE
MEDIA MEDIA
CLASE
MEDIA ALTA
CLASE
MEDIA BAJA
EL TRABAJO Y SUS VARIABLES
El perl del trabajador diere considerablemente segn el segmento social, pero en
todos coincide la capacidad de generar ingresos seguros y estables.
.
Trabajador
de cuello blanco
(empleado de banco).
.
Administrativo especializado
Funcionario cualicado.
.
Jubilado.
.
Pequeo empresario
(entre 1 y 4 empleados).
.
Especialista/tcnico.
.
Rentista.
.
Trabajador
por cuenta propia.
.
Asalariado
(alto cargo en empresa
pblica/privada)
Empresario (mediano).
.
Asalariado
(cajera de supermercado).
.
Ocupaciones manuales.
.
Funcionario
no cualicado.
.
Pequeo agricultor
por cuenta propia.
.
Prestigio profesional y educacional.
.
Valoracin de la educacin y el esfuerzo.
.
Ideario social liberal.
.
Respeto por las norm
as y las form
as.
A
C
T
IT
U
D
.
Universitaria.
.
Estudios superiores/especialidades.
.
Diplomado/posgrado/mster.
.
Formacin profesional.
.
Acceso a las tecnologas de la informacin
y comunicacin (TIC).
FO
R
M
A
CI
N
.
Conservador.
.
Progresista liberal/moderado.
.
Vota a partidos mayoritarios.
TENDENCIAS POLTICAS
.
Ahorros a plazo jo.
.
Pequeo accionista.
.
Plan de pensiones.
.
Piso a travs de hipoteca.
.
Piso en alquiler.
.
Segunda residencia.
PATRIMONIO
.
Estabilidad. .
Profesin liberal que requiere
educacin superior.
.
Ni rentista ni explotador/ni explotado
ni marginal. .
Tareas que no requieren esfuerzo
fsico o manual.
TRABAJO
.
Urbanita.
.
Domicilio en reas
metropolitanas/ciudades
grandes y medianas.
TERRITORIALIDAD
.
Laicismo
.
Adscripcin a credos mayoritarios
y tradicionales.
RELIGIOSIDAD
.
Niveles de ingresos estables.
.
Permanencia de la progresin.
.
Ingresos entre el 75 y el 125 %
de la media de ingresos del pas.*
.
Acceso a crditos bancarios.
.
Capacidad de ahorro.
.
Alta aportacin a la renta nacional.
.
Capacidad para destinar recursos
a actividades productivas y/o recreativas.
ECONOMA
* Segn estudios de Solimano, Birsdall, Taylor y otros.
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VANGUARDIA | DOSSIER 31
nario de Moiss Nam con el que hemos comenzado
que, escrito en 2011, no ha perdido nada de su ac-
tualidad. Ahora bien, es la hora de preguntarse si,
de acuerdo con su constatacin, hay que seguirle
necesariamente en sus conclusiones y previsiones
sobre el choque de las clases medias como principal
fuente de los conflictos internacionales.
De las crisis a los conflictos,
de los conflictos
a la guerra?
Lo que parece cierto es que las dos
crisis de las clases medias, la de los
pases desarrollados occidentales y la
de los pases emergentes, introducen
un elemento de inseguridad e inestabi-
lidad en sus respectivos pases. La cues-
tin se cifra en saber en qu medida
esta incertidumbre e inestabilidad se
traducen a nivel internacional.
Es indudable que el declive de la
clase media estimula reacciones de
miedo, de desconfianza y de retraimien-
to en los pases desarrollados; suscepti-
bles, a su vez, de dar lugar a la bsqueda
de chivos expiatorios o a la hostilidad
hacia grupos an menos favorecidos,
incluso hacia miembros de las clases medias que
han dejado de pertenecer a su propia clase social
(desclasados). En el siglo XIX y de nuevo en la prime-
ra mitad del siglo XX, tal situacin poda, como en
la actualidad, conducir a la bsqueda individual o
familiar de un mejor destino en el extranjero, pero
tambin a la conquista de nuevos territorios que
colonizar, poblar o dominar. El ejemplo clsico es,
en el siglo XIX, el relativo a la colonizacin (cuya
historia es relatada por un historiador francs,
Charles Moraz, bajo el ttulo Los burgueses conquista-
dores) y, en el XX, el de la doctrina alemana del espa-
cio vital. La gran crisis de 1929 condujo a la vez a la
bsqueda de chivos expiatorios que eliminar (los
judos) y a la de territorios que los alemanes ocupa-
ran como amos y seores y cuyas poblaciones,
consideradas inferiores (por ejemplo, los eslavos),
deban ser dedicadas a una especie de servidumbre
y confinadas a empleos de baja categora.
Una solucin de tales caractersticas supone
la existencia de ciertas tendencias ideolgicas y
ciertas posibilidades geopolticas. Un cierto recru-
decimiento de tendencias fascistas o racistas como
consecuencia del declive social o del temor al res-
pecto se halla, indiscutiblemente, en el orden del
da en Europa. Pero no se dan condiciones polti-
cas y estratgicas para emprender nuevas aventu-
ras de conquista. nicamente, tal vez, los chinos
podran verse tentados de entrar en nuevas reas,
por ejemplo en Rusia, en la parte asitica, incluso
en frica. La colonizacin y la conquista se basa-
ban en una superioridad militar que ha desapare-
cido y un espritu aventurero en decadencia.
En general, el choque que pronostica
Moiss Nam solo puede producirse probablemen-
te en el plano social y tnico entre individuos y
comunidades que rivalizan en el
seno de un pas en crisis o entre
grupos que buscan en el extranjero
ya sea un medio de subsistencia, ya
sea el cumplimiento de sus sueos
de modernidad cultural y de ascen-
so social, y entre grupos sedenta-
rios que temen la competencia de
recin llegados y acusan de forma
confusa a la inmigracin, a la des-
localizacin industrial, a la integra-
cin europea, a todos los cambios
que fomentan la movilidad, la com-
petencia y la diversidad, de ser res-
ponsables de su inseguridad o su
declive. Un reciente sondeo de opi-
nin, muy completo, publicado por
Le Monde el 9 de enero de 2013,
muestra de forma impactante el predominio del
miedo y la desconfianza, el deseo de encerrarse, la
hostilidad hacia las minoras inmigrantes, el de-
seo de cerrar las fronteras, incluso a los refugia-
dos, y el deseo de estar a solas consigo mismo.
Es poco probable que se deriven de ello gue-
rras entre estados. Cabe imaginar escenarios se-
gn los cuales, para escapar a la insatisfaccin de
sus clases medias, un Estado se lance a una polti-
ca nacionalista de provocacin contra otras poten-
cias y se produzca entonces una escalada de gue-
rra involuntaria. Cabe concebirlo, sobre todo, en-
tre China y Japn. Pero es muy poco probable. Es
probable, en cambio, que el choque entre clases
medias se produzca, efectivamente, pero entre
grupos, entre nmadas y sedentarios, entre inmi-
grantes en busca de refugio o de un atisbo de espe-
ranza y residentes que vean en ellos peligrosos ri-
vales o enemigos. Como en el caso de las civiliza-
ciones de Huntington, las clases medias en
ascenso y declive no son bloques compactos que
arrastren a guerras a sus pases respectivos; las
clases medias son realidades interrelacionadas y
es esta interrelacin inevitable el factor que puede
ocasionar la incomprensin y el conflicto antes
que la coparticipacin y la cooperacin en el m-
bito nacional, europeo o mundial.
Es muy poco
probable que
el supuesto
choque
derivado del
declive de las
clases medias
provoque
conflictos
internacionales,
pero s entre
grupos y entre
inmigrantes
y residentes
DE L DE C L I V E A L C ONF L I C T O
026 PIERRE HASSNER.indd 31 27/02/13 20:09
32 VANGUARDIA | DOSSIER
Un aviso para la
democracia liberal
Marc F. Plattner
DIRECTOR DE JOURNAL OF DEMOCRACY. VICEPRESIDENTE DE
INVESTIGACIN Y ESTUDIOS DEL NATIONAL ENDOWMENT FOR
DEMOCRACY (NED). COPRESIDENTE DEL CONSEJO DE INVESTIGACIN
DEL INTERNATIONAL FORUM FOR DEMOCRATIC STUDIES.
A PREGUNTA QUE SE ME HA PLANTEA-
do es: Puede sobrevivir la demo-
cracia liberal al declive de la clase
media? Mi breve respuesta es:
No. Resulta improbable que la
democracia liberal sobreviva en
una sociedad carente de una im-
portante clase media. Ahora bien,
si me preguntaran si la democra-
cia liberal hace frente hoy en da a una amenaza espe-
cialmente grave derivada de la perspectiva de un
declive de la clase media, mi respuesta tambin sera:
No. Este par de respuestas negativas no debera
parecer algo paradjico porque responden a dos ti-
pos de preguntas muy distintas. La primera aborda
la cuestin de la relacin
subyacente entre democra-
cia liberal y predominio de
la clase media; se trata de
un asunto propio de polit-
logos. La segunda, en cam-
bio, aborda las actuales
circunstancias y tenden-
cias socioeconmicas tan-
to en las democracias occi-
dentales como en el mundo en general; se trata de
un asunto propio de expertos y futurlogos. En las l-
neas que siguen intentar analizar brevemente, una
a una, estas cuestiones.
La relacin subyacente
Los orgenes de la idea de que una clase media
importante contribuye a moderar y estabilizar el
autogobierno se remonta al menos a la Poltica de
Aristteles, pero Aristteles no llam democracia a
un rgimen dominado por la clase media: lo consi-
der ms bien un justo medio entre el gobierno de
los pobres (democracia) y de los ricos (oligarqua). La
identificacin de la democracia con el gobierno de
los pobres continu hasta el siglo XVIII. Montesquieu,
que en El espritu de las leyes afirm que la virtud es el
principio de la democracia, sostuvo que el requisito
de la virtud cvica puede alcanzarse nicamente en
una sociedad de iguales en el sentido econmico y la
igualdad econmica solo puede sostenerse en el seno
de un pas pobre donde
todos vivan con austeri-
dad. Ms adelante en la
misma obra, sin embar-
go, Montesquieu elogi
la prspera sociedad co-
mercial de la Inglaterra
moderna por proporcio-
nar un grado notable de
libertad y seguridad in-
dividuales que caba encontrar en las democracias
pobres y virtuosas de la antigedad. Aunque
Inglaterra posea un gobierno mixto con un fuerte
componente monrquico, disfrutaba de un rgimen
Es improbable que la democracia
liberal pudiera sobrevivir en una
sociedad carente de la importante
clase media, cuyo declive no se ve
hoy como una amenaza grave
para este sistema de gobierno
L
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VANGUARDIA | DOSSIER 33
que, gracias a la separacin de poderes, era ms li-
beral que cualquier democracia pura. Cabe decir
que la moderna democracia liberal un rgimen
basado en el gobierno de la mayora en una socie-
dad de ciudadanos laboriosos, amantes de la pros-
peridad y propietarios tiene su origen en la unin
de la libertad y el comercio. A sus enemigos les
encantaba menospreciar el resultado de esta
unin poltica que calificaban de democracia
burguesa, pero la caracterizacin era y sigue sien-
do apropiada. En la prctica, la democracia liberal
es el gobierno de la burguesa (esto es, la clase me-
dia). Para citar la conocida mxima de Barrington
Moore, sin burguesa no hay democracia.
El trmino clase media, como el trmino bur-
gus, posee dos aplicaciones diferentes, una econ-
mica y otra sociocultural, aunque ambas se interre-
lacionan con claridad. Como denominacin eco-
nmica, parece referirse en primer lugar a los
situados en la gama mediana de la distribucin de
la renta o de la riqueza en una sociedad determi-
nada. No obstante, en una sociedad compuesta de
una pequea porcin de grandes propietarios de
tierras y una gran mayora de campesinos pobres,
no nos referiramos a los situados en los quintiles
medios de la escala (se tratara de los campesinos
ligeramente menos pobres) como individuos per-
tenecientes a la clase media. En cuanto al trmino
clase media, se emplea habitualmente para caracte-
rizar a quienes ganan al menos un mdico ingreso,
pueden comprar bienes de consumo y dedican sus
esfuerzos principalmente a aumentar su nivel de
prosperidad material y a disfrutar de l. La pasin
por el bienestar material es esencialmente una
pasin de las clases medias; con ellas crece y se di-
funde, con ellas se convierte en factor preponde-
rante; de ellas sube a las clases superiores de la so-
ciedad y desciende a la masa del pueblo.
El trmino clase media es empleado tambin
en un sentido sociocultural, no obstante, como
cuando hablamos de la moralidad de la clase me-
dia o de los valores de la clase media (y, de modo
similar, de la moralidad o de los valores burgueses).
En este caso, el trmino designa un conjunto de
hbitos y actitudes que se promueven y contribu-
yen a sostener a las sociedades de democracia libe-
ral (y capitalistas): la clase media se ve animada por
un deseo de promover su bienestar material, pero
ello por lo general no les lleva a abandonarse a los
placeres del momento. Su objetivo principal es, en
frase de Adam Smith, mejorar su condicin (un
deseo que, aunque es generalmente tranquilo y
desapasionado, nos acompaa desde el vientre
materno y no nos deja nunca hasta que vamos a la
tumba). Por tanto, los miembros de la clase media
y los aspirantes a ella aprenden a posponer la
satisfaccin inmediata de sus deseos para perse-
guir una idea ms a largo plazo de sus intereses.
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UN AV I S O PAR A L A DE MOC R AC I A L I B E R AL
Emprenden, pues, arduas tareas para aumentar
sus posesiones y, de ese modo, se aseguran mayo-
res oportunidades de comodidad y placer en el
futuro. En el proceso, desarrollan hbitos de labo-
riosidad y moderacin que fomentan lo que
Tocqueville denomina la regularidad de la mo-
ral. En una frase popularizada por el ex presiden-
te estadounidense Bill Clinton y posteriormente
adoptada por el presidente Barack Obama ambos
se presentaron como adalides de los votantes de
clase media, es gente que trabaja duro y respeta
las reglas del juego.
La supervivencia de la democracia liberal no
queda garantizada, sin embargo, por una clase
media importante (ni tampoco est condenada
necesariamente por una presencia preponderante
de los pobres, como ha demostrado el notable
ejemplo de India). Pueden darse situaciones en las
cuales los miembros de la clase media lleguen a la
conclusin de que su propio inters es mejor aten-
dido bajo formas no democrticas de gobierno al-
gunos diran que tal ha sido el caso en Tailandia.
O, como advirti Tocqueville, la preocupacin de
los miembros de la clase media por su propio bien-
estar y el de su familia puede aislarles de sus con-
gneres de modo que pueden desentenderse
completamente de los asuntos pblicos y, por
tanto, ser vulnerables al advenimiento de un mo-
derado despotismo. De modo que una clase me-
dia importante no es por s misma una condicin
suficiente para la supervivencia de la democracia
liberal a largo plazo. Al mismo tiempo, es induda-
ble que una amplia y vigorosa clase media mejora
enormemente las perspectivas de que la democra-
cia liberal perdure. Pero, para sostener una impor-
tante clase media y conservar su base de apoyo, las
democracias liberales han de proporcionar lo que
sus ciudadanos buscan con tanta determinacin.
A menos que quienes trabajan duro y respetan las
reglas de juego comprueben la existencia de una
compensacin final por su trabajo y su modera-
cin, el sistema no funcionar.
Tendencias actuales
y perspectivas futuras
El sector de poblacin que encaja con la des-
cripcin de clase media de Tocqueville muestra hoy
en da una posicin predominante en todas las
democracias occidentales y empieza tambin a ser
ms comn en otras partes del mundo. Es posible
que presenciemos, a escala global, no un declive
sino un engrosamiento de la clase media. Tendencias
globales 2030, un estudio del Consejo Nacional de
Inteligencia de Estados Unidos (NIC, siglas en in-
gls) identifica como una de las megatendencias de
las dos prximas dcadas el crecimiento explosivo
de la clase media global: Las clases medias, sobre
todo en los pases en vas de desarrollo, estn pre-
paradas para expandirse de modo notable en tr-
minos tanto de cifras absolutas como de porcenta-
je de la poblacin que aspirar al estatus de clase
media durante los prximos 15-20 aos. (http://
www.dni.gov/files/documents/Global Trends_
2030.pdf, pgina 8). Dado que pueden utilizarse
diversos indicadores para definir la clase media, el
informe del NIC opta por un indicativo basado en
el gasto de consumo per cpita ajustado por pari-
El sistema de
la democracia
liberal no
funcionar
si las personas
que trabajan
duro y que
respetan
las reglas del
juego no son
recompensadas
por su esfuerzo
y moderacin
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UN AV I S O PAR A L A DE MOC R AC I A L I B E R AL
dad del poder de compra. La proyeccin es que ha-
cia 2030 la clase media ser ms del doble respecto
de su total actual de alrededor de mil millones de
individuos y se producir una marcada demanda
global de bienes de consumo. Se espera el mayor
aumento de este sector de poblacin en Asia, sobre
todo en India y China. Latinoamrica ya ha experi-
mentado una expansin notable de sus clases me-
dias; frica queda rezagada al respecto, pero se es-
tima que su clase media aumentar ms rpida-
mente que en cualquier otra regin del mundo. Es
probable que el aumento de la proporcin del sec-
tor de poblacin que alcance el estatus de clase
media engrose las filas de los que demandan mayor
democracia en pases como China. Entre tanto, en
pases que ya gozan de un sistema de democracia
liberal en mayor o menor grado contribuir a su
mayor duracin y continuidad. Sigue siendo cierto,
como observa el informe del NIC, que ninguna de-
mocracia con un ingreso per cpita de ms de
12.000 dlares nunca ha vuelto al autoritarismo.
En Occidente, la gran mayora de la poblacin
posee un estilo de vida de clase media y considera
que pertenece a esta misma clase media. Una en-
cuesta reciente del Pew Research Center (http://
www.pewsocialtrends.org/2012/08/22/the-lost-
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UN AV I S O PAR A L A DE MOC R AC I A L I B E R AL
decade-of-the-middle-class/1/) ha sealado que el
49 por ciento de los estadounidenses se identifica
como perteneciente a la clase media frente a un 17
que dice pertenecer a la clase alta y un 32 por ciento,
a la clase baja. La categora de clase alta, no obstante,
se form combinando a quienes se identificaban
como clase alta o media-alta (no se dan datos sobre
los que dicen ser de clase media-alta o media-baja).
Sera ms plausible aadir factores identificadores
de clase media-alta y media-baja a la clase media,
en cuyo caso la clase media, indudablemente,
abarcara una proporcin mucho ms elevada de
la poblacin estadounidense. Desde luego, cierto
discurso poltico estadounidense reciente, como se
vio en la campaa presidencial de 2012, parecera
indicar que casi todos los estadounidenses (fuera
tal vez del 1 por ciento superior resaltado por
Occupy America) tienden a considerarse como
pertenecientes a la clase media. Incluso en el Reino
Unido, con su tradicin mucho ms fuerte de iden-
tificacin y solidaridad con la clase trabajadora, el
71 por ciento de la poblacin se identificaba como
clase media (una categora que en este caso inclua
a la clase media-alta y media-baja) y solo un 24 por
ciento como clase trabajadora (http://britain
thinks.com/sites/default/files/reports/Speaking
MiddleEngish_Report.pdf).
Tambin es cierto que en prcticamente todas
las democracias occidentales en la ltima dcada
se observa una percepcin creciente de que la clase
media est siendo exprimida, de modo que no reali-
za la clase de progreso econmico de las pasadas
dcadas. De manera especial a raz de la crisis eco-
nmica que comenz en 2008, las economas de las
democracias occidentales se han estancado y algu-
nos pases sobre todo Grecia y Espaa han sufri-
do terribles descensos. Las mejoras en la renta son
tenues en todas partes y, segn parece, han benefi-
ciado en especial a los sectores ms acomodados
de la sociedad. La mayora de la poblacin, eviden-
temente, est insatisfecha con la situacin econ-
mica en la mayora de pases occidentales. Cabe
discutir, sin embargo, si tal descontento se debe a
los apuros concretos de la clase media o al descen-
so general del crecimiento econmico.
Mi propia percepcin es que la segunda razn
constituye la causa ms bsica. Si las economas
nacionales recuperaran un ritmo de crecimiento
constante, incluso de carcter moderado, y el em-
pleo volviera a niveles razonablemente altos, mi
conjetura es que este descontento se vera notable-
mente aliviado aunque algunos indicadores siguie-
ran mostrando que la desigualdad econmica au-
mentaba a expensas de la clase media. Las medicio-
nes de la desigualdad econmica son poco de fiar.
Varan dependiendo de si se mide renta o riqueza
y de si la unidad de medicin es el individuo, la
familia o el hogar. La distribucin de la renta pue-
de verse afectada por cambios en el tamao medio
de las familias u hogares o en la proporcin de la
poblacin activa en el total del censo. Tambin re-
viste importancia, en gran medida, si se tiene en
cuenta el impacto de los impuestos, las transferen-
cias gubernamentales y los subsidios.
Adems, las mediciones que dividen la pobla-
cin en clases suelen trazar las lneas divisorias de
manera arbitraria. El Pew Survey clasifica los hoga-
res estadounidenses en tres tercios. El tercio medio
se define por aquellos de ingresos entre dos tercios
y el doble de la mediana nacional; en 2010, la me-
diana fue 59.127 dlares, lo que quiere decir que el
tercio medio tena ingresos de entre 39.418 y
118.225 dlares. El tercio inferior se define por
quienes se sitan por debajo de este arco y el supe-
rior, por encima. El informe en cuestin, de acuer-
do con esta frmula, calcula que la porcin de la
poblacin perteneciente al tercio medio ha ido
reducindose desde 1971 y constituye ahora solo el
51 por ciento de la poblacin, en comparacin con
el 61 por ciento de hace cuatro dcadas. Este hecho
explica tal vez el dramtico ttulo del informe: La
dcada perdida de la clase media: menos, ms pobres, ms
pesimistas. Adnde ha ido a parar el 10 por ciento
de la clase media que ha desaparecido? Bien, solo
un 4 por ciento ha ido a parar al tercio inferior
mientras que el restante 6 por ciento ha ido al ter-
cio superior. En cualquier caso, es de suponer que
la mayora de estos refugiados de la clase media se
agrupa cerca de la parte superior del tercio inferior
y de la parte inferior del tercio superior. Dif-
cilmente puede considerarse como un cambio es-
pecialmente preocupante de la estructura de clase
en Estados Unidos.
La medicin ms comn de la desigualdad de
la renta es el ndice de Gini (o coeficiente) que va del
cero (todo el mundo gana los mismos ingresos) al 1
(una sola persona gana toda los ingresos del pas).
Se utilizan tambin otros ndices. Un estudio de la
OCDE de 2008 da tambin cifras por pas segn la
mean log deviation (medida de la diferencia entre el
ingreso de cualquier persona seleccionada al azar
y el promedio general), la standard coeficient deviation
(desviacin estndar de coeficiente), el interdecile
ratio P90/P10 y el interdecile ratio P50/P10 (rango o reco-
rrido de interdeciles). Aunque estos suelen ofrecer
clasificaciones similares en diferentes pases, hay
tambin diferencias significativas. Medidos segn
el ndice de Gini, Dinamarca, Suecia, Luxemburgo
El 6 por ciento
de la clase
media que ha
desaparecido
en Estados
Unidos ha ido
a parar al tercio
superior y
solo el 4 por
ciento al
segmento
inferior
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UN AV I S O PAR A L A DE MOC R AC I A L I B E R AL
y Austria, en este orden, muestran la menor des-
igualdad entre pases de la OCDE, con puntuacio-
nes de alrededor de 0,25. Mxico y Turqua mues-
tran con diferencia los niveles ms elevados de
desigualdad, con una puntuacin superior al 0,4,
seguidos de Portugal, Estados Unidos, Polonia e
Italia (en este orden), con puntuaciones superiores
al 0,35. Las comparaciones entre pases y entre pe-
rodos temporales proporcionadas por el estudio de
la OCDE son interesantes, pero no parecen ser ele-
mento crucial para comprender los resultados
econmicos o polticos alcanzados por estos pases.
No es mi intencin minimizar la gravedad de
la crisis que ha aquejado a las democracias occiden-
tales durante los ltimos cinco aos ni la amenaza
que podra representar un fracaso de la recupera-
cin de la crisis. En pases donde el crecimiento
econmico se ha estancado o ha dado marcha atrs
y una parte considerable de la poblacin hace fren-
te a un continuo paro o empobrecimiento, las con-
secuencias polticas podran de hecho plantear una
grave amenaza a la democracia liberal. Sin embar-
go, el dao para la clase media es una consecuencia
de estas dificultades econmicas ms amplias, no
su causa. Una prolongada expansin e intensifica-
cin de la pobreza constituira un grave problema
que las democracias liberales habran de abordar
necesariamente. La persistencia de una excesiva
concentracin de riqueza en la cima supondra
tambin graves preocupaciones para los polticos.
Pero no creo que desplazamientos moderados de la
distribucin de la renta entre las clases medias en
sentido amplio deban preocupar a los gobiernos
democrticos o desviar su atencin del objetivo de
restablecer una mayor prosperidad econmica.
Siempre es posible, por supuesto, que los cam-
bios de los ltimos aos sean meramente las prime-
ras fases de un cambio a largo plazo que altere los
modelos futuros de la fisonoma de la renta de
manera esencial. Cabe proyectar escenarios sobre
cmo la globalizacin y los cambios en las tecnolo-
gas de la comunicacin estratificarn la poblacin
activa en el sentido de una drstica reduccin de los
tipos de trabajo de que se ha nutrido la clase media.
No hago caso omiso de tales escenarios, pero creo
que las seales en este sentido son an muy prema-
turas. Conviene tener en cuenta que la preocupa-
cin por la eventualidad de que el progreso tecno-
lgico elimine buenos trabajos posee una larga
historia. Hace casi 50 aos, el presidente estadouni-
dense Lyndon B. Johnson cre una Comisin
Nacional de Tecnologa, Automatizacin y Progreso
Econmico para que presentara un informe sobre
las oportunidades y riesgos planteados por el avan-
ce tecnolgico a los trabajadores (http://www.presi-
dency.ucsb.edu/ws/index.php?pid=26449).
Por ltimo, me permitirn que aborde la
preocupacin ms comn en la derecha que en la
izquierda relativa a la afirmacin de que el factor
que plantea la amenaza ms seria a las sociedades
de democracia liberal es el declive de la moralidad
de la clase media ms que el nivel de renta de la
misma. Quienes expresan tal preocupacin pue-
den hallar amplia justificacin en el anlisis de
Tocqueville de las bases morales de la democracia
liberal. En particular, subraya la importancia de la
creencia religiosa y del lazo familiar en tanto que
cimientos morales esenciales de una sociedad y su
debate sobre la vida familiar en una democracia
destaca el carcter sagrado del matrimonio, la
castidad de las mujeres y la diferenciacin de roles
sociales entre los sexos. Hoy en da, sin embargo, la
prctica de la religin en Occidente, sobre todo
fuera de Estados Unidos, es mucho ms dbil que
en otras pocas y los puntos de vista sobre el matri-
monio, la castidad y los roles sexuales evidente-
mente han cambiado. El fenmeno se halla acom-
paado de ndices de divorcio, embarazos no de-
seados y familias sin padre mucho ms elevados
que en pocas pasadas. Puede ser que se suponga
que todas estas tendencias socavan la naturaleza
de la clase media en las democracias liberales. Sin
embargo, personalmente dira que hasta ahora los
hbitos de la clase media, incluidos los compromi-
sos con la vida familiar, el trabajo arduo y el servi-
cio a la comunidad han mostrado una notable re-
sistencia y espritu tenaz. Pero, tal vez, se est pro-
duciendo un desfase y el debilitamiento de los
valores de la clase media ejercer sus mximos
efectos negativos sobre las democracias liberales
en el futuro. Debera advertirse tambin, en este
contexto, el descenso general de los ndices de
fertilidad que, combinado con la prolongacin de
la esperanza de vida, amenaza con cargar un pesa-
do fardo econmico sobre las espaldas de las socie-
dades de democracia liberal.
Sin embargo, sigo siendo moderadamente
optimista sobre, al menos, el futuro a corto plazo
tanto de la clase media como de la democracia libe-
ral. Ambas parecen hallarse perpetuamente ame-
nazadas, pero es muy difcil hacerlas caer. Adems,
con qu se las podra sustituir? Las alternativas a
la democracia liberal que hoy da se ofrecen van de
lo poco atractivo a lo catastrfico. Y aunque los va-
lores de la clase media puedan no ser elevados o
estimulantes, son bsicamente respetables en s
mismos y resultan ennoblecidos por su papel a la
hora de apoyar la libertad y el autogobierno.
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VANGUARDIA | DOSSIER 39
A PREOCUPACIN POR LA POLARIZA-
cin de las sociedades occidenta-
les y la desaparicin de la clase
media dista de constituir una
novedad. Una cierta penumbra,
sin embargo, rodea la definicin
de clase media. La gente usa el
trmino de muchas maneras di-
ferentes. Hace un par de aos, un
artculo publicado en el peridico britnico The
Guardian enumer algunos de los numerosos
criterios aplicados en distintos momentos para
definir la clase media: Tener servicio domstico,
alquilar una buena propiedad, ser dueo de una
buena propiedad, tener un negocio, trabajar en
una profesin reconoci-
da, saber expresarse y
utilizar los cubiertos.
La mayora de los soci-
logos se centra ms
bien en la posicin de
las personas en el mer-
cado laboral y tiene en
cuenta el prestigio y es-
tatus ocupacional o
bien el lugar del trabajador en el proceso produc-
tivo. Los economistas, por su parte, prefieren dis-
tinguir las distintas clases atendiendo en primer
lugar a los ingresos, aspecto que ni siquiera se
menciona en el artculo de The Guardian.
Explicar estas diferencias puede ayudar a com-
prender la extraa desaparicin, si tal es el caso,
de la clase media.
En economa, el inters en la clase media pa-
rece deberse en parte a la percepcin de que los
estudios sobre redistribucin se han centrado en
los pobres, en un extremo, y en los ricos, en el otro
extremo, dejando aparte el medio. Los economistas
suelen referirse a la franja media del 60 por cien-
to, la parte de la poblacin situada entre el 20 por
ciento que incluye a los pobres o a quienes se hallan
en riesgo de pobreza y el 20 por ciento de los ms
ricos. La Unin Europea utiliza como medida prin-
cipal de la desigualdad de ingresos la ratio de par-
ticipacin en la renta del pas del sector del 20 por
ciento ms rico y la del 20 por ciento ms pobre.
Sobre esta base, si se toman los ingresos de la fran-
ja media del 60 por ciento y se redistribuyen a las
franjas superior e infe-
rior del 20 por ciento de
forma proporcional a su
parte en el total de in-
gresos, la desigualdad
de ingresos medida no
cambiara. Vienen a la
mente los olvidados de la
clase media
El anlisis de la
distribucin total de ingresos, y no solo de la base
o de la parte superior, es de hecho revelador. Esto
puede ilustrarse considerando la participacin en
la renta del pas de la clase media del 60 por ciento
de la poblacin, clasificada segn el aumento de
los ingresos (renta disponible equivalente), junto
con la participacin del 20 por ciento ms rico y del
20 por ciento ms pobre en 15 pases entre los aos
No hay unanimidad sobre cmo
definir la clase media; la mayora
de los socilogos tiene en cuenta
el prestigio y estatus profesional
mientras que los economistas
se centran en los ingresos
L
Desaparece la clase
media de Occidente?
una advertencia
Anthony B. Atkinson
NUFFIELD COLLEGE (OXFORD).
Andrea Brandolini
BANCO DE ITALIA.
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DE S A PA R E C E L A C L A S E ME DI A DE OC C I DE NT E ? : UNA A DV E R T E NC I A
1985 y 2004. Estos pases abarcan una amplia gama
de acuerdos polticos, institucionales y econmi-
cos, que van desde los estados de bienestar social-
demcratas de los pases nrdicos a los ms orien-
tados al mercado de las economas anglosajonas y
a una economa emergente como la de Mxico. Las
dos fechas del perodo abarcan casi dos dcadas,
caracterizadas por cambios econmicos y polticos
radicales pero que acaban antes de la gran recesin
de 2008-2009. Si se clasifica la lista de los 15 pases
segn la creciente participacin en la renta acu-
mulada en la franja media del 60 por ciento, se
obtiene un patrn bien conocido por los preocupa-
dos por la desigualdad de la renta: en 2004, los
pases nrdicos muestraban participaciones supe-
riores al 55 por ciento, seguidos por los pases cor-
porativistas europeos; siguen a continuacin Ca-
nad , Taiwn, Polonia e Italia seguidos de Estados
Unidos y Gran Bretaa con una participacin alre-
dedor del 51 por ciento, mientras que Mxico es el
pas con la menor cuota de participacin de la
franja media en la renta con un 44 por ciento. La
diferencia es importante: la clase media del Reino
Unido y Estados Unidos recibe un porcentaje de la
renta total que es aproximadamente una dcima
menos que la de sus homlogos nrdicos. Si los
pases anglosajones encabezaran las transforma-
ciones econmicas y los pases nrdicos fueran los
ms rezagados, ello podra considerarse como in-
dicio de la desaparicin de la clase media. Pero es
el cambio en el mismo seno de la clase media y su
participacin en la renta el factor que recibe mayor
atencin. El grfico 1 muestra que esta participa-
cin ha cado de hecho en todos los pases, excepto
en Dinamarca entre mediados de los aos 1980 y
de 2004, y que esta prdida se produjo de forma
constante en beneficio de la quinta parte ms rica,
excepto en Francia. Esta seal de una situacin de
declive econmico de la clase media constituye
otra faceta de la tendencia hacia una mayor des-
igualdad prevalente en muchos pases desde los
aos 80.
Pero no es este el nico tipo posible de defini-
cin de la clase media. Hasta aqu hemos adoptado
una proporcin fija (60 por ciento) de la poblacin
situada en la franja media. Esta definicin corres-
ponde, sin embargo, a lmites de ingresos bastante
distintos segn los pases. En los pases ms iguali-
tarios del norte y centro de Europa, la persona ms
rica de la clase media tiene un ingreso que dobla el
ingreso de la persona de la franja inferior de la
clase media, pero en Mxico esta proporcin se
duplica. Paradjicamente, en cierto modo, una
definicin basada en una parte determinada de la
poblacin excluye toda discusin sobre el tamao
de la clase media. La clase media no puede contraer-
se o dilatarse. La alternativa obvia consiste en iden-
tificar la clase media con las personas cuyo ingreso
se sita entre lmites de ingresos prefijados y luego
proceder a calcular su proporcin en la poblacin.
Cules son los lmites de ingresos? En los
pases ricos, la literatura econmica tiende a adop-
tar lmites de ingresos relativos, como el 75 y el 125
por ciento de la mediana. El lmite ms bajo tiene
un vnculo natural con el umbral de la pobreza. En
la Unin Europea, el umbral de pobreza se sita en
GRFICO 1
CAMBIO EN LA PARTICIPACIN EN LA RENTA SEGN GRUPOS DE INGRESOS INFERIORES, MEDIOS Y SUPERIORES
EN PASES SELECCIONADOS, ENTRE ALREDEDOR DE 1985 Y DE 2004 (PUNTOS PORCENTUALES)
DK TW AL LU FR NO MX CA SE FI AT PL US UK
4
2
-2
0
-4
IT
DK
IT
TW
AL
LU
FR
NO
MX
CA
SE
FI
AT
PL
US
UK
| Dinamarca
| Italia
| Taiwn
| Alemania
| Luxemburgo
| Francia
| Noruega
| Mxico
| Canad
| Suecia
| Finlandia
| Austria
| Polonia
| EE. UU.
| Reino Unido
BAJA
MEDIA
ALTA
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VANGUARDIA | DOSSIER 41
DE S A PA R E C E L A C L A S E ME DI A DE OC C I DE NT E ? : UNA A DV E R T E NC I A
el 60 por ciento de la mediana, por lo que, si consi-
deramos que la clase media se compone de algn
modo de las personas a salvo de caer en riesgo de
pobreza, debera adoptarse un nivel un poco ms
elevado; por ejemplo, el 75 por ciento de la media-
na, que es 1,25 veces la lnea de riesgo de pobreza
de la UE. En cambio, emplear el 125 por ciento de la
mediana como demarcacin superior tiene escaso
fundamento claro aparte del de la simetra. El al-
cance de clase media es relativamente corto en
trminos proporcionales (125 es inferior a dos veces
75) y, de hecho, en los 15 pases considerados aqu
en torno al 2004, como mximo la mitad de la po-
blacin se incluira en la clase media. La clase me-
dia representara solo un cuarto de la poblacin en
el caso de Mxico y menos de un tercio en el de Gran
Bretaa y Estados Unidos. Como consecuencia, el
grupo de altos ingresos representara una propor-
cin de la poblacin que oscila entre el 27 por
ciento de los pases escandinavos y el 39 por ciento
de Mxico. Aun dividiendo el grupo superior y fijan-
do la lnea de riqueza en el 167 por ciento de la
mediana para establecer una clase media alta, los
ricos representaran todava casi el 20 por ciento de
la poblacin en el Reino Unido y Estados Unidos y
bastante ms en Mxico . Estas proporciones estn
en desacuerdo con la percepcin comn de la pro-
porcin relativa a los ricos de la poblacin.
En caso de diferenciar la clase media de los ri-
cos, parece ser necesario fijar un lmite mucho ms
elevado que el de 125 por ciento. Si se eleva al 200
por ciento de la mediana, el tamao de la clase me-
dia aumenta considerablemente: alcanza el 71 por
ciento en los pases escandinavos y supera la mitad
de la poblacin incluso en los pases donde los in-
gresos estn distribuidos de manera ms desigual,
como Italia, Reino Unido y Estados Unidos. La parti-
cipacin de los sectores acomodados seguira siendo
superior al 10 por ciento en estos tres pases; se re-
ducira a solo un 3-4 por ciento si el lmite superior
triplica la mediana. La clasificacin de los 15 pases
en cuestin se ve poco afectada por la fijacin de la
lnea de demarcacin superior alternativamente en
un 125, 167, 200 o 300 por ciento de la mediana y los
tamaos resultantes de la clase media se hallan
muy correlacionados. Sin embargo, esto no significa
que los cambios en el tamao de la clase media sean
los mismos para todos los lmites. En Italia, por
ejemplo, el tamao de la clase media no se ve alte-
rado con el lmite del 125 por ciento, pero aumenta
con el 200 y disminuye con el 300 por ciento; en
Noruega, se eleva con un 125 por ciento pero cae con
un 200 o 300 por ciento [grfico 2, tabla inferior de
la pgina siguiente]. Incluso cuando los cambios son
en la misma direccin, la medida
de la variacin depende notable-
mente de la definicin de lmi-
te, lo que indica patrones bastan-
te diferentes de cambio en la dis-
tribucin subyacente.
La contraccin vara en ta-
mao entre los pases, pero el
hecho de que sea positiva en la
mayora de los pases puede in-
tensificar las preocupaciones de
quienes temen que la clase media
est (gradualmente) desapare-
ciendo. Est bien fundada esta
preocupacin? Hasta cierto pun-
to, la respuesta depende de los
cambios simultneos en las pro-
porciones de los pobres y de los ricos. Inde-
pendientemente del nivel del lmite superior, en los
diez pases donde la clase media se contrae sin dis-
cusin, ambas proporciones han aumentado, lo
que indica que la distribucin del ingreso se ha
polarizado ms. Sin embargo, con pocas excepcio-
nes, la proporcin de la poblacin de los ricos ha
crecido ms que la de los pobres, por lo que la varia-
cin neta total fue en direccin a ingresos superio-
res ms que a inferiores [tabla superior del grfico
2]. Italia destaca como el nico pas donde se produ-
jo un desplazamiento desde la parte superior del
cuadro a la media, junto con un cambio (ms mo-
derada) desde el centro hacia la parte inferior.
El informe oficial preparado para el grupo de
trabajo sobre la clase media de la Oficina de la
Vicepresidencia de Estados Unidos sostiene que las
familias de clase media tienen ciertas aspiracio-
nes comunes para ellas y sus hijos. Se esfuerzan por
alcanzar la estabilidad econmica y, por tanto,
desean poseer una casa y ahorrar para la jubila-
cin. Quieren oportunidades econmicas para sus
hijos y por ello queremos darles una educacin
universitaria. Los ingresos por s solos no bastan
para identificar a la clase media.
De hecho, el ingreso es un buen indicador del
nivel de vida, pero no representa el monto total de
recursos de los que dependen las personas para
hacer frente a las necesidades de la vida cotidiana
o a imprevistos. Las personas pueden tener ingre-
sos por debajo del umbral de la pobreza y, sin em-
bargo, alcanzar un nivel de vida digno gracias a sus
ahorros. Una cada repentina de ingresos no tiene
por qu dar lugar a condiciones de vida inferiores
si la gente puede reducir la riqueza acumulada o
pedir prstamos. Por otro lado, los ingresos pueden
estar por encima del umbral de la pobreza, pero las
La relacin
que se puede
establecer
entre ingresos
y nivel de vida
es relativa: el
estatus de la
clase media
tambin est
estrechamente
vinculado a
la posesin de
activos reales
y financieros
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42 VANGUARDIA | DOSSIER
DE S A PA R E C E L A C L A S E ME DI A DE OC C I DE NT E ? : UNA A DV E R T E NC I A
personas pueden sentirse vulnerables porque no
tienen ahorros con los que hacer frente a un impac-
to adverso sobre sus ingresos. Los activos y pasivos
son fundamentales para reducir el consumo cuan-
do los ingresos son inestables. Son un importante
factor determinante que influye en las perspecti-
vas personales a largo plazo. Estas consideraciones
indican que el estatus de la clase media se halla
estrechamente asociado a la posesin de activos
reales y financieros.
El valor del patrimonio y las propiedades
pueden ayudar a definir el lmite superior de la
clase media. Los ricos podran ser esas personas
que no tienen que trabajar, ya que su patrimonio
neto es lo suficientemente grande como para que
puedan vivir de los intereses y evitar el empleo re-
munerado. Adoptando un flujo de intereses des-
pus de impuestos de 3,3 por ciento y el estndar
de vida medio como referencia, los ricos seran las
personas de riqueza superior a 30 veces el salario
medio. Segn este lmite, una pareja con dos nios
pequeos sera considerada de clase media cuando
su patrimonio neto fuera inferior a 950.000 dlares
internacionales a precios de 2004 en Italia, 1,2
millones en Alemania y Suecia y 1,8 millones en
Noruega y Estados Unidos. Estos valores implican
que la proporcin de los ricos va del 3,6 por ciento
en Estados Unidos al 6,6 en Alemania y al 10,6 en
Italia: en los tres pases poseen dos quintas partes,
o ms, de la riqueza total. Los lmites de ingresos
superiores de la clase media que corresponden a
estas proporciones de la poblacin se sitan aproxi-
madamente en el doble de la mediana en Italia y
Alemania y en tres veces y media de la mediana en
Estados Unidos, prestando cierto apoyo para elevar
el lmite superior de la clase media a al menos el
200 por ciento de la mediana.
La condicin de la clase media consistente en
verse libre del riesgo de pobreza depende de las re-
servas que impiden que la gente caiga en la pobreza
si algo va mal. La escasez de activos refleja la expo-
sicin al riesgo de que un nivel de vida mnima-
mente aceptable no pueda ser garantizado por un
perodo de tiempo si el ingreso sbitamente des-
aparece. Una proporcin considerable de personas
de clase media posee escasos recursos. En caso de
GRFICO 2
CAMBIO EN PARTICIPACIN EN LA POBLACIN PARA DISTINTOS LMITES DE INGRESOS, EN PASES SELECCIONADOS,
ENTRE ALREDEDOR DE 1985 Y DE 2004 (PUNTOS PORCENTUALES)
FI TW PL UK CA SE LU AL US NO FR MX IT DK
4
2
-2
0
-4
AT
FI TW PL UK CA SE LU AL US NO FR MX IT DK
4
2
-2
0
-4
-6
-8
AT
FI
AT
TW
PL
UK
CA
SE
LU
AL
US
NO
FR
MX
IT
DK
| Finlandia
| Austria
| Taiwn
| Polonia
| Reino Unido
| Canad
| Suecia
| Luxemburgo
| Alemania
| EE. UU.
| Noruega
| Francia
| Mxico
| Italia
| Dinamarca
DIFERENCIA ENTRE TAMAO DE RICOS Y POBRES
TAMAO DE LA CLASE MEDIA
75%-125%
75%-167%
75%-200%
75%-300%
LMITES DE LA
CLASE MEDIA
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VANGUARDIA | DOSSIER 43
DE S A PA R E C E L A C L A S E ME DI A DE OC C I DE NT E ? : UNA A DV E R T E NC I A
fijar los lmites en el 75 por ciento y el 200 por cien-
to de la mediana, alrededor de la mitad de los ale-
manes y estadounidenses de clase media no tiene
suficientes recursos financieros para mantener su
nivel de vida con el umbral de la pobreza por lo
menos durante tres meses. La escasez financiera
patrimonial afecta a un 35-40 por ciento de los
suecos y noruegos de clase media, mientras que
solo el 23 por ciento de los italianos de clase media
son econmicamente vulnerables, posiblemente
debido a que los modelos de apoyo pblico a la
renta son demasiado limitados, lo que la induce a
acumular relativamente ms ahorros preventivos.
El sentido de la dificultad a la hora de hacer frente
a hechos negativos asociados a la pobreza patrimo-
nial est reido con la seguridad econmica que se
considera atributo de la clase media. Es posible, en-
tonces, que deseemos excluir de la clase media a las
personas con escasos recursos, incluso si sus ingre-
sos estn muy por encima de la lnea de pobreza.
Esto reducira sustancialmente el tamao de la cla-
se media, pero los datos disponibles son insuficien-
tes para valorar los cambios a lo largo del tiempo.
Los economistas suelen subrayar la importan-
cia de contar con una amplia clase media en orden
al crecimiento econmico, por sus patrones de
consumo y por su propensin a acumular capital
humano y fsico, as como para la democracia y la
estabilidad poltica de una sociedad. Sin embargo,
la clase media se puede definir de muchas maneras
diferentes. Como hemos mostrado, las medidas
habituales son simplemente otra forma de evaluar
la evolucin de la desigualdad en los ingresos, en
tanto que hemos de ir ms all de una caracteriza-
cin simplista de las clases sociales puramente en-
marcadas en trminos de niveles de renta. Una
nocin valiosa y coherente de clase media no puede
obviar adoptar una perspectiva multidimensional
ms matizada segn la cual el ingreso, la riqueza y
la ocupacin desempean un papel importante.
Nota
Este artculo es una adapta-
cin de nuestro captulo
On the Identification of the
middle class, de prxima
publicacin en Income Inequa-
lity: Economic Disparities and
the Middle Class in Aff luent
Countries, coordinado por J.
C. Gornick and M. Jntti,
2013: Consejo de Adminis-
tracin, Leland Stanford Jr.
University. Datos tratados
informticamente: LIS Data-
base, Luxemburgo, 10-5-2011
(http://www.lisdatacenter.
org). Los puntos de vista aqu
expresados son nicamente
de los autores; en particular,
no reflejan necesariamente
los del Banco de Italia.
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44 VANGUARDIA | DOSSIER
044 BRANKO MILANOVIC.indd 44 26/02/13 16:30
VANGUARDIA | DOSSIER 45
NTE LA PREGUNTA AMENAZA
la desigualdad la sostenibili-
dad del capitalismo demo-
crtico occidental?, hemos
de desglosarla para respon-
der. En primer lugar, ame-
naza la desigualdad el capi-
talismo? La respuesta, al
menos a medio plazo, pare-
ce ser negativa. Por primera vez en la historia hu-
mana, un sistema que puede llamarse capitalista,
que se define (convencionalmente) como un tra-
bajo legalmente libre, propiedad privada del capi-
tal, coordinacin descentralizada y la bsqueda de
beneficio, predomina
en todo el planeta. No
es menester remontar-
se mucho en el tiempo
ni poseer un gran cono-
cimiento de la historia
para darse cuenta de lo
singular y novedoso de
esta realidad. No solo
ha sido liquidado el so-
cialismo de planificacin centralizada en tanto
que competidor en tiempos relativamente re-
cientes, sino que en ninguna parte del mundo
encontramos ya hoy da un trabajo carente de li-
bertad que desempee un papel econmico im-
portante como sucedi hasta hace unos 150 aos.
Tal es la hegemona del capitalismo como
sistema mundial ante el que incluso aquellos a
quienes no satisface y que se muestran disgusta-
dos por el aumento de la desigualdad, ya sea local,
nacional o mundial, no poseen alternativas rea-
listas que proponer. La desglobalizacin y la aten-
cin a lo local no tiene sentido, ya que acabaran
con la divisin del trabajo, un factor clave del
crecimiento econmico. Sin duda, quienes abo-
gan por el localismo no desean propugnar una
importante cada de los niveles de vida. Formas de
capitalismo de Estado, como en Rusia y China,
ciertamente existen,
pero eso es sin embar-
go el capitalismo: moti-
vacin de beneficio
privado y predominio
de la empresa privada.
La creciente des-
igualdad de los ingre-
sos, no obstante, socava
algunas ideas del capi-
talismo dominante y muestra sus aspectos desagra-
dables: el enfoque centrado exclusivamente en el
materialismo y la ideologa de todo para el vencedor
prescindiendo de todo aquello que no tenga una
La hegemona del capitalismo
presenta un aspecto inexpugnable;
incluso aquellos que se muestran
disgustados por el aumento
de la desigualdad no son capaces
de proponer alternativas realistas
A
Se ha acabado
el perodo especial
del capitalismo?
Branko Milanovic
DEPARTAMENTO DE INVESTIGACIN DEL BANCO MUNDIAL
Y UNIVERSIDAD DE MARYLAND.
044 BRANKO MILANOVIC.indd 45 26/02/13 16:31
46 VANGUARDIA | DOSSIER
S E HA AC A B A DO E L P E R ODO E S P E C I A L DE L C A P I T A L I S MO?
1. Larry Bartels, Economic
Inequality and Political Re-
presentation, agosto 2005,
p. 28. Disponible en http://
www.princeton.edu/~barte
ls/economic.pdf (visitado el
12 de enero del 2012).
2. Clculos de acuerdo con la
base de datos Luxembourg
Income Survey (LIS), que pro-
porciona informacin con
encuestas armonizadas a
hogares de los pases ms
desarrollados y de algunos
pases en vas de desarrollo.
Las encuestas espaolas ori-
ginales de 1980 y 2010 son
las Encuestas de Condiciones de
Vida (ECV) bajo la direccin
del Instituto Nacional de
Estadstica (INE).
dimensin pecuniaria. Pero como no existen ac-
tualmente alternativas ideolgicas, y an menos
partidos polticos o grupos para ponerlas en prc-
tica, la hegemona del capitalismo presenta un
aspecto notablemente inexpugnable. Por supues-
to, nada garantiza que pueda
ofrecer idntica fisonoma a ojos
de nuestros hijos o nietos; es po-
sible que se alumbren nuevas
ideas pero, por lo menos, as es
como se ofrece a ojos de un obser-
vador razonable (espero serlo,
personalmente) en la actualidad.
Sin embargo, es sostenible
el capitalismo democrtico? Esto
ya es otra cuestin. Ntese, en
primer lugar, que estos dos tr-
minos no han acostumbrado a
combinarse a lo largo de la histo-
ria. Ausencia de democracia y
capitalismo han sido unas carac-
tersticas comunes, no solo en
Espaa bajo el franquismo, en
Chile bajo Pinochet, o en Congo de Mobutu, sino
tambin en Alemania, Francia y Japn e incluso
en Estados Unidos (con la exclusin de los negros
de la poltica) y en Inglaterra, con su estricta limi-
tacin del sufragio. No hay que recurrir a grandes
dotes de imaginacin para darse cuenta de que
capitalismo y democracia pueden disociarse y de
que la desigualdad puede desempear en ello un
importante papel. Ya lo hace mediante la potencia-
cin poltica de los ricos en un grado mucho ma-
yor que en el caso de la clase media y los pobres.
Los ricos dictan la agenda poltica, financian a los
candidatos que protegen sus intereses y se asegu-
ran de que sean aprobadas las leyes que les convie-
nen. El politlogo estadounidense Larry Bartels
considera que los senadores de su pas son de
cinco a seis veces ms propensos a atender a los
intereses de los ricos que a los de la clase media.
En el caso de los pobres, concluye demoledora-
mente Bartels, no hay prueba apreciable de que
las opiniones de los electores de bajos ingresos
ejerzan algn efecto en el comportamiento elec-
toral de sus senadores.
1
Tanto la democracia co-
mo la clase media estn perdiendo sustancia.
En realidad, por buenas razones desde Aris-
tteles, y ms recientemente desde Tocqueville, la
clase media se ha considerado un baluarte contra
formas no democrticas de gobierno. No obedeca
a ninguna virtud moral especial, encarnada en
personas de situacin y funcin intermediaria en la
sociedad, que una persona cualquiera, al dejar de
ser rica para pasar a ser de clase media, prefiriera,
de repente, la democracia. Se trata, simplemente,
de que la clase media tena inters en limitar el
poder de los ricos para que no la dominaran y de
los pobres para que no la expropiaran. Una amplia
clase media, adems, signific que muchas perso-
nas compartieran posiciones similares de tipo
material, desarrollaran gustos similares y tendie-
ran a evitar el extremismo, tanto de la izquierda
como de la derecha. De este modo, la clase media
aportaba democracia y estabilidad.
Todo esto se ve atacado por el aumento de la
desigualdad. La clase media en las democracias
occidentales es hoy en da a la vez menos numero-
sa y econmicamente ms dbil con respecto a los
ricos que hace 20 aos. En Estados Unidos, donde
el cambio es ms espectacular, la porcin de la
clase media, definida como las personas con ingre-
sos disponibles alrededor de la mediana (ms
exactamente, un 25 por ciento por encima y por
debajo de la mediana), se redujo de un tercio de la
poblacin en 1979 a un 27 por ciento en 2010. Al
mismo tiempo, el ingreso promedio de la clase
media, que era prcticamente igual a la renta
media global de Estados Unidos en 1979, se redujo
a solo tres cuartas partes de la media. El resultado
global de la disminucin en nmeros e ingresos
relativos representa una fuerte cada en el poder
econmico de la clase media. En 1979, representa-
ba el 32 por ciento del total de ingresos (o consu-
mo); en la actualidad, solo el 21 por ciento. En
Espaa, el mismo clculo proporciona una ima-
gen mucho menos dramtica aunque de tintes
similares. Mientras que el tamao de la clase me-
dia ha disminuido del 34 por ciento al 31 por
ciento de la poblacin espaola, su renta relativa
ha aumentado lo suficiente para mantener su
poder econmico relativo a solo 1 punto porcen-
tual por debajo del de hace 30 aos.
2
La importancia poltica de la clase media, en
todo caso, ha menguado y no es difcil proyectar
hacia el futuro las tendencias actuales, observadas
ms vivamente en Estados Unidos, donde el apoyo
financiero de personas y empresas ricas asegura el
xito poltico. Aunque el sistema se mantiene en
forma democrtica, porque la libertad de expre-
sin y de asociacin se conserva y las elecciones
son libres, se convierte bsicamente en una pluto-
cracia. En trminos marxistas, es la dictadura de
la clase adinerada incluso aunque parezca ser,
desde una perspectiva superficial, una democra-
cia. El gobierno no es otra cosa, segn las famosas
palabras de Marx, que la junta directiva que ad-
ministra los negocios comunes de la burguesa.
3
Sistema
capitalista y falta
de democracia
ha sido una
caracterstica
comn no solo
en la Espaa
de Franco
o en el Chile
de Pinochet,
sino tambin
en Alemania,
Francia, EE. UU.
o Inglaterra
044 BRANKO MILANOVIC.indd 46 26/02/13 16:31
VANGUARDIA | DOSSIER 47
S E HA AC A B A DO E L P E R ODO E S P E C I A L DE L C A P I T A L I S MO?
3. Cita procedente de El Ma-
nifiesto Comunista.
Y, de hecho, la brecha entre la ideologa pro-
fesada y la realidad no le resultar nada nuevo a un
estudioso de la poltica y la historia. Roma se con-
virti de forma casi imperceptible en un imperio
autocrtico mientras que se haca pasar por una
repblica gobernada por un senado. Una clase
burocrtica gobern el este de Europa sin dejar de
afirmar que tanto el poder econmico como pol-
tico estaba en manos del pueblo. Todos los dictado-
res actuales sostienen que encarnan la voluntad
del pueblo; es decir, se creen unos demcratas.
El alejamiento de la democracia puede adop-
tar dos formas. Una es estadounidense y se aseme-
ja a una plutocracia y la otra puede llamarse ita-
liana. En el segundo caso, el poder es extraordina-
rio, aunque es legal en apariencia y funciona en el
seno del sistema democrtico, transferido a un
gobierno tecnocrtico. Tiene lugar de una manera
que recuerda cmo las dictaduras se introdujeron
en la Europa de entreguerras, de la tecnocracia del
doctor Salazar a la ley y orden de herr Hitler. La
tecnocracia de hoy puede parecer benevolente, li-
derada por personas de una integridad intachable;
pero, no obstante, surge como contrapunto a la
democracia. Crece y prospera porque la democra-
cia se muestra incapaz de solucionar los proble-
mas. Los tecncratas pueden. De hecho, pases
como Singapur son ejemplos perfectos de la efi-
ciencia tecnocrtica. Por agradable que pueda re-
sultar vivir bajo tales gobiernos, no son sin embar-
go democrticos. Si la democracia es un valor en
s mismo, en su caso no lo aportan.
La decepcin actual con el Congreso esta-
dounidense, el cual hace frente a un ndice de
desaprobacin pblica superior al 80 por ciento y
fue llamado por el comentarista de The
Washington Post Ezra Klein ms impopular que
el comunismo, puede considerarse una seal
ms de la deriva hacia el Estado de tecncratas,
deseado por algunos. Sin embargo, tanto el gobier-
no no electo en manos de tecncratas como el
gobierno oculto en manos de los ricos son cosas
profundamente antidemocrticas.
Llegamos ahora a la tercera y ltima parte de
la pregunta: socava la desigualdad, en particular,
el capitalismo democrtico europeo? Todo lo di-
cho del capitalismo democrtico se aplica, obvia-
mente, a Europa pues es de la Europa de Monti y
Papademos de donde hemos extrado los ejemplos
de la tendencia tecnocrtica. Sin embargo, Europa
est expuesta a presiones adicionales. La ms im-
portante es la de la globalizacin, que con frecuen-
cia trabaja tanto contra sus trabajadores y clase
media como a favor de sus ricos. Los trabajadores
y parte de la clase media occidental se hallan ex-
puestos, debido a un aumento del comercio inter-
nacional, a la subcontratacin o en general al
atractivo de lo extranjero frente a las inversiones
internas, a una fuerte competencia por parte de
los trabajadores en las economas emergentes.
Tanto los ricos como los altamente cualificados
salen beneficiados, ya que su capital financiero y
humano goza de mayor movilidad y no puede ser
fcilmente gravado a menos que se quiera que
huyan del pas. Una baja fiscalidad, a su vez, au-
menta la desigualdad entre ricos y pobres, ya que
socava las fuentes de financiacin sobre la que se
construy el moderno Estado de bienestar euro-
peo. La historia rocambolesca de la bsqueda re-
ciente por parte de Grard Depardieu de una ciu-
dadana de rostro fiscal ms amable constituye un
valioso ejemplo; entre otras razones, porque pocas
personas en sus carreras respectivas encarnan
mejor lo francs que Depardieu. Cuando los iconos
nacionales huyen, qu otra cosa queda, aparte de
emularlos, a todos quienes pueden permitirse el
lujo de trasladar su domicilio fiscal al extranjero?
Una segunda fuerza de globalizacin que
Europa no puede abordar fcilmente dados sus
recursos es la de la migracin. La migracin no es
diferente de otras formas de la globalizacin: ex-
portaciones e importaciones de bienes y tecnolo-
ga o movimientos de capital. Por lo tanto, resulta
errneo hablar de ello por separado o como algo
independiente de las grandes diferencias de in-
gresos entre pases que se han
revelado y exacerbado a menu-
do por la globalizacin. Pero no
solamente Europa carece de la
experiencia de abordar el tema
de la inmigracin como es el
caso de Estados Unidos, Canad
o Australia, sino que los inmi-
grantes que suelen ser tnica y
religiosamente diferentes de
las mayoras autctonas llevan
consigo diferentes normas cul-
turales que tambin socavan el
Estado de bienestar.
El Estado del bienestar se
edific sobre la presuposicin
de la homogeneidad tnica y
cultural de la poblacin. La ho-
mogeneidad no solo incrementa la afinidad entre
diferentes segmentos de la poblacin, sino que
garantiza que todos ms o menos siguen normas
sociales similares. Si nadie engaa hacindose
pasar por mayor con el fin de obtener una pen-
El perodo entre
1945 y los aos
90 pudo haber
sido una etapa
excepcional
para el
capitalismo;
ahora hay
argumentos
suficientes para
considerar que
vuelve a sus
caractersticas
naturales
044 BRANKO MILANOVIC.indd 47 26/02/13 16:31
48 VANGUARDIA | DOSSIER
APRETARSE EL CINTURN
Pregunta: Ha tenido que reducir su tren de vida en el ltimo ao?
Respuesta: S.
100%
90%
80%
70%
60%
50%
40%
30%
20%
10%
0%
UK FR AL IT ES PT CZ SK HU PL RO RY EU-O EU-E T-12
56% 56%
30% 30%
61%
69%
58%
18%
83%
54%
59%
48%
51%
53% 52%
DIEZ AOS CUESTA ABAJO
Pregunta: Cmo ha variado su situacin econmica en los ltimos diez aos?
100%
90%
80%
70%
60%
50%
40%
30%
20%
10%
0%
UK FR AL IT ES PT EU-O T-12
42%
40%
18%
46%
33%
21%
40%
44%
16%
53%
22%
25%
50%
29%
21%
52%
32%
16%
47%
33%
19%
46%
37%
17%
Ha mejorado Ha empeorado Ha permanecido estable
MEJOR QUE EL RESTO DEL PAS
Pregunta: Cmo describira la situacin general de su pas y la suya personal en una
escala de 1 a 10?
10.0
9.0
8.0
7.0
6.0
5.0
4.0
3.0
2.0
1.0
0
0
1.0
2.0
3.0
4.0
5.0
6.0
7.0
8.0
9.0
10.0
AL ES FR IT PT UK HU PL CZ SK RU RO T-12 EU-O EU-E
AL ES FR IT PT UK HU PL CZ SK RU RO T-12 EU-O EU-E
3.1
4.1
3.4
2.6
4.2
2.7
4.0 3.9 4.0
4.2
3.3
3.8
4.0
3.7
Situacin general (1-10) Situacin personal (1-10)
4.9
5.3
4.9
4.2
5.6
3.4
4.5
5.0 5.1 5.1 5.1 5.0
5.2
4.7
6.2
6.2
=
AUMENTAR INGRESOS/REDUCIR GASTOS
Pregunta: Cul es su mejor opcin para poder seguir manteniendo su nivel de vida?
90%
80%
70%
60%
50%
40%
30%
20%
10%
0%
AL UK IT
Reducir los gastos Ganar ms trabajando ms
53%
55%
57%
77%
33%
76%
83%
63%
71%
63%
77%
46%
63% 64% 65%
68%
59%
62%
70%
60%
71%
65%
34% 33%
40%
78%
70%
43%
57%
73%
FR PT ES RO RU PL CZ HU SK EU-O EU-E T-12
VIAJAR AL EXTRANJERO
Pregunta: Viaja de vacaciones al extranjero ms, igual o menos que sus padres cuando tenan su misma edad?
60%
50%
40%
30%
20%
10%
0%
Igual que mis padres Menos que mis padres Ms que mis padres
UK
29%
39%
32%
FR
29%
39%
32%
AL
28%
38%
34%
IT
25%
50%
25%
ES
29%
51%
20%
PT
25%
47%
28%
CZ
26%
45%
29%
SK
25%
49%
26%
HU
25%
21%
54%
PL
27%
36% 37%
RO
23%
45%
32%
RU
36%
33%
31%
EU-O
27%
44%
29%
EU-O
27%
38%
35%
T-12
27%
41%
32%
S E E TO MEJ
RO AJA
CLASE MEDIA A LA BAJA
La moral de las clases medias europea sigue a la baja por cuarto ao consecutivo. Los alemanes son los nicos que consideran que
aos. Enfrentado a la crisis econmica, este importante segmento de la poblacin da un suspenso 3,8 puntos sobre 10 a la
redujo su tren de vida y una gran mayora, especialmente en los pases del este, ha aplazado o abandonado sus proyectos o viajes
algunas de las conclusiones extradas de la encuesta de LObservatoire Cetelem 2012 realizada entre nales de 2011 y principios de
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VANGUARDIA | DOSSIER 49
sin o cogiendo la baja por enfermedad cuando
no est enfermo, el Estado de bienestar es auto-
sostenible. Pero si estas normas ya no son obser-
vadas por todos, se desmorona.
Las presiones sobre el Estado de bienestar,
procedentes tanto de la globalizacin como de la
migracin, son en realidad un ataque a la clase
media, ya que la clase media es el mayor promotor
y beneficiario del Estado de bienestar. Aunque en
la mayora de estudios se concluye que los pobres,
a travs de las prestaciones de desempleo y la asis-
tencia social, ganan cantidades de algn modo
apreciables, las clases medias ganan an ms a
travs de las pensiones, de la atencin mdica y la
educacin ambas gratuitas y subvencionadas y,
sobre todo, cuentan con la seguridad de verse li-
bres de una vida de pobreza y necesidad. El Estado
de bienestar ha sido, pues, un elemento indispen-
sable en el fortalecimiento de la clase media euro-
pea y del capitalismo democrtico. La democracia
europea sigue la va del Estado de bienestar euro-
peo. Lleg con l; es posible que se vaya sin l.
No se debe ser, sin embargo, excesivamente
pesimista. Europa ha superado otros desafos ms
formidables; ciertamente, tras pagar un precio
humano y material enorme. Se halla, todava,
entre las reas ms ricas del mundo y, en trminos
de derechos y actitudes sociales, es probablemen-
te la ms civilizada. Es probable, salvo una guerra
(que de hecho parece impensable), que siga siendo
el lugar ms atractivo del mundo para vivir, aun-
que es dudoso que sea el ms dinmico. Por otra
parte, las principales caractersticas asociadas a
ella en la segunda mitad del siglo XX, la democra-
cia y el bienestar, pueden decaer paulatinamente.
Fue el perodo entre el final de la Segunda
Guerra Mundial y el final de la guerra fra un in-
terludio inusual, en que el capitalismo se entrela-
z con el Estado de bienestar, la democracia y el
liberalismo, rasgos de los que haba carecido a
menudo? Existen argumentos para considerarlo
as y para razonar que el capitalismo, ahora, sim-
plemente vuelve a sus caractersticas naturales. Lo
que muchos de nosotros hemos vivido podra ha-
ber sido solo un capitalismo bajo condiciones excep-
cionales, un poco como el capitalismo del perodo
especial a escala global. Fue un capitalismo que
respondi de modo creativo a la Gran Depresin
(reinventando el gobierno), a la guerra (reuniendo
recursos para vencer) y al comunismo (haciendo
hincapi en la solidaridad social a travs del
Estado de bienestar). Ninguna de estas amenazas
se halla presente; as que por qu no iba a volver
el capitalismo a lo que fue?
SALUD, EDUCACIN, PENSIONES
Pregunta: De cara al futuro, qu cuestiones considera que son prioritarias?
Posibles respuestas
UNA BUENA PROTECCIN SANITARIA
PRESUPUESTO PARA LA EDUCACIN
EL PODER DE COMPRA
MANTENER EL NIVEL DE VIDA
PREPARAR LA JUBILACIN
SER PROPIETARIO DE LA VIVIENDA
MEJORAR EL NIVEL DE VIDA
AHORRAR
LA CRISIS ECONMICA Y LA DEUDA DEL PAS
LA CRISIS ECONMICA Y LA DEUDA DEL MUNDO
57 %
55 %
36 %
41 %
42 %
39 %
46 %
38 %
37 %
31%
AL
UK
IT
FR
PT
ES
RO
RU
PL
CZ
HU
SK
EU-O
EU-E
T-12
Alemania
Reino Unido
Italia
Francia
Portugal
Espaa
Rumana
Rusia
Polonia
Repblica Checa
Hungra
Eslovaquia
Europa del oeste
Europa del este
Total 12 pases
ION ACI ALU
FUENTES: LObservatoire Cetelem 2012,
Luxembourg Income Study (LIS).
DATOS DE LA ENCUESTA
Encuesta realizada sobre ms de 6.500 personas de clase media de 12 pases:
Alemania, Eslovaquia, Espaa, Francia, Hungra, Italia, Polonia, Portugal,
Reino Unido, Repblica Checa, Rumana y Rusia. La clase media de la muestra
utilizada corresponde al 60 por ciento de los hogares que, por sus ingresos
econmicos, se sitan entre el 20 por ciento de las clases ms ricas y el 20 por
ciento restante de las menos favorecidas.

su situacin econmica ha mejorado ms en los ltimos diez
situacin general en cada pas; aproximadamente la mitad
de placer al extranjero por razones presupuestarias. Estas son
2012 por TNS Sofres/BIPE.
044 BRANKO MILANOVIC C1.indd 49 27/02/13 20:26
50 VANGUARDIA | DOSSIER
Hans-Peter Blossfeld
INSTITUTO UNIVERSITARIO EUROPEO DE FLORENCIA.
Globalizacin
y desigualdad
clases sociales
cambiantes
en Europa y
Estados Unidos
050 BLOSSFELD.indd 50 28/02/13 14:22
VANGUARDIA | DOSSIER 51
N LAS LTIMAS DOS DCADAS, LA
presin de la globalizacin ha
tenido un fuerte impacto en la
estructura de la desigualdad so-
cial en las sociedades modernas.
La globalizacin suele entender-
se como una combinacin de
cuatro cambios estructurales re-
lacionados entre s [vase tabla
1]: 1) la internacionalizacin de los mercados y el
debilitamiento de las fronteras nacionales, 2) una
intensificacin de la competencia de los estados de
bienestar a travs de la desregulacin, la privatiza-
cin y la liberalizacin, 3) la expansin acelerada
de las redes a travs de las nuevas tecnologas de la
comunicacin, y 4) la creciente dependencia de los
mercados locales de los choques aleatorios en al-
guna parte del mundo. La globalizacin tiene
muchos efectos positivos. Por ejemplo, aumenta el
nivel de productividad y nivel de vida de las socie-
dades modernas. Sin embargo, tiene un precio:
tambin hay un ndice creciente de acontecimien-
tos inesperados relativos al mercado y un cambio
ms rpido social y econmico que hace que sea
ms difcil para los individuos, las empresas y los
gobiernos predecir el futuro del mercado y tomar
decisiones entre diferentes alternativas y estrate-
gias. En particular, las empresas aplican diferentes
tipos de flexibilidad, dependiendo de la rigidez del
sistema de empleo en una sociedad [tabla 2]. Hay
dos hiptesis rivales sobre los efectos de la globali-
zacin en la evolucin de las desigualdades socia-
les en las sociedades modernas.
La primera fue propuesta por autores como
Beck y Giddens. Argumentan que las sociedades
modernas ya no pueden caracterizarse como socie-
dades de clases sino que tienen que clasificarse
como sociedades de riesgo. Sostienen que la apari-
cin de una fuerte incertidumbre tiene un efecto
nivelador, porque todas las personas se ven ms o
menos igualmente afectadas por estos nuevos
riesgos, con independencia de su posicin social y
econmica y sus recursos. Este argumento est es-
trechamente relacionado con la idea de individua-
lizacin. Por lo tanto, esta evolucin libera al indi-
viduo de tradicionales limitaciones especficas de
clase y permite que las personas en las sociedades
modernas decidan de manera ms autnoma y li-
bremente sobre su propia biografa. Como dice
Giddens, las personas actualmente no tienen ms
remedio que optar. Por lo tanto, se da por descon-
tado que las estructuras convencionales, tales co-
mo la familia o la clase social, que en el pasado
moldearon fuertemente no slo la identidad indi-
E
TABLA 1
GLOBALIZACIN Y CRECIENTES INCERTIDUMBRES EN LAS SOCIEDADES MODERNAS
GLOBALIZACIN
Internacionalizacin de los
mercados; competencia entre
pases con distinta relacin
salarios/niveles
de productividad
y niveles sociales
Intensicacin de la
competencia entre
estados-nacin; polticas de
desregulacin, privatizacin
y liberalizacin
Interconectividad mundial
creciente por el auge de las TIC
Importancia creciente de los
mercados y dependencia de
estos de los choques aleatorios
Aceleracin de la innovacin;cambio social y econmico acelerado Dinmicas aceleradas
del mercado
Aumento de episodios
imprevisibles del mercado
Creciente incertidumbre (del mercado)
y mayor necesidad de exibilidad.
FILTROS INSTITUCIONALES
Canalizan la creciente incertidumbre en poca
de globalizacin de forma especca
Sistema de empleo Sistema educativo Sistema de bienestar
NIVEL INDIVIDUAL
Creciente incertidumbre canalizada hacia grupos especcos en una sociedad determinada
Fuente: Ilustracin, segn Mills y Blossfeld (2005).
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52 VANGUARDIA | DOSSIER
GL OB A L I Z AC I N Y DE S I GUA L DA D. C L A S E S S OC I A L E S C A MB I A NT E S E N E UROPA Y E S T A DOS UNI DOS
vidual sino tambin las oportunidades de vida in-
dividuales, mostrarn un declive en la era de la
globalizacin. En particular, la clase social debera
ser menos importante en lo que respecta a las
oportunidades individuales, tales como la protec-
cin contra el desempleo, las posibilidades de un
empleo seguro o la promocin profesional. Ms
bien, los nuevos riesgos se extienden ampliamente
y de manera uniforme en toda la sociedad. De
acuerdo con este enfoque, deberamos presenciar
un fuerte incremento de la flexibilidad en el em-
pleo en toda la poblacin, relacionado con una dis-
minucin de desigualdades sociales (existentes) en
las sociedades modernas.
La hiptesis contraria sostiene que los proce-
sos de globalizacin conducen a una remercanti-
lizacin de los grupos ya desfavorecidos del mer-
cado de trabajo y, por lo tanto, ms bien aumenta
las desigualdades sociales existentes. Segn Breen, los
procesos de remercantilizacin tienen lugar sobre
todo en el desplazamiento de los riesgos del mer-
cado a los grupos ya desfavorecidos y menos
protegidos de trabajadores. Como Breen argu-
menta, el atractivo de unas relaciones a largo
plazo se ha reducido, en el caso de los empresarios,
en el proceso de globalizacin. Por lo tanto, cada
vez ms tratan de alcanzar las llamadas relaciones
asimtricas contingentes. Esto significa que los em-
pleadores dejan abierta la opcin, en funcin de
la evolucin del mercado en el futuro, de disolver
los contratos de trabajo, mientras que los emplea-
dos solo tienen la opcin de aceptar esta decisin
de la parte ms fuerte.
En general, la investigacin del mercado de
trabajo distingue entre simples contratos de traba-
jo y relaciones de servicio trata de entender cmo
los riesgos del mercado podran pasar a la fuerza
de trabajo. Lo primero se aplica a los empleos poco
cualificados con tareas de fcil aprendizaje y con-
trol ms exigente del trabajo. Como resultado, el
mecanismo de intercambio entre el empleador y
el trabajador en estos puestos de trabajo se basa
principalmente en un salario (a destajo). Por el
contrario, las llamadas relaciones de servicio se
refieren a trabajos exigentes con carcter de ren-
dimiento difuso, que requieren conocimientos
especializados que demandan largos perodos de
formacin y un alto grado de autonoma, as como
un sentido de la responsabilidad (hacia la empre-
sa). As, en una empresa las relaciones de servicio
se basan principalmente en la confianza construi-
da en las relaciones laborales a largo plazo entre
empleadores y empleados (las llamadas relacio-
nes de alta confianza). Por lo que se refiere a las
relaciones de servicio, por lo tanto, la estrategia de
los empleadores consiste en vincular permanen-
temente a estos empleados a la empresa con eleva-
dos salarios (correspondientes a la eficiencia), se-
guridad en el empleo a largo plazo, perspectivas
relativas a su carrera y un sistema de incentivos y
gratificaciones. Por lo tanto, los trabajadores inex-
pertos y semicualificados son los primeros que
resultan afectados, y de forma ms intensa, por la
flexibilizacin laboral, mientras que los emplea-
dos de relacin de servicio de la parte superior e
inferior de la gama (gestores, profesionales, acad-
micos, etctera) pueden esperar plausiblemente
una relacin labor estable y segura en la era de la
globalizacin. Los empleados con un mayor traba-
jo rutinario no manual, as como los trabajadores
cualificados (por ejemplo, encargados, capataces,
etctera) ocupan posiciones intermedias entre
esos dos extremos. Por lo tanto, no estn flexibili-
zados en la misma medida que el primer grupo,
pero al mismo tiempo no se benefician de la mis-
ma seguridad y estabilidad en el trabajo que mues-
tran las clases de servicio.
La idea de que los empleadores distinguen
entre personal permanente atractivo y personal
menos atractivo y de ms fcil sustitucin no es nue-
va en absoluto. Las teoras de la segmentacin del
mercado laboral de la dcada de 1970 ya han utili-
zado un argumento similar. Los diferentes segmen-
tos del mercado laboral ofrecen oportunidades de
empleo y carrera muy diferentes, como en el caso
de la proteccin contra el despido o diversos ries-
gos del mercado de trabajo, as como una disposi-
cin muy diferente de los empleadores a invertir
en sus empleados. Sin embargo, como sostiene
Breen, en tiempos de crecimiento econmico y
escasez de trabajo, los empleadores han ampliado
los privilegios de los segmentos del mercado de
trabajo bien situados y la garanta de la seguridad
del empleo al conjunto de la fuerza de trabajo me-
nos atractiva, lo que llev a una creciente clase me-
dia en las sociedades capitalistas occidentales. Sin
embargo, ahora, en el curso del proceso de globali-
zacin, estos privilegios se retiran dando lugar a
una clase media en declive.
Resultados de estudios
empricos recientes
Los resultados de varios estudios comparati-
vos recientes apoyan la hiptesis de que en las so-
ciedades modernas existe un claro aumento de
riesgos dentro del mercado de trabajo en el proce-
so de globalizacin. Sin embargo, este aumento de
los riesgos no se distribuye por igual entre los
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VANGUARDIA | DOSSIER 53
GL OB A L I Z AC I N Y DE S I GUA L DA D. C L A S E S S OC I A L E S C A MB I A NT E S E N E UROPA Y E S T A DOS UNI DOS
grupos sociales [tablas 1 y 2]. Por el contrario, para
determinados grupos de trabajadores los estudios
en cuestin no concluyen que hayan sido fuerte-
mente afectados por la creciente incertidumbre
del mercado laboral. Los resultados han mostrado
que las generaciones que entran ahora en el mer-
cado laboral hacen frente a una incertidumbre del
mercado de trabajo mucho mayor que las genera-
ciones anteriores. Sin embargo, la globalizacin
de ninguna manera conduce, como frecuente-
mente se supone, a un aumento de la erosin de
las tradicionales relaciones laborales masculinas,
a una generalizacin de carreras fragmentarias o
a unos empleos en rotacin continua. Por el con-
trario, las relaciones laborales de personas bien
cualificadas (empleados masculinos) en la mitad
de su trayectoria laboral, ya asentadas en el mer-
cado, siguen siendo muy estables y estn amplia-
mente protegidas frente a cualquier flexibiliza-
cin de los empleadores [tabla 3]. Esto se aplica
especialmente a los pases con mercados laborales
regulados con regmenes cerrados, es decir,
Varios estudios
comparativos
recientes
avalan la
hiptesis de
que en las
sociedades
modernas en
proceso de
globalizacin
se incrementan
los riesgos
dentro del
mercado
de trabajo
TABLA 2
INFLUENCIA DEL MARCO INSTITUCIONAL EN LA APARICIN DE DESIGUALDADES SOCIALES EN EL PROCESO DE
GLOBALIZACIN
Suecia,
Dinamarca,
Noruega
(Pases Bajos)
Hungra,
Estonia,
Polonia,
Repblica Checa
EE. UU.,
Gran Bretaa
Alemania,
Francia
(Pases Bajos)
Italia, Espaa,
Irlanda
Regulacin
mediana
Transicin a la
economa de
mercado
Poca regulacin Mucha
regulacin
Mucha
regulacin
Socialdemcrata
Sistema de
bienestar generoso
y polticas activas
de empleo
Post-socialista
En transformacin
Liberal
Sistema de
bienestar residual
Conservador
Ayudas pblicas;
apoyo bsico a la
poblacin sin
empleo
Orientado a la
familia
Alto apoyo
pblico a los (ya)
nacionales
Cualicacin
vocacional en la
en las escuelas;
fuerte orientacin
a la recualica-
cin y formacin
permanente
En transformacin
Fuertes diferencias
entre pases:
estrategia liberal
(Estonia) frente
a la estrategia
continental
europea (Polonia,
Repblica Checa,
Hungra)
Formacin
profesional in situ;
incentivos
a la recualicacin
Sistema dual;
pocos incentivos a
la recualicacin
Formacin
profesional
in situ; pocos
incentivos a la
recualicacin
Flexibilidad con
apoyo como
principio clave
del mercado de
trabajo
Flexibilidad
individualizada
como principio
clave del mercado
de trabajo
Flexibilidad en
los mrgenes
del mercado
de trabajo
Flexibilidad en
los mrgenes
del mercado
de trabajo
Fuertes diferencias
entre pases:
estrategia liberal
(Estonia) frente
a la estrategia
continental
europea (Polonia,
Repblica Checa,
Hungra)
Poco incremento
de desigualdades
sociales debido a
la seguridad y la
reintegracin
apoyadas por
el Estado
Competencia
creciente del
mercado;
desigualdades
estrechamente
asociadas a los
recursos
individuales
Desigualdades
sociales crecientes
entre nacionales
y extranjeros
en el mercado
laboral;
compensacin
mediante ayudas
pblicas
Desigualdades
sociales crecientes
entre nacionales
y extranjeros
en el mercado
laboral;
compensacin
mediante ayuda
familiar
CASOS (PASES)
RELACIONES
LABORALES/RGIMEN
DE PRODUCCIN
RGIMEN DE SISTEMA
DE BIENESTAR
SISTEMA PROFESIONAL
Y FORMATIVO
ESTRATEGIA DE
FLEXIBILIDAD
LABORAL EN EL
PROCESO DE
GLOBALIZACIN
EVOLUCIN DE LAS
DESIGUALDADES
SOCIALES EN EL
PROCESO DE
GLOBALIZACIN
NOTA: Los Pases Bajos constituyen un caso intermedio en la clasicacin del rgimen vigente. Con respecto a las polticas de empleo, muestran
similitudes con el rgimen de Estado de bienestar socialdemcrata; con respecto a otros acuerdos propios del Estado de bienestar, por ejemplo las
polticas de pensiones, se hallan ms prximos a los pases conservadores. Fuente: Ilustracin autor.
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54 VANGUARDIA | DOSSIER
GL OB A L I Z AC I N Y DE S I GUA L DA D. C L A S E S S OC I A L E S C A MB I A NT E S E N E UROPA Y E S T A DOS UNI DOS
Alemania, Italia y Espaa. En estos pases hay solo
pocos signos de creciente incertidumbre en el caso
de los hombres en la mitad de su trayectoria labo-
ral. La gran mayora de estos hombres goza todava
de un alto nivel de estabilidad y seguridad en el
empleo debido a que las regulaciones del mercado
laboral nacional y los sistemas de asistencia social
les protegen fuertemente contra todo tipo de ries-
gos. Un nivel algo ms alto de hombres en la mitad
de su trayectoria laboral enfrentados al riesgo de
desempleo, sin embargo, se observa en Estados
Unidos as como en los antiguos pases socialistas
inmediatamente despus de la cada del teln de
acero. En estos pases, sin embargo, el nivel de
formacin result ser una slida garanta contra
los riesgos del mercado de trabajo, incluso entre
las generaciones ms jvenes.
Este alto nivel global de estabilidad entre los
hombres en la mitad de su trayectoria laboral se
puede explicar por el hecho de que una fuerza de
trabajo completamente flexibilizada no es desea-
ble ni eficiente desde el punto de vista de la empre-
sa. Se pondra en peligro la cooperacin fiable y
permanente entre la direccin y el personal cuali-
ficado. De hecho, los estudios muestran que una
marcada flexibilizacin en las empresas reduce en
gran medida la voluntad de su personal de coope-
rar, tener motivacin en el trabajo y ser leal a la
empresa. En los momentos de mayor competencia
(internacional), una cooperacin segura y a largo
plazo con el personal cualificado y con experiencia
es importante para los empleadores a fin de asegu-
rar las relaciones de confianza necesarias para las
empresas. Una amplia introduccin de relaciones
laborales flexibles comportara la amenaza de que
la empresa se enfrentara a prdidas relativas al
personal de alta calificacin y a unos dolorosos
costos de contratacin de nuevos empleados. En
otras palabras, los empleadores no tienen ningn
inters en abandonar compromisos a largo plazo
con todos los tipos de empleados de su personal. Por
lo tanto, se mantienen las relaciones de confianza
con aquellos empleados que desempean puestos
cualificados y en cierto modo privilegiados. Estos
objetivos ambivalentes de la empresa en el proceso
de globalizacin, es decir, la flexibilidad por un
lado, pero la estabilidad y la continuidad por otro,
dan lugar a una segmentacin cada vez mayor de
la fuerza de trabajo en grupos nucleares y grupos
perifricos, los que componen el cogollo y los de-
ms, ms lejos del centro. Como consecuencia, los
empleados varones en la mitad de su trayectoria
laboral, sobre todo si estn bien cualificados, si-
guen estando ampliamente protegidos frente a la
flexibilizacin (del mercado de trabajo) en el pro-
ceso de globalizacin. En cambio, los menos asen-
tados sobre todo en el mercado laboral se vern
ahora incluso ms afectados por los riesgos del
mercado de trabajo.
De hecho, los resultados de la investigacin
apoyan claramente esta hiptesis especialmente
cuando los resultados de los anlisis sobre los hom-
bres en la mitad de su trayectoria laboral se compa-
ran con los de los jvenes que abandonan el siste-
ma educativo y comienzan su carrera laboral [tabla
4]. Estos jvenes se enfrentan a un fuerte aumento
de la incertidumbre cuando se incorporan al mer-
cado laboral. Estas incertidumbres se manifiestan
en trminos de un importante aumento en el des-
empleo y en las formas precarias, atpicas de em-
pleo (por ejemplo, trabajos a corto plazo, puestos
de trabajo a tiempo parcial, formas precarias de
autoempleo e ingresos inferiores). Estos hechos
tienden a motivar que los jvenes sean los perdedo-
res de la globalizacin. A primera vista, esto parece
ser algo paradjico porque la generacin joven est
mucho ms formada que la generacin mayor y
muchos de estos jvenes han pasado perodos ms
largos de su vida en el extranjero. Sin embargo, su
posicin puede verse afectada en mayor medida ya
TABLA 3
HOMBRES EN LA MITAD DE SU TRAYECTORIA LABORAL EN EL MARCO DEL PROCESO DE GLOBALIZACIN
HOMBRES EN LA MITAD DE SU TRAYECTORIA LABORAL
Efecto principal de la globalizacin Efecto segn el sistema vigente Efecto a nivel individual
Fuente: Autor.
Niveles relativamente persistentes de
estabilidad laboral
Las prdidas de estabilidad laboral
se concentran ampliamente en hombres
de cualicacin (ms) baja y categora
profesional inferior
Sistema conservador en el sur de Europa
y pases social-demcratas: alto nivel
constante de estabilidad
Pases post-socialistas y liberales:
auge moderado de exibilidad laboral
entre hombres en la mitad
de su trayectoria laboral
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VANGUARDIA | DOSSIER 55
GL OB A L I Z AC I N Y DE S I GUA L DA D. C L A S E S S OC I A L E S C A MB I A NT E S E N E UROPA Y E S T A DOS UNI DOS
que con frecuencia carecen de experiencia laboral
y de slidos vnculos con los mercados de trabajo
internos. No pueden disfrutar de los contactos ya
consolidados y no poseen el poder de negociacin
necesario para exigir empleo estable y continuo.
Por lo tanto, es relativamente fcil para los emplea-
dores y los sindicatos regular los contratos de tra-
bajo de los jvenes de forma que sean ms flexibles
y menos ventajosos a sus expensas.
Sin embargo, los efectos concretos del proce-
so de globalizacin en la situacin de los jvenes
en el mercado de trabajo juvenil varan mucho
segn las diferencias de nivel del Estado de bien-
estar y los regmenes de mercado laboral. En par-
ticular, en los fuertemente polarizados escenarios
laborales de los mercados de la Europa sur y con-
tinental, los jvenes adultos se han ido convirtien-
do en una masa fcil de manejar en los regulados
mercados laborales de estos pases de manera que
los jvenes adultos se han enfrentado a un fuerte
aumento de riesgos en el mercado de trabajo. En
estos pases se ha vuelto cada vez ms difcil para
los jvenes adultos hacer pie firme en el mercado
de trabajo y con frecuencia su entrada en el mer-
cado laboral hoy en da se caracteriza por las for-
mas precarias de empleo, como es el caso del em-
pleo de duracin determinada, por ejemplo.
Independientemente del contexto nacional, la
formacin se est revelando claramente como
factor crecientemente importante en el proceso de
globalizacin en el caso de los jvenes adultos. Los
que ingresan ahora con poca cualificacin en el
mercado de trabajo se ven especialmente afecta-
dos por los cambios globales. As es como la globa-
lizacin en general refuerza las desigualdades
sociales y las fronteras de clases sociales dentro de
la generacin joven, porque los recursos indivi-
duales (segn clase social) adquieren importancia
a travs de la creciente relevancia de la competen-
cia del mercado e individual.
Los efectos del proceso de globalizacin en la
fase media de la vida de las mujeres tambin difie-
ren notablemente de las de los hombres en la mi-
tad de su trayectoria laboral [tabla 5]. La globaliza-
cin contribuye a travs de todos los pases a la
marginacin de la mujer como forastera respecto
del mercado de trabajo. Esto se aplica especialmen-
te a los pases conservadores de Europa central y
pases del sur de Europa regidos por el esquema de
la familia. A pesar de la creciente integracin de la
mujer en la fuerza de trabajo en estos pases, si-
guen siendo casi exclusivamente las mujeres quie-
nes siguen llevando a cabo las tareas y el cuidado
familiar no remunerado. Especialmente durante
la fase de constitucin de la familia, las parejas
casadas tienden ms a invertir en la carrera laboral
continuada del marido que en la de la esposa. Tal
prctica no solo limita la capacidad de obtener
Ante la
posibilidad,
real o no, de
que las mujeres
interrumpan
sus carreras
profesionales
por razones
familiares, los
empleadores
les niegan
puestos
de trabajo,
promociones y
oportunidades
de formacin
continua
TABLA 4
JVENES Y JVENES ADULTOS EN EL PROCESO DE GLOBALIZACIN
JVENES Y JVENES ADULTOS
Efecto principal de la globalizacin Efecto segn el sistema vigente Efecto a nivel individual
Fuente: Autor.
Mayor incertidumbre del empleo
que pospone la formacin de la familia
Importancia creciente de la formacin
como factor clave para asentarse
en el mercado de trabajo
Pases del sur de Europa y
conservadores: Marginacin de los
jvenes como extraos al mercado de
trabajo por verse crecientemente
afectados por el empleo precario; impacto
muy fuerte en la formacin de la familia
y el nacimiento de los hijos
Pases postsocialistas: inseguridad en el
empleo an mayor; efectos dramticos en
la formacin de la familia
Pases socialdemcratas: proteccin
relativa de la juventud y la familia ante
la incertidumbre del empleo
Pases liberales: incertidumbre del empleo
contrapesada por estructuras de mercado
abiertas; impacto relativamente bajo
sobre la formacin de la familia debido a
ligeros cambios en la incertidumbre
percibida subjetivamente
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56 VANGUARDIA | DOSSIER
GL OB A L I Z AC I N Y DE S I GUA L DA D. C L A S E S S OC I A L E S C A MB I A NT E S E N E UROPA Y E S T A DOS UNI DOS
ingresos en el caso de las mujeres, sino que tam-
bin puede poner en peligro la continuidad de las
oportunidades de empleo y de carrera a largo pla-
zo, sobre todo cuando las esposas renuncian total-
mente a sus puestos de trabajo en favor de los de
sus maridos o los adaptan a los de sus maridos en
trminos de tiempo o lugar. Las desventajas o per-
juicios en sus carreras laborales no son solo expe-
rimentados por las mujeres que de hecho inte-
rrumpen sus carreras laborales por razones fami-
liares. Suele considerarse que incluso las que no
proyectan tal interrupcin lo harn tal vez o pro-
bablemente acabarn hacindola realidad; y este
argumento se utiliza para negarles puestos de
trabajo, promociones y oportunidades de forma-
cin continua solo por su gnero (la denominada
discriminacin estadstica). El resultado es que las
mujeres estn desproporcionadamente sobrerre-
presentadas en estas formas flexibles de trabajo
que aparecen en el proceso de globalizacin. Los
TABLA 5
MUJERES EN LA MITAD DE SU TRAYECTORIA LABORAL EN EL MARCO DEL PROCESO DE GLOBALIZACIN
MUJERES EN LA MITAD DE LA VIDA
Efecto principal de la globalizacin Efecto segn el sistema vigente Efecto a nivel individual
Fuente: Ilustracin autor.
Marginacin en el mercado de trabajo Importancia creciente
de la experiencia y la formacin
en el empleo
Pases conservadores y del sur de
Europa: Creciente integracin de las
mujeres en el empleo, pero slo como
asalariadas de ingresos secundarios en
empleos menos estables
Pases socialdemcratas: Estabilidad
relativa de los niveles de empleo debido a
la ayuda estatal
Pases de sistema liberal: la creciente
necesidad de ayudar a los ingresos
familiares empuja a las mujeres al
empleo (exible). Pases postsocialistas:
prdida del estatus de pleno empleo tras
la cada del teln de acero
TABLA 6
EMPLEADOS EN FASE AVANZADA DE SU TRAYECTORIA LABORAL EN EL PROCESO DE GLOBALIZACIN
EMPLEADOS EN FASE AVANZADA DE SU TRAYECTORIA LABORAL
Efecto principal de la globalizacin Efecto segn el sistema vigente Efecto a nivel individual
Fuente: Ilustracin autor.
Creciente riesgo de quedar fuera
del mercado laboral
Variacin global entre individuos
menos pronunciada que en otras
fases de la vida; mayor importancia
comparativa del capital humano
en pases de sistema liberal
Pases conservadores y del sur de
Europa: ndice ms alto de salida
del mercado laboral, notablemente
amortiguada por generosos
sistemas de pensiones
Pases social-demcratas: salidas del
mercado laboral en fase avanzada de la
vida laboral y alta estabilidad en el
empleo fomentada por polticas activas
sobre el mercado laboral
Pases de sistema liberal: salidas del
mercado laboral, pero movilidad laboral
relativamente alta
Pases post-socialistas: aplicacin de
estrategias diferenciales (Hungra y
Repblica Checa: estrategia conservadora;
Estonia: estrategia liberal)
050 BLOSSFELD.indd 56 28/02/13 14:24
VANGUARDIA | DOSSIER 57
GL OB A L I Z AC I N Y DE S I GUA L DA D. C L A S E S S OC I A L E S C A MB I A NT E S E N E UROPA Y E S T A DOS UNI DOS
empleadores justifican esta concentracin de las
formas flexibilizadas de trabajo en el caso de la
mujer apuntando repetidamente a sus dficit en
experiencia de trabajo en comparacin con los
hombres y a la mayor probabilidad de una inte-
rrupcin posterior en el empleo.
Por ltimo, los anlisis empricos sobre los
trabajadores mayores y los empleados en edad de
prejubilacin tambin concluyen que estos han
experimentado fuertes cambios de su situacin
en el mercado laboral en el proceso de globaliza-
cin [tabla 6]. Estos cambios se manifiestan prin-
cipalmente en el hecho de que los empleados
mayores haban sido expulsados de los mercados
de trabajo de las sociedades modernas haciendo
amplio uso de los programas nacionales de jubi-
lacin anticipada. Las empresas ven a los emplea-
dos mayores como menos flexibles, poco cualifi-
cados y de un alto costo en el proceso de glo-
balizacin. Por lo tanto, interesa no solo a las
empresas, sino tambin a los polticos, ocupados
en contar con una ubicacin atractiva para las
empresas pblicas, encontrar soluciones a este
desfase entre la creciente demanda de flexibili-
dad y el potencial limitado de flexibilizacin en
el caso de los empleados de mayor edad.
En los pases de la Europa continental y del
sur, que difcilmente ofrecen oportunidades de
aprendizaje y formacin permanente, el desfase en
cuestin fue resuelto principalmente mediante la
aplicacin de programas muy generosos de jubila-
cin anticipada gracias a los cuales los trabajadores
mayores podan abandonar el mercado laboral.
Como consecuencia, los ndices de empleo de las
personas en edad de prejubilacin se redujeron
drsticamente en el curso de la globalizacin en
estos pases. Por el contrario, los pases socialdem-
cratas de Escandinavia lograron asegurar la em-
pleabilidad de los trabajadores mayores porque en
estos pases, los estados de bienestar promovieron
decididamente la capacidad de los trabajadores de
ms edad de adaptarse a las exigencias de flexibili-
dad mediante una poltica activa del mercado labo-
ral, adems de promover la educacin permanente
y la formacin profesional continua por parte de
los poderes pblicos. En comparacin con la
Europa continental y del sur, la trayectoria laboral
de las personas mayores en los pases con un rgi-
men de bienestar socialdemcrata permaneci
bastante constante y estable en el marco de la glo-
balizacin, aunque cabe observar tendencias de
jubilacin anticipada tambin en estos pases.
Igualmente en los pases con un rgimen liberal de
Estado de bienestar (es decir, Estados Unidos y el
Reino Unido), la trayectoria de los empleados ma-
yores muestra una vida laboral ms bien larga y de
jubilacin relativamente tarda.
Sin embargo, en comparacin con el rgimen
socialdemcrata, el mantenimiento de los trabaja-
dores mayores en los pases con un rgimen liberal
de Estado de bienestar se logr principalmente a
travs de mecanismos de mercado. La poltica de
adaptacin de los trabajadores mayores a las nue-
vas demandas de flexibilidad consiste en depositar
una confianza general en un mercado laboral
flexible y en un sistema de educacin y formacin
solo ligeramente estandarizado. Las bajas barreras
de movilidad en el mercado laboral y una organi-
zacin descentralizada para obtener una cualifica-
cin destacada en el trabajo permiten a los emplea-
dos mayores adaptarse con flexibilidad a las cam-
biantes demandas a travs de la movilidad del
mercado laboral. Al mismo tiempo, las bajas pen-
siones estatales y un fuerte nfasis en los sistemas
privados basados en inversiones de capital o pen-
siones de empresa reducen las posibilidades de
una temprana salida del empleo. Debido a la fun-
damental ausencia de implicacin del Estado y a la
confianza en los mecanismos del mercado, los re-
sultados muestran tambin que el sistema liberal
tiende a propiciar que la jubilacin y la vejez se
caractericen por una situacin muy precaria, espe-
cialmente en el caso de las personas mayores que
no pudieron hacer provisin de suficientes ahorros
durante la vida laboral. Los empleados con escasos
recursos econmicos han de seguir trabajando an
despus de la edad de jubilacin o bien reintegrar-
se al mercado laboral pues no pueden sobrevivir
solamente con su pensin.
RESUMEN
En suma, los resultados empricos muestran
que el proceso de globalizacin ha hecho impacto
en las clases sociales y en la cuestin de la desigual-
dad social de modo muy diferente, dependiendo de
la fase y curso de la vida. La clase social y las caracte-
rsticas educativas determinan hasta qu punto una
persona ha de hacer frente a crecientes riesgos del
mercado laboral. En la situacin de globalizacin,
los efectos de la clase social y de la formacin se han
hecho an ms marcados. Por lo tanto, nuestros
resultados apoyan el argumento de que la globali-
zacin provoca un refuerzo de las estructuras de
desigualdad social (segn hiptesis de Breen) en
lugar de una aparicin de sociedades de riesgo se-
gn lo propuesto por los tericos de la individuali-
zacin. Por tanto, las sociedades modernas se pue-
den caracterizar todava como sociedades de clase.
REFERENCIAS
H.-P. Blossfeld, S. Buchholz,
E. Bukdoi, K. Kurz: Young
Workers, Globalization and the
Labor Market. Comparing Early
Working Life in Eleven Countries
(2008). Edward Elgar Publi-
shing (Cheltenham/Reino
Unido, Northampton/Massa-
chusetts, EE. UU).
H.-P. Blossfeld, S. Buchholz,
D. Hofcker, Globalization, Un-
certainty and Late Careers in
Society (2006). Routledge
(Londres/Nueva York).
H.-P. Blossfeld, H. Hofmeis-
ter, Globalization, Uncertainty
and Womens Careers in Interna-
tional Comparison (2006). Ed-
ward Elgar Publishing.
H.-P. Blossfeld, M. Mills, E.
Klijzing, K. Kurz, Globaliza-
tion, Uncertainty and Youth in
Society (2005). Routledge.
H.-P. Blossfeld, M. Mills, F.
Bernardi, Globalization, Uncer-
tainty and Mens Careers in In-
ternational Comparison (2006).
Edward Elgar Publishing.
050 BLOSSFELD.indd 57 28/02/13 14:24
58 VANGUARDIA | DOSSIER
058 WILKINSON.indd 58 28/02/13 14:11
VANGUARDIA | DOSSIER 59
AS ACTITUDES HACIA LA DESIGUAL-
dad han diferido tradicionalmen-
te, de forma marcada, de un lado a
otro del espectro poltico. Mientras
algunos consideran que son cau-
santes de divisiones y socialmente
corrosivas, otros piensan que son
un estmulo para el esfuerzo, la
innovacin y la creatividad. Los
argumentos suelen reflejar algo ms que una opi-
nin personal. Pero en aos recientes ha sido posible
comparar la desigualdad de los ingresos en distintos
pases y observar sus efectos en la prctica. Los resul-
tados son espectaculares.
Qu aporta una mayor igualdad
En las sociedades donde las diferencias de in-
gresos entre ricos y pobres son ms reducidas, las
estadsticas muestran que la vida social y comunita-
ria es ms intensa, la gente siente que puede confiar
en los dems y hay menos violencia. Tanto la salud
fsica como la mental tienden a ser mejores y la es-
peranza de vida es mayor. De hecho, casi todos los
problemas relacionados con la situacin de necesi-
dad relativa se alivian: la poblacin carcelaria es
menor, los ndices de natalidad entre las jvenes
adolescentes disminuyen,
los nios tienden a obtener
mejores resultados en la
escuela (a juzgar por las
matemticas y las puntua-
ciones en lectura y escritu-
ra) y hay menos obesidad.
Es mucho atribuirlo a la
desigualdad, pero todas es-
tas relaciones se han demostrado en al menos dos
contextos independientes: entre los pases desarro-
llados ms ricos y entre los 50 estados de Estados
Unidos. En ambos casos, los lugares con menores
diferencias de ingresos prosperan mucho ms.
Algunas de estas relaciones se han observado en gran
nmero de estudios en contextos muy diferentes
unos 200 apuntan a la tendencia a una salud mejor
en las sociedades ms igualitarias y unos 50 a la re-
lacin entre la violencia y la desigualdad.
Como cabra esperar, la desigualdad contribu-
ye en mayor medida a unos problemas que a otros,
y dista, por supuesto, de ser la nica causa de los
males sociales. Pero parece como si la magnitud de
la desigualdad sea la explicacin ms importante
como factor individualmente considerado del
motivo por el cual tantos problemas de salud y so-
ciales suelen ser mucho ms comunes en unas so-
ciedades que en otras.
Cabra pensar que estos patrones se plantearan
simplemente porque las sociedades ms desiguales
podran tender a tener ms pobres entre los que tales
problemas tienden a concentrarse. Pero esto es solo
una pequea parte de la explicacin. Mucho ms
importante es que la mayor desigualdad parece pro-
vocar peores consecuencias en la gran mayora de la
poblacin. En las socie-
dades ms desiguales,
incluso las personas de
clase media con buenos
ingresos tienden a pre-
sentar un cuadro me-
nos saludable, a partici-
par menos en la vida
social, a ser ms propen-
Las estadsticas demuestran que
all donde las diferencias entre
ricos y pobres es menor, la gente
es ms confiada, hay menos
violencia, la vida social es intensa
y la esperanza de vida es mayor
L
Sociedades disfuncionales
por qu tiene importancia
la desigualdad?
Richard Wilkinson
PROFESOR EMRITO DE EPIDEMIOLOGA SOCIAL DE LA FACULTAD
DE MEDICINA DE LA UNIVERSIDAD DE NOTTINGHAM, PROFESOR
HONORARIO DEL UNIVERSITY COLLEGE OF LONDON (UCL) Y
PROFESOR VISITANTE DE LA UNIVERSIDAD DE YORK.
Kate Pickett
PROFESORA DE EPIDEMIOLOGA EN LA UNIVERSIDAD DE YORK Y
MIEMBRO DE LA ROYAL SOCIETY FOR THE ENCOURAGEMENT OF
ARTS, MANUFACTURES AND COMMERCE (RSA).
058 WILKINSON.indd 59 28/02/13 14:12
60 VANGUARDIA | DOSSIER
sas a la obesidad y a ser vctimas ms
probables de actos de violencia. Del mis-
mo modo, sus hijos tienden a obtener
peores resultados en la escuela, son ms
propensos a usar drogas y tienen ms
probabilidades de convertirse en padres
adolescentes.
Redistribucin,
no crecimiento
Aunque el crecimiento econmico
sigue siendo importante en los pases
ms pobres, en el caso de los 25 o 30 pa-
ses ms ricos no se observa ninguna ten-
dencia en absoluto a que la salud o el
grado de felicidad sean mejores entre los
ms acomodados que entre los menos
acomodados entre los mismos pases ri-
cos. Lo mismo cabe decir de las medidas
del bienestar incluyendo el bienestar
infantil, los niveles de violencia, los ndi-
ces de embarazo en la adolescencia, la
alfabetizacin y las puntuaciones de
matemticas entre los nios e, incluso,
de los ndices de obesidad. Sin embargo,
en el seno de cada pas, los problemas de
salud y de tipo social guardan estrecha
relacin con los ingresos. En este sentido,
las partes ms necesitadas de nuestra so-
ciedad acusan con mayor frecuencia el
mayor nmero de los problemas.
Entonces, qu sentido tiene si las
diferencias en ingresos en el seno de las
sociedades ricas revisten importancia,
pero las diferencias de ingresos entre ellas
no? Pues nos dice que lo que importa es
dnde estamos situados en relacin con
los dems en nuestra propia sociedad. La
cuestin clave es el estatus social y el in-
greso relativo. As, por ejemplo, por qu
Estados Unidos tiene los ndices ms altos
de homicidios, los ms altos de embara-
zos entre jvenes adolescentes, los mayo-
res ndices de poblacin penitenciaria y
figura aproximadamente en el puesto vi-
gsimo octavo en la lista internacional de
esperanza de vida? Porque tambin tiene
las mayores diferencias en materia de
renta. Por el contrario, pases como Japn,
Suecia y Noruega, aunque no tan ricos
como Estados Unidos, muestran todos
ellos menores diferencias de ingresos y
ofrecen mejores resultados en todas estas
medidas e ndices.
Desigualdad
e inquietud social
Ahora bien, por qu somos tan sen-
sibles a la desigualdad? Por qu nos
afecta tanto?
Entre los principales factores de
riesgo psicosocial en relacin con proble-
mas de salud figuran tres factores de
marcado tinte social: baja condicin so-
cial, redes endebles de amistad y baja ca-
lidad de la experiencia de la primera in-
fancia. La amistad, el sentido de control
sobre la propia vida y una buena primera
infancia son elevados factores protectores
de salud, mientras que elementos como
la animosidad hacia los dems, la ansie-
dad y las dificultades importantes son
dainos. La clave es la biologa del estrs a
largo plazo: posee efectos tan generaliza-
dos incluidos los daos a los sistemas
inmunolgico y cardiovascular que ha
sido comparada a un envejecimiento ms
rpido.
Esto conecta de nuevo con la cues-
tin de la desigualdad, porque la desigual-
dad es socialmente causante de divisio-
nes: daa la calidad de las relaciones so-
0,25
0,259
0,293
0,294
0,295
0,307
0,317
0,337
0,342
0,378
81,1
81,4
81,5
80,7
80,4
79,9
81,4
81,9
80,2
78,5
2,8
2,1
3,5
3,8
3,4
3,8
3,2
3,4
4,2
6,1
14,8
12,9
16,85
10,25
20,8
26,75
22,9
9,8
26,15
35,65
500
496
497
519
510
473
484
486
500
496
9,5
5,9
10,2
5,3
9,8
11,6
12,2
6,8
25
41,5
0,6
1
1,1
0,9
0,8
1,5
0,8
0,9
1,2
4,8
88
84
56
80
61
40
62
--
69
49
0,26
0,51
-0,17
0,43
-0,01
-0,04
0,2
0,04
-0,85
-0,5
6,1
7,3
8,8
6,1
8,5
16
17,1
15,9
12,1
23,1
2,8
2,1
3,6
3,8
3,4
3,8
3,2
3,4
4,2
6,1
69,1
73,5
97,1
74,5
86,1
110,8
160,4
99
152,1
730,3
17
27
41
22
32
--
40
50
50
47
77
82
61
80
78
74
75
81
62
48
NORUEGA
SUECIA
FRANCIA
PASES BAJOS
ALEMANIA
GRECIA
ESPAA
ITALIA
REINO UNIDO
ESTADOS UNIDOS
1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14
COEFICIENTE GINI: Mide hasta qu punto la
distribucin del ingreso es equitativa. Cero es la igualdad
perfecta (todos los hogares tienen los mismos ingresos),
1 representa una desigualdad perfecta (un solo hogar,
todos los ingresos).
Datos nales de la dcada 2000-2010, OCDE
ESPERANZA DE VIDA AL NACER 2011: Informe
sobre el desarrollo humano 2011, Programa de las
Naciones Unidas para el Desarrollo
MORTALDAD INFANTIL: OCDE, dato ms reciente
2010-2011
PORCENTAJE OBESOS: Es decir, hombres y mujeres
con un ndice de masa corporal (BMI) superior a 30.
International Association for the Study of Obesity,
que extrae las ms recientes de fuentes diversas
(para Noruega, Instituto de Salud Pblica)
NOTAS MATEMTICAS, ESCRITURA Y LECTURA:
Rendimiento medio en jvenes de 15 aos, datos informe
PISA 2009 (www.oecdbetterlifeindex.org/topics/education)
1
2
3
4
5
FUENTE PRINCIPAL: The Equality Trust
La desigualdad dentro de un pas aparece estrechamente relacionada con distintos indicadores de bienestar social que son
usados universalmente para explicarlo. El coeciente de desigualdad Gini es el dato de referencia respecto al que se comparan
13 indicadores sociales de 9 pases de Europa y Estados Unidos, una muestra que podra ampliarse obteniendo el mismo
panorama: a ms desigualdad y menos clase media, ms conictos y problemas sociales. Si realizamos el anlisis estado por
estado dentro de Estados Unidos, la tendencia es idntica. Tonos oscuros marcan ms desigualdad y problemas sociales, claros
ms igualdad y bienestar social.
A MS DESIGUALDAD, MS PROBLEMAS SOCIALES
058 WILKINSON.indd 60 28/02/13 14:12
VANGUARDIA | DOSSIER 61
S OC I E DA DE S DI S F UNC I ONA L E S : P OR QU T I E NE I MP OR T A NC I A L A DE S I GUA L DA D?
ciales. Entre los pases ms igualitarios y
entre los 50 estados de Estados Unidos, el
60 o el 65 por ciento de la poblacin est
de acuerdo con la afirmacin de que se
puede confiar en la mayora de la gente,
afirmacin que desciende a un nivel de
entre el 15 y el 25 por ciento entre los ms
desiguales. El grado en que las personas
participan en la vida de la comunidad lo-
cal tambin confirma los efectos corrosi-
vos de la desigualdad social. Y, para de-
mostrar esta cuestin, los ndices de ho-
micidios son habitualmente ms elevados
en las sociedades ms desiguales. Las
mayores diferencias de ingresos dan lugar
a mayores distancias sociales y subrayan
la importancia de la posicin social y la
rivalidad en materia de estatus.
Relaciones sociales
y jerarqua
El estatus social, la amistad y la pri-
mera infancia son factores presentes en la
investigacin en salud, ya que influyen de
modo importante en diversas clases de
preocupaciones e inseguridad, que son
quiz las fuentes ms comunes de estrs
crnico en las sociedades acomodadas. Las
inseguridades y sentimientos de no ser
valorados que podemos cargar con noso-
tros a raz de una infancia difcil tienen
mucho en comn con las consecuencias
de una baja condicin social y pueden
amplificarse o compensarse de forma re-
cproca. La amistad encaja en este cuadro
porque los amigos propician una reaccin
positiva: disfrutan de la compaa de us-
ted, se ren de sus chistes, buscan su con-
sejo, etctera; usted, por tanto, se siente
valorado. Por el contrario, carecer de
amigos, sentirse excluido y observar que
las otras personas prefieren no sentarse
cerca de usted nos embarga a todos de una
sensacin de desconfianza respecto de
nosotros mismos. Nos preocupamos por
ser poco atractivos, aburridos, poco inteli-
gentes, socialmente ineptos, etctera.
En la actualidad existe un amplio
cuerpo de pruebas experimentales que
muestra que la clase de estrs que posee
mayor efecto sobre los niveles de hormo-
nas de estrs de los individuos son las
amenazas socioevaluativas; es decir, las ame-
nazas a la autoestima o estatus social, en
cualquier situacin en la que otros pue-
dan juzgar el propio comportamiento de
manera negativa.
Parece, pues, que la clase ms comn
y potente de estrs en las sociedades mo-
dernas se cifra en nuestra inquietud por
cmo nos ven los dems, en nuestra des-
confianza respecto de nosotros mismos y
en los factores de inseguridad social con
los que cargamos. Como seres sociales,
observamos y controlamos cmo los de-
ms reaccionan a nuestra persona, hasta
el punto de que a veces es como si nosotros
mismos nos analizramos a travs de los
ojos del otro. La vergenza y las situacio-
nes delicadas se han calificado de emocio-
nes sociales: conforman nuestro compor-
tamiento de modo que nos adaptemos a
normas aceptables y nos ahorremos el
nudo en el estmago que sentimos cuan-
do hemos hecho el ridculo. Diversos soci
logos sugieren que esta es la va por la cual
nos socializamos y aprendemos a ajustar-
nos a las normas de comportamiento
aceptables. La misma sociedad tambin
carga con las consecuencias de diversas
formas que pueden afectar a la salud.
Teniendo en cuenta que la jerarqua
de las clases sociales es vista como una
jerarqua de los ms valorados en la par-
te superior a los menos valorados en la
parte inferior, es fcil apreciar cmo las
mayores diferencias de estatus incremen-
tan la amenaza evaluativa e incrementan
la rivalidad e inseguridad del estatus. Esta
perspectiva explica tam-
bin por qu la violencia
aumenta con la mayor
desigualdad. Los estu-
dios sobre la violencia
sealan cmo los proble-
mas de falta de respeto,
vergenza, desprestigio
y humillacin son los
factores desencadenan-
tes de la violencia. La
violencia es ms comn
donde hay ms desigual-
dad, no solo porque la
desigualdad aumenta la
rivalidad de estatus, si-
no tambin porque las
personas privadas de los
indicadores de estatus
(ingresos, empleos, casas, coches, etctera)
son especialmente susceptibles a la mane-
ra en que se las considera. Lo que perjudi-
ca en el caso de tener bienes de segunda
categora es ser considerado como una
persona de segunda clase.
La mayor jerarqua social y desigual-
dad provocan que el valor de la persona en
la sociedad se torne ms problemtico y
se suscite una mayor inquietud. Todos
queremos ser ms valorados y apreciados,
pero una sociedad que hace que muchas
personas se sientan subestimadas, despre-
ciadas, miradas como inferiores, ridculas
y fracasadas, provoca sufrimiento y ren-
cor y echa a perder recursos humanos.
Desigualdad,
consumo y medio ambiente
Durante miles de aos, la mejor
manera de mejorar la calidad de la vida
humana ha sido elevar el nivel de vida
material. Los datos sugieren que, como
resultado de los rendimientos decrecien-
tes del crecimiento econmico, podemos
ser la primera generacin que haya llega-
do al final de ese proceso. Los aumentos
En los 25 o 30
pases ms
desarrollados
no se observa
ninguna
tendencia de
que la salud
o el grado de
felicidad sean
mejores entre
las personas
con ingresos
modestos que
entre las ms
acomodadas
EMBARAZOS POR CADA 1000 MUJERES
DE 15-19 AOS: Demographic Yearbook 2009 - 2010
(tabla 10), United Nations Statistics
HOMICIDIOS POR 100.000 PERSONAS:
Demographic and Social Statistics, United Nations
Statistics Division (2009, excepto Italia 2005 y Estados
Unidos 2008)
CONFIANZA: Porcentaje de personas que muestran un
alto nivel de conanza en los otros en 2008, Society at a
glance, OCDE 2011
BIENESTAR INFANTIL: The Equality Trust, basado en
el ndice de bienestar en pases ricos de la Unicef, 2007
PORCENTAJE DE NIOS POBRES: Nios (0-17 aos)
en hogares con unos ingresos equivalentes a menos del
50% de la media, 2009. Medicion de la pobreza infantil,
report 10, UNICEF
MORTALIDAD INFANTIL: Muertos por 1000
nacimientos vivos, OCDE 2010 (excepto Suecia 2011)
ENCARCELADOS: Presos por 100.000 habitantes, datos
2010 o 2011, UNODC
MOVILIDAD SOCIAL: Se trata de un ndice de
movilidad social. Mide el tanto por ciento de ms que
ganan de sueldo los hijos respecto a lo que ganaban sus
padres, 2006. Cuanto ms prximo a 100 menor
movilidad, cuanto ms prximo a 0 mayor movilidad.
Inequality from generation to generation, Miles Corak,
2012 (excepto Pases Bajos, Measuring Intergenerational
Income Mobility, Linda Monen, 2011)
VOTANTES: Porcentaje de votantes en las ltimas
elecciones celebradas, 2011. Society at a Glance, OCDE 2011
6
7
8
9
10
11
12
13
14
058 WILKINSON.indd 61 28/02/13 14:12
62 VANGUARDIA | DOSSIER
del PIB ya no estn relacionados con una mejor
salud, felicidad o bienestar. Si queremos mejorar
la calidad real de vida ms all de la situacin ac-
tual, hemos de dirigir nuestra atencin al entorno
social y la calidad de las relaciones sociales. Las
pruebas que hemos comentado muestran que la
calidad de las relaciones sociales es bsicamente
determinada por la magnitud de las desigualdades
materiales entre nosotros. En lugar de seguir ha-
ciendo frente a cada problema por separado gas-
tando ms en atencin mdica, en polica, en tra-
bajadores sociales y en unidades de rehabilitacin
de toxicomanas, ahora sabemos que a travs de
una reduccin de la desigualdad material es posi-
ble mejorar el bienestar psicosocial y el funciona-
miento de las sociedades en su conjunto.
Durante las prximas dcadas es posible que
la poltica sea dominada por la necesidad de redu-
*Coeciente Gini basado
en el ingreso neto familiar
disponible, despus de
impuestos y transferencias,
del total de la poblacin.
0,20 - 0,24
0,25 - 0,29
0,30 - 0,34
0,35 - 0,39
0,40 - 0,49
0,50 - 0,53
CHILE
MXICO
TURQUA
ESTADOS UNIDOS
ISRAEL
PORTUGAL
REINO UNIDO
ITALIA
AUSTRALIA
NUEVA ZELANDA
JAPN
CANAD
ESPAA
ESTONIA
COREA
GRECIA
POLONIA
SUIZA
ISLANDIA
ALEMANIA
PASES BAJOS
FRANCIA
IRLANDA
LUXEMBURGO
HUNGRA
AUSTRIA
SUECIA
FINLANDIA
BLGICA
ESLOVAQUIA
REP. CHECA
NORUEGA
DINAMARCA
ESLOVENIA
MEDIADOS
SETENTA
MEDIADOS
OCHENTA
HACIA
1990
MEDIADOS
NOVENTA
HACIA
2000
MEDIADOS
2000
ULTIMOS
2000
COEFICIENTE GINI (DESPUS IMPUESTOS Y TRANSFERENCIAS)*
---
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---
0,32
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0,26
0,26
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0,25
0,25
0,24
La desigualdad ha aumentado en general en las ltimas dcadas, con evoluciones distintas segn las circunstancias de
cada pas, como muestra este anlisis de la OCDE a partir del coeciente Gini. Dicho valor oscila entre 0, en el caso de
una imposible 'igualdad perfecta' (es decir, todos los hogares tienen la misma proporcin de los ingresos), y 1, en el caso
del tambin imposible 'desigualdad perfecta' (es decir, todos los ingresos se destinan al hogar con mayores ingresos). Los
tonos oscuros apuntan desigualdades altas y los claros, bajas.
DISTRIBUCIN DE LOS INGRESOS-DESIGUALDAD
058 WILKINSON.indd 62 28/02/13 14:13
VANGUARDIA | DOSSIER 63
cir las emisiones de carbono, proceso en
el que una mayor igualdad ha de jugar un
papel crucial en este proceso. En primer
lugar, el consumismo es quizs el obstcu-
lo ms importante al que hace frente la
poltica de reduccin de las emisiones de
carbono. La buena noticia es que la reduc-
cin de la desigualdad aminora la presin
del consumo, ya que reduce la rivalidad
asociada al estatus. Una mayor igualdad
significa que la rivalidad asociada al esta-
tus comienza a debilitarse cuando las so-
ciedades alcanzan una mayor cohesin y
se refuerza la vida social y comunitaria.
En segundo lugar, la accin eficaz
sobre el medio ambiente depende, como
nunca con anterioridad, del inters de la
gente por el bien comn. Hay, sin embar-
go, pruebas evidentes de que las personas
que viven en sociedades ms igualitarias
son de visin social ms viva e intensa y se
preocupan menos de s mismas. Los pa-
ses ms iguales dan ms ayuda externa,
reciclan en mayor medida materiales de
desecho, ocupan lugares ms altos en el
ndice Global de la Paz y las encuestas
muestran que los lderes empresariales en
los pases ms igualitarios conceden ma-
yor prioridad a la accin relativa al medio
ambiente que sus homlogos en las socie-
dades menos iguales.
Sin embargo, aun cuando la gente
acepta que una mayor igualdad rinde be-
neficios sociales y ambientales, le queda
una duda y preocupacin en el sentido de
pensar que la creatividad y la innovacin
el progreso mismo dependen de los in-
centivos financieros individuales y de una
mayor desigualdad. No obstante, si se to-
ma el nmero de patentes concedidas per
cpita de la poblacin como medida razo-
nable de la creatividad e innovacin de la
sociedad, tngase por seguro que los pa-
ses ms igualitarios parecen tambin
prosperar en mayor medida en este caso.
Nota
Este artculo es un resumen de The Spirit
Level: Why More Equal Societies Almost Always
Do Better (El nivel: por qu las sociedades ms
igualitarias casi siempre logran mejores resulta-
dos, de Richard Wilkinson y Kate Pickett.
Ambos son tambin cofundadores de la
fundacin The Equality Trust.
058 WILKINSON.indd 63 28/02/13 14:13
64 VANGUARDIA | DOSSIER
L MAYOR PROBLEMA ECONMICO A
que hace frente la clase media
estadounidense obedece al he-
cho de que desde hace dcadas
no ha logrado beneficiarse mu-
cho del crecimiento de la eco-
noma nacional. Sus niveles de
vida, antes vinculados al cre-
cimiento del PIB por la producti-
vidad, ahora se estancan o empeoran, incluso
cuando la economa se expande y la poblacin ac-
tiva es cada vez ms productiva.
A los observadores europeos que siguen la
poltica estadounidense puede parecerles sorpren-
dente porque no es lo que suelen leer ustedes en
nuestros peridicos de Estados Unidos. Mientras
nuestros congresistas
van dando tumbos de
una crisis fiscal a otra,
los medios de comuni-
cacin informan dili-
gentemente sobre aque-
llo por lo que de hecho
pelean los polticos y no
sobre aquello por lo que
deberan pelear.
No obstante, los nmeros revelan el verdadero
problema. Durante el ltimo ciclo de negocios es-
tadounidense, entre 2000 y 2007, tanto la economa
como la productividad se expandieron algo por
debajo de un 20 por ciento, pero los ingresos ajus-
tados a la inflacin de la poblacin en edad laboral
familias de ingresos medios cayeron un 3 por
ciento. Durante la recesin, los ingresos bajaron de
modo mucho ms rpido (un 9 por ciento en el pe-
rodo 2007-2011) de manera que, en dlares 2011,
las familias de ingresos medios tuvieron casi 8.000
dlares menos en sus manos en 2011 en compara-
cin con la cantidad de que dispusieron una dcada
antes, en el ao 2000.
Las prdidas de riqueza de los hogares de clase
media fueron incluso mayores, propiciadas por la
cada de los precios de la vivienda. El valor neto
mediano (activos, incluidos los valores de la vivien-
da, menos deudas), inflado por la burbuja inmobi-
liaria, cay casi un 40 por ciento, pasando de
126.000 dlares en 2007 a 77.000 dlares en 2010.
Por estas razones, muchos analistas de esta
dinmica de ingresos y riqueza se refieren a la d-
cada de 2000 como la d-
cada perdida al referirse
a la clase media.
Surgen, al menos,
dos preguntas apremian-
tes a la vista de estas ten-
dencias. En primer lugar,
cmo se producen? y, en
segundo lugar, por qu
nuestro sistema poltico carece de respuestas?
Como se ha observado, la causa maquinal de
la dcada perdida es una mayor desigualdad: aun-
que el crecimiento tuvo lugar, hizo un alto en el
caso de los hogares de ingresos medios y bajos y, en
gran medida, fue a parar a los situados en la parte
superior de la escala de ingresos. En el caso de las
familias en el punto medio de la escala, que hacan
A la pregunta de por qu los
ingresos medios de las familias
estadounidenses cayeron en
picado en el perodo 2007-2011,
puede aadirse otra: por qu no
responde el sistema poltico?
Estados Unidos
desigualdad, poder
e influencia
E
Jared Bernstein
INVESTIGADOR DEL CENTRO DE PRIORIDADES POLTICAS Y
PRESUPUESTARIAS (WASHINGTON, DC).
064 J.BERNSTEIN.indd 64 26/02/13 16:06
VANGUARDIA | DOSSIER 65
frente al estancamiento, el nico modo en que tales
familias podan salir adelante era el endeudamien-
to. Lamentablemente, quienes concedan crditos
de forma descuidada estaban dispuestos a que tales
familias (y las dems) se anudaran ellas mismas la
soga al cuello mientras la burbuja de crdito que se
iba inflando a lo largo de esos aos fue creciendo
hasta estallar, tanto en Estados Unidos como en al-
gunas partes de Europa.
Pero, qu explica la desigualdad? La prospe-
ridad fue ampliamente compartida en el seno de la
economa estadounidense en las tres dcadas pos-
teriores a la Segunda Guerra Mundial, mientras los
ingresos reales bsicamente se duplicaron desde
mediados de la dcada de 1940 a mediados de los
aos 70 en el caso de los hogares de ingresos bajos,
medianos y altos. Pero, desde entonces, los ingre-
sos, salarios y la riqueza en general se han ido dis-
tanciando entre s y en la cspide de nuestra gran
recesin, en 2007, la proporcin en la renta nacio-
nal de los ingresos correspondientes al 1 por ciento
de los hogares ms ricos se hallaba en un nivel (23
por ciento) que no habamos visto desde haca 80
aos; de hecho, justo antes de la gran depresin.
Los analistas han identificado estos factores
como elementos que contribuyen a la gran diver-
gencia citada y, en el caso de la dcada de 2000, a la
dcada perdida: los avances tecnolgicos que favo-
recen a trabajadores altamente cualificados, la
globalizacin que daa a trabajadores de cualifica-
cin media (sobre todo en el sector fabril), los gran-
des y persistentes desequilibrios comerciales, la
prdida de poder sindical, el descenso del salario
mnimo, los elevados ndices de paro, los cambios
regresivos en la legislacin tributaria (en particular,
los que favorecen los ingresos no salariales, como
la revalorizacin burstil), el crecimiento del sector
financiero durante la burbuja; todos ellos estn
implicados en la orientacin del crecimiento hacia
la parte superior de la escala, a distancia del punto
medio de la misma.
La investigacin que me parece ms convin-
cente se centra, a menudo implcitamente, en el
poder de negociacin. A diferencia de muchas
economas europeas y escandinavas, la mayora de
la poblacin activa estadounidense recibe poco de
lo que los economistas de esta especialidad deno-
minan apoyo institucional. Negociacin colectiva
es poco frecuente; solo el 7 por ciento de la mano
de obra del sector privado est sindicada y los sindi-
catos tienen escasas amistades en la poltica.
Aunque algunos miembros del partido demcrata
siguen apoyando su papel, el hecho es que los repu-
blicanos ponen mayor empeo en librarse de los
sindicatos que los demcratas el esfuerzo corres-
pondiente para mantenerlos con vida.
De igual modo, la proteccin laboral y la nor-
mativa salarial son relativamente dbiles segn los
criterios vigentes en Europa; los protagonistas de
los mercados financieros son mucho ms influyen-
tes en la poltica y la sociedad en general que los de
los mercados de trabajo. Adems, durante la mayor
parte del perodo de aumento de la desigualdad, el
paro ha sido relativamente alto (y, viceversa, duran-
te las dcadas de la posguerra de crecimiento ms
ampliamente compartido). La nica excepcin a
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66 VANGUARDIA | DOSSIER
E S T ADOS UNI DOS : DE S I GUAL DAD, P ODE R E I NF L UE NC I A
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VANGUARDIA | DOSSIER 67
ltimamente
el electorado
estadounidense,
harto de las
dinmicas de
la desigualdad,
ha bloqueado
la estrategia
de quienes
buscan sacar
provecho de
sus donaciones
a los partidos
polticos
este patrn de mercado laboral dbil se dio en la
segunda mitad de la dcada de 1990, cuando
Estados Unidos alcanz el primer mercado laboral
de pleno empleo de las ltimas dcadas. Y, aspecto
revelador, en aquellos aos los hogares de media-
nos y bajos ingresos mostraron sus mejores resul-
tados econmicos de las ltimas dcadas.
En consecuencia, por qu nuestra clase pol-
tica no se esfuerza ms en contrarrestar estos fac-
tores? Buena parte de la respuesta parece segura-
mente tortuosa, pero para cualquier persona que
aspire a obtener una cierta perspectiva sobre la
economa poltica de Estados Unidos es un dato que
establece un lazo esencial: la desigualdad engendra
desigualdad.
Como la mayora de los observadores de la
poltica estadounidense conceden, tenemos mu-
cho ms dinero revoloteando sobre el escenario
poltico que cualquier otra democracia avanzada.
Mientras la riqueza se ha concentrado de forma
creciente, las personas con ingresos estratosfricos
pueden bsicamente comprar la poltica que quie-
ren y bloquear la que no quieren. Los polticos a los
que apoyan econmicamente favorecern, por
ejemplo, recortes fiscales propios de la economa
de oferta (recortes de los impuestos a los ricos con
el argumento de que esto ayuda a la clase media) y
bloquearn la legislacin que apoye la negociacin
colectiva, la regulacin de los mercados financie-
ros o el aumento del salario mnimo.
Es cierto que a estos ricos donantes no les ha
salido muy bien la jugada en los ltimos meses. Sus
inversiones en sus candidatos preferidos no han
dado resultado, en buena parte debido a que el
electorado ya est harto de estas dinmicas de la
desigualdad y de la economa de oferta con su go-
teo de supuestos argumentos. Pero son fortunas
slidamente afianzadas y nuestras normas de fi-
nanciamiento sobre las campaas son ms dbi-
les que nunca.
Por tanto, los prximos aos sern cruciales.
Tenemos un nuevo presidente reelegido que quiere
efectiva y realmente ayudar a la clase media, pero
no puede hacerlo por s mismo. Se necesita la ayu-
da de un Congreso que ha estado durante mucho
tiempo desaparecido en combate en esta cues-
tin de la desigualdad. Por lo tanto, una gran y
persistente oposicin habr de reclamar la recupe-
racin de la agenda al respecto y promover las pol-
ticas capaces de volver a conectar crecimiento y
niveles de vida de la clase media. No es probable
que nuestros polticos acten contra los intereses
de sus ricos donantes a menos que se les empuje
con fuerza desde abajo.
E S T ADOS UNI DOS : DE S I GUAL DAD, P ODE R E I NF L UE NC I A
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68 VANGUARDIA | DOSSIER
LAS CLASES
MEDIAS
EN LA HISTORIA
(siglos XVIII-XXI)
Los conceptos clase media y desarrollo
econmico estn estrechamente
vinculados: las clases medias no
existiran sin desarrollo econmico y el
desarrollo econmico no sera posible o
sera muy diferente sin aquellas. En este
sentido, las dos revoluciones industriales
de los siglos XVIII y XIX seran el crisol de
los antecedentes remotos de las clases
medias modernas, cuya historia se nutre
tambin con las obras, tericas y
prcticas, de innumerables eruditos
en todas las ciencias del saber. Son
centenares los intelectuales que han
teorizado sobre las clases medias, casi
tanto como las definiciones que se hacen
de ellas. Una exposicin cronolgica de
esta clase social una magmtica
sinergia entre economa y sociedad,
que hoy se debate entre la apoteosis
del Estado de bienestar del ltimo cuarto
del siglo XX y la incertidumbre del
segundo decenio del XXI, coincidira,
pues, con la evolucin del pensamiento,
la tecnologa, los episodios histricos
y especialmente la economa registrados
a lo largo de los ltimos 250 aos.
DEL VAPOR
AL SMARTPHONE
Lanzadera textil volante (J.Kay)
Mquina de vapor
(T. Newcomen)
El espritu de las leyes
(Montesquieu)
Contrato social
(Rousseau)
Telar mecnico (R.Arkwright)
Mquina de
hilar algodn,
la Spinning Jenny
(J. Hargreaves)
La riqueza
de las naciones
(A. Smith)
Declaracin de
la independencia
de Estados Unidos
de Amrica
J. Watt
fabrica en serie
la mquina
de vapor
ANTECEDENTES
1748
1762 1775 1776 1769
Lanzadera textil volante (J.Kay) a
vapor
hilar algodn,
la Spinning Jenny
(J. Hargreaves)
1733 1764 1776 1720
Prototipo de la

1760-1840...
La primera revolucin industrial tiene sus races en el
desarrollo de dos inventos: la trascendental mquina
de vapor de Thomas Newcomen (1720) y la genial lan-
zadera volante de John Kay (1733). Son los anteceden-
tes del proceso de industrializacin, primero en Ingla-
terra y posteriormente en los flamantes Estados Uni-
dos de Amrica y en el resto de Europa, que reemplaz
tanto la fuerza muscular de hombres y animales como
la tcnica textil que haba utilizado la humanidad a lo
largo de milenios. El vapor como fuente de energa
autnoma, principio perfeccionado por el ingls Ja-
mes Watt con su cmara de condensacin, revolucion
tambin el transporte: el martimo con Fulton y el te-
rrestre con la locomotora de Stephenson. Paralela-
mente, la fabricacin textil se perfeccionaba con la hi-
ladora de algodn de Hargreaves (la Spinning Jenny), los
telares mecnicos de los ingleses Arkwright, Crompton,
Cartwright y del francs Jacquard y la mecanizacin
del campo se aceleraba con las mquinas de los
norteamericanos Whitney y McCormick. Entre tras-
cendentales acontecimientos histricos como la revo-
lucin Francesa y otros episodios revolucionarios libe-
rales, en esta etapa surgieron tambin aplicaciones
prcticas de la electricidad (Volta, Sturgeon, Faraday),
siderurgia y metalurgia (Neilson), construccin (ce-
mento Portland), fotografa (Niepce, Daguerre) y las
comunicaciones (Morse) como poderosas fuerzas im-
pulsoras de una modernidad que eclosionara en la
segunda revolucin industrial.
LA PRIMERA REVOLUCIN INDUSTRIAL
068 FOTOCRONO VD47 C1.indd 68 28/02/13 13:51
VANGUARDIA | DOSSIER 69
En 1769 el ingls Richard Arkwright patent la
Water Frame, una hiladora de algodn que
instal en una factora movida mediante la
energa hidrulica. Fue la primera fbrica,
embrin del factory system. Gracias a una m-
quina de menos de un metro de altura que
produca un hilo mucho ms fuerte que el que
se obtena con la vieja rueca, la gente dej de
trabajar en casa o en pequeos talleres fa-
miliares. Arkwright, que se convirti en uno de
los hombres ms ricos de Inglaterra, representa
a una nueva clase la burguesa industrial que
desplazara a la aristocracia terrateniente y que
sentara las bases del desarrollo del liberalismo
econmico. De la fbrica deriva tambin el prin-
cipio de la produccin en serie que se desa-
rrollara inicialmente en Estados Unidos de la
mano de Eli Whitney, que fund el primer in-
genio de estas caractersticas a principios de
1800 y que Henry Ford culminara a finales de
siglo con el modelo T. La produccin fabril, que
se extendera rpidamente en Estados Unidos y
en Europa, revolucionara el principio del tra-
bajo propiciando la aparicin del pro- letariado
urbano. El modelo de desarrollo econmico
sentara el perfil de la clase obrera que, con el
tiempo, dara paso a las clases medias, con sus
mltiples definiciones y distintas caractersticas.
Telar mecnico
modernizado
(E. Cartwright)
Revolucin
Francesa
Desmotadora
de algodn
(E. Whitney)
Congreso
de Viena
Primera exposicin
internacional (Pars)
La pila
elctrica
(A. Volta)
Telar con
tarjetas
perforadas
(J.-M. Jacquard)
Barco vapor
modernizado
(J. Fulton)
Ciclo de
revueltas
liberales
en Europa
Una nueva visin
de la sociedad (R. Owen)
La industria
(Saint-Simon)
De la democracia en
Amrica (Tocqueville)
Telgrafo
elctrico
(S. Morse)
El Capital,
primer libro
(K. Marx)
Mquina
calculadora
(Ch. Bagage)
Ferrocaril
de pasajeros
(G. Stephenson)
Alto horno
(J. Neilson)
Fotografa
(J.-N. Niepce-L. Daguerre)
Cosechadora mecnica
(C. McCormick)
Mercado nico
en los estados alemanes
1814 1816 1835 1837 1844
1785 1789 1793 1797 1807 1814 1820 1823 1825 1828 1834 1830 1800
1801

LA RUEDA QUE IMPULS EL NUEVO


ORDEN SOCIAL
locomotora del ingeniero ingls George Stephenson (aos 20 del siglo XIX).
068 FOTOCRONO VD47 C1.indd 69 28/02/13 13:52
La Primavera
de los Pueblos.
Episodios
revolucionarias
en Europa
Exposicin
Universal
en Londres
El convertidor
de acero
(H. Bessemer)
Motor de
combustin
interna
(E. Leloir)
Edwin Drake perfora el primer pozo
de petrleo del mundo
en Pensilvania
Construccin
de buques
con casco
de hierro
Guerra
civil en
Estados
Unidos
Los miserables
(V. Hugo)
El utilitarismo
(J. S. Mill)
Telfono
(G. Bell)
I Internacional
(Londres)
La dinamita
(Nobel)
Motor de gasolina
(N. Otto)
Revolucin
en Espaa
(la Gloriosa)
Teora de las ondas
electromagnticas
(J. C. Maxwell)
Apertura
del canal
de Suez
La Comuna
de Pars
1848 1851 1855
1858 1873 1871
1859 1860 1861 1864 1866 1868 1869 1876
1876 1862 1863
El ltimo tercio del siglo XVII y todo el XIX
fue el de los inventos y de las formulaciones
tericas ms trascendentales de la historia
de la humanidad y del desarrollo de dos
nuevas fuentes energticas, la elec-tricidad
y el motor de explosin, que revo-lucionaron
los procesos de produccin, los transportes y
las comunicaciones. En 1870 Europa ya
contaba con 100.000 kilmetros de lneas
frreas y Estados Unidos con 70.000. Fue la
era de la produccin de acero en serie a bajo
coste, de la construccin de buques con
casco de hierro y de grandes estructuras de
hierro, de la utilizacin de la dinamita, de la
eclosin del telfono, del motor de explosin
(y con l el auge del petrleo), la bombilla, la
radio y la radiotelegrafa, el telfono, la
radiactividad y de la aviacin. Y mientras la
industrializacin avanzaba aceleradamente
de la mano de la maquinaria moderna y se
afianzaba el liberalismo econmico y el
eurocentrismo, la agitacin social se haca
presente a travs de frustradas oleadas re-
volucionarias (1848, 1868 y 1871). Francia,
Alemania y Blgica y en menor medida
Japn y Rusia compartan ya la supremaca
industrial, financiera y comercial de In-
glaterra, y Estados Unidos sentaba las bases
de futura superpotencia.
Cadena de montaje del
modelo T de Ford en Highland
Park (Michigan) en el ao 1913.
LA SEGUNDA REVOLUCIN INDUSTRIAL

...1840-1914
Edison, durante las pruebas
del fongrafo, en su casa de
West Orante (Nueva Jersey).
70 VANGUARDIA | DOSSIER
068 FOTOCRONO VD47 C1.indd 70 28/02/13 13:53
La dinamo, primer
generador elctrico
(Z. T. Gramme)
Mquina
tabuladora,
tarjeta perforada
(H. Hollerith)
Construccin
de la torre Eiffel
La bombilla
(T. A. Edison)
Seguro
de enfermedad
en Alemania
Ondas hertzianas
(H. Hertz)
Cmara
fotogrca
(G. Eastman)
Revolucin
en China
(Sun Yat-Sen)
Telgrafo inalmbrico
(G. Marconi).
Radiactividad
(H. Becquerel)
El avin
(W. y O. Wright)
Comienza
a fabricarse
el Ford T
El automvil
(G. Daimler y K. Benz)
Rerum Novarum
(Len XIII)
1885
1891
1895
1878 1879 1883 1888 1889 1894 1896 1903 1908
1888
El sistema de fbricas y la produccin en serie (el american system) durante
la edad del vapor trajeron aparejados, entre otros fenmenos, radicales
cambios en el urbanismo y la movilidad. La fbrica atrae una ingente
mano de obra campesina y menestral que se instala en suburbios, de-
masiado a menudo insalubres y degradados, o en colonias fabriles, en
especial textiles. Al mismo tiempo, la locomotora y los buques de vapor
primero y el automvil, la aviacin y el vehculo elctrico despus, redu-
jeron extraordinamente las distancias. El proletariado se organiza par-
ticularmente en ncleos urbanos prximos a las grandes fbricas, un
sistema que empezara a desmontarse a partir del ltimo tercio del siglo
XX con la aparicin de las ciudades en horizontal, uno de los escenarios
caractersticos de las clases medias. Si bien el icono urbano del proletariado
de mediados del siglo XIX es Manchester o Birmingham, el de las clases
medias del XXI podra ser cualquiera de las grandes superficies y centros
comerciales, los mall, que proliferan por todo el mundo.

DE LA ALDEA AL MALL
Ruinas de la antigua
colonia textil Sed en
Esparreguera.
Foto: ROSER VILALLONGA.
Zona de las pistas de
esqu en el mall de
Dubai, el ms grande
del mundo.
Foto: MARTA LOSILLA.
VANGUARDIA | DOSSIER 71
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72 VANGUARDIA | DOSSIER
El Seat 600, uno de los iconos del desarrollo en la Espaa de los aos 60.

Siglos XX y XXI
La promocin de las incipientes clases
medias en Europa se vio limitada por la
escasez de recursos naturales y la parlisis
industrial que castigaron a Europa tras la
Gran Guerra. Y mientras el comunismo se
afianzaba en Rusia, las torpezas del siste-
ma capitalista en Estados Unidos culmi-
naban en el crash burstil de 1929, inicio
de la Gran Depresin. Quince aos ms
tarde, la debelacin del nazismo ahond
el pulso entre dos modelos antagnicos
entre la propiedad comn de los bienes y
del capital como creador de riqueza. La
economa de paz sustituy a la economa
de guerra, se recuperaron la demografa y
la produccin, Europa avanz en su uni-
ficacin y, a la sombra de la guerra fra, las
clases medias alcanzaron altos niveles de
bienestar. A partir de los aos 70, con la
desaparicin de la amenaza sovitica y ya
con Estados Unidos como nica superpo-
tencia, las clases medias de los pases de-
sarrollados alcanzaron sus mejores nive-
les. Y ahora, mientras el Estado de bienes-
tar se encuentra seriamente amenazado
en Occidente, una nueva clase media, an
por definir, se hace visible en Rusia, China
y en otras economas emergentes.
DE LA EUFORIA A LA FRUSTRACIN
1912 1914 1917 1923
1924
1929 1933 1936 1939
1942
1946
1948
1949
1951
1911
1918
1921
1931
1932
1944
1945
1950
1951 1936
1938
1905
1902
Qu hacer?
(V. I. Ulianov,
Lenin)
Teora especial
de la relatividad
(A. Einstein)
Principios de
direccin cientca
(Menagement)
(F. W. Taylor)
La decadencia
de Occidente
(O. Splengler)
Economa
y sociedad
(M. Weber)
Un mundo feliz
(A. Huxley)
The Relation
of Home Investment
to Unemployment
(R. F. Kahn)
Hundimiento
del Titanic
PRIMERA
GUERRA
MUNDIAL
Revolucin
bolchevique
en Rusia
La televisin
(V. K. Zvorykin,
John L. Baird)
Nace
la IBM
Jueves negro
en la Bolsa
de Nueva York
Frecuencia
modulada
(E. Armstrong)
Tiempos
modernos
(Ch. Chaplin)
Teora general
de la ocupacin,
el inters y el dinero
(J. M. Keynes)
Lespoir
(A. Malraux)
La edad
de la razn
(J.-P. Sartre)
El hombre
rebelde
(A. Camus)
Camino de
servidumbre
(F. Hayek)
SEGUNDA
GUERRA MUNDIAL
Inicio de la
era del poder
nuclear
Fundacin
de la CECA
en Pars
Proclamacin
de la Repblica
Popular China
Telefona
mvil
El transistor
La crisis social
de nuestro tiempo
(W. Ropke)
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VANGUARDIA | DOSSIER 73

DE MONTESQUIEU A LA TABLETA
Al amparo de la revolucin Francesa de 1789,
la burguesa, que se abra paso entre la
aristocracia y las clases menestrales, aparece
como embrin de las futuras clases medias
acomodadas. En este perodo, el de las Luces
y del liberalismo como nueva forma de go-
bierno, los razonamientos filosficos coin-
cidieron con inventos que revolucionaron la
industrializacin y la mecanizacin del cam-
po, mientras que en el siglo XIX, las aporta-
ciones intelectuales coexistieron con las de
inventores que revolucionaron el mundo de
la energa, los transportes, las comunicacio-
nes y la metalurgia. En el siglo XX estas coin-
cidencias se establecieron especialmente en-
tre pensadores y tericos de la economa y
empricos que hicieron posible realidades
como la energa atmica o las aplicaciones e
innovaciones de los sistemas de tabulacin,
comunicaciones inalmbricas, clculo y pro-
gramacin de los siglos XVIII y XIX que cul-
minan en el XXI con la eclosin multimedia.
Unos y otros, tericos y pragmticos, alum-
braron la ltima de las grandes revoluciones
de un mundo global en el pensamiento, las
comunicaciones, los hbitos, el trabajo, la
economa, la poltica y la gobernanza en los
que se identifican hoy las clases medias.
PENSAMIENTO, ERA DIGITAL Y ALDEA GLOBAL
1959 1969 1972 1977 1987 1989 1991 1998 2001 2003
2008
2011
1960 1962 1996 2012
2012
Circuito
integrado
(J. Kilby)
Capitalismo
y libertad
(M. Friedman)
La dolce vita
(M. Antonioni)
Una sociedad mejor
(J. K. Galbraith)
El malestar
en la globalizacin
(J. Stiglitz)
Acabad ya
con esta crisis!
(P. Krugman)
Nodo de internet
(Arpanet)
El discreto encanto
de la burguesa
(L. Buuel)
Correo
electrnico
(R. Tomlinson)
Telfono
celular porttil
Crisis del
petrleo
1973 1981
Ordenador
personal
(PC)
Reformas
econmicas
en China
Segunda cada
histrica en
Wall Street
Cae el muro
de Berln
Colapso
de la
URSS
Nace
el euro
Sistema
operativo
Windows
Wireles Fidelity
(Wi-Fi)
Cada de
Lehman
Brothers
Movimientos
de indignados
China, segunda potencia
econmica mundial
Tableta PC
2002
Familia tipo de clase media estadounidense, una imagen globalizada.
068 FOTOCRONO VD47.indd 73 27/02/13 19:42
74 VANGUARDIA | DOSSIER
NTRE LAS MUCHAS FUERZAS QUE
configuran el curso de la evolu-
cin de China, podra decirse
que ninguna ser ms impor-
tante a largo plazo que la rpi-
da aparicin y el crecimiento
explosivo de la clase media
china. La transicin econmica
de China en marcha, de un
pas relativamente pobre y en vas de desarrollo a
un pas de clase media, ha sido uno de los episo-
dios humanos ms fascinantes de nuestro tiempo.
Nunca en la historia tantas personas han hecho
tantos progresos econmicos en una o dos genera-
ciones. Hace solo 20 aos era prcticamente inexis-
tente una clara clase media en la Repblica
Popular de China (RPCh), pero hoy en da un gran
nmero de ciudadanos, especialmente en las ciu-
dades costeras, poseen
propiedad privada y auto-
mviles particulares, tie-
nen activos financieros
de forma creciente, pue-
den disfrutar de vacacio-
nes en el extranjero y en-
van a sus hijos a estudiar
fuera del pas.
Esta transformacin tendr probablemente
implicaciones de gran alcance sobre todos los as-
pectos de la vida china, especialmente sobre las
perspectivas econmicas del pas a largo plazo, el
consumo de energa y el nivel de calidad medioam-
biental. La importancia de la clase media emergen-
te de China, por supuesto, llega mucho ms all del
mbito de la economa. La cuestin principal es:
qu impactos, actuales y futuros, podra ejercer la
emergente clase media china sobre la estructura
social y sobre el sistema poltico del pas y qu im-
pacto ejercer sobre el auge de China en el escena-
rio mundial?
El significado sociopoltico
de una clase media china
Los primeros estudios sobre la clase media
emergente de China tienden a subrayar los factores
del respeto del statu quo y la aversin al riesgo que
caracterizan a estos primeros beneficiarios de la
reforma econmica. Sin embargo, estudios ms
recientes (entre ellos buen nmero de expertos de
la RPCh) indican que esto puede tratarse, simple-
mente, de una fase tran-
sitoria en el desarrollo
de la clase media. En
cualquier caso, parece
darse un gran resenti-
miento entre la clase
media hacia la corrup-
cin oficial y el mono-
polio del Estado sobre
los principales sectores industriales. Otra fuente
potencial de efervescencia polticosocial radica en
el nmero creciente de titulados universitarios,
muchos de ellos pertenecientes a familias de clase
media, que no pueden encontrar trabajo.
E
Una fascinante eclosin
en el Reino del Centro
Cheng Li
DIRECTOR DE INVESTIGACIN Y CATEDRTICO
DEL JOHN L. THORNTON CHINA CENTER EN EL
PROGRAMA DE POLTICA EXTERIOR DE THE
BROOKINGS INSTITUTION. DIRECTOR DEL COMIT
NACIONAL DE RELACIONES ESTADOS UNIDOS-CHINA.
La fulgurante transformacin
de la sociedad en China registrada
en los ltimos 20 aos tendr
repercusiones de gran alcance
en la economa, el consumo
energtico y el medio ambiente
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VANGUARDIA | DOSSIER 75
Un deterioro econmico, encabezado por la
cada del mercado de bienes inmuebles o el mer-
cado de valores dos instituciones que han contri-
buido enormemente a la rpida expansin de la
clase media china no har ms que incrementar
el sentimiento de agravio de la clase media.
Adems, la clase media es primordial para la nue-
va estrategia de desarrollo de China, que intenta
reorientar la economa de una situacin demasia-
do dependiente de las exportaciones a otra impul-
sada por la demanda interna. El creciente papel
econmico de la clase media, a su vez, puede au-
mentar su influencia poltica.
La clase media emergente de China es, por
supuesto, un complejo mosaico de grupos e indivi-
duos. Los subgrupos de la clase media difieren
enormemente entre s. En cuanto a la composicin
ocupacional y sociolgica de esta clase social, sus
miembros se dividen en tres grupos principales:
Un grupo econmico (empresarios del sector
privado, pequeos empresarios urbanos, empresa-
rios agrcolas y campesinos acomodados, emplea-
dos de empresas conjuntas nacionales y extranje-
ras y especuladores en bolsa e inmobiliarios).
Un grupo poltico (funcionarios pblicos,
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76 VANGUARDIA | DOSSIER
UNA FAS C I NANT E E C L OS I N E N E L R E I NO DE L C E NT RO
administrativos, directivos del sector p-
blico y abogados).
Un grupo cultural y educativo (pro-
fesores de educacin superior y secunda-
ria, personajes de los medios de comuni-
cacin, intelectuales de proyeccin pbli-
ca y expertos de laboratorios de ideas).
Los clculos del tamao y composi-
cin exacta de clase media china actual
varan ampliamente, pero el criterio gene-
ral es que existe y se est expandiendo a un
ritmo rpido. Entre los analistas occiden-
tales, las opiniones tienden a recorrer un
amplio abanico; el extremo optimista se
caracteriza por una ilusin general centra-
da en el mercado emergente de consumo
en China, y pesimista por el dogma ideo-
lgico o por una especie lgubre de mio-
pa. Resultan emblemticos del primer
caso anlisis como el ofrecido por un in-
forme de 2006 a cargo del Instituto Global
McKinsey, una unidad de investigacin de
McKinsey & Company, que pronostic la
existencia de cien millones de hogares de
clase media en China hacia 2009 (45 por
ciento de poblacin urbana) y 520-612
millones en 2025 (ms del 76 por ciento de
poblacin urbana). En los ltimos aos
otras empresas y bancos, como Merrill
Lynch, HSBC, Master Card y el equipo de
investigacin del Deutsche Bank han emi-
tido pronsticos igualmente optimistas,
aunque en general ms moderados.
En su libro de 2010, basado en una
encuesta nacional a gran escala, el ex di-
rector del Instituto de Sociologa de la
Academia China de Ciencias Sociales
(CASS, siglas de la academia en ingls), Lu
Xueyi observa que en 2009 la clase media
constitua el 23 por ciento de la poblacin
total de China, frente al 15 por ciento en
2001
1
. El estudio de Lu tambin concluye
que, en las principales ciudades de la cos-
ta como Beijing y Shanghai, la clase me-
dia constitua el 40 por ciento de la pobla-
cin en 2009. En entrevistas en los medios
de comunicacin chinos tras la publica-
cin de su libro, Lu pronostic que la clase
media china crecer aproximadamente
en el 1 por ciento anual durante la prxi-
ma dcada, lo que significa que unos 7,7
millones de personas, de una poblacin
activa de 770 millones, engrosarn anual-
mente las filas de la clase media
2
. Lu tam-
bin sostuvo que dentro de 20 aos la
clase media china constituir el 40 por
ciento de la poblacin de China a la par
con los pases occidentales de modo que
China se convertir en un autntico pas
de clase media
3
.
Hay una tendencia, en ocasiones, a
suponer que la relacin entre la clase
media de China y su Estado autoritario es
una relacin de cooptacin simple y uni-
dimensional, pero esto es simplificar en
exceso. Indudablemente, ciertos miem-
bros de la clase media mantienen una re-
lacin clientelar con patrones polticos,
pero muchos ms han alcanzado su posi-
cin gracias a su propio esfuerzo. De he-
cho, este tipo de poblacin con aspiracio-
nes econmicas es un arma de doble filo
para las autoridades chinas, muy cons-
cientes de que la clase media ha impulsa-
do la democratizacin de otros pases en
desarrollo (Corea del Sur, Indonesia y
Brasil, entre otros).
Merece destacarse tambin que el
surgimiento de la clase media en China es
simultneo al resurgimiento del imperio
del Centro en la escena global. Hasta cierto
punto, la clase media china ya ha comen-
zado a cambiar la forma en que el pas se
relaciona con la comunidad internacio-
nal, tanto por desempear un papel activo
en este mundo cada vez ms interdepen-
diente como por mantenerse al da de las
corrientes culturales transnacionales.
Dos escenarios rivales
Al tiempo que crece la influencia
internacional de China, han tomado for-
ma dos visiones enfrentadas sobre la for-
ma en que la repblica popular podra
entender su papel en el mundo. Reflejan
visiones fundamentalmente diferentes
del futuro chino y ninguna de ellas puede
separarse de la trayectoria de su clase
media emergente.
Segn la primera un escenario de
pesadilla, una superpotencia, China, es-
timulada por dcadas de crecimiento
econmico de dos dgitos y moderniza-
cin militar, ha alumbrado una clase
media de tamao y alcance sin preceden-
tes, cuyos puntos de vista fuertemente
mercantilistas gobiernan casi todos los
asuntos de Estado. La demanda agregada
de cientos de millones de consumidores
de clase media, junto con la creciente es-
casez global de recursos cada vez ms se-
ria y la consternacin internacional ante
el creciente impacto de las emisiones de
carbono de China ha llevado a los dema-
gogos nacionalistas a diseminar semillas
txicas de nacionalismo entre la pobla-
cin en general. En este escenario, una
China en auge y arrogante, todava dolida
por el siglo de humillacin sufrido a
manos de los imperialistas occidentales
durante el siglo anterior, hace caso omiso
de las normas internacionales, trastoca
las instituciones globales e incluso coque-
tea con el expansionismo belicista.
Segn el segundo punto de vista, la
floreciente clase media de China cada vez
abraza de modo creciente valores cosmo-
politas tras haber forjado estrechos vn-
culos econmicos y culturales con los
pases occidentales, especialmente Esta-
dos Unidos. En este escenario, el estilo de
vida de la clase media de China refleja
fielmente el de Occidente y una propor-
cin cada vez mayor de las elites polticas
y culturales ha recibido algn tipo de
educacin occidental. La clase media ha
conseguido una comprensin muy elabo-
rada del mundo exterior; reconoce la
virtud de la cooperacin y reivindica que
China acte como un actor responsable
en la escena mundial. La expectativa
subyacente a este escenario es que si el
pas sigue evolucionando pacficamente en
direccin de una apertura e integracin,
puede experimentar en ltimo trmino
un avance democrtico. Si as fuera, la
teora de larga tradicin de una paz demo-
crtica sera puesta a prueba en un mun-
do de grandes potencias que avanzan an
hacia una mayor integracin
4
.
La importancia de la clase media
emergente en China, por tanto, no se cifra
nicamente en el mbito econmico o en
sus posibilidades de influir en la poltica
interna, sino tambin en su capacidad de
influir en el comportamiento internacio-
nal. Una comprensin mejor informada y
ms amplia de la clase media china, de su
composicin bsica a sus valores y visio-
nes del mundo desde sus caractersticas
singulares a sus roles polticos en evolu-
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VANGUARDIA | DOSSIER 77
UNA FAS C I NANT E E C L OS I N E N E L R E I NO DE L C E NT RO
cin ayudar a ampliar las opciones polticas que
se le ofrecen al mundo exterior a la hora de tratar
con esta potencia emergente mundial. En un senti-
do ms amplio, es de importancia crucial evaluar
si la clase media emergente de China se convertir
o no en un catalizador de la democratizacin pol-
tica y conducir a una presencia de signo construc-
tivo en un entorno global que cambia rpidamente.
Caractersticas distintivas
de la clase media de China
La clase media china muestra ciertas caracte-
rsticas extraordinarias, quizs incluso nicas. Una
de las ms notables es que su rpido crecimiento
ha tenido lugar junto a un asombroso aumento de
las disparidades econmicas. Como seala la pro-
fesora Ann Anagnost, de la Universidad de Was-
hington, la expansin de la clase media y su
compleja relacin con la creciente desigualdad
social representa un delicado equilibrio entre el
dinamismo del mercado y la inestabilidad social
5
.
El Banco Mundial informa de que el coeficiente
Gini (una medida de la disparidad de ingresos) de
China aument de 0,28 a principios de los aos 80
a 0,44 en 2001 y es ahora 0,47 (datos que el gobier-
no chino no ha rebatido)
6
. Recientemente los me-
dios de comunicacin chinos han informado de
que la distancia de ingresos entre el 10 por ciento
superior y el 10 por ciento inferior de los asalaria-
dos haba aumentado de un mltiplo de 7,3 en
1988 a un mltiplo de 23 en 2007
7
.
Tambin se ha observado ampliamente que el
ascenso de la clase media es sobre todo un fenme-
no urbano. De hecho, la clase media se concentra
desproporcionadamente en las principales ciuda-
des de las regiones costeras, tales como Beijing,
Shanghai, Shenzhen, el delta inferior del ro Yangs
y el delta del ro Perla. La distancia econmica entre
las zonas urbanas y rurales se ha ahondado cada vez
ms a lo largo de las ltimas tres dcadas. Las dis-
paridades econmicas son ahora tan grandes que
algunos analistas se preguntan si la clase media
llega a ser o no un marco conceptual til con el que
estudiar la China actual. Por ejemplo, Xu Zhiyuan,
un intelectual muy conocido de Beijing que escribe
para influyentes publicaciones on line, por ejemplo
Financial Times, se refiere sin rodeos a la nocin
de una clase media china como un seudoconcepto
(wei gainian). En un libro reciente, argumenta, en
China, durante los ltimos diez aos, ningn otro
trmino popular ha sido ms engaoso que clase
media.
8
A su juicio, un enfoque analtico que po-
ne demasiado nfasis en la llamada clase media
reduce la perspectiva y corre el riesgo de ofuscar
cuestiones y tensiones ms importantes en la pol-
tica y la sociedad chinas.
Muchos socilogos chinos no niegan la grave-
dad de las desigualdades econmicas y tensiones
sociales en la sociedad, pero siguen creyendo que
el concepto de clase media es til. Estos problemas,
en realidad, refuerzan un razonamiento bsico en
el sentido de que la estructura social del pas ha ido
a la zaga del crecimiento econmico en los ltimos
15 aos. Sin embargo, un nmero significativo de
analistas abrigan reservas sobre hasta qu punto el
concepto de la clase media es o puede ser unitario.
Varios grupos como el partido comunista y fun-
cionarios del gobierno, los empresarios, los profe-
sionales y las elites culturales constituyen una
parte importante de la clase media emergente.
Tambin se ha sealado que el trmino chi-
no para clase media hace hincapi en un sentido
de propiedad (chan) o de derechos de propiedad
(chanquan), una connotacin de que carece el tr-
mino ingls. Algunos eruditos especulan que esta
nocin compartida de derechos de propiedad o de
propiedad puede servir de poderoso aglutinante
para unificar estos por lo dems diferentes grupos
socioeconmicos chinos. Mientras que los miem-
bros de la clase media pueden diferir entre s en
la ocupacin, la socializacin o posicin poltica,
parecen compartir ciertas perspectivas y valores.
Uno de estos valores es la inviolabilidad de la
propiedad privada de los ciudadanos, que no fue
enmendada hasta fecha reciente en la Cons-
titucin. Esta nueva nocin puede llegar a ser un
principio importante de la conciencia de grupo y
el sentido de la proteccin de los derechos de la
clase media.
Los roles polticos de la clase
media: el concepto occidental
y la perspectiva china
Cabra sealar que el debate ms importante
sobre la clase media china radica en las posibles
consecuencias de su evolucin sobre el sistema
poltico de la RPCh. Una antigua mxima occiden-
tal postula que existe una correlacin dinmica, o
incluso una relacin causal, entre la expansin de
la clase media y la democratizacin poltica. Los
estudios pioneros de Barrington Moore Jr., Sey-
mour Martin Lipset y Samuel P. Huntington, entre
muchos otros, subrayan todos ellos, desde diversos
ngulos de anlisis, el papel esencial de la clase
media en una democracia.
Para Moore, la existencia de una clase media
slida o en sus palabras, el impulso burgus
crea una nueva y ms autnoma estructura social
1. Lu Xueyi, Dangdai Zhong-
guo shehui jiegou (Estructura
social de la China contempor-
nea). Shehui kexuewenxian
Chubanshe (Beijing), 2010,
pp. 402-06.
2. Zhongguo qingnian bao, 11-
2-2010.
3. Zhongguo xinwen zhoukan.
China Newsweek, 22-1-
2010.
4. La teora de la paz demo-
crtica afirma que las demo-
cracias raramente van a la
guerra entre s. Sobre esta
teora, consultar Michael W.
Doyle, Kant, Liberal Legacies,
and Foreign Affaire. Philoso-
phy and Public Affaire 12,
n. 3 (1983), 205-35; y 12, n.
4 (1983): 323-53.
5. Para mayor debate sobre
estas dos realidades simult-
neas pero aparentemente
paradjicas, consultar Ann
Anagnost, From Class to
Social Strata. Grasping the
Social Totality in Reform-Era
China. Third World Quar-
terly 29, n. 3 (2008), 497-
519.
6. World Bank, World Deve-
lopment Indicators (varios
aos). Consultar tambin
Anagnost, From Class to
Social Strata, p. 498.
7. Xinhua Agency, Zhongguo
pinfu chaju zhengzai bijin she-
hui rongren hongxian (La dis-
tancia de ingresos en China se
aproxima a la lnea roja de la
tolerancia de la sociedad). Jingji
Cankao, Economic referen-
ce news, 10-5-2010.
8. Xu Zhiyuan, Xinglai, 110
nian de Zhongguo biange
(Awakening: Chinas 110-year
refor). Hubei renmin chu-
banshe (Hubei), 2009, pp.
194-95.
074 CHENG LI.indd 77 27/02/13 19:49
78 VANGUARDIA | DOSSIER
UNA FAS C I NANT E E C L OS I N E N E L R E I NO DE L C E NT RO
en la cual las nuevas elites no han de depender del
poder coercitivo del Estado para prosperar, como
haba sido el caso bajo una aristocracia
9
. Lipset
considera que una clase media formada profesio-
nalmente, polticamente moderada y econmica-
mente segura de s misma es una condicin impor-
tante para una definitiva transicin a la democra-
cia
10
. En su opinin, los medios de comunicacin
de masas, alentados por la industrializacin y la
urbanizacin, ofrecen un espacio ms amplio para
que las elites culturales difundan las opiniones y
valores de la clase media, creando as una corrien-
te moderada en el seno de la opinin pblica de un
pas determinado. Al propio tiempo, la socializa-
cin poltica y los intereses profesionales de la
clase media contribuyen asimismo al crecimiento
de la sociedad civil y el sistema legal, componentes
fundamentales de la democracia.
Huntington, sin embargo, critica la teora de
que una economa de mercado o sucesivos estadios
evolutivos capitalistas, por s solos, conduzcan de
forma natural a la democracia poltica
11
. En su
opinin, la transicin de un pas hacia la democra-
cia suele depender de factores histricos y coyun-
turales, tanto nacionales como internacionales.
Huntington cree que una clase media tiende a ser
revolucionaria en los primeros pasos de su evolu-
cin, pero crece de forma cada vez ms conserva-
dora a lo largo del tiempo. La nueva clase media
emergente en una sociedad dada tiende a ser
idealista, ambiciosa, rebelde y nacionalista en sus
aos de formacin. Sus miembros se vuelven pau-
latinamente ms conservadores, sin embargo, a
medida que comienzan a exponer sus demandas
a travs de medios institucionalizados en lugar de
hacerlo mediante protestas callejeras y se involu-
cran en la maquinaria del sistema poltico a fin de
proteger y promover sus intereses. Tanto Lipset
como Huntington reconocen la importancia de la
clase media en la estabilidad democrtica, factor
que atribuyen al conflicto de clase moderado e
institucionalizado en lugar de a los conflictos ms
radicales y potencialmente violentos.
Los estudios occidentales sobre la relacin
entre el desarrollo econmico y la democracia po-
ltica y el papel poltico desempeado a menudo
por la clase media ofrecen un marco terico y ana-
ltico para estudiar la reforma econmica y el desa-
rrollo sociopoltico en China. La mayora de los es-
tudios chinos, sin embargo, apuntan en otra direc-
cin: la clase media china ha sido en gran medida
un aliado poltico del rgimen autoritario en lugar
de un catalizador del cambio democrtico. En su
nuevo libro sobre los empresarios chinos, un
subgrupo importante de la clase media, Jie Chen y
Bruce Dickson, argumentan que, debido en parte
a sus estrechos vnculos polticos y econmicos con
el Estado y en parte a su preocupacin por la esta-
bilidad social, estas nuevas elites econmicas no
apoyan un sistema caracterizado por la competen-
cia multipartidista y la libertad poltica, incluyen-
do el derecho de los ciudadanos a manifestarse
12
.
En la misma direccin, An Chen, nacido en la
RPCh y profesor de ciencia poltica (formado en
Estados Unidos) de la Universidad Nacional de
Singapur, ofrece una completa respuesta en cuatro
partes la pregunta: Por qu a la clase media china
no le gusta la democracia?
13
En primer lugar, un
nmero significativo de miembros de la clase me-
dia son parte de la clase poltica; como Chen descri-
be: Muchos han establecido una colaboracin
personal con los principales funcionarios locales.
En segundo lugar, los miembros de la clase media
china tienden a poseer lo que Chen llama un com-
plejo elitista que representa un obstculo psicol-
gico a la aceptacin de la igualdad poltica basada
en el principio de una persona, un voto. Tercero,
las crecientes disparidades econmicas y tensiones
sociales han llevado a menudo a la nueva clase
media a formar alianzas con los ricos y poderosos
en la causa comn de oponerse a la democratiza-
cin y evitar la cada del rgimen. Y, en cuarto lu-
gar, los miembros de la clase media tienden a
asociar la democracia con el caos poltico, el fraca-
so econmico, la mafia y otros males sociales.
Otros estudios empricos indican que ciertas
correlaciones ampliamente percibidas entre la
clase media y la democratizacin poltica en los
pases occidentales no existen, simplemente, en
China. La clase media de este pas carece de incen-
tivos polticos para promover la sociedad civil y se
muestra renuente a luchar por la libertad de los
medios de comunicacin. Algunos lderes de opi-
nin de la clase media, de hecho, actan como
portavoces del Estado. De acuerdo con esta perspec-
tiva, la clase media todava no ha desarrollado una
identidad, un sentido de conciencia de los dere-
chos y un sistema de valores claro y ntido como el
que caracteriza a sus homlogos de otros pases
14
.
Casi todos estos estudios, sin embargo, reconocen
el carcter no concluyente de sus argumentos y
suposiciones sobre el papel conservador y pro rgi-
men de la clase media china. La experiencia de
muchos pases de Asia oriental y de Sudamrica
sugiere que la clase media puede cambiar su pos-
tura poltica de signo antidemocrtico por otra
favorable a la democracia con bastante rapidez.
Otro avance importante en los estudios re-
9. Barrington Moore Jr., The
Social Origins of Dictatorship
and Democracy: Lord and Pea-
sant in the Making of the Mo-
dern World. Beacon Press
(Boston), 1966, pp. 418, 430.
10. Seymour Martin Lipset,
Some Social Requisites of Demo-
cracy: Economic Development
and Political Legitimacy. Ame-
rican Political Science Re-
view 53, n. 1 (1959), 69-105;
y Seymour Martin Lipset,
Political Man: The Social Bases of
Politics. Anchor Books (Gar-
den City, NJ), 1963.
11. Samuel P. Huntington,
Political Order of Changing So-
cieties. Yale University Press,
1969.
12. Jie Chen and Bruce J.
Dickson, Allies of the State:
Chinas Private Entrepreneurs
and Democratic Change. Har-
vard University Press, 2010.
13. An Chen, Capitalist Deve-
lopment, Entrepreneurial Class,
and Democratization in China.
Political Science Quarterly
117, n. 3 (2002), 401-22.
14. Margaret M. Pearson,
Chinas New Business Elite: The
Political Consequences of Econo-
mic Reform. University of Ca-
lifornia Press, 1997; y Eliza-
beth J. Perry, A New Rights
Consciousness? Journal of
Democracy 20, n. 3 (2009),
17-20.
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VANGUARDIA | DOSSIER 79
UNA FAS C I NANT E E C L OS I N E N E L R E I NO DE L C E NT RO
cientes sobre el tema es que algunos estudiosos
han cuestionado el tratamiento convencional, di-
cotmico de la estabilidad poltica y la democracia.
La preferencia actual de la clase media por la esta-
bilidad sociopoltica no significa necesariamente
que se oponga a la democracia en el futuro. En
China, si la democracia conduce a la inestabilidad
social, al caos poltico o incluso al desmoronamien-
to del pas, eso representa que puede desaparecer
el incentivo para que el pueblo chino, incluyendo
la clase media emergente, luche por ella. En un
sentido esencial, la estabilidad sociopoltica y la
democracia deberan considerarse como fenme-
nos complementarios, no contradictorios. Un sis-
tema democrtico aumenta la estabilidad sociopo-
ltica en un pas determinado, ya que est basado
en el imperio de la ley y las libertades civiles, y que
prev la transferencia pacfica e institucionalizada
de poder a travs de elecciones.
El politlogo Zheng Yongnian, por ejemplo,
observ recientemente que en las democracias
pluralistas occidentales, aunque el partido en el
poder pueda cambiar con frecuencia, hay un grado
muy alto de continuidad en trminos de institucio-
nes polticas y polticas pblicas. Independiente-
mente de que el titular en el poder se incline a la
derecha o a la izquierda, le corresponde al gobier-
no no poner en peligro los intereses de la clase
media, que desempea un papel fundamental en
la estabilidad sociopoltica del pas
15
. La estabili-
dad social es un componente esencial de la demo-
cracia poltica y de la transferencia pacfica del
poder de un partido a otro. El logro de esta estabi-
lidad se debe, en gran parte, al papel decisivo y
prodemocrtico de la clase media.
La inclinacin actual de la clase media china
a la estabilidad social y el cambio poltico gradual,
por tanto, no debera calificarse como postura a
favor del Partido Comunista de China, antidemo-
crtico o incluso conservador. Como razona la
profesora Mary E. Gallagher, de la Universidad de
Michigan: Un cambio poltico tardo en China
puede ofrecer ciertas ventajas. La integracin en la
economa global, el uso creciente de las institucio-
nes jurdicas para mediar en los conflictos y la in-
fluencia de una reducida pero creciente clase me-
dia pueden de forma conjunta construir gradual-
mente una base social ms estable para la
democratizacin.
16
Siguiendo la misma lnea de
razonamiento, algunos especialistas sobre la RPCh
han invertido ltimamente un gran esfuerzo en
desarrollar ideas que, conceptual y procedimental-
mente, asienten y consoliden la democracia en
China. La rpida expansin de la clase media china
y su relacin cambiante con el gobierno se han
convertido en un polo de atencin del trabajo de
investigacin sobre la poltica y la sociedad chinas.
Tanto el despliegue del dinamismo chino para
llegar a ser un pas de clase media como los dife-
rentes puntos de vista de las valoraciones acadmi-
cas de sus implicaciones enriquecern indudable-
mente el acervo de los estudios sobre este impor-
tante tema global.
El ascenso de la clase media china
en el contexto global
Durante el ltimo siglo aproximadamente,
muchos pases, entre ellos Estados Unidos, Reino
Unido, Espaa y Japn experimentaron un ascenso
de la clase media que transform profundamente
sus economas, culturas y polticas respectivas.
Desde el inicio de la era reformista, China tambin
ha experimentado cambios drsticos en la estrati-
ficacin social y la movilidad social, una caracters-
tica clave de lo que constituye el surgimiento de
una clase media. Es esencial comprender este seg-
mento creciente de la poblacin china, ya que
probablemente anunciar incluso cambios de gran
alcance en los prximos aos.
Durante la ltima dcada, un vigoroso discur-
so intelectual centrado en la existencia y las carac-
tersticas de la clase media china ha tomado forma
en el seno de la comunidad acadmica y poltica.
La fiebre intelectual que representa ha sido estimu-
lada, en parte, tanto por la admiracin por el estilo
de vida de la clase media en los pases desarrollados
como por la consideracin de las mximas y meto-
dologas de las ciencias sociales occidentales. Como
consecuencia, los especialistas chinos han enrique-
cido, tanto conceptual como empricamente, el
conjunto de estudios acadmicos mundiales sobre
la clase media. Al hacer eso, no han limitado el al-
cance de sus investigaciones intelectuales a la defi-
nicin, el tamao y las caractersticas de esta fuerza
socioeconmica emergente, sino que tambin han
dedicado notable atencin al modo en que la clase
media se relaciona con la clase dominante y con
otros agentes socioeconmicos en China.
En el caso de los observadores extranjeros, es
esencial tener una idea fiel y exacta de la estratifi-
cacin y movilidad social en China y, a tal fin, es
menester comprender cmo lidian los acadmicos
e intelectuales chinos con los cambios profundos
y constantes relativos a su pas. El llamativo discur-
so chino sobre las implicaciones polticas de la
emergente clase media constituye, en s mismo,
un testimonio de las importantes dinmicas pol-
ticas en marcha.
La postura de
la clase media
china a favor de
la estabilidad
social y del
cambio poltico
gradual
no debera
entenderse
como un gesto
favorable
al partido
comunista,
contra la
democracia
o conservador
15. Zheng Yongnian, Zhong-
guo zhongchan jieji he Zhong-
guo shehui de mingyun (La clase
media y el destino de la sociedad
china). Lianhe zaobao, 2-3-
2010.
16. Mary E. Gallagher, Reform
and Openness: Why Chinas Eco-
nomic Reforms Have Delayed
Democracy. World Politics
54, n. 3, (2002), 371.
074 CHENG LI.indd 79 27/02/13 19:50
dos080_Codorniu 1 26/02/13 12:03
VANGUARDIA | DOSSIER 81
LA SELECCIN TRATA DE RESPONDER A LA MULTIPLICIDAD DE
ENFOQUES DEL TEMA. UNOS MUESTRAN PREOCUPACIN POR
EL DECLIVE DE LAS CLASES MEDIAS COMO TRADICIONAL
MOTOR DE CRECIMIENTO ECONMICO Y DE ESTABILIDAD PO-
LTICA. OTROS CONSIDERAN QUE SU PROGRESIVO ACOMODO
ES UN SNTOMA DEL AGOTAMIENTO DE UN MODELO. Y, POR
OTRA PARTE, LOS QUE INSERTAN ESTAS DINMICAS EN LOS
CAMBIOS GLOBALES, CON EL SURGIMIENTO DE NUEVAS
CLASES MEDIAS GLOBALES EN PASES EMERGENTES COMO
RELEVO AL DECLIVE DE LAS OCCIDENTALES.
literatura
cine
viajes
webs
libros
para saber ms
MASSIMO GAGGI Y EDOARDO NARDUZZI. LENGUA DE TRAPO (BARCELONA), 2009.
Un texto breve, escrito principalmente desde la experiencia
italiana, en muchsimos sentidos cercana a la nuestra. Los
autores describen el declive y desorientacin de las clases
medias en un escenario en que los cambios que han supuesto
las nuevas realidades globales econmicas y tecnolgicas
hacen menos valiosos los activos tradicionales de esas clases
medias, al tiempo que algunas dosis de acomodo dificultan
una adaptacin al ritmo requerido a esas nuevas realidades.
Las clases medias se estaran diluyendo ante esas nuevas reali-
dades, hacindose ms heterogneas y perdiendo sus referen-
tes y protagonismo en las economas occidentales, especial-
mente en las europeas. No es un libro de elogio a las clases
medias, sino ms bien de elega, casi de despedida, en un
marco en que el empobrecimiento de las clases medias es uno
de los ingredientes de la sociedad low cost, al tiempo que el
liderazgo social y meditico pasa a otros grupos sociales.
El fin de la clase media
y el nacimiento de la sociedad
de bajo coste
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82 VANGUARDIA | DOSSIER
libros
La movilidad
econmica
y el crecimiento
de la clase media
en Amrica Latina
Panormica general
FRANCISCO FERREIRA, JULIN
MESSINA, JAMELE RIGOLINI, LUIS-
FELIPE LPEZ-CALVA, MARA ANA
LUGO Y RENOS VAKIS. BANCO
MUNDIAL (WASHINGTON DC), 2012.
Desde hace un tiempo se acu-
la nocin de las nuevas
clases medias globales para
referirse al acceso de sectores
crecientes de la poblacin en
economas emergentes y en
desarrollo a las pautas de con-
sumo y bienestar habituales
de las clases medias occiden-
tales, vindose stas relevadas
en su papel de motor de con-
sumo por tales nuevas clases
medias globales. Los estudios
iniciales (vase el de la OCDE
citado en el apartado de reco-
mendaciones en la web) se
centraban en las ms conoci-
das economas emergentes de
Asia. Ms recientemente han
aparecido estudios, como el
ahora comentado, referidos a
Amrica Latina (y a otras re-
giones). Es un texto clarifica-
dor de conceptos, cuantifica-
ciones y fragilidades de estas
nuevas facetas de las clases
medias, con una parte final
en que aparece la delicada
cuestin de si ms clases me-
dias implican cambios en el
llamado contrato social tal
como lo hemos conocido en
Europa o tienden a otras for-
mulaciones sociopolticas.
Grietas del sistema
Por qu la economa
mundial sigue
amenazada
RAGHURAM G. RAJAN. EDICIONES
DEUSTO (BARCELONA), 2011.
Un libro ya clsico sobre el
camino que nos condujo a la
crisis, escrito por el ex econo-
mista jefe del Fondo Moneta-
rio Internacional que en 2005
seal pblicamente las fra-
gilidades del sistema finan-
ciero de Estados Unidos y la
necesidad de revertir peligro-
sas dinmicas, generando ai-
radas respuestas del establish-
ment. Buena parte del libro se
dedica al papel de las crecien-
tes desigualdades en la distri-
bucin de la renta, y en parti-
cular al deterioro de las posi-
ciones de las clases medias y
bajas, que habra tratado de
ser anestesiada econmica y
polticamente por facilidades
crecientes en el acceso al cr-
dito, en una dinmica en que
los intereses a corto plazo de
los lobbies financieros acelera-
ron los acontecimientos que
condujeron a la crisis.
Third World
America
How Our Politicians
Are Abandoning the
Middle Class and
Betraying the
American Dream
ARIANNE HUFFINGTON. CROWN
PUBLISHERS (NUEVA YORK), 2010.
Una formulacin clara y con
gancho meditico del declive
de las clases medias en Esta-
dos Unidos, explicitando las
preocupaciones por el declive
de este motor de xito eco-
nmico y estabilidad polti-
ca. Una formulacin con la
prima meditica del pesimis-
mo el sueo americano se
est transformando en pesa-
dilla? con dimensiones como
los problemas de la base in-
dustrial, de la calidad del sis-
tema educativo y de legitima-
cin de los procesos polticos.
Skills, Tasks and
Technologies
Implications
for Employment
and Earnings
DARON ACEMOGLU Y DAVID AUTOR.
CAP. 12 DEL HANDBOOK OF LABOR
ECONOMICS, VOL. 4B, ELSEVIER
(BARCELONA/MADRID), 2012.
Un captulo de referencia en
un libro acadmico de refe-
rencia. Se trata del texto ms
acadmico de los recogidos
en esta seleccin, pero que
tiene destacada importancia
por su nfasis en la necesi-
dad, para entender lo que
sucede en la economa y en
los mercados de trabajo, de ir
ms all de los tradicionales
anlisis en trminos de tra-
bajo cualificado versus no
cualificado. Muestra con fuer-
za y rigor cmo los principa-
les perdedores con las nuevas
realidades globales son los
segmentos intermedios, a
medida que muchas de las
tareas tradicionales pueden
ser objeto de offshorability. La
denominada hiptesis de la
polarizacin se refiere al de-
terioro de esas clases medias,
cada vez ms lejos de los seg-
mentos ms ricos y cada vez
aproximndose ms a los seg-
mentos menos favorecidos.
The Future
of History
FRANCIS FUKUYAMA. ARTCULO EN
FOREIGN AFFAIRS (NUEVA YORK),
ENERO-FEBRERO 2012.
Puede la democracia libe-
ral sobrevivir al declive de la
clase media? es el subttulo de
este artculo en que el autor de
El fin de la Historia se autocorrige.
De forma muy compacta resu-
me la trayectoria histrica que
condujo a que las economas
capitalistas de mercado fue-
sen avanzando en paralelo en la
extensin del voto democrtico
a segmentos cada vez ms am-
plios de la poblacin, al tiempo
que el progreso econmico da-
ba lugar a unas clases medias
que sostenan las democracias
liberales. El estancamiento del
para saber ms
Juan Tugores. Catedrtico de Economa de la Universitat de Barcelona.

L A M O V I L I D A D E C O N M I C A Y E L C R E C I M I E N T O D E L A C L A S E M E D I A E N A M R I C A L A T I N A i
La movilidad econmica
y el crecimiento de la clase
media en Amrica Latina
Francisco H. G. Ferreira, Julian Messina,
Jamele Rigolini, Luis-Felipe Lpez-Calva,
Maria Ana Lugo, y Renos Vakis
BANCO MUNDIAL
Panormica General
Span. Standalone Overview FM.indd 1
081 s+ LIBROS.indd 82 26/02/13 12:27
VANGUARDIA | DOSSIER 83
nivel econmico de esas clases
medias, cuando no su retroceso
y en todo caso sus temores,
abren unos nuevos escenarios
acerca no solo de la configura-
cin econmica del mundo, si-
no del papel de la democracia,
especialmente a la vista de que,
en contra de algunas expectati-
vas, no est claro que el vnculo
que hubo en el pasado en Oc-
cidente entre auge de las clases
medias y ampliacin de la de-
mocracia vaya a repetirse, al
menos de igual manera, en los
pases emergentes.
Los que tienen
y los que no tienen
BRANKO MILANOVIC. ALIANZA
EDITORIAL (MADRID), 2012.
Un libro de referencia para el
anlisis de las desigualdades y
sus implicaciones, tanto a
escala de los diferentes pases
como a nivel de la economa
global. Un texto riguroso, a la
vez que ameno, que permite
insertar los problemas del
posicionamiento de las clases
medias en el contexto de las
dinmicas de distribucin de
la renta nacional e interna-
cional y la dinmica de las
desigualdades. Dentro de este
marco comprehensivo se en-
cuentran anlisis importantes
de la evolucin de la clase
media en las economas avan-
zadas, sus prdidas de posi-
ciones, y la discusin acerca
del alcance y consecuencias
del ascenso de las clases me-
dias en las economas emer-
gentes y en desarrollo.
Plutocrats
The Rise of the New
Global Super Rich
and the Fall
of Everyone Else
CHRYSTIA FREELAND. PENGUIN
PRESS (NUEVA YORK), 2012.
La otra cara de la moneda del
declive de las clases medias es
la concentracin de riqueza
en determinadas minoras o
elites. La periodista Chrystia
Freeland documenta cmo
este grupo de plutcratas en-
cuentra terreno abonado en
economas avanzadas, emer-
gentes y en desarrollo, aprove-
chando a menudo situaciones
de rpidos cambios y cone-
xiones poltico-empresariales
privilegiadas. Una descrip-
cin interesante de algunos
de los mecanismos con que el
ascenso de estos plutcratas
se hace a expensas de todos
los dems y especialmente
de las clases medias y segmen-
tos que aspiraban a una esta-
bilidad econmica y social.
Falling Behind
How Rising Inequality
Harms the Middle
Class
ROBERT H. FRANK. THE UNIVERSITY
OF CALIFORNIA PRESS (BERKELEY),
2007.
Robert Frank es autor, junto
al presidente de la Reserva
Federal, Ben Bernanke, de va-
rios de los manuales de eco-
noma de uso ms amplio en
los cursos universitarios. En
este libro, de ttulo explcito,
as como en otro reciente ti-
tulado Darwin Economy, exa-
mina de forma original algu-
nas de las pautas de compor-
tamiento de la poblacin, es-
pecialmente aplicables a las
clases medias occidentales.
Entre ellos el papel de las
comparaciones con amigos,
familiares y conocidos como
motor de decisiones econmi-
cas (las comparaciones odio-
sas entre los Smith y sus ve-
cinos los Jones) que condu-
cen a dinmicas de gasto
quin tiene el mejor coche,
quin se compra la mejor
casa, el mejor artilugio elec-
trnico, etctera no siempre
socialmente deseables ni ge-
neradoras del bienestar que,
en principio, debera asociar-
se al consumo. Que estas di-
nmicas tuvieron bastante
que ver con las espirales de
gasto con sobreendeudamien-
to que condujeron a la crisis
es una moraleja que merece
ser discutida.
La mondialisation
de lingalit
FRANOIS BOURGUIGNON. SEUIL
(PARS), 2012.
Un libro de poco ms de un
centenar de pginas en que el
profesor Franois Bourgui-
gnon, uno de los ms destaca-
dos especialistas mundiales
en temas de distribucin de la
renta y desigualdades, con
amplia experiencia acadmi-
ca y en organismos interna-
cionales, resume los resulta-
dos de sus pioneras investiga-
ciones en estos mbitos. Los
problemas de las clases me-
dias se enmarcan, pues, en las
dos dinmicas contrapuestas
de menos desigualdad entre
pases (a medida que varios de
los emergentes se acercan a
las economas avanzadas) pe-
ro ms desigualdades dentro
de los pases. Tambin con
una contribucin importante
al respecto de la precariza-
cin de empleos en las eco-
nomas avanzadas, con mani-
festaciones como el mileuris-
mo y otras en que se plasma
cmo las nuevas generaciones
de las clases medias tienen
peores perspectivas que sus
progenitores.
081 s+ LIBROS.indd 83 26/02/13 12:27
84 VANGUARDIA | DOSSIER
para saber ms literatura
Mercedes Monmany. Ensayista y escritora.
Cuentos
JOHN CHEEVER. RBA (BARCELONA),
2012. TRADUCCIN DE JOS LUIS
LPEZ MUOZ Y JAIME ZULAIKA.
1.088 PGINAS.
Novelista, autor de diarios, pe-
ro sobre todo maestro indis-
cutible del cuento norteame-
ricano de la segunda mitad del
siglo XX, cuya estela influir
decisivamente en autores pos-
teriores como Carver, Lorrie
Moore, Rick Moody, Michael
Chabon y tantos otros, el te-
ma incesante de John Cheever
(Quincy, Massachusetts, 1912-
Nueva York, 1982) es funda-
mentalmente el derrumbe
hecatmbico del american way
of life. O, si se prefiere, la pesa-
dilla del sueo americano, su
reverso fatdico y degenera-
cin paulatina de una cierta
idea de la felicidad la felici-
dad de las clases medias, in-
quietantemente uniformes e
intercambiables hasta llegar
a convertirse en una terrorfi-
ca obsesin de la que nadie
puede escapar. La ambienta-
cin transcurre principalmen-
te en los decentes y pacficos
barrios residenciales de esa
clase media americana, con
escapadas ocasionales a los
lugares originarios del sueo
actual, es decir, Europa, y en
especial Italia.
Pulso
JULIAN BARNES. ANAGRAMA
(BARCELONA), 2011. TRADUCCIN DE
MAURICIO BACH. 264 PGINAS.
Despiadado e irnico observa-
dor, la clase media britnica
es una fuente fija de inspira-
cin para el gran novelista y
autor de relatos Julian Barnes.
Aunque debut con El loro de
Flaubert por otros caminos
ms extravagantes, su sentido
del humor nunca le ha aban-
donado a la hora de meterse
de forma sutil e impertinente
por el ojo de la cerradura de
la vida, manas y tics princi-
pales de sus contemporneos.
Especialista sobre todo en
magnficos retratos de pare-
jas, o bien tringulos amato-
rios y generacionales, en los
cuentos de Pulso pasara por el
escalpelo de nuevo a esos pro-
fesionales acomodados de las
grandes ciudades, algo esnobs
y dcontracts. Gente que de
forma siempre previsible opi-
nan y aplican lugares comu-
nes de moda, ya sea hablando
de las posibilidades de Obama
para vencer las elecciones, de
Demasiada felicidad
ALICE MUNRO. LUMEN (BARCELONA), 2010. TRADUCCIN DE FLORA CASAS. 432 PGINAS.
A lo largo de los ltimos aos, de forma callada, sin especiales promociones y sin la ayuda tam-
poco de grandes impactos en las listas de venta de cada pas donde iba siendo traducida, la
escritora canadiense Alice Munro (Wingham, Ontario, 1931) se ha ido convirtiendo en un mito
literario. Sus relatos, o retratos desasosegantes de interiores, dignos herederos de la perfeccin
de maestros como Henry James, y sobre todo del prerrevolucionario ruso Chjov, con quien ha
sido muchas veces comparada, se asemejan a cotidianas y devastadoras tragedias clsicas de
nuestros das. Unas tragedias donde reinan sobre todo las prdidas, las frustraciones, los aban-
donos, las huidas de muchos de sus personajes. Sus cuentos estn ambientados en pequeas
ciudades de provincias canadienses, en urbes como Vancouver o en minsculos parajes rurales,
con casas desperdigadas y calles sin nombre y sin asfaltar, apenas asentamientos que casi no
pueden llegar a llamarse pueblo. Sus protagonistas, atrapados en crculos concntricos, muchas
veces secretos inconfesados, de los que es difcil escapar, son gente corriente: hijas de granjeros,
cuyo padre se ha arruinado criando zorros plateados y cuya madre sigue soando con mejorar
de posicin social hasta que cae enferma de parkinson, o jvenes desilusionados que al regreso
de la guerra de alguna que haya emprendido su pas nunca llegan a su hogar. Saltando del
tren justo antes de llegar a su destino, se enredan en una espiral de encuentros que les harn
seguir emprendiendo su desesperado camino una vez ms.
084 s+ LITERATURA.indd 84 26/02/13 12:20
VANGUARDIA | DOSSIER 85
la crisis del partido laborista o
de la inmoderada aficin por
parte de las empresas extran-
jeras por traerse mano de obra
de sus respectivos pases ya
que tienen a un montn de
gente buscando trabajo aqu.
Arlington Park
RACHEL CUSK. LUMEN (BARCELONA),
2007. TRADUCCIN DE BETTINA
BLANCH TYROLLER. 302 PGINAS.
Rachel Cusk (1967) es una de
las mejores narradoras en len-
gua inglesa de estos momen-
tos. Todo un talento para la
stira y la crtica social, a la
hora de mezclar lo cercano y
domstico, el detalle nfimo y
corrosivo, dentro de atmsfe-
ras asfixiantes y opresivas. Fe-
roz retratista de mujeres deses-
peradas de la clase media, na-
vegando como pueden entre
sus neurosis y sus claustro-
fbicos y srdidos confina-
mientos, en medido de densi-
dades prsperas y enloquece-
doras, en su novela coral Ar-
lington Park narrara las peripe-
cias de cinco mujeres, en la
dcada de los treinta y tantos.
Cinco amas de casa acomoda-
das, maniticas de la limpieza
y con cocinas en las que po-
dra aterrizar un jumbo, atra-
padas en matrimonios, nios
y obligado consumo de mar-
cas para mantener un estatus,
mientras se debaten, con sus
vacuas e insignificantes nade-
ras, o con sus facturas impa-
gadas, entre centros comercia-
les, recogidas en la guardera,
carniceras, caf con las ami-
gas, cenas rituales de matri-
monios y un tenue e incipien-
te consumo de alcohol.
Caos calmo
SANDRO VERONESI. ANAGRAMA
(BARCELONA), 2008. TRADUCCIN DE
XAVIER GONZLEZ ROVIRA. 512
PGINAS.
Pietro Paladini, importante
ejecutivo italiano de una tele-
visin de pago, acaba de per-
der durante el verano, en la
playa, a su mujer. Al regresar a
la capital su vida se concentra-
r de repente, maniticamen-
te, y de forma desconcertante
para todos, que lo creen toda-
va bajo el estado de shock, en
dos esperas cotidianas: la sali-
da del colegio de su hija y una
prevista fusin empresarial,
gracias a la cual su compaa
ser absorbida sin piedad,
como en un agujero negro de
desconocidas dimensiones,
traslados forzosos y despidos,
por una multinacional extran-
jera. Una novela de Sandro
Veronesi (Florencia, 1959) que
retrata como pocas los temas
y crisis ms deshumanizadas
y salvajes de nuestra poca, en
ciudades o megalpolis histe-
rizadas, intercambiables y que
podran perfectamente insta-
lar sus oficinas poskafkianas
y sus neurosis mviles entre
Nueva York, Miln o Londres.
La muerte
del padre
KARL OVE KNAUSGRD. ANAGRAMA
(BARCELONA), 2012. TRADUCCIN DE
KIRSTI BAGGETHUM Y ASUNCIN
LORENZO. 499 PGINAS.
De forma autobiogrfica, el
escritor noruego Karl Ove
Knausgrd (1968) emprendera
en 2009 con el provocador ttu-
lo de Min kamp (Mi lucha, tradu-
cido al espaol como La muerte
del padre) una monumental
saga de seis novelas, con el ob-
jetivo de narrarse a s mismo,
como personaje y, a su tiem-
po, a la manera proustiana. La
magnfica y descarnada La
muerte del padre sera la resu-
rreccin de una infancia co-
rriente de los aos 80 del pasa-
do siglo, en el seno de una fa-
milia de la clase media escan-
dinava, con una madre a me-
nudo ausente por el trabajo y
un progenitor, distante, fro y
poco interesado en la familia y
sus hijos, tpico profesor de
bachillerato elemental, en una
poca en la que ensear en el
bachillerato elemental tena
todava cierto prestigio.
Libertad
JONATHAN FRANZEN. SALAMANDRA
(BARCELONA), 2011. TRADUCCIN DE
ISABEL FERRER. 252 PGINAS.
Crtico agudo de la institucin
familiar, en todas sus muta-
ciones, el americano Jonathan
Franzen (Chicago, 1959), es el
ms directo heredero de gran-
des autores de la gran novela
americana como Philip Roth,
Don DeLillo o John Updike. Si
ya en sus muy incorrectas Las
correcciones haba pasado por el
hacha a esa gran institucin
fundadora de su pas, en la
magnfica Libertad le dar el
golpe de gracia definitivo. Ra-
diografa de tres generaciones
de una misma familia del Me-
dio Oeste americano, entre
1970 y 2010, en esta obra
Franzen pasa revista, a travs
de los cultos, progresistas y
comprometidos Berglund re-
presentantes de una nueva
burguesa urbana, a una se-
rie de figuras tpicas, pero
nunca suficientemente cono-
cidas, habituales tanto de las
pinturas del neoyorquino Nor-
man Rockwell como de los
parasos con piscina y jardn
de la clase media acomodada
de David Hockney.
084 s+ LITERATURA.indd 85 26/02/13 12:20
86 VANGUARDIA | DOSSIER
para saber ms Cine
ngel Quintana. Profesor de Historia y Teora del Cine en la Universitat de Girona.
TAKE SHELTER. ESTADOS UNIDOS, 2011. DIRECTOR: JEFF NICHOLS.
INTRPRETES: MICHAEL SHANNON, JESSICA CHASTAIN, TOVA STEWART.
Los protagonistas de Take Shelter son una familia de clase
media que vive en algn lugar de la Amrica profunda. Un da
el padre empieza a tener extraos sueos sobre un apocalipsis
cercano y se convierte en un paranoico obsesionado en la llega-
da del fin del mundo. Mientras, a su alrededor su pequeo
mundo se va desmoronando: pierde el empleo, su hija cae enfer-
ma de sordera, etctera. Jeff Nichols decide construir en Take
Shelter una especie de contundente fbula apocalptica sobre el
fin de una clase social. Los miedos del protagonista son una
clara alegora sobre cmo se va derrumbando todo un universo
de bienestar y cmo una cierta clase se siente desamparada.
El crash de 1929 fue para Estados Unidos el gran momento
de solidificacin del mito del common man, considerado como el
ciudadano ejemplar que era capaz de mantenerse fiel a su
comunidad trabajando para el bienestar de su entorno. La irrup-
cin de la clase media pona en crisis el auge del self made man,
que haba perdido una parte de la esencia del sueo americano.
En la nueva sociedad occidental, marcada por la promesa de
Obama del yes we can, la crisis parece destruir progresivamente
a ese common man. Es por ello que el cine americano no ha deja-
do de crear en los ltimos aos una serie de metforas que nos
van mostrando el desarraigo y el desajuste de este modelo.
Junto a Take Shelter, una cruda metfora de la situacin es
la que se describe en Up in the air (2009), de Jason Reitman, en
que el protagonista se presenta como un nuevo ngel extermi-
nador de la sociedad actual. Ryan Bingham George Clooney
ha convertido los aeropuertos en su hbitat y su oficio consiste
en aniquilar al hombre comn afectado por la regulacin de
empleo, privndolo de sus prebendas, ridiculizando su felicidad
y dejndole sin trabajo. La nueva ley del ms fuerte de la socie-
dad en crisis es la del cinismo.
El exterminio del common man
PARADISE: LOVE. AUSTRIA, 2012. DIRECTOR: ULRICH
SEIDL. INTRPRETES: MARGARETHE TIESEL, PETER
KAZUNGU.
La clase media europea siempre ha
soado con vivir en extraos parasos
exticos en los que pueda dar forma a sus
fantasas sexuales ms ntimas. El cineas-
ta austraco Ulrich Seidl relata en Paradise:
Love, primera parte de una controvertida
triloga, el camino hacia el paraso sexual
llevado a cabo por Teresa, una cincuento-
na de la clase media austraca que con un
grupo de amigas pasa sus vacaciones en
Kenia. La actividad diaria consiste en
baos en la piscina y en la playa, mien-
tras su libido se ve progresivamente ali-
mentada por jovencitos que se ganan la
vida con la prostitucin. Seild lleva a cabo
un relato srdido de los vicios de la clase
media, de sus mitos y del modo como el
turismo organizado puede llegar a ser el
negocio de una clase media moralmente
agonizante. Mediante una mirada cnica
se muestra cmo el bienestar de Occidente
tiene sus races en la explotacin de la
pobreza del llamado Tercer Mundo.
Los sueos hmedos del bienestar
Michel Shannon, protagonista de una alegora sobre el apocalptico fin familiar de una clase social.
086 s+ CINE.indd 86 28/02/13 15:39
VANGUARDIA | DOSSIER 87
En un registro ms melodram-
tico, Jacques Audiard describe tam-
bin en De xido y de hueso la relacin
atormentada entre una chica que en
un accidente se ha quedado sin pier-
nas y un chico que se gana la vida
precariamente. A partir de un regis-
tro con marcado tono de tragedia
Audiard recrea una historia de amor
sobre una pareja que busca superar
sus crisis para lograr la integracin
en un entorno de clase media. Su
drama est en que la propia sociedad
les niega el bienestar.
La frustracin del presente
Una clase hipotecada
UNA VIDA MEJOR. FRANCIA, 2011. DIRECTOR: CDRIC KHAN.
INTRPRETES: GUILLAUME CANET, LELA BEKHTI.
Uno de los grandes problemas de la clase
media europea es su endeudamiento y su incapa-
cidad para poder salir de las hipotecas txicas
contradas para poder llevar a cabo proyectos de
futuro. El ttulo de la pelcula de Cdric Khan, Une
vie meilleure, es bastante significativo. Yann Gui-
llaume Canet es un joven de clase social modes-
ta que vive con una mujer emigrante y su hijo de
9 aos. El sueo de Yann consiste en poder abrir
un negocio. Un da decide comprar un viejo edifi-
cio en ruinas para llevar a cabo las obras que le
permitan abrir un restaurante. Yann establecer
negociaciones con la banca para poder sacar ade-
lante sus crditos que acabarn condicionando su
economa. Una vez finalizada la obra, los respon-
sables de seguridad del restaurante le piden que
lleve a cabo una serie de obras de mejora para
poder llegar a disponer del permiso de apertura.
Yann no dispone de ms dinero, no podr acabar
el restaurante y de forma progresiva su situacin
vital y familiar se ir deteriorando. El sueo de
poder llegar a ser una familia de clase media se
rompe en medio de una Europa en recesin que
no ofrece salidas. Bajo un registro realista, Khan,
representante de la nueva generacin de cineas-
tas franceses, presenta el declive de un mundo en
que la promesa de felicidad es inestable.
TAB. PORTUGAL, 2012. DIRECTOR: MIGUEL GOMES.
INTRPRETES: TERESA MADRUGA, LAURA SOVERAL,
ANA MOREIRA.
El cineasta portugus construye su
ltima pelcula, Tab, como un dptico
que se mueve entre lo real y lo imagina-
rio, entre Portugal y las viejas colonias,
para construir una fbula sobre la frus-
tracin del propio presente. La protago-
nista del relato es Pilar, una mujer de
clase media cuya vida solitaria languide-
ce bajo toneladas de frustracin, tristeza
y aislamiento. Pilar representa la frustra-
cin de un pas Portugal y la margina-
cin social de la clase media. Miguel
Gomes describe la existencia de esta mu-
jer bajo la tentacin continua de un ima-
ginario. En las pantallas del cine que vi-
sita hay un paraso perdido que puede
recobrar. La relacin que establece con
una aristcrata arruinada y agonizante le
servir para poder soar en algo que la
aleje de la evocacin del presente. Tab
acaba en una especie de exorcismo fan-
tasmal en torno a la necesidad de encon-
trar un falso paraso situado en algn lu-
gar de frica. Los sueos de Pilar son los
de una clase cuya realidad los lleva a
querer conquistar parasos inexistentes. Una bsqueda de falsos parasos en frica.
La actriz Lela Bekhti es la Nadia que ve rotos sus sueos de clase media.
086 s+ CINE.indd 87 28/02/13 15:37
88 VANGUARDIA | DOSSIER
para saber ms viajes
Josep Maria Palau Riberaygua. Periodista especializado en viajes y profesor de Periodismo
de la Universitat Pompeu Fabra de Barcelona.
yon no es Pars, pero ni falta que le hace. Aqu se vive a
una escala ms humana y se come mejor. Cuando menos,
Lyon se proclama a s misma capital mundial de la gastrono-
ma, quiz por aquello de que Franois Rabelais hizo nacer de
su pluma a Garganta y Pantagruel sentado a la mesa de uno de
los tpicos bouchons, restaurantes de limitado espacio, mesas
apretadas y generosas raciones de salchichn caliente, croque-
tas de pescado, platos a base de despojos, excepcionales pt
crute brioches rellenos de pat templado o matefaims, unos
crepes de poderosa consistencia. Y por cierto que el nombre de
bouchon no deriva del corcho que cubre las botellas de Beaujoleais
o del valle del Roina que riegan los platos, sino de bouchoner, el
trabajo de cepillar los caballos de aquellos que se acercaban
montados a las viandas. Porque Lyon cuenta con un importante
pasado burgus, de races que profundizan en la poca medie-
val y que se traducen en la imponente coleccin de edificios
gticos flamgeros del casco antiguo, un universo de calles
empedradas que a veces recuerda a Florencia y que lleva el dis-
tintivo de patrimonio de la humanidad desde los aos 80.
La mayor concentracin de bouchons se da en la parte norte
de la Presquile, una pennsula que es casi una isla, sitiada por
las corrientes del Rdano y el Saona, atrapada entre las colinas
de Fourvire y Croix Rousse. En esta ltima se cre el barrio de
la seda, donde se instalaron los tejedores, llamados canuts. Entre
sus labernticas callejuelas se esconden viviendas con techos a
cuatro metros de altura para poder albergar la maquinaria y los
telares. Los mismos edificios estn dotados de traboules, una red
de pasadizos por los que circulaba el preciado tejido de forma
segura primero, y los miembros de la resistencia despus, du-
rante la Segunda Guerra Mundial. De aquel barrio brot tam-
bin el movimiento revolucionario de 1831. Las viviendas de los
canuts son ahora tiendas con encanto, galeras o lofts caros,
cuyos ocupantes atisban los efectos de la crisis por la ventana,
no sea que los acaben echando del territorio conquistado.
Mientras, en el Instituto Lumire se sigue proyectando el viejo
filme en el que los trabajadores salen sonrientes de la fbrica.
L
LYON
Comer en un bouchon
y perderse en los traboules
Vista desde la Fourvire, con el Rdano y la catedral de San Juan en primer trmino. H. CAMPOLION / AKG.
Para visitar

Los restos de la
civilizacin galorromana
en la colina de Fourvire.
En especial, valen la pena
el foro y el museo de la
Civilizacin Galorromana,
con la Tabla Claudina.

El laberntico barrio de
Croix Rousse, con cuestas
saturadas de tiendas de
fotografa y de diseo.

Un recorrido por los
mejores monumentos
del gtico flamgero,
como las casas Laurencin
y Dugas o la residencia
de los Gobernadores.

El Instituto Lumire,
donde naci el
cinematgrafo. An
se puede ver el hangar
que usaban los geniales
hermanos para rodar
sus pelculas.

Un vistazo al mercado
Les Halles Paul Bocusse,
con su espectacular
oferta-homenaje
al famoso chef..
088 s+ VIAJES.indd 88 26/02/13 12:13
VANGUARDIA | DOSSIER 89
jar. Los servicios financieros, de seguros o sa-
nitarios que sustituyeron a la industria pesada
de otros tiempos ya no son tan solicitados, y
Cleveland va perdiendo la imagen de ser uno
de los mejores lugares para celebrar encuen-
tros de negocios del pas. Eso s, los edificios
oficiales an lucen todo el carisma del concep-
to city beautiful, desarrollado hacia 1900.
otemburgo (Gteborg) es el paradig-
ma de la ciudad de clase media
sueca. Una clase media que se ha ido
construyendo con el paso de los siglos,
apoyndose en un elemento tan inesta-
ble como el agua del mar. La pesca siem-
pre ha sido un elemento capital en los
pases nrdicos, pero tambin el comer-
cio martimo, puerta al mundo que en el
caso de Gotemburgo permanece abierta
incluso en pleno invierno: las aguas que
baan sus muelles nunca llegan a helar-
se, algo que s sucede en otros puertos
competidores, ms alejados de las co-
rrientes del estrecho de Kattegat. Por eso
la empresa de rodamientos SKF, o la po-
derosa Volvo, tienen sus oficinas aqu.
Acostumbran a ser edificios brillantes,
con mucho cristal, con vistas a Kipplan,
una zona de antiguos tinglados que hoy
es museo y sede de un reputado restau-
rante con estrella Michelin. El resplandor
GOTEMBURGO
Un hogar sueco de clase media
CLEVELAND
City beautiful de capa cada
G
n los suburbios de Cleveland, antao ejem-
plo de la pujante clase media estadouniden-
se, van apareciendo signos de pobreza. Los veci-
nos ya no aparcan en las puertas de sus casas
dejando las llaves puestas, y miran dos veces
antes de apearse. Cuando decimos suburbio, nos
referimos al concepto americano del mismo, es
decir, un lugar residencial donde conseguir una
mejor escuela, una casa ms grande o un mejor
trabajo. El lugar de las oportunidades. En estos
lugares es donde mejor se palpa el abismo fis-
cal que tanto preocupa a Obama. En el centro
cuesta ms de ver ya que all abundan las institu-
ciones artsticas y culturales, as como bibliotecas
pblicas financiadas por particulares o empresas
con voluntad filantrpica. La Cleveland Orchestra,
una de las Big Five de Estados Unidos, sigue ofre-
ciendo sus galas, pero en las tiendas de la exclusi-
va Euclid avenue los precios han empezado a ba-
E
Para visitar

Visitar el conjunto de
edificios del Ayuntamiento,
el palacio de justicia del
Condado de Cuyahoga o la
biblioteca Pblica, magnficos
ejemplos neoclsicos
del estilo city beautiful.

Asistir a un partido de
bisbol en Progressive Field,
elegido como el mejor estadio
de las Grandes Ligas..

Disfrutar de una velada
musical con la Cleveland
Orchrestra.

Pasear por la Old Arcade,
galeras construidas en el
siglo XIX inspiradas en las
Vittorio Emanuele de Miln.
El icnico edificio Skanska. K. TRIMAN / Fotostock.
acerado contrasta con el de los edificios
de la orilla de enfrente del Gota, el ro
donde se ubica el antiguo barrio de Haga
y sus tiendas con encanto, pero tambin
la seorial avenida de Kungsportsaven-
yen, territorio donde abundan los mejo-
res restaurantes y selectos clubs noctur-
nos. Sin embargo, subidos a la Rueda de
Gotemburgo, la gigantesca noria del
puerto, la visin que se capta es la de una
ciudad compacta, casi la de una capital
de provincias, lejos de la imagen que se
espera de la segunda urbe de Suecia.
Para visitar

Empaparse del ambiente portuario y subir a
la emblemtica Rueda de Gotemburgo, donde
incluso se sirven cenas en sus gndolas.

Pasear por Kungsportsavenyen hasta
Gtaplatsen, la plaza en la que se encuentran
el museo de Bellas Artes, la sala de Conciertos
y el teatro Municipal.

Un almuerzo en Feskekrka o la iglesia
del pescado, un mercado donde sus arcos
apuntados recuerdan un templo por fuera.

Conocer la reserva cultural de Kipplan,
antigua sede de la Compaa Sueca
de las Indias Orientales.

El Centro Hasselblad de fotografa o el museo
Volvo y su coleccin de autos de poca.
El centro, con el ro Cuyahoga. D. LEVITT / Blomberg.
088 s+ VIAJES.indd Sec1:89 26/02/13 12:13
90 VANGUARDIA | DOSSIER
para saber ms webs
OCDE
http://www.oecd.org/
Publica semestralmente su out-
look con datos, previsiones y es- k
tudios referidos a las economas
avanzadas y emergentes. Define
como clase media la formada
por aquellos hogares en los que
el consumo diario se sita como
mnimo en diez dlares por per-
sona y da, 15.000 dlares anua-
les una familia de cuatro (en
paridad de poder de compra).
Destaca el estudio sobre la evo-
lucin futura de la clase media
en el mundo: http://www.oecd.
org/dev/44457738.pdf The Emer-
ging Middle Class in Developing
Countries, W. P. 285. Se puede en-
contrar dnde se localizan los
1.900 millones de personas que
aproximadamente se encua-
dran en la clase media y las pre-
visiones que para 2020 apuntan
a un desplazamiento de Occi-
dente a Oriente, tanto en nme-
ro de consumidores como en
capacidad de gasto.
BANCO MUNDIAL
http://www.bancomundi
al.org/
Accedemos a datos y a publi-
caciones para encontrar datos
relevantes sobre la clase me-
dia por pases a partir de los
WDI con la idea de matizar la
utilizacin del PIB per cpita
como uno de los indicadores
de bienestar. Relevante es
analizar el informe Doing Bu-
siness por pases y seguir las
tendencias de la clase media
mediante el seguimiento del
ndice de Gini (http://datos.
bancomundial.org/indicador/
SI.POV.GINI), que permite ana-
lizar la distribucin de los
ingresos y del consumo entre
individuos u hogares y as in-
terpretar en sentido cualita-
tivo el grado de bienestar de
un pas en base a la propor-
cin de clase media. Pueden
complementar con datos del
World Economic Outlook del
FMI, www.imf.org
CHINA STATISTICAL
YEARBOOK 2012
http://www.stats.gov.cn/
english/
La evolucin esperada de la clase
media mundial depender, en
parte, de las previsiones que se
manejan de las economas emer-
gentes y muy especialmente de
China. Esta web permite seguir
ao por ao la evolucin de la
clase media en este pas en su
desarrollo econmico y social.
Abarca los principales datos es-
tadsticos de los ltimos aos
tanto a nivel nacional como pro-
vincial. En http://www.stats.gov.
cn/english/publications/t201210
11_402841708.htm pueden en-
contrar una radiografa actual:
alcanza los 160 millones de per-
sonas, situndose, a nivel nacio-
nal, como la segunda ms nu-
merosa tras la estadounidense.
GLOBAL TRENDS 2030
http://gt2030.com/
El informe tendencias globa-
les 2030 se elabora cada cua-
tro aos por el Consejo Nacio-
nal de Inteligencia de Estados
Unidos. El hilo conductor del
ltimo informe es el ascenso
de la clase media en Asia.
NDICE DE DESARROLLO
HUMANO (IDH)
http://hdr.undp.org/es/
estadisticas/
Los datos empleados para cal-
cular el IDH del Programa de
las Naciones Unidas para el
Desarrollo (PNUD) son las me-
jores y ms actualizadas esta-
dsticas para analizar indica-
dores proxy sobre la clase me- y
dia en diferentes pases. Se
remonta a 1990 y el cmulo
de datos empricos ha tenido
un profundo impacto en las
polticas de desarrollo en todo
el mundo. Versin (castellano
o cataln) http://hdr.undp.org/
es/informes/mundial/idh2011/
otras webs
www.middleclasshandb
ook.co.uk/
El blog Middle Class Hand-
book analiza el compor-
tamiento de la clase media
y de la burguesa en el Rei-
no Unido. Las reflexiones
que se ofrecen van desde
recomendar marcas de vi-
nos a consejos para vivir la
vida de una manera brit-
nica digna.
www.diw.de/en
El Instituto Alemn elabora
estudios sobre de qu forma
est distribuida la riqueza
en los lands alemanes y la
evolucin de la clase media.
Sealan que el ascenso de
las clases bajas a las medias
se presenta cada vez ms
complicado.
www.bde.es
Encontramos Indicadores
estructurales, variable
proxy que permite analizar
la descomposicin del pro-
ducto interior bruto per
cpita espaol y la conver-
gencia o divergencia de las
clases medias espaolas en
relacin a las de la Unin
Europea.

http://www.obdesigualt
ats.cat
En Catalunya destacan los
datos sobre la clase media
que ofrece el Panel de Des-
igualtats Socials de la Fun-
daci Jaume Bofill. Se pu-
blican desde 2000, siendo
una muestra representati-
va de la poblacin de Cata-
lunya y de cada provincia
de carcter longitudinal,
nica en sus caractersti-
cas en toda Espaa.
scar Mascarilla. Doctor. Investigador del CAEPS y de la XREPP. Director del mster en Globalizacin de la
Universitat de Barcelona.
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Entrevistas sobre el cambio
Julia Otero J.A. Bayona
J.O.

Algn cam-
bio en tu vida que
no aparezca en tu
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J.A.B. La primera
vez que fui al cine,
que adems es el
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92 VANGUARDIA | DOSSIER
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THE FATE OF THE
MIDDLE CLASS
James K. Galbraith
PROFESSOR AT THE LYNDON B. JOHNSON
SCHOOL OF PUBLIC AFFAIRS, THE UNIVERSITY
OF TEXAS AT AUSTIN. HIS MOST RECENT BOOK
IS INEQUALITY AND INSTABILITY: A STUDY OF THE
WORLD ECONOMY JUST BEFORE THE GREAT CRISIS.
THE MIDDLE CLASS WAS THE ANSWER
given by 20
th
century America to 19
th

century Europe or, more precisely, it was
the answer given by Franklin Roosevelt
and Lyndon Johnson to David Ricardo and
Karl Marx.
For the European economists of the
19
th
century, there were three social
classes: landowners, capitalists, and
workers. Landowners earned rent, a
privilege owing to land title and requiring
no work. Cheap food from the New World
undermined their position in Britain:
revolution and the guillotine did the same
in France. That left the polarized world of
capital and labor, of bourgeois and
proletarians, with wealth ever
concentrating among the rich and misery
unrelieved among the poor. Marxs Capital
chronicles the dismal conditions of mid-
19
th
century factory life, and from this he
foresaw a future of upheaval leading to
communism; in the 20
th
century, his
followers in Russia, China, Vietnam and
elsewhere pretended that they were riding
this historical wave.
But of course in industrial Europe the
vaunted workers revolutions never
succeeded. For the most part they were
forestalled by a steady rise in living
standards, leading to a class truce. As
Keynes observed in The Economic
Consequences of the Peace, On the one hand
the laboring classes accepted from
ignorance or powerlessness, or were
compelled, persuaded, or cajoled by
custom, convention, authority and the
well-established order of society into
accepting, a situation in which they could
call their own very little of the cake that
they and nature and the capitalists were
cooperating to produce. And on the other
hand the capitalist classes were allowed to
call the best part of the cake theirs and
were theoretically free to consume it, on
the tacit underlying condition that they
consumed very little of it in practice... And
so the cake increased...
Open war between capital and labor
in Europe was rare, breaking out only in
conditions of exceptional chaos, including
Paris in 1870, Bavaria in 1918 and
Barcelona in 1936. More broadly
international solidarity rarely
overshadowed nationalism; on two
occasions the working classes of Europe
faced off in brutal wars. As the sociologist
Giovanni Arrighi observed, the 20
th

centurys canonical conflict between
industrial capital and organized labor
occurred in Detroit, Michigan
culminating at the River Rouge plant of
the Ford Motor Company in 1941. There
the victory of the United Auto Workers
began a great age of industrial unionism
in the US. And the consequence under
American wartime conditions was not
violent revolution, but a powerful
acceleration of the New Deal.
The New Deal, the Second World War,
and, later, the Great Society, largely
created the American middle class on a
foundation of industrial development and
cheap domestic oil. To this mix the New
Deal proper contributed Social Security, a
minimum wage, the National Labor
Relations Act, farm price support
programs, public works employment and
the construction of a national system of
roads, airports, schools, bridges and
tunnels and many other facilities, and a
housing program that laid the basis for a
home-owning society. The war then
transformed the finances of American
workers, who went from living hand-to-
mouth to being substantial creditors of
the American state. Under Johnson, the
Great Society added the substantial
element of health insurance (the public
insurance programs Medicare and
Medicaid), and opened the by-then-existing
welfare state to previously-excluded
persons of color. In consequence, the
middle class grew and poverty rates in
America declined.
In Europe, things evolved much more
unevenly. In Northern Europe, a tradition
of social democracy dating back to the
1930s created the small, highly-
prosperous, and yet open middle-class
societies that exist today. Postwar West
Germany, now governed by its own
Christian and Social Democrats, followed a
similar path. In the other large West
European democracies (France and Italy),
unions were weaker, Communists
stronger, class conflict more acute, and
progress toward a middle-class mentality
let us define it as the merger of working-
class origins with bourgeois habits was
todos V.O.indd 92 12/03/13 13:33
VANGUARDIA | DOSSIER 93
less marked. In Spain and Portugal and
for a time also in Greece fascism
lingered, and with it the ideologies of
dissidence and resistance. In the East, on
the other hand, communism imposed a
working-class regimen on peoples who
consequently yearned to become middle
class, leaving behind the stale schemes of
identity that still prevailed, to a degree, in
parts of the West. Then communism fell,
Europe became one, and for a time it
appeared that the common middle-class
identity long familiar in America would
also become the universal European norm.
At the same time, the perception of
America as a middle-class bastion was
disfigured by the rise of Reagan and his
free-market world-view, celebrating the
rich and the entrepreneur over the worker-
consumer and the manager-bureaucrat. So
successful was the projection of
Reaganism into the worlds view of
America that US intellectuals also largely
adopted this perspective, and so the fate of
the middle class has been a worry of
progressive thinkers in the United States
for the past generation.
The worries have some foundation.
Unions have been a fading force since the
1960s; their decline accelerated by waves
deindustrialization in the 1980s. Rising
income inequality dates from the same
time, peaking to historical highs around
2000, and raising fears that the country
has been taken over by a new plutocracy of
computer geeks, oil men, casino operators,
media moguls and bankers. And the
hotch-potch that is the American safety
net serves as evidence, for some, that the
US fails to meet European [by which is
usually meant, Scandinavian] standards of
social welfare.
Yet both the American middle class,
and the programs that serve it, continued
to expand until quite recently. In the
prosperity of the late 1990s, the United
States had full employment for four years,
and poverty rates for Black and Hispanic
Americans reached all-time lows,
permitting many in both groups to
transition permanently into the middle
class with a few rising, almost as though
inevitably, into the ruling circles as well.
And despite the attention given to
welfare reform at that time, the social
safety net in the United States survived the
Reagan years, and has also continued to
grow, with the earned income tax credit
expanded under Clinton, drug coverage
added to Medicare under George W. Bush,
and universal health insurance, of a sort,
finally achieved under Barack Obama.
One might think that these measures
would have completed the American
middle class project even as it continued
to develop in Europe, thanks to
convergence in the Eurozone. But instead
there came the Great Financial Crisis. Now
in both continents the middle class is
under threat, but once again, in different
ways and (I will argue) with different
outlooks.
In the United States, the existence of a
large federal government presiding over
the entire economy has had a powerful
stabilizing effect on incomes and living
standards. When the crisis hit, transfer
payments unemployment insurance,
disability insurance, food stamps, Social
Security and the like rose (roughly) by an
astounding eight percentage points of
GDP, so that while employment and
production fell by ten percentage points,
the fall in incomes and consumption was
just a couple of percentage points. Day-to-
day living standards in the US fell very
little in most places and for most people.
And, of course, bank deposits were
protected by insurance, so that people
with modest financial reserves who were
not taking financial risks lost practically
nothing on that score; unlike the 1930s,
the middle class was not wiped out by
bank runs.
What did collapse in the U.S. were
interest rates, stock prices (at least briefly)
and more slowly but more definitively
housing values. The first two affect mainly
those with cash to spare; by definition,
they are problems mainly for the wealthy.
Residential construction also collapsed,
but many of those workers were
immigrants to begin with, not members of
the middle class, and they did not take
long to disappear from the American
workforce. Many other workers who lost
jobs were second- or third-earners in their
families, or holders of multiple jobs, or
older workers eligible for early retirement
under Social Security or for disability
payments and in these cases, too, the
effects are cushioned by family
circumstance and public programs.
It is the decline of housing wealth
that is most important for middle-class
Americans. With a large share of
American families in houses that are
worth less than the debts owed on them,
refinancing becomes impossible, and the
sale of ones house is also difficult, since
you have to bring cash to the table to pay
off the mortgage. What it means for most
people is that a reserve of purchasing
power has disappeared, and with it the
ability to move easily from ones present
home to the next one, whether to meet
the demands of a growing or a shrinking
family, to change jobs or to enjoy a
different climate in retirement. For
millions there is even the threat of
foreclosure and eviction although this
does not mean that a large share of
American homeowners will in fact be
foreclosed; nor is foreclosure necessarily a
financial calamity, since in many cases
those who default on their mortgages can
surrender their house, move elsewhere
and be free thereafter of the burden of
mortgage debt. (In this respect US law,
despite recent changes, still favors debtors
far more than is the case in Spain.) Still, it
is a difficult and unpleasant situation.
The other big stress on the US middle
class is the erosion of local public services,
owing to reduced tax revenues at the lower
levels of government. This is most
noticeable in cutbacks to the public
schools, perceived declines in their quality,
and a rise in para-public alternatives such
as charter schools. All this, and the rapidly
rising cost of college, intensify the
financial pressure on middle-class
households, for whom placing their
children in a college of good stature has
become the major status symbol of the
culture. Debates over access to university
places including over affirmative action,
which are programs favoring mainly Black
and Hispanic students achieve an
intensity in America not observed
anywhere else in the world, and this is
despite the fact that university places are
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T E X T OS OR I GI NA L E S
not scarce. Other stresses on local
government capacity include delayed
maintenance of roads and water systems,
reduced hours for libraries and parks,
diminished environmental services; all of
these take their toll on living standards,
but in ways that are felt mainly on the
peripheries of daily life.
In sum, even though the housing
finance bust decimated poor
neighborhoods in many older American
cities, and left many newly-built
subdivisions empty; even though it cost
millions of jobs and drove millions more
out of the workforce; and even though
unemployment rates remain very high, the
most important enduring effect of the
crisis has not yet been felt on day-to-day
living standards for most of the middle
class. It is rather on long-term financial
security, public services, and the prospects
for future advancement. These are, for
now, mainly psychological matters to
which people adjust. And so the country
continues to function, and, although the
middle-class is damaged, its mentality
persists. This explains how the US is the
only post-crisis country so far to return an
incumbent head of government to office,
and why the traditional fall preoccupations
of the people, from football to Christmas
shopping, seem undisturbed. As the saying
goes, God looks after children, small dogs,
and the United States.
As for Europe, even the most casual
observer can see that while conditions in
Germany and the UK are fairly normal,
those in Greece and Spain, Ireland and
Portugal are not. (In France and Italy, the
signals contradict each other; one has the
impression that things are getting hot, but
have not quite yet reached the point of
boiling over.) Whats the difference? It is
that in those large countries that have not
faced a financial crunch, large budget
deficits successfully filled the gap between
spending and taxes caused by the crisis,
and so stabilized private incomes to a
substantial degree. But in the countries of
Southern and Eastern Europe, this was not
the case. And so budget deficits were
accompanied by high interest rates, and
severe austerity programs, taking the form
of sharp cuts in public spending and
higher taxes (mainly through the VAT) on
private consumption.
Day-to-day living standards have
therefore fallen sharply in Southern
Europe. Joblessness in Europe is
concentrated in these countries, with
workers faced with the bleak choice
between hardship at home or emigrating
to equally bleak prospects. Civil service
salaries and pensions have been cut, while
tax rates have risen, squeezing the
discretionary funds of a population
largely lacking in financial reserves.
Meanwhile weak public services have been
cut to the breaking point, forcing many
middle-class households into
unaccustomed extra expenditures for
private medical services or private
schooling. Unlike the United States,
universities and hospitals lack access to
major private donors who can take up the
slack when public funds are restricted,
and this means that budget austerity
translates directly into the curtailment of
services or a demand for side payments,
widely spoken-of in Europe, but (to this
authors knowledge) not in the US.
At heart, middle-class life means a
reasonable degree of long-term financial
security, combined with secure access to
basic services including education, health
care, and the amenities of urban life. It
also means reasonable freedom from the
threat of violence, whether due to crime
or to organized political forces, such as are
now emerging in Greece, in some parts of
eastern Europe, and perhaps elsewhere. In
the US, crime rates have been falling for
years; they have not risen significantly
since the crisis, and the violence one fears
most occurs inside homes, not on the
streets outside. In Europe, the populations
of some countries remain largely wealthy,
safe and secure. But in others, this is not
so. And it is in those places, where hope is
dead, debt crushing, pensions vanishing,
jobs unavailable, and services in a state of
collapse, that one most senses the threat
to middle-class life.
Sadly, we have seen all of this before,
not long ago and not far away. By the
standards of its time and place, and within
the conditions that it had confronted
while asserting independence from the
Soviet Union, Yugoslavia was a middle-
class country. And the lesson of Yugoslavia
is that extreme violence and cruelty are to
be expected when a middle-class society
falls apart. One can only hope that there
are, in Europe, people who remember this,
and countries that are prepared to stand
up and refuse the crushing forces that
economic dogma now imposes on the
debt-encumbered periphery of the
European Union.
THE RISE AND FALL
OF THE MIDDLE CLASS
Stewart Lansley
VISITING FELLOW AT BRISTOL UNIVERSITY AND
THE AUTHOR OF THE COST OF INEQUALITY, WHY
ECONOMIC EQUALITY IS ESSENTIAL FOR RECOVERY,
GIBSON SQUARE, 2012.
IT IS NEARLY A CENTURY SINCE THE GREAT
American motor tycoon, Henry Ford, an-
nounced that he was doubling the pay of
his Detroit production line workers to $5 a
day. Detroit was then a thriving industrial
metropolis and grew to become a symbol of
Americas global industrial power. Today,
along with other former factory heartlands
like Pittsburgh and Cleveland, the city lies
at the epicenter of what has become known
as Americas rust belt.
That transition from success to failure
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T E X T OS OR I GI NA L E S
tells another story too, one of the rise
and fall of Americas middle class. The
apparently unstoppable advance of middle
America over the last century has come to
a halt and is now set in reverse. According
to the chairman of President Obamas
Council of Economic Advisers Professor
Alan Krueger - the American middle class
had been shrinking since the 1970s, from
51 per cent then to 42 percent now.
It is a process of historic reversal that
may have started and gone furthest in
the United States, but a similar trend has
been at work in the United Kingdom and,
fuelled by the global crisis, is now sweeping
through much of the rich world. As early
as 1956, the celebrated sociologist, C
Wright Mills, wrote that American society
had become less a pyramid with a flat base
than a fat diamond with a bulging middle.
By the 1970s, the social shape of the United
Kingdom conformed to a similar diamond-
shaped pattern with a small group of
the rich and the poor and a large middle.
Today, both countries have very different
social patterns. They look much more like
distorted hourglasses, one with a small
bulge at the top, a thin stem in the middle,
and a much larger bulge at the bottom. A
larger and larger group of the population
in both nations has been sinking in relative
income and class terms, leaving a gaping
hole in the middle.
Across much of continental Europe,
but especially in Spain, Portugal, Italy
and Greece, successive rounds of austerity
aimed at reducing growing fiscal deficits
have been driving a similar trend, playing
havoc with the livelihoods of those in the
middle as well as the bottom half of the
income distribution.
The shrinking of the once thriving
middle strata of societies is overturning
one of the most enduring social trends of
the post-war era. Not that long ago rising
affluence led many UK commentators to
herald the rise of an increasingly middle
class society, better paid and educated
and with a much stronger set of upward
aspirations. In 1997, the Labour Partys
deputy leader, John Prescott, declared we
are all middle class now.` No-one is saying
that now.
But what do we mean by the middle?
In the US, Krueger defined the middle
class as households with annual incomes
within 50 percent of the national median
income ( the mid-point of the distribution
). In the UK, the bulk of the middle class` -
a mix of top professionals, managers, sales
personnel and administrators sits in the
upper half of the income distribution.
The group straddled around the middle
income point embraces a wider range of
occupational groups, a mix of the lower
tail of the middle class and the upper tail
of the traditional working class.
It is this middle income group that
is facing the gravest reversal of fortunes.
Although it is a trend that is being fuelled
by the global economic crisis, it has its
roots in the rapid and relentless process
of economic and industrial upheaval
that began in the 1960s and started to
accelerate from the 1980s. America lost
8 million manufacturing jobs between
1980 and 2009 as a relentless process of
deindustrialisation` turned once thriving
industrial heartlands into near wastelands.
Whole swathes of American society, from
the Rust Belt to the so-called Sun Belt, the
once prosperous southern states stretching
from Florida to California, have been left
behind by the economic forces of the last
thirty years.
A similar process has cut
manufacturings share of national output
in Britain from a third in 1979 to a mere
13 per cent today, while helping to raise
unemployment to levels well above those
of the 1950s and 1960s. Many of the new
jobs created in an expanding service sector
have offered lower relative pay than the
ones they replaced.
What has been at work is a process
of what labour market economists
have called the hollowing out of the
middle`. Since the late 1970s, there has
been a steady rise in the number of well-
paid, professional jobs from business
executives to software engineers along
with a rise in the number of low paid jobs
in, for example, cleaning, retail and call
centres. Against this there have been sharp
falls in the number of jobs paying middle
wages from machine setters and plant
operatives to a range of now automated
routine clerical jobs. Britain used to enjoy
a large sector of intermediate, middle-skill,
middle-paying work that provided jobs
for a sizeable group once described by the
late Philip Gould, Labours chief pollster
under Tony Blair, as neither privileged
nor deprived. As this group has been
eroded by job polarisation`, the result is
a country increasingly divided between
the privileged and the deprived` with a
much smaller group who are neither`.
The rise of the MacJob` age has
been compounded by another, overriding
development the way the gains from
growth have been increasingly colonised
by a mix of big business and a small
financial and corporate elite. While
the worlds big global companies have
been enjoying a profits bonanza and the
top one per cent has seen its share of
income escalate sharply on both sides of
the Atlantic, the share of the economic
cake going to wage-earners has been in
corresponding decline. The main losers
from these trends have been those on
middle and low earnings. The collapsing
fortunes of middle Briton and Americans
are in large part the mirror image of the
rise of the plutocracy and the return of the
gilded age in these countries.
IN the UK, real median wages first
started to lag total output from the early
1990s. They then became static from
2003 and have been falling since 2009.
IN the United States this detachment of
living standards from growth began even
earlier. Here, typical earnings rose by a
mere 13 per cent in the three decades
from 1979. Both the US and the UK have,
in the process, been turned into low paid
economies. Both sit at the top of the global
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low paid league table of rich nations -
the US with a quarter and the UK with a
fifth of the workforce on low pay. Other
countries with more than a fifth in low
pay are Canada, Germany and Ireland.
Spain is not far behind with 16 per cent
while, in contrast, Belgium, Norway and
Italy all have less than 9 per cent.
At one level, the replacement of
factory by clerical and white-collar service
jobs in the UK has led to an apparent
upward shift in the class structure. In the
four decades to 2007, the proportion of
the population classified by sociologists as
working class fell from 70 to 44 per cent,
while the middle-class rose from 31 to 55
per cent.
But this apparent upward shift in the
class structure is largely an illusion. If the
workforce is ranked by incomes, the social
shape of Britain looks very different than
if is ranked by its nominal class position.
This is because the rise up the class ladder
has not been matched by a parallel rise in
relative wages and opportunities.
In some parts of Britain outside of
the prosperous South-East where the top
part of the hour-glass is concentrated -
the move from industry to services has
denied whole generations much of an
economic purpose in life. Factories in
former thriving industrial areas from
South Wales to the Midlands - have been
replaced by little more than car parks,
cut-price retail outlets and warehouses.
In Stoke, the once thriving Staffordshire
Pottery is now a B&Q. In the Brierley Hill
area of the West Midlands, the Marsh
and Baxters meat processing plant, once
the biggest in Europe, is now a shopping
centre. In these areas, the jobs that are
on offer are often poorly paid, dull and
insecure.
Similar, if mostly shallower, trends
have been emerging elsewhere. In all
rich countries middle occupations
appear to be shrinking relative to those in
the bottom as well as the top third, says
Professor Van Reenen of the London School
of Economics. The rising pay gap that
started in the US and UK has since gone
global. According to a 2011 report, Divided
We Stand, by the rich nation club, the
Organisation for Economic Co-operation
and Development ( the OECD ), more than
three-quarters of its 34 members have
experienced a surge in income inequality
during the past 20 years. In Germany and
Canada, typical wages have been at for 10
and 20 years respectively.
During the recession, real incomes
have fallen sharply across southern
Europe, in some countries by as much as
a third on average. Before the crisis, Spain
had largely resisted the growing income
gap of other nations. But the global Crash
has hit Spain with its overinated
property market - especially hard. The
ofcial unemployment rate is 24 per cent,
and double that for those under the age
of 25. Young Spaniards, from graduates to
laborers, fear they will, for the rst time in
three generations, be worse off than their
parents, and many, if not a majority, will.
Poverty and homelessness are soaring
across southern Europe. Dependency on
charity-run food banks is increasingly
widespread. In Spain, middle-class
communities are facing much of the pain
of trenchant austerity measures that are
eating into pay, cutting jobs, decimating
benet levels and pensions and hiking fees
for education and transport.
For the rst time since the war, the
level of home ownership in the UK which
has fallen from a peak of 69.7 per cent
in 2002 to a current 64.7 per cent - is in
decline. The average age of a rst-time
buyer has risen from 28 at the turn of
the millennium to 35 today, creating a
new generation rent` - a group of middle
and low income families dependent on
a poorly regulated and expensive private
rented sector.
The surge in low pay means that work
is no longer a secure route out of poverty.
As well as the rise of work-related poverty,
there has also been a steady rise in the
numbers edging closer to the poverty
line. America has 15 million homeowners
underwater on their mortgages owing
more than their homes are worth. The
American sociologist, Katherine Newman,
points to a new group of the near poor`
which embraces a fifth of the population.
There are now 100 million low-income`
Americans ( 32 per cent of the population
) living below or not that much above the
poverty level.
These trends have come at a growing
cost to government. To prevent living
standards plunging to unacceptable levels,
governments have had to do much more
of the heavy lifting, pumping in state
financial help to those in work. This has
led to soaring welfare bills, and in the UK,
a hardening of public attitudes to those
dependent on welfare.
The post-war era of improving pay
and opportunity for most has been turned
into a very different era of downward
job mobility of former skilled factory
workers cleaning cars, joiners working
as airport baggage handlers, trained
draughtsmen and IT specialists forced
into taxi-driving, often with long gaps
of unemployment in between. Even
before the post-2008 downturn, up to a
third of UK graduates were ending up in
permanent non-graduate jobs.
What these trends have created is
a growing and serious aspiration gap
across much of the rich world. In the UK,
a new phrase the squeezed middle` -
rst coined by the Labour Party leader, Ed
Miliband, has entered the political lexicon.
Miliband has also referred to the erosion of
the British promise`, the expectation that
children would have greater prosperity
and more opportunity than that of their
parents. One of the implicit assumptions
of the post-war years was that economic
and social policy would ensure that each
generation would enjoy improved living
standards and life chances. The children of
blue-collar workers would become white-
collar. The grandchildren would become
professionals. Incomes would rise for all.
While this promise` started to be broken
from way before the 2008 Crash, it has also
been intensied by the crisis.
The US economist, William Easterly,
has long warned that the middle income
share affects key social indicators such
as life expectancy, infant mortality
and health outcomes. A high share
has also been good for democracy and
the promotion of political rights. Elite
dominated societies, he adds, have
invested less in human and infrastructure
capital for the majority because of fear of
empowering groups outside [its] own class.
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While world leaders have been very
slow to spot these trends, they are now
being forced belatedly - to wake up to
the consequences, economic as well as
social. When middle-class families can no
longer afford to buy the goods and services
that businesses are selling, it drags down
the entire economy from top to bottom
is how President Obama put it a years
ago. Thats why a CEO like Henry Ford
made it his mission to pay his workers
enough so they could buy the cars they
made.` At the annual gathering in 2012 of
global economic and political leaders at
Davos, delegates defined inequality as the
greatest challenge now facing the world,
ahead of rising fiscal deficits.
As in Spain, the British public are only
too well aware of the reality. Despite the
nominal rise in class position, growing
numbers believe that their jobs offer a
lower status than those of their parents.
In a 2009 survey for the British Trade
Union Congress, only just over a half
thought that their own living standard
was higher than their parents at the same
age; 23 per cent thought it about the
same and 17 per cent lower.
As more and more US citizens
express a rising fear of falling - worried
about losing their livelihood and relative
income status the nation is it seems
at last facing what has been reality for
years the American Dream ( the ease
with which citizens can go from rags to
riches) is a myth.
IN a poll conducted for the
Washington Post before the Presidential
election, respondents were asked which
was the bigger worry : unfairness in the
economic system that favours the wealthy
or over-regulation of the free market that
interferes with growth and prosperity`.
They chose unfairness` by a margin of 52-
37 per cent. This shows just how much the
once pro-self-reliant American public have
come to recognise that the much-heralded
virtues of hard work and self-help no
longer deliver a decent standard of living.
Despite the growing awareness,
governments have been paralysed into
inaction. Inequality has continued to
rise through the crisis while experts are
forecasting that living standards for those
on low and middle incomes will continue
to decline across much of the rich world.
Across parts of Europe, incomes amongst
many may take a generation to recover to
pre-2008 levels.
But while these debilitating trends
are emerging as one of the biggest policy
issues of the next decade, political
leaders seem daunted by the scale of the
task while experts continue to squabble
about their underlying causes. Some see
them as the product of new and largely
unstoppable economic forces especially
the way globalisation (with free movement
of capital and high skilled labour ) and
technological change has and is cutting
jobs and putting downward pressure on
wages in the West. Others pin the blame
on the replacement of the post-war model
of regulated capitalism with the much
more profit-driven and cutthroat model
of recent decades, one that has fuelled
successive waves of business restructuring
and downsizing in a way that has diverted
existing wealth to the top.
At stake is how to remodel national
economies to ensure that the gains from
growth are more evenly shared than in
the past and able to create better paid and
enduring jobs. This was a big issue in the
American Presidential elections while how
to rein in the rich also dominated the
Presidential elections in France. Achieving
more equal societies and delivering a
fairer distribution of the national goals
may be worthy goals, but they are likely
to prove elusive without a fundamental
change in both global and national
economic models.
For the last 30 years, states across the
globe have sat by and often encouraged big
business and its leaders to win the battle
for the distribution of the cake, more
or less without a fight, disempowering
governments in the process. Whether
capital will have it less easy in the next
phase of capitalism is as yet unclear.
The anti-austerity mood and protest
movements emerging across much of
the world are certainly focusing minds
that a system built on excessive levels of
inequality will, in the words of Albert
Edwards, Societe Generales in-house uber-
bear, ultimately break down.
At the moment, a powerful global
financial and business elite still holds the
reins of economic power and shows no
signs of acquiescing in an erosion of its
muscle, privileges and wealth. But while
governments continue to dance largely
to the tune of global finance, the public
and intellectual mood is hardening. For
the last thirty years, the worlds wealth-
grabbing` plutocrats have had their own
way, with economies run heavily in their
interests. They may now have a tougher
battle on their hands to maintain that
status quo as workforces across the globe
demand a fairer share of the cake.
QUELLES POLITIQUES
PUBLIQUES QUAND
LES CLASSES
MOYENNES
DISPARAISSENT?
Nicolas Bouzou
ECONOMISTE, DIRECTEUR-FONDATEUR
DASTERS. MEMBRE DU CONSEIL DANALYSE
DE LA SOCIT AUPRS DU PREMIER MINISTRE
FRANAIS. DIRECTEUR DTUDES LECOLE DE
DROIT ET DE MANAGEMENT DE LUNIVERSIT
PARIS II ASSAS. EDITORIALISTE SUR CANAL
PLUS. DERNIERS OUVRAGES PUBLIS:
LA POLITIQUE DE LA JEUNESSE, AVEC LUC FERRY,
ODILE JACOB, 2012. LE CHAGRIN DES CLASSES
MOYENNES, JC LATTS, 2011.
LA PASSION GALITAIRE
Il existe sans doute une identit
conomique et sociale des nations. Non
pas une identit qui implique un
dterminisme intgral qui mettrait les
dcisions publiques en pilotage
automatique , mais une identit qui
stipule lexistence dun dnominateur
commun entre les attentes et les modes
daction des agents conomiques et qui
limite, sans le fermer totalement, le
champ des possibles en matire de
politique et qui dfinisse une mthode.
Lidentit conomique et sociale de
lEurope a sans doute commenc
merger au 19
me
sicle avec lapparition
dun embryon de droit du travail et dEtat-
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98 VANGUARDIA | DOSSIER
T E X T OS OR I GI NA L E S
Providence, dabord en Allemagne puis
dans les autres pays ensuite.
Cette identit sest renforce aprs la
deuxime guerre mondiale avec lide
dgalit : galit des chances, ce qui est
classique et partag par les Amricains
(Tocqueville, le plus amricain des
Europens de la premire moiti du 19
me

sicle, a crit de grandes pages sur le
sujet), mais aussi galit, au moins
partielle, des rsultats, ce qui est plus
original et ne va pas sans poser des
questions relatives lefficacit
conomique. Cette ide dgalit ne se vit
pas avec la mme intensit dans toute
lEurope. Elle est trs vivace en France,
beaucoup moins au Royaume-Uni, les
autres pays se situant dans une position
intermdiaire. Il semble nanmoins clair
que lEurope valorise plus lgalit des
rsultats que, par exemple, les Etats-Unis,
ce qui se traduit par une part des
prestations sociales dans le PIB plus forte,
et donc par une imposition (fiscalit et
cotisations sociales) plus lourde mais
mieux accepte.
QUI SONT LES CLASSES MOYENNES ?
Cette ide dgalit a longtemps
positionn la classe moyenne au cur de
ce contrat social et donc de cette identit.
Mais qui composent ces classes moyennes
que lensemble du monde occidental
craint de perdre ? Les conomistes et les
sociologues retiennent gnralement une
dfinition qualitative adaptable des
contextes diffrents. Les classes moyennes
constituent cette partie de la population
qui est en capacit daccder aux biens de
consommation courante. Son revenu
disponible est suffisamment lev pour
laisser une place lpargne ou une
sur-consommation , une fois effectues
les dpenses de premire ncessit, en
alimentation, logement, vtements La
classe moyenne peut accumuler, avec le
temps, un patrimoine suffisant pour en
faire une classe de propritaires
immobiliers mais insuffisant pour en faire
une classe de rentiers. Ces classes
moyennes ont longtemps quilibr
lconomie et la socit de plusieurs
faons. En consommant de faon massive
et homogne, elles ont longtemps tir
lessor de la grande distribution et de la
croissance conomique. En duquant leurs
enfants, elles ont contribu la monte du
niveau scolaire moyen. En votant au
centre-droit ou au centre-gauche, elles ont
cantonn les extrmismes politiques un
rle contestataire. Cest dire si leur
potentielle disparition est dstabilisante
car avec elles, cest un monde assez
prvisible et stable qui sen irait.
Les 30 glorieuses europennes
constituent lge dor des classes
moyennes. Non pas quelles naient point
exist avant. Elles sont un avatar du
dveloppement conomique capitaliste, et
on les retrouve aussi bien chez les artisans
et les commerants du Moyen-ge que chez
les petits bourgeois analyss par Marx
au 19
me
sicle. Simplement, cest partir
des annes 1950 que lconomie se
structure autour delles. Cest aussi ce
moment que le mode de production est
le plus favorable lpanouissement de ces
classes.
POURQUOI LGE DOR DES CLASSES
MOYENNES EST PASS
Pour comprendre ce point, il faut faire
appel au matrialisme historique de Marx,
qui nous explique que la structure de
production (les technologies) dtermine
des rapports de production (une
organisation du travail) qui gnrent une
structuration en classes sociales.
Justement, cest au cur mme des
entreprises que la classe moyenne des 30
glorieuses prend forme. Dans les usines, le
travail la chane est la rgle. Il amne les
entreprises se constituer verticalement :
il y a les ouvriers, les contrematres et les
directeurs dusine. Un ouvrier peut
naturellement progresser au sein dune
mme structure. Lorganisation
hirarchique est claire : chaque chelon
correspond un salaire. Les tches des
ouvriers sont rptitives : il ny a pas
vraiment de prime au talent ; la plupart
des ouvriers dlivrent un travail de qualit
semblable. Il leur est difficile de se
distinguer. Cest lun des points essentiels
de diffrence des 30 glorieuses avec la
priode actuelle : le travail est homogne,
les ouvriers disposent de peu dautonomie,
les ingalits salariales, pour un mme
mtier, sont donc contenues. Les primes
existent, mais elles sont surtout
collectives, et leur incidence sur le salaire
total est insignifiante par rapport aux
pratiques actuelles. Ces modes
dorganisation, fordistes, tayloristes, dans
nos pays riches, ont quasiment disparu.
Leurs consquences niveleuses aussi.
Lorganisation, de verticale, est devenue
horizontale. De concentre, elle est
devenue dconcentre. Capable,
auparavant, dliminer les erreurs via des
contrles qualits raliss tout au long des
chaines de production, elle ne tolre plus
la mdiocrit.
Mais il y a plus que le matrialisme
historique de Marx pour expliquer le
nouvel ge des ingalits. Il y a aussi la
destruction-cratrice de lconomiste
autrichien Joseph Schumpeter. En effet,
lconomie mondiale est entre depuis
une petite dizaine dannes dans un cycle
majeur dinnovations, celui des NBIC
(nanotechnologies, biologie, informatique,
intelligence artificielle). Ces cycles
dinnovation, nous dit Schumpeter,
gnrent beaucoup de croissance
conomique, mais dans un second temps
seulement. Dans un premier temps, elles
dtruisent une ancienne conomie afin de
faire en quelque sorte place nette pour la
nouvelle conomie. Dans cette phase de
transition la fois anxiogne car le
changement fait peur, mais aussi pleine de
promesse, la prime aux diplmes et la
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prime ladaptabilit saccroissent
considrablement : la population la moins
qualifie ou celle dont les qualifications
sont trop spcialises, ancres dans le
domaine de lancienne conomie voient
leur rmunration relative baisser,
notamment au profit de ceux que
lconomiste amricain Robert Reich
nomme de faon image et au combien
pertinente les manipulateurs de
symboles .
VUE DE LESPRIT OU RALIT ?
Les 30 glorieuses europennes et
mme, dans une moindre mesure,
amricaines, ont t relativement
galitaires. Dans une premire phase,
suivant le schma en U dcrit par
lconomiste Simon Kuznets, les ingalits
ont augment, mais elles ont ensuite
dcru pour plusieurs raisons. Dj,
lorganisation de lentreprise fordiste
limite les ingalits de salaires. Ensuite, il
existe une forte demande de travail peu ou
pas qualifi, afin de rpondre certaines
tches routinires propres aux usines.
Enfin, la fiscalit tait pendant les 30
glorieuses fortement redistributrice. Elle
lest moins aujourdhui en raison de la
comptition fiscale que se livrent les pays
qui veulent attirer les talents, ceux qui
composent ce que le sociologue amricain
Richard Florida nomme la classe
crative et qui participe la croissance
long terme dun territoire. Le compromis
social des 30 glorieuses avait voulu que
lon troque une croissance juge excessive
des hauts revenus aprs impts contre une
croissance conomique forte. Les 30
glorieuses restent, dans le surmoi collectif
europen, un moment denrichissement
partag.
Le mode de production propre la
socit de linformation, plus horizontal
que vertical conjugu la destruction-
cratrice schumptrienne et sa prime
aux diplmes abat ce compromis et spare
la socit en trois classes : les
manipulateurs de symboles, dont les
revenus augmentent rapidement, la classe
moyenne, suffisamment duque pour
comprendre et utiliser les nouvelles
technologies, mais pas assez forme ou
adaptable pour participer leur
conception ; la classe des laisss-pour-
compte, incapable de suivre des volutions
technologiques et conomiques trop
rapides. Ingalits et rtrcissement de la
classe moyenne vont donc de pair.
Diffrence majeure avec les 30 glorieuses :
la classe du milieu rtrcit, et elle le
ressent, ce qui provoque chez elle une crise
identitaire qui la pousse la dprime.
Dans un pays comme la France, chaque
anne, ce sont des dizaines de milliers de
personnes qui quittent la classe moyenne
par le haut de lchelle des revenus, mais
aussi par le bas, en passant sous le seuil de
pauvret dfini comme la moiti du
revenu mdian (un peu moins de 1000
euros par mois dans ce pays).
Une faon de mesurer les ingalits de
revenus dans un chantillon de pays tout
en montrant la baisse de revenu relatif des
classes moyennes consiste regarder
lvolution du ratio du revenu mdian
(qui, par dfinition, est proche des
mnages qui composent la classe
moyenne ) au revenu moyen de
lensemble de la population. Si ce ratio se
dgrade, le revenu relatif des classes
moyennes se dtriore. Dans la plupart des
pays de lUnion Europenne, ce ratio a
augment jusqu la fin des annes 90 et
sest dgrad depuis. Dans les 15 plus gros
pays de lUnion, ce ratio est pass entre
2001 et 2011 de 89 87%. Cest en France
(paradoxalement le pays europen le plus
adverse lingalit, do lampleur du
malaise) et au Royaume-Uni quil sest le
plus dgrad. Il a recul, mais dans une
moindre proportion en Allemagne. En
Espagne, il se dgrade depuis 2006 et plus
encore depuis que le pays est frapp par la
rcession. Seul le Portugal chappe encore
au phnomne, mais le pays part dune
situation nettement plus ingalitaire que
ses voisins.
Aux Etats-Unis, le ratio a
considrablement recul depuis la fin des
annes 1960. Il est pass de 89% en 1967
80% au dbut des annes 1990 pour se
stabiliser autour de 73% au cours de la
dernire dcennie. Cest le pays occidental
o les classes moyennes ont le plus
souffert. Mme si la passion galitaire (au
sens de lgalit des rsultats) y est moins
forte quen Europe, les difficults des
classes moyennes se sont tout de mme
imposes dans le dbat politique
amricain, amenant des lecteurs de
centre-droit se tourner tort ou raison
vers le vote dmocrate.
Dans les pays mergents, cest
naturellement le mouvement inverse qui
sest observ jusqu un pass rcent, ces
pays connaissant depuis la fin des annes
1990 leurs propres 30 glorieuses . Dans
les pays des BRICS (Brsil, Russie, Inde,
Chine, Afrique du Sud) la forte croissance
conomique enregistre depuis le dbut
des annes 2000 a donn lieu lessor de
la classe moyenne (avec un revenu annuel
se situant entre 3 000 et 20 000 dollars
selon la Banque mondiale). Au Brsil par
exemple, prs de 40 millions de personnes
sont sortis de la pauvret pour rejoindre
la classe moyenne (laquelle reprsente
dsormais 55% de la population du
pays) au cours de la dernire dcennie.
Nanmoins, les effets de cet essor des
classes moyennes sur les ingalits sont
peu clairs. Ainsi, au Brsil, le revenu des
mnages les plus modestes a progress
beaucoup plus vite que celui des mnages
les plus riches. Mais, dans la plupart
des autres conomies mergentes, la
croissance conomique sest accompagne
de laccroissement des ingalits de
revenus. En Chine en particulier, le ratio
du revenu mdian au revenu moyen est
pass de 54% en 2000 32% en 2010.
QUELLES POLITIQUES PUBLIQUES POUR
RESSOUDER LE CORPS SOCIAL ?
Le diagnostic tabli, la principale
question pose aux responsables des
politiques publiques est la suivante :
comment viter le dlitement du corps
social avec, la cl, une guerre des classes,
sans empcher le progrs conomique ?
Voil une question qui ne dissocie pas la
question de la redistribution de celle de la
croissance. Sparer les deux serait bien
simple puisquil sagirait simplement dun
problme de satisfaction de lopinion
publique : quel est le niveau de
redistribution souhait par llecteur
mdian ? Mais le monde rel est plus
complexe. La difficult pratique rside
dans les liens quentretiennent croissance
et redistribution. Un exemple simple
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permet de le comprendre. La plupart des
pays dvelopps connaissent une situation
dgrade de leurs finances publiques, en
grande partie en raison du vieillissement
de la population qui gnre une forte
augmentation des dpenses sociales, tout
en tarissant les revenus puisquil y a moins
dactifs contributeurs nets. Or, dans la
plupart des pays europens, les assurances
sociales sont redistributives, puisquelles
sont proportionnelles aux salaires, avec en
outre une tendance croissante plafonner
les allocations. Il ne sagit donc pas
dassurances proprement parler, puisque
lconomie assurantielle veut que les
cotisations dpendent, non pas du revenu,
mais du risque. Ces dficits sont
aujourdhui couverts par des emprunts, et
le seront sans doute de plus en plus par
des impts. Voil autant de ressources qui
nabondent pas la croissance potentielle
du pays, en allant, par exemple, doter les
universits ou les financements en fonds
propres des secteurs mergents. Il y a donc
bien dans ce cas prcis un trade off entre
redistribution sociale et croissance, ce qui
pose videmment une difficult : une
politique durable de redistribution
ncessite une croissance conomique de
long terme nettement positive, ce qui nest
pas le cas dans la plupart des pays
dvelopps aujourdhui. Accentuer la
redistribution via la dpense sociale nest
donc pas viable.
Ajoutons cela une considration
concernant les recettes publiques.
Lalourdissement de la pression fiscale se
ralise le plus souvent, contrairement
beaucoup de discours trop rapidement
dicts, au dtriment de la classe moyenne
car ses revenus (taxs par limpt sur le
revenu) et sa consommation (taxe par la
TVA) sont les moins mobiles. En effet,
considrer que lon peut faire payer
toujours plus aux entreprises ou aux plus
riches est une chimre. La base fiscale
nest pas une matire totalement inerte :
elle se dplace. Les Amricains ont une
image pour cela : tirez un coup de fusil sur
un canard ; sil nest pas mort, il senvolera
pour vous chapper. Cest pareil avec les
impts. Augmenter les cotisations payes
par les entreprises sur les salaires ?
Lemploi diminuera. Taxer les stocks
options ? Les entreprises en distribueront
moins. Taxer les profits ? Les entreprises
installeront leurs siges sociaux
ltranger. Taxer les trs hauts revenus ? Ils
iront se domicilier ailleurs. Je force le trait,
heureusement, sinon toute fiscalit serait
vaine. La base fiscale nest pas
compltement mobile, mais elle est quand
mme de plus en plus fluide car la
mondialisation, le progrs technique, la
baisse des cots de transport rendent plus
simples les dmnagements de
particuliers, dentreprises et dpargne. Il
existerait une solution thorique cela :
lharmonisation fiscale entre les Etats. Que
tous les pays europens saccordent
uniformiser leur fiscalit et, par
dfinition, la concurrence fiscale serait
moribonde. A moins de se dlocaliser en
Amrique, en Afrique ou en Asie, les
contribuables seraient pigs dans une
Europe fiscalement lunisson. Disons-le
clairement : cette harmonisation fiscale
nadviendra pas, en tous cas un horizon
temporel visible. Une mission de conseil
mene il y a quelques annes par la socit
que je dirige, Asters, au Luxembourg, a
fini de me convaincre du caractre puril
de la dfense de lharmonisation fiscale.
Lorsque javais abord ce thme devant
eux, nos amis luxembourgeois mavaient
littralement ri au nez, me demandant au
nom de quoi ils abandonneraient une
politique fiscale qui faisait leur force au
bnfice dune fiscalit qui, selon eux,
signait notre dclin. LEurope nest pas
venue bout de la concurrence fiscale et
nen viendra pas bout. On peut trouver
ceci dommage et immoral, a ny change
rien. Le rle des intellectuels consiste peut-
tre rver, mais surtout accepter le
monde tel quil est et agir en fonction
des contraintes existantes. Lutile thique
de la responsabilit doit passer avant la
confortable thique de la conviction.
Est-ce dire que toute tentative pour
ressouder le corps social est vaine ?
Certainement pas. Il semble ce titre que
trois grands domaines doivent tre
rinvestis par les politiques publiques qui,
pour lheure, se limitent essentiellement
et maladroitement aux politiques fiscales :
il sagit de la formation, du logement et de
lorganisation territoriale.
Si la nature du capitalisme
contemporain favorise les individus les
mieux qualifis, le systme de formation
doit donner chacun sa chance.
Formation doit ici sentendre au sens
large : la vraie formation tout au long de la
vie, sans dcouper la formation en
formation initiale et continue, sans
vouloir privilgier lenseignement
suprieur sur lenseignement secondaire.
Car tre form ne signifie pas disposer 20
ans des comptences les plus pointues
dans un domaine prcis. Etre form, cela
signifie en premier lieu savoir lire et
crire, et sexprimer correctement. Un
ingnieur peut se retrouver dclass
comme russir une carrire
professionnelle exceptionnelle. Ce qui fera
la diffrence, ce sont ses capacits
dexpression, de synthse, sa capacit
prendre des initiatives, actualiser ses
connaissances et entretenir chez lui et
dans ses quipes, si len a, le culte de la
prcision et du travail bien fait. Un
individu correctement form une
probabilit faible dtre cantonn dans
une classe sociale dfavorise.
Les classes moyennes sont mal armes
pour rpondre aux difficults daccs au
logement. Elles nont pas toujours accs au
logement social. A la vrit, plusieurs
tudes, en Europe comme aux Etats-Unis,
ont montr que les dficits de logement
rsultaient dune politique malthusienne
en matire doccupation des sols. Sous
couvert de protection de lurbanisme, de
lutte contre ltalement urbain ou de
congestion des villes, on limite les
nouvelles constructions au maximum.
Comme si lon ne pouvait pas faire du
beau avec du moderne, comme si
nouveaut et tradition ne pouvaient se
mlanger pour le meilleur. Quant la
question des loyers, nul besoin de les
bloquer ou dimaginer de coteux
dispositifs fiscaux pour augmenter loffre
locative. Mieux vaudrait commencer par
cesser de considrer les propritaires
comme des dlinquants potentiels en
multipliant les protections pour les
locataires mauvais payeurs. Ces
protections, in fine, se retournent contre
lensemble de ceux qui voudraient louer
paisiblement un appartement ou une
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maison qui leur convienne.
Le progrs technique agit autant sur
les liens spatiaux que sur les liens sociaux.
Il y a l une consquence politique
implacable en tirer : nous entrons dans
lre de la dcentralisation politique.
Certains pays, comme lAllemagne ou les
Etats-Unis y sont dj. Mais dautres,
comme la France, pas encore. Dans des
territoires qui voient leur situation
conomique et sociale se diffrencier
toujours plus, lEtat centralisateur, qui
mne la mme politique pour tout le
monde, est condamn se tromper. Certes
LEtat central joue un rle dans le
dveloppement conomique local, en
assurant une certaine prquation des
revenus via sa politique fiscale et sociale,
et en assurant des missions de services
publics un peu partout sur le territoire
national. Mais cette politique serait
unijambiste si elle ntait pas complte
par une politique conomique locale qui
essaie de compenser les forces naturelles
qui creusent les ingalits territoriales.
Dans une socit en recomposition, la
fois socialement et territorialement, la
rponse, cest lautonomie, cest la capacit
dune nation laisser ses territoires
sadapter au changement, quils soient de
bord de mer ou dans les terres, en bordure
dune capitale ou la montagne. Les
obsds de la centralisation, qui pensent
que laction concentre est la plus efficace,
nont rien compris. Ils condamnent les
Etats ou mme lEurope se tromper l o
les institutions rgionales pourraient faire
mieux. Il faut voir large et petit. Large
pour comprendre la diversit croissante
des situations. Petit pour adapter les
solutions des situations qui seront
toujours plus htrognes. Donner une
chance aux individus, cest aussi donner
une chance aux territoires. Cest pourquoi
les initiatives menes, par exemple, par
lAssemble des Rgions dEurope, pour
rpondre aux grands dfis actuels
(scurit, environnement, innovation) en
faisant cooprer les rgions entre elles,
sont si positives.
CONCLUSION
Les classes moyennes dOccident en
gnral et dEurope en particulier nont
pas disparu et ne disparatront pas. Mais
leur part dans la population totale
diminue, ainsi que leur reprsentation
politique, ce qui gnre chez elle une crise
identitaire qui peut avoir des
consquences politiques dltres. Rver
un nouvel ge dor des classes moyennes
serait une chimre : on ne fait pas revivre
les paradis perdus. Nanmoins, dans une
socit qui pouse une forme de sablier, la
politique publique doit se fixer deux
objectifs : faire en sorte que le haut du
sablier soit plus large que le bas, et faire en
sorte que ceux qui sont en bas du sablier
aient une chance datteindre le haut. Une
socit plus ingalitaire est tenable, mais
une socit plus ingalitaire avec des
situations figes ne le serait pas.
LES CLASSES
MOYENNES DU
DCLIN AU CONFLIT
Pierre Hassner
DIRECTEUR EMERITUS DINVESTIGATION DANS
LA FONDATION NATIONALE DES SCIENCES
POLITIQUES DE PARIS.
SELON TOCQUEVILLE, LE DCLIN DES
classes moyennes conduit la guerre. Bien
avant lui, Aristote, le pre de la science poli-
tique, crit que la communaut politique
la meilleure est celle o le pouvoir est aux
mains de la classe moyenne, et que la pos-
sibilit dtre bien gouvern appartient ces
sortes dEtats dans lesquels la classe
moyenne est nombreuse, et plus forte, de
prfrence, que les deux autres runies, ou
tout au moins que lune dentre elles . L o
elle est faible, en raison des dissensions et
des luttes qui opposent lun lautre l-
ment populaire et la classe riche, quel que
soit celui des deux partis qui il arrive de
triompher de son adversaire, il ntablit pas
un gouvernement fond sur le bien com-
mun et lgalit, mais il se taille la part du
lion dans lorganisation publique, comme
sil sagissait dun prix attach la victoire,
et ralise, dans un cas, une dmocratie et,
dans lautre, une oligarchie . Cette absence
de compromis et de mesure stend, ajoute-t-
il, leurs relations extrieures par leffet de
la bipolarit : Les peuples qui, dans le pas-
s, se sont disput lhgmonie en Grce,
tournant lun comme lautre leurs regards
vers les institutions sous lesquelles ils vi-
vaient eux-mmes, tablissaient dans les
autres Etats soit des dmocraties, soit des
oligarchies, sans considrer lintrt des ci-
ts mais ne pensant qu leur propre avan-
tage
1
.
Prs de deux sicles aprs Tocqueville,
et de vingt-cinq sicles aprs Aristote,
Moses Nam, auteur important et ancien
directeur de la revue Foreign Policy, annonce
dans un article intitul The clash of the
middle classes que le vritable conflit
opposera, au 21e sicle, non les
civilisations, comme lannonce Samuel
Huntington, mais les classes moyennes des
pays dvelopps et celles des pays
mergents, chacune delles crant de
linstabilit, les premires par leur crise et
leur appauvrissement, les secondes par
leur monte et leurs nouvelles aspirations
insatisfaites
2
. Il estime que cette double
insatisfaction constituera la menace la
plus grave pour lordre international des
prochaines annes. Mais il ne dit pas
comment cette rivalit se transformera,
selon lui, en opposition directe et violente.
Pour se prononcer sur la valeur de ces
jugements et de ces prophties, en
particulier pour la crise actuelle et ses
consquences, nous devons nous poser au
moins trois questions : Quentendons-nous
par classes moyennes ? Sont-elles
aujourdhui dangereuses pour la stabilit
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internationale quand elles montent ou
quand elles dclinent ? Et leur crise, voire
leur rivalit, peuvent-elles dclencher des
guerres?

LA CLASSE MOYENNE OU LES CLASSES
MOYENNES ?
Si les Anglais et les Amricains
parlent surtout de la classe moyenne ,
lexpression la plus usuelle en franais est
les classes moyennes . En effet, peu de
concepts sociaux ont connu des
dfinitions aussi diverses et des contours
aussi mouvants. Au 19e sicle, middle
class dans les discussions en langue
anglaise tait synonyme de bourgeoisie
, ctait la classe montante, intermdiaire
entre laristocratie et la classe ouvrire, et,
politiquement, allie tantt la seconde
contre la premire, tantt la premire
quand les rvolutions semblaient menacer
son pouvoir ou son statut. Au contraire,
dans le dbat politique amricain, on
parle le plus souvent de la middle class
par opposition aux trs riches ( Main
street vs .Wall street ), les pauvres
napparaissant pas comme un acteur
collectif politiquement actif ou important.
Surtout, par del la dfinition simple
dAristote (ni trop riches ni trop pauvres),
la classe moyenne se caractrise par la
diversit de ses composantes, par leur
variation dans le temps et par leur
tendance se diviser, particulirement en
temps de crise, entre la classe moyenne
suprieure qui aspire rejoindre la
grande bourgeoisie et une classe
moyenne infrieure (low middle-class)
qui craint de tomber dans le proltariat
ou le chmage.
La situation se complique du fait des
changements qualitatifs introduits par les
bouleversements conomiques et sociaux.
Au 19e sicle, et dans la premire moiti
du 20me, la classe moyenne tait
compose avant tout de petits
propritaires agricoles ou urbains,
dartisans, de patrons de petites
entreprises, et demploys. Aprs la
deuxime guerre mondiale, on a assist
une baisse de lagriculture et de lartisanat
et une monte spectaculaire de ce que
lon a appel les nouvelles classes
moyennes salaries occupant les emplois
de plus en plus nombreux dans le secteur
tertiaire mais plus particulirement de
ceux qui bnficieraient dune ducation
plus pousse ou dune spcialisation
technique, notamment dans des secteurs
nouveaux comme linformatique.
Cela a men une vision optimiste
comme celle de lancien prsident
franais Valry Giscard dEstaing qui, en
1984, publie un livre intitul Deux
Franais sur trois , qui prdit lavnement
dune vaste classe moyenne comprenant la
grande majorit des Franais. Aujourdhui
encore, dans son rapport prvisionnel sur
le monde en 2030, le National Intelligence
Council des Etats-Unis annonce quen 2030
les majorits dans la plupart des pays
appartiendront la classe moyenne, et
non la classe pauvre, ce qui tait la
condition de la majorit de la population
travers toute lhistoire humaine
3
.
Cependant cette universalisation et
cette galisation ventuelles de la classe
moyenne niront pas sans volutions
diverses et opposes.
Selon David Karas, expert sur la classe
moyenne mondiale, la Brookings
Institution de Washington, la classe
moyenne amricaine qui a servi de moteur
la croissance mondiale en jouant le rle
de consommateur de dernier ressort ne
rcuprera jamais ce rle. La classe
moyenne amricaine , crit-il, est
fondamentalement stagnante. Il y a des
membres de la classe moyenne amricaine
qui prosprent et deviennent riches et
dautres qui vont beaucoup moins bien et
tombent en dehors de la classe moyenne.
Il en rsulte, selon lui, que lconomie
mondiale souffrira pendant la prochaine
dcennie. La croissance globale sera lente
environ jusquen 2020, aprs quoi des
lgions de travailleurs de pays comme
lInde et la Chine atteindront des revenus
disponibles suprieurs 36.000 $ par an,
alimentant ainsi une nouvelle pousse de
la consommation. Pass ce seuil, les
familles de la classe moyenne des pays
mergents commenceront acheter des
maisons et considrer les biens de
consommation durable comme les
machines laver, les frigidaires et les
voitures comme des ncessits. Pendant ce
temps, prdit-il la consommation aux
Etats-Unis perdra son caractre
exceptionnel dici 2050
4
.
Pour la plupart des spcialistes
cependant, la classe moyenne des pays
dvelopps occidentaux fait plus que
stagner, elle est profondment en crise. Et
celle des pays mergents est elle aussi en
crise, mais pour dautres raisons.

LES DEUX CRISES
La crise, voire le dclin de la classe
moyenne en Occident, est de au progrs
de la productivit, ux-mmes ds ceux
de la technique, la concurrence des bas
salaires et des lois sociales permissives ou
inexistantes des pays mergents et
lavidit et la recheche de gains court
terme, grce notamment la spculation
et aux dlocalisations abandonnant la
tradition fordienne de viser faire de
leurs salaris des clients et ngligeant les
travaux long terme, notamment
concernant les infrastructures. Aux Etats-
Unis qui, jusqu une date rcente, niaient
lexistence de la lutte des classes, le
possesseur de la deuxime fortune du
pays, Warren Buffet, dclarait rcemment:
Il y a bien une lutte des classes, et cest
notre bande qui la gagne, en laissant la
classe moyenne au tapis
5
.
En France, la richesse dune petite
minorit a galement augment
spectaculairement, alors que les classes
moyennes non seulement en ont une part
plus rduite mais sont exposes au
chmage comme les ouvriers. En
Allemagne, o le chmage est beaucoup
moindre, la classe moyenne est expose et
soumise la pauvret sous leffet de
laustrit et du travail temps partiel.
6
Mais, de leur ct, les classes
moyennes des pays mergents, beaucoup
plus jeunes en moyenne, et souvent
diplmes et au contact de lexemple
occidental par lInternet et les rseaux
sociaux, soit ne trouvent pas de dbouchs
conformes leurs comptences, soit ont
des aspirations politiques et culturelles
qui se heurtent aux structures
traditionnelles, oligarchiques ou
autoritaires de leur pays, et regardent soit
du ct de lmigration soit de celui de la
rvolution.
On retrouve larticle fondateur de
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T E X T OS OR I GI NA L E S
Moses Nam par lequel nous avons
commenc et qui, crit en 1911, na rien
perdu de sa pertinence. Mais il est temps
de se demander si, daccord sur le constat,
il faut ncessairement le suivre dans ses
conclusions et ses prvisions sur le clash
des classes moyennes comme principale
source des conflits internationaux.

DES CRISES AUX CONFLITS, DES CONFLITS
LA GUERRE ?
Ce qui semble certain, cest que les
deux crises des classes moyennes, celles
des pays dvelopps occidentaux et celles
des pays mergents, introduisent un
lment dinscurit et dinstabilit dans
leurs pays respectifs. La question est de
savoir dans quelle mesure cette inscurit
et cette instabilit se traduisent au niveau
international.
Il est certain que le dclin de la classe
moyenne encourage dans les pays
dvelopps des rflexes de peur, de
mfiance, de repli, qui peuvent, leur
tour, conduire la recherche de boucs
missaires ou dhostilit aux catgories
encore plus dfavorises par rapport aux
membres des classes moyennes dclasses,
qui peuvent ainsi retrouver un sentiment
de supriorit. Au 19e sicle et encore dans
la premire moiti du vingtime sicle,
cela pouvait, comme aujourdhui,
conduire la recherche individuelle ou
familiale dun meilleur destin ltranger,
mais aussi la conqute de nouveaux
territoires coloniser, peupler ou
dominer. Lexemple type est au 19e sicle,
celui de la colonisation (dont lhistoire est
retrace par un historien franais, Charles
Moraz, sous le titre Les bourgeois
conqurants ) et, au 20e, celui de la
doctrine allemande de lespace vital . La
grande crise de 1929 a conduit la fois la
recherche de boucs missaires liminer
(les Juifs) et celle de territoires que les
Allemands devaient occuper en matres, et
dont les populations juges infrieures
(par exemple les Slaves) devaient tre vous
une sorte de servitude et cantonns dans
les emplois infrieurs.
Une telle solution suppose certaines
tendances idologiques et certaines
possibilits gopolitiques. Une certaine
recrudescence de tendances fascistes ou
racistes par suite du dclin social ou de sa
crainte est incontestablement lordre du
jour en Europe. Mais les conditions
politiques et stratgiques de nouvelles
aventures conqurantes sont absentes.
Seuls peut-tre les Chinois pourraient tre
tents doccuper de nouveaux territoires,
par exemple en Russie dAsie, voire en
Afrique. La colonisation et la conqute
reposaient sur une supriorit militaire
qui a disparu et un esprit aventurier en
dclin. En gnral, le clash que prdit
Moses Nam na de chances de se produire
que sur le plan social et ethnique, entre
individus et communauts en concurrence
lintrieur dun pays en difficult, ou
entre groupes qui cherchent ltranger
soit un moyen de subsistance soit la
satisfaction de leurs rves de modernit
culturelle et dascension sociale, et des
groupes sdentaires qui craignent la
concurrence des nouveaux venus et
accusent, ple-mle limmigration, les
dlocalisations industrielles, lintgration
europenne, toutes les volutions qui
encouragent la mobilit, la concurrence et
la mixit, dtre responsables de leur
inscurit ou de leur dclin. Une rcente
enqute dopinion, trs complte, publie
par Le Monde, le 9 janvier 2013, montre de
faon impressionnante la prdominance
de la peur et de la mfiance, le dsir de
fermeture, lhostilit aux minorits
immigres, le souhait de fermeture des
frontires, mme aux rfugis, et le souci
de se retrouver entre soi.
Il est peu probable quil en rsulte des
guerres inter-tatiques. On peut certes
imaginer des scnarios selon lesquels,
pour chapper linsatisfaction de ses
classes moyennes, un Etat se lance dans
une politique nationaliste de provocation
envers dautres puissances et quil en
rsulte une escalade guerrire
involontaire. On peut limaginer,
notamment, entre la Chine et le Japon.
Mais cela reste trs improbable. Il est
probable, en revanche, que le clash des
classes moyennes se produise
effectivement, mais entre groupes, entre
nomades et sdentaires, entre migrants
en qute de refuge ou despoir et rsidents
voyant en eux des concurrents dangereux
ou des ennemis. Comme les civilisations
de Huntington, les classes moyennes
ascendantes et descendantes ne sont pas
des blocs cohrents entranant leurs pays
respectifs dans des guerres, elles
sinterpntrent et cest cette
interpntration invitable qui peut
produire lincomprhension et le conflit
plutt que le partage et la coopration
lintrieur dun ordre national, europen
ou mondial.
1. Aristote, La Politique, Livre IV, ch. 11, 2.
2. Moses Nam, The Clash of the Middle Classes
, The Hufngton Post, 5 aot 2011.
3. SNational Intelligence Council, Global Trends
2030 : Alternative Worlds, Washington, 2013.
4. Cit par David Case, Is the middle class an
endangered species ?, Salon.com, 24 octobre
2012.
5. Cit par Chrystia Freeland, Inequality as a
threat to growth , International Herald Tribune, 30
novembre 2012.
6. La classe moyenne sous pression . Lettre
dAllemagne par Frdric Lematre, Le Monde, 8
janvier 2013.
LIBERAL
DEMOCRACY AND
THE MIDDLE CLASS
Marc F. Plattner
EDITOR, JOURNAL OF DEMOCRACY. VICE-
PRESIDENT FOR RESEARCH AND STUDIES, NED.
CO-CHAIR OF THE RESEARCH COUNCIL,
INTERNATIONAL FORUM FOR DEMOCRATIC
STUDIES.
THE QUESTION THAT HAS BEEN POSED TO
me is Can liberal democracy survive the de-
cline of the middle class? My short answer
is No. Liberal democracy is unlikely to sur-
vive in a society that lacks a substantial mid-
dle class. But if I were asked whether liberal
democracy today faces an especially grave
threat from the prospect of a decline of the
middle class, my answer would also be
no. The pairing of these two negative an-
swers should not seem paradoxical, for they
respond to two very different questions. The
first addresses the issue of the underlying
relationship between liberal democracy and
the predominance of the middle class: it is a
question for political philosophers. The sec-
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ond, in contrast, deals with current socio-
economic circumstances and trends both in
the Western democracies and in the wider
world, and is a question for pundits and fu-
turologists. In what follows, I will try brief-
ly to analyze each of these questions in turn.
THE UNDERLYING RELATIONSHIP
The origins of the idea that a sizeable
middle class contributes to moderate and
stable self-government go back at least as
far as Aristotles Politics, but Aristotle did
not call a regime dominated by the middle
class a democracy; he saw it instead as
constituting a happy mean between rule
by the poor (democracy) and rule by the
rich (oligarchy). The identification of
democracy with rule by the poor
continued up through the 18
th
century.
Montesquieu, who asserted in The Spirit of
the Laws that virtue is the principle of
democracy, contended that the requisite
civic virtue can be attained only in a
society of economic equals, and that
economic equality can be maintained only
in a poor country where all live austerely.
Later in this work, however, Montesquieu
praised the prosperous commercial society
of modern England for providing much
greater individual freedom and security
than was available in the poor and
virtuous democracies of antiquity. Though
England had a mixed government with a
strong monarchical component, it enjoyed
a regime that, thanks to the separation of
powers, was more liberal than any pure
democracy. One may say that modern
liberal democracya regime based upon
majority rule in a society of industrious,
wealth-seeking, and property-owning
citizensis born of the marriage of
freedom and commerce. Its enemies used
to be fond of disparaging the product of
this political marriage as bourgeois
democracy, but the characterization was,
and remains, apt. In practice, liberal
democracy is the rule of the bourgeoisie
(i.e., the middle class). To cite the well-
known maxim of Barrington Moore, No
bourgeoisie, no democracy.
The term middle class, like the term
bourgeois, has two different applications,
one economic and the other sociocultural,
though these are clearly interrelated. As an
economic designation, it seems to refer to
those who are in the middling ranges of a
societys distribution of income or wealth.
Yet in a society composed of a small
number of great landowners, and a vast
majority of poor peasants, we would not
refer to those in the middle quintiles
(presumably the slightly less impoverished
peasants) as belonging to the middle class.
For the term middle class, is generally used
to characterize those who earn at least a
modest income, are able to purchase
consumer goods, and devote their efforts
primarily to increasing and enjoying their
material prosperity. The passion for
physical comforts, says Tocqueville, is
essentially a passion of the middle classes;
with those classes it grows and spreads,
with them it is preponderant. From them
it mounts into the higher orders of society
and descends into the mass of the people.
The term middle class is also employed
in a sociocultural sense; however, when we
speak of middle-class morality or middle-
class values (and similarly of bourgeois
morality or values). Here the term
designates a set of habits and attitudes
that are fostered by and help to sustain
liberal democratic (and capitalist) societies;
the middle classes are animated by a desire
to enhance their material possessions, but
this typically does not lead them to
abandon themselves to seizing the
pleasures of the moment. Their chief aim
is, in Adam Smiths phrase, to better their
condition (a desire which, though
generally calm and dispassionate, comes
with us from the womb, and never leaves
us till we go into the grave). Thus
members ofand aspirants tothe middle
class learn to defer the immediate
gratification of their desires in order to
pursue a more long-term notion of their
interests. They undertake arduous labors
in order to increase their possessions and
thereby secure greater opportunities for
comfort and pleasure in the future. In the
process, they develop habits of
industriousness and moderation that
encourage what Tocqueville calls
regularity of morals. In a phrase
popularized by former U.S. president Bill
Clinton and subsequently adopted by
President Barack Obama, both of whom
presented themselves as champions of
middle-class voters, these are people who
work hard and play by the rules.
Liberal democracys survival is not
guaranteed, however, by a substantial
middle class (nor is it necessarily doomed
by a preponderance of the poor, as the
remarkable example of India has
demonstrated). There can be situations in
which members of the middle classes
conclude that their self-interest is better
served under nondemocratic forms of
governmentsome would say that this has
been the case in Thailand. Or, as
Tocqueville warned, the preoccupation of
middle class people with their own well-
being and that of their immediate families
may render them isolated from their
fellows, entirely neglectful of public
affairs, and thus vulnerable to the advent
of mild despotism. So a substantial
middle class is not by itself a sufficient
condition for the long-term survival of
liberal democracy. At the same time, there
is no doubt that a large and vigorous
middle class enormously improves the
prospects that liberal democracy will
endure. But to maintain a sizeable middle
class, and to keep its support, liberal
democracies have to deliver what their
citizens are so determinedly seeking.
Unless most of those who work hard and
play by the rules see an eventual payoff
for their labor and their restraint, the
system will not work.
CURRENT TRENDS AND FUTURE
PROSPECTS
People who fit Tocquevilles
description of the middle class are
preponderant today in all the Western
democracies, and they are rapidly
becoming more common in other parts of
the world as well. Globally, we are likely to
witness not a decline, but a surge in the
ranks of the middle classes. Global Trends
2030, a recent study by the U.S. National
Intelligence Council (NIC), identifies as
one of the megatrends of the next two
decades the explosive growth of the global
middle class: Middle classes most
everywhere in the developing world are
poised to expand substantially in terms of
both absolute numbers and the percentage
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T E X T OS OR I GI NA L E S
of the population that can claim middle-
class status during the next 15-20 years
(p. 8) [http://www.dni.gov/files/documents/
GlobalTrends_2030.pdf]. Noting that there
are a variety of indicators that can be used
to define the middle class, the NIC report
opts for a measure based upon per capita
consumption expenditures as adjusted by
purchasing power parity. It projects that,
by 2030, the global middle class will more
than double from its current total of about
1 billion, emphasizing that this will be
accompanied by a sharp rise in global
demand for consumer goods. The biggest
rise is expected to come in Asia, especially
in India and China. Latin America has
already witnessed a significant expansion
of its middle classes; Africa lags behind in
this respect, but its middle class is now
projected to grow faster than that of any
other world region. This rise in the
proportion of the population that has
reached middle-class status is likely to
swell the ranks of those demanding
greater democracy in countries such as
China. Meanwhile, in countries that have
already established more or less liberal
democratic regimes, it will boost the
chances that these regimes will endure. It
still remains the case, as the NIC report
notes, that no democracy with a per capita
income of over $12,000 has ever reverted to
authoritarianism.
In the West, the vast majority of
people already have a middle class lifestyle,
and think of themselves as belonging to
the middle class. A recent survey by the
Pew Research Center (http://www.
pewsocialtrends.org/2012/08/22/the-lost-
decade-of-the-middle-class/1/) found that
49% of Americans identified themselves as
middle class, compared to 17% who said
that they were upper class and 32% who
said that they were lower class. The
upper-class category, however, was formed
by combining those who identified
themselves as either upper or upper-
middle class, and the lower class by
combining those who identified
themselves as either lower or lower-middle
class (the respective shares of those who
say they are upper-middle or lower-middle
class are not given). It would arguably be
more plausible to add the upper-middle
and lower-middle identifiers to the middle
class, in which case the middle class would
undoubtedly comprise a much higher
proportion of the U.S. population.
Certainly, recent American political
discourse, as reflected during the 2012
presidential campaign, would seem to
suggest that almost all Americans (apart
perhaps from the top 1% singled out by
Occupy America) tend to consider
themselves as belonging to the middle
class. Even in Britain, with its much
stronger tradition of working-class
identification and solidarity, 71% of the
population identified themselves as
middle class (a category that in this case
included upper-middle and lower-
middle), and only 24% as working class.
(http://britainthinks.com/sites/default/files/
reports/SpeakingMiddleEngish_Report.pdf)
It is also true that in virtually all
Western democracies over the past decade
there is a growing sense that the middle
class is being squeezed, that it is not
making the kind of economic progress that
it did in earlier decades. Much economic
evidence seems to support this feeling.
Especially in the wake of the economic
crisis that began in 2008, the economies of
the Western democracies have been in the
doldrums, and some countriesmost
notably, Greece and Spainhave suffered
devastating declines. The gains in income
that have been made over the past decade
are tiny overall and most appear to have
primarily benefited the wealthier
segments of society. The majority of the
population in most Western countries is
clearly unhappy with the economic
situation. It is questionable, however,
whether this discontent is due to some
special suffering on the part of the middle
class rather than to the overall fall-off in
economic growth.
My own sense is that the latter is the
more fundamental cause. If national
economies were to resume steady growth,
even at a modest rate, and employment
returned to reasonably high levels, my
guess is that discontent would be greatly
ameliorated, even if some indicators
continued to show that economic
inequality was rising at the expense of the
middle classes. Measurements of economic
inequality are extremely slippery. They
vary depending on whether one measures
income or wealth, and whether the unit
measured is the individual, the family, or
the household. The distribution of income
may be affected by changes in the average
size of families or households or in the
proportion of the population in the labor
force.
Moreover, measurements that divide
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the population into classes often have
arbitrary cut-off points. The Pew Survey
divides U.S. households on the basis of
income into three tiers: the middle tier is
defined as those with incomes between
two-thirds and double the national
medianin 2010, the median was $59,127,
meaning the middle tier had incomes
between $39,418 and $118,255. The lower
tier is defined as those below this range
and the upper tier as those above it. Using
this formula, the survey calculates that the
share of the population belonging to the
middle tier has steadily been shrinking
since 1971 and now constitutes only 51% of
the population, down from 61% four
decades earlier. This perhaps partly
explains the Pew Surveys dramatic title:
The Lost Decade of the Middle Class: Fewer, Poorer,
Gloomier. Where has the missing 10% of the
middle class gone? Well, only 4% have
fallen into the lower tier, while the
remaining 6% have advanced into the
upper tier. In any case, most of these
refugees from the middle class presumably
congregate near the top of the lower tier
and the bottom of the upper tier. It is hard
to see this shift as a decisive or especially
worrisome change in the class structure of
the United States.
The most commonly used
measurement of income inequality is the
Gini index (or coefficient), which ranges
from 0 (everyone earns the same income)
to 1 (a single person earns all the countrys
income). (Other indexes are used as well. A
2008 OECD study also gives figures by
country for the Mean log deviation, the
Standard coefficient of variation, the
Interdecile ratio P90/P10, and the
Interdecile ratio P50/P10. Though these
often yield similar rankings for individual
countries, there are also some significant
variations.) Measured by the Gini index,
Denmark, Sweden, Luxembourg, and
Austria, in that order, have the least
inequality among OECD countries, with
scores around .25; Mexico and Turkey have
by far the highest levels of inequality, with
scores well above .40, followed by Portugal,
the United States, Poland, and Italy (in that
order), with scores above .35. The inter-
country and inter-temporal comparisons
provided in the OECD study are not
without interest, but neither do they
appear to be critical to understanding the
economic or political performance of these
countries.
I do not mean to minimize the gravity
of the economic crisis that has afflicted
Western democracies over the past few
years, or the threat that a failure to recover
from it might pose. In countries where
economic growth has stalled or reversed,
and a sizeable portion of the population
faces continuing unemployment and
impoverishment, the political
consequences could indeed pose a serious
threat to liberal democracy. But damage to
the middle class is a by-product of these
broader economic difficulties, not their
cause. A prolonged expansion and
hardening of poverty would constitute a
grievous problem that liberal democratic
governments would be compelled to
address. The persistence of an excessive
concentration of wealth at the very top
would also raise serious concerns for policy
makers. But I do not think that modest
shifts in the distribution of income among
the broad middle classes should preoccupy
democratic governments or distract their
focus from the goal of restoring wider
economic prosperity.
It is always possible, of course, that the
changes of recent years are merely the first
stages of a long-term shift that will alter
future income patterns in a fundamental
way. One can spin out scenarios about how
globalization and changes in
communications technology will stratify
the workforce, leading to a drastic
shrinking of the kinds of jobs that have
nurtured the middle class. I do not reject
such scenarios out of hand, but I think the
evidence for them is still very premature. It
is worth bearing in mind that concerns
about technological advances eliminating
good jobs have a very long history. Almost
50 years ago, U.S. president Lyndon B.
Johnson established a National
Commission on Technology, Automation,
and Economic Progress to report on the
opportunities and dangers that
technological advancements posed for
workers (http://www.presidency.ucsb.edu/
ws/index.php?pid=26449).
Finally, let me address the concern
more common on the right than on the
leftthat it is the decline of middle-class
morality rather than of middle-class
incomes that poses the gravest threat to
liberal democratic societies. Those who
express this concern can find ample
justification in Tocquevilles analysis of the
moral bases of liberal democracy. In
particular, he emphasizes the importance
of religious belief and of attachment to
family as crucial moral foundations of a
free society, and his discussion of family
life under democracy highlights the
sanctity of marriage, the chastity of
women, and the differentiation of social
roles between the sexes. Today, however,
the hold of religion in the West, especially
outside the United States, is much weaker
than it was in the past, and views about
marriage, chastity, and sex roles have
clearly been transformed. This has been
accompanied by rates of divorce, unwed
pregnancy, and fatherless families much
higher than during previous eras. All these
trends might have been expected to
undermine the middle-class character of
life in liberal democracies. Yet I would say
that so far middle-class habits, including
commitments to family life, to hard work,
and to community service, have remained
remarkably resilient. But perhaps there is a
time lag at work here, and the weakening
of middle-class values will wreak its full
damage on liberal democratic societies in
the future. One should also note in this
context the overall decline in fertility rates,
which, in combination with lengthening
life expectancy, threatens to put an
enormous economic burden on liberal
democratic societies.
Nonetheless, I remain guardedly
optimistic about at least the near-term
future both of the middle class and of
liberal democracy. Both may seem
perpetually under threat, but both are also
very hard to dislodge. Besides, what would
one replace them with? The alternatives to
liberal democracy that are on offer today
range from the unappealing to the
catastrophic. And while middle-class values
may not be lofty or inspiring, they both are
fundamentally decent in themselves, and
are ennobled by their role in sustaining
freedom and self-government.
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T E X T OS OR I GI NA L E S
IS THE
MIDDLE CLASS
DISAPPEARING
FROM THE WEST?
A CAUTIONARY NOTE
Anthony B. Atkinson
NUFFIELD COLLEGE, UNIVERSITY OF OXFORD.
Andrea Brandolini
BANK OF ITALY.
CONCERNS ABOUT THE POLARISATION OF
western societies and the disappearance of
the middle class are far from new. There is,
however, a certain penumbra surrounding
the definition of the middle class. The
term is used in many different ways. A cou-
ple of years ago, an article in the British
newspaper, The Guardian, listed some of the
many criteria that have been applied at dif-
ferent times to define middle-class life:
having servants, renting a good property,
owning a good property, owning a business,
being employed in one of the professions,
how you speak, how you use cutlery. Most
sociologists would rather focus on peoples
position in the labour market, by consider-
ing occupational prestige and status, or an
individuals place in the productive process.
Economists would instead distinguish class-
es by first looking at income which is not
even mentioned in The Guardians article.
Shedding light on these differences may
help in understanding the strange disap-
pearance, if any, of the middle class.
2. In economics, interest in the
middle class appears to stem in part from
the perception that distributional studies
have focused on the poor, at one end, and
on the rich, at the other end, leaving out
the middle. Economists often refer to the
middle 60%, which is the part of
population bracketed between the bottom
20% (which includes the poor or those at
risk of poverty) and the top 20% (the well-
off). The European Union (EU) uses as its
main income inequality measure the ratio
of the income share of the top 20% to that
of the bottom 20%. On this basis, transfers
away from the middle 60% could, if made
proportionately, leave measured income
inequality unchanged. They are the
forgotten middle.
The analysis of the entire income
distribution, and not only of either the
bottom or the top, is indeed revealing.
This can be illustrated by taking the
income shares of the middle 60% of the
population, ranked by increasing
(equalised disposable) income, together
with the shares of the bottom and top
20%, in fifteen countries around 1985 and
2004. These countries cover a wide
spectrum of political, institutional and
economic arrangements, ranging from
the social-democratic welfare states of
Nordic countries to the more market-
oriented Anglo-Saxon economies, to an
emerging economy such as Mexico. The
two points in time span a period of almost
two decades characterised by radical
economic and political changes, but
ending before the Great Recession of 2008-
09. Ranking the fifteen countries by
increasing size of the income share
accruing to the middle 60% yields a
pattern which is familiar to those
concerned with income inequality: in
2004, the Nordic countries have shares of
above 55%, followed by the corporatist
European countries; Canada, Taiwan,
Poland and Italy come next, followed by
the United States and the United
Kingdom, with shares around 51%; Mexico
is the country with the smallest middle
income share at 44%. The difference is
sizeable: the UK and US middle class
receive a share of total income which is
about a tenth less than that of their
Nordic counterparts. If the Anglo-Saxon
countries led the way of economic
transformations, and the Nordic countries
were those lagging behind, this could be
seen as evidence of a disappearing middle.
But it is the within-country change in the
middle class share that receives most
attention. Figure 1 shows that this share
has indeed fallen in all countries except
Denmark between the mid-1980s and
2004, and that this loss was consistently to
the benefit of the richest fifth, except in
France. This evidence of a declining
economic status for the middle class is
another facet of the trends towards
greater inequality prevailing in many
countries since the 1980s.
3. This is not, however, the only way
in which the middle class can be defined.
So far, we have taken some fixed
proportion (60%) of the population that is
in the middle. This definition
corresponds, however, to rather different
income boundaries across nations. In the
more egalitarian countries of North and
Central Europe the richest person in the
middle class has an income that is twice
the income of the lowest middle class
person, but in highly unequal Mexico this
ratio rises to four times. Somewhat
paradoxically, a definition based on a
fixed share of the population rules out
any discussion of the size of the middle
class. The middle class cannot shrink or
expand. The obvious alternative is to
identify the middle class with those
people whose income lies between pre-
fixed income boundaries, and then to
calculate their share in the population.
What are these income limits? In rich
countries, the economics literature tends
to take relative income limits, such as 75%
and 125% of the median. The lower cut-off
has a natural linkage with the poverty
threshold. In the EU the poverty threshold
is set at 60% of the median, so that, if we
regard the middle class as being those
comfortably clear of being at-risk-of-
poverty, we should take a somewhat
higher level, for instance 75% of the
median which is 1 times the EU at-risk-
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108 VANGUARDIA | DOSSIER
T E X T OS OR I GI NA L E S
of-poverty line. In contrast, use of 125% of
the median as an upper demarcation has
little evident rationale apart from that of
symmetry. The middle class range is
relatively short in proportionate terms
(125 is less than twice 75) and, in fact, in
the fifteen countries considered here,
around 2004, at most half of the
populations would be included in the
middle class. The middle class would be as
small as one fourth of the population in
Mexico, and less than a third in the
United Kingdom and the United States. As
a consequence, the upper income group
would account for a population share
ranging between 27% in Scandinavian
countries and 39% in Mexico. Even
splitting the top group and setting the
richness line at 167% of the median to
allow for an upper middle class, the rich
would still comprise almost 20% of the
population in the United Kingdom and
the United States, and well above it in
Mexico. These shares are at odds with the
common perception of the share of the
wealthy in the population.
If the middle class is to be
distinguished from the rich, a much
higher cut-off than 125% seems to be
required. By raising it to 200% of the
median, the size of the middle class
increases considerably: it reaches 71% in
Scandinavian countries, and exceeds half
of the population even in countries where
incomes are distributed more unequally,
such as Italy, the United Kingdom, and the
United States. The share of the well off
would still be above 10% in these three
countries; it would fall to 3-4% only as the
upper cut-off is raised to three times the
median. The ranking of the fifteen
countries is little affected by fixing the
upper demarcation line alternatively at
125%, 167%, 200% or 300% of the median,
and the resulting sizes of the middle class
are highly correlated. However, it does not
follow that the changes in the size of the
middle class are the same for all cut-offs.
In Italy, for instance, the size of the
middle class is unchanged with the 125%
cut-off, but increases with the 200% cut-
off and declines with the 300% cut-off; in
Norway, it rises with a 125% cut-off but
falls with a 200 or 300% cut-off (Figure 2,
lower panel). Even where the changes are
in the same direction, the extent of the
variation depends noticeably on the cut-
off definition, suggesting rather different
patterns of change in the underlying
distribution.
The shrinkage varies in size across
countries, but the fact that it is positive in
the majority of countries may reinforce
the concerns of those who fear that the
middle class is (gradually) disappearing. Is
this worry well founded? To some extent,
the answer depends on the simultaneous
changes in the proportions of the poor
and of the rich. Regardless of the level of
the upper cut-off, in all ten countries
where the middle class indisputably
shrank, both proportions increased,
indicating that the income distribution
became more polarised. Yet, with few
exceptions, the population share of the
rich went up more than that of the poor,
so that the overall net change was towards
higher rather than lower income ranges
(top panel of Figure 2). Italy stands out as
the only country where there was a shift
from the top to the middle together with
a (more moderate) shift from the middle
to the bottom.
4. The official report prepared for the
Office of the Vice President of the United
States Middle Class Task Force maintains
that middle class families have certain
common aspirations for themselves and
their children. They strive for economic
stability and therefore desire to own a
home and to save for retirement. They
want economic opportunities for their
children and therefore want to provide
them with a college education. Income
alone does not suffice to identify the
middle class.
In fact, income is a good proxy of
living standards, but fails to represent the
full amount of resources on which
individuals rely to cope with the needs of
everyday life and to face unexpected
events. Individuals may have earnings
below the poverty threshold and still
reach a decent standard of living thanks
to their past savings. A sudden income
drop need not result in lower living
conditions if people can decrease
accumulated wealth, or if they can
borrow. On the other hand, income can be
above the poverty threshold, yet
individuals can feel vulnerable because
they have no savings with which face an
adverse income shock. Assets and
liabilities are fundamental to smoothing
out consumption when incomes are
volatile. They are a major determinant of
personal longer-term prospects. These
considerations suggest that middle class
status is closely linked to the possession of
real and financial assets.
The value of wealth holdings may
help to define the upper limit of the
middle class. The wealthy might be those
people who do not need to work, as
their net worth is large enough to enable
them to live off the interest while
avoiding paid employment. Taking a real
after-tax flow of interest of 3.33% and the
average standard of living as a reference,
the rich would be those with wealth
exceeding 30 times the median income.
With this cut-off, a couple with two young
children would be classified as middle
class when its net worth is below 950,000
international dollars at 2004 prices in
Italy, 1.2 million in Germany and Sweden,
and 1.8 million in Norway and the United
States. These values imply that the shares
of the well-off goes from 3.6% in the
United States to 6.6% in Germany and
10.6% in Italy: in all three countries they
own two fifths or more of total wealth.
The upper income limits of the middle
class that correspond to these population
proportions are approximately located at
twice the median in Italy and Germany,
and at three and a half times the median
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VANGUARDIA | DOSSIER 109
T E X T OS OR I GI NA L E S
in the United States, providing some
support for raising the upper limit of the
middle class to at least 200% of the
median.
The middle class condition of being
comfortably clear of the risk of poverty
hinges on the buffer stock preventing
people from falling into poverty should
something go wrong. Asset poverty
captures the exposure to the risk that a
minimally acceptable living standard
cannot be secured for some period of time
if income suddenly vanishes. A
considerable proportion of middle class
individuals are asset-poor. When the cut-
offs are set at 75% and 200% of the
median, about half of middle-class
Germans and Americans do not have
enough financial assets to sustain their
standard of living at the poverty line for at
least three months. Financial asset
poverty concerns 35-40% of the Swedish
and Norwegian middle-class individuals,
whereas only 23% of middle class Italians
are financially vulnerable, possibly
because public income-support schemes
are so limited to induce them to
accumulate relatively more precautionary
savings. The sense of difficulty in coping
with negative events associated with asset
poverty is at odds with the economic
security that is seen as an attribute of the
middle class. We may then want to
exclude asset-poor individuals from the
middle class, even if their incomes are
well above the poverty line. This would
substantially reduce the size of the middle
class, although the available data are
insufficient to evaluate changes over time.
5. Economists often stress the
importance of having a large middle class
for economic growth, for its consumption
patterns and for its propensity to
accumulate human and physical capital,
as well as for democracy and the political
stability of a society. Yet, the middle class
can be defined in many different ways. As
we have shown, the typical measures are
simply another way of assessing the
evolution of income inequality, whereas
we need to go beyond a simplistic
characterization of social classes purely
framed in terms of income levels. A
meaningful notion of middle class cannot
avoid adopting a more nuanced
multidimensional view, where income,
wealth and occupation (not discussed
here) all play a role.
Figure 1: Change in the Income Share of the
Bottom, Middle and Top Income Groups in Selec-
ted Countries between Around 1985 and Around
2004 (Percentage Points)
Figure 2: Change in Population Shares For Diffe-
rent Income Cut-Offs in Selected LIS Countries
between circa 1985 and circa 2004 (Percentage Points)
DOES INEQUALITY
THREATEN THE
SUSTAINABILITY
OF WESTERN
DEMOCRATIC
CAPITALISM
OR IS CAPITALISMS
EL PERIODO
ESPECIAL OVER?
Branko Milanovic
WORLD BANK RESEARCH DEPARTMENT AND
UNIVERSITY OF MARYLAND.
TO ANSWER THE QUESTION, DOES IN-
equality threaten the sustainability of
Western democratic capitalism, we need to
divide it into segments.
First, Does inequality threaten capital-
ism? The answer, at least in the medium-
term, seems to be in the negative. For the
first time in human history, a system that
can be called capitalist, generally defined
as consisting of legal free labor, private
ownership of capital, decentralized coordi-
nation, and the pursuit of profit, is domi-
nant over the entire globe. One does not
need to look far back into the past, or to
have a great knowledge of history to realize
how unique and novel this is. Not only was
centrally planned socialism eliminated as a
competitor only recently, but also we no
longer find, anywhere in the world, unfree
labor to play an important economic role,
as it did until some 150 years ago.
Such is the hegemony of capitalism as
a worldwide system that even those who
are unhappy with it and rising inequality,
whether locally, nationally or globally, have
no realistic alternatives to propose.
De-globalization and focus on the local
is meaningless because it would do away
with the division of labor, a key factor in
economic growth. Surely, those who argue
for localism do not wish to propose a
major drop in living standards. Forms of
state capitalism, as in Russia and China, do
exist, but this is capitalism nevertheless:
private profit motive and private compa-
nies are dominant.
Increasing inequality of income never-
theless undercuts some of capitalisms
mainstream ideological dominance by
showing its unpleasant sides: the exclusive
focus on materialism, a winner take-all ide-
ology, and a disregard of non-pecuniary
motives. But since no ideological alterna-
tives currently exist, and even less political
parties or groups to implement them, the
hegemony of capitalism appears unassail-
able. It is certain that nothing guarantees
that it would look like that to our children
or grandchildren, for new ideologies can be
developed, but at least, this is how it looks
to a reasonable observer (I hope I am one)
today.
But is democratic capitalism sustain-
able? This is already a different question.
Note first that these two words were not
often combined in history. The absence of
democracy and capitalism have been a
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110 VANGUARDIA | DOSSIER
T E X T OS OR I GI NA L E S
common feature, not only in Spain under
Franco, Chile under Pinochet, or Congo
under Mobutu, but also in Germany, France
and Japan, and even in the US (with the
exclusion of African Americans from the
body politic) and England, with its severely
limited franchise. Thus, it does not take
huge leaps of imagination to see that capi-
talism and democracy can be decoupled.
And inequality can play an important role
in it. It already does so by politically
empowering the rich to a much greater
extent than the middle class and the poor.
The rich dictate the political agenda,
finance the candidates who protect their
interests, and ensure that the laws that
serve their interests are voted in. The
American political scientist, Larry Bartels,
finds that US senators are five to six times
more likely to listen to the interests of the
rich than to the interests of the middle
class. For the poor, Bartels devastatingly
concludes, there is no discernible evi-
dence that the views of low-income constit-
uents had any effect on their senators vot-
ing behavior.
1
Both democracy and the
middle class are being hollowed out.
In effect, it is not for nothing that
since Aristotle, and more recently since
Tocqueville, the middle class was seen as
the bulwark against non-democratic forms
of government. It was not by some special
moral virtue, embodied among the mid-
dlemen, that a person who, has, for exam-
ple, ceased to be rich and become middle-
class would suddenly prefer democracy. It
is simply that the middle class had an inter-
est in limiting the power both of the rich so
that they would not rule over them, and of
the poor so that they would not expropri-
ate them. Middle classs large numbers, in
addition, meant that a lot of people shared
similar material positions, developed simi-
lar tastes, and tended to eschew extremism
of both the left and the right. Thus the
middle class provided for both democracy
and stability.
All of this is under attack by the rising
inequality. The middle class in Western
democracies is today both less numerous
and economically weaker than the rich as
compared with 20 years ago. In the United
States, where the change is most dramatic,
the share of the middle class, defined as
people with disposable incomes around the
median (more exactly, 25% above and
below the median), decreased from one
third of the population, in 1979, to 27% in
2010. At the same time, the average income
of the middle class, which was practically
equal to the overall US mean income in
1979, dropped to being only three quarters
of the mean at present. The overall result of
the decline in relative numbers and rela-
tive income is a sharp drop in the econom-
ic power of the middle class. In 1979, they
accounted for 32% of total income (or con-
sumption), but today, only 21%. In Spain,
the same calculation yields a much less
dramatic, but similar picture. While the
size of the middle class has gone down
from 34 to 31% of the Spanish population,
its relative income has increased just
enough to keep its relative economic power
only 1 percentage point lower than it was
30 years ago.
2
The political importance of the middle
class has accordingly dwindled, and it is
not difficult to project into the future the
current trends, most vividly seen in the
United States, where financial support
from wealthy individuals and companies
ensures political success. While the system
in form remains democratic because the
freedom of speech and association is pre-
served and elections are free, in essence it
becomes a plutocracy. In Marxist terms, it
is the dictatorship of the propertied class
even if it seems, superficially, to be a
democracy. The government is nothing
else, but in Marxs famous words, the com-
mittee for managing the common affairs of
the bourgeoisie.
3
And indeed, the gap between the pro-
fessed ideology and reality will not be any-
thing new to a student of politics and histo-
ry. Rome seamlessly grew to be an autocrat-
ic Empire while it masqueraded as a
Republic ruled by a Senate. A bureaucratic
class ruled Eastern Europe while claiming
that both economic and political powers
were in the hands of the people. Every dic-
tator today argues that he embodies the
will of the peoplethat is, he believes him-
self to be a democrat.
The move away from democracy can
take two forms. One is American and it
resembles plutocracy; the other may be
called Italian. In the latter case, power is
extraordinarily, albeit ostensibly legally
and within the democratic system, trans-
ferred to a technocratic government. It is
done in a way reminiscent of how dictator-
ships were introduced in the inter-war
Europe from Dr. Salazars technocracy to
Herr Hitlers law and order. Todays tech-
nocracy may appear benign, led by people
of unimpeachable integrity, but it never-
theless arises as a counter-point to democ-
racy. It thrives because democracy is shown
incapable of solving the problems.
Technocrats can do it. Indeed, countries
like Singapore are perfect examples of tech-
nocratic efficiency. However, pleasant it
might be to live under such governments,
they are nonetheless not democratic. If
democracy is a value in itself, they do not
provide it.
The current disenchantment with the
US Congress, which faces a public disap-
proval rate in excess of 80% and was called
by the Washington Post commentator Ezra
Klein more unpopular than Communism,
may be seen as yet another indicator of the
drift toward the rule of technocrats,
desired by some. Yet both the unelected
rule by technocrats, and the occult rule by
the rich are deeply undemocratic.
Now, we come to the third and last
part of the question, Is inequality under-
mining specifically European democratic
capitalism? All that was said for democrat-
ic capitalism applies, obviously, to Europe,
since it is from the Europe of Monti and
Papademos that we drew the examples of
the technocratic drift. But Europe is
exposed to additional pressures. The most
important is that of globalization, which
frequently works both against its workers
and the middle class and in favor of its
rich. Western workers and parts of the mid-
dle class are, through increased trade, out-
sourcing, or generally the attractiveness of
foreign, as opposed to domestic, invest-
ments, exposed to a severe competition
from workers in emerging economies. Both
the property-rich and the highly skilled
gain because their financial and human
capital is more mobile and cannot be easily
taxed unless one wants them to flee the
country. Low taxation, in turn, increases
inequality between the rich and the poor
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VANGUARDIA | DOSSIER 111
T E X T OS OR I GI NA L E S
because it undercuts the funding sources
on which the modern European welfare
state was built. The rocambolesque story of
Grard Depardieus recent search for a
more tax-friendly citizenship is a valuable
example, not the least because few individ-
uals, in their careers, seem to better
embody Frenchness than Depardieu.
When national icons run away, what
remains for others who can better afford to
move than to emulate them?
A second globalization force with
which Europe is ill equipped to face is
migration. Migration is no different than
other forms of globalization: exports and
imports of goods and technology, or move-
ment of capital. So it is incorrect to discuss
it separately, or as somehow independent
from the massive income gaps between
nations that have been revealed and often
exacerbated by globalization. But not only
does Europe lack the experience of dealing
with migrants that US, Canada, or
Australia have, but migrants who are often
ethnically and religiously different from
the native majorities bring different cultur-
al norms which also undercut the welfare
state. The welfare state was built on the
assumption of the ethnic and cultural
homogeneity of the population.
Homogeneity not only increases affinity
amongst different segments of the popula-
tion, but also ensures that more or less all
follow similar social norms. If no one
cheats by pretending to be older in order to
get a pension, or does not take sick leave
when not ill, the welfare state is self-sus-
taining. But if these norms are not
observed by all, it crumbles.
The pressures on the welfare state,
coming both directly from globalization
and from migration, are in reality an
attack on the middle class because the mid-
dle class is the largest supporter and benefi-
ciary of the welfare state. It is true that in
most studies we find that the poor,
through unemployment benefits and social
assistance, gain a lot. But the middle class-
es gain even more through free or subsi-
dized health care and education, pensions,
and more than anything through the cer-
tainty of being spared the life of poverty
and want. Welfare state was thus an indis-
pensable element in the strengthening of
the European middle class and democratic
capitalism. The European democracy goes
the way of the European welfare state. It
came with it, and it may leave with it.
One should not, however, be unduly
pessimistic. It is true that Europe has
weathered other, more formidable chal-
lenges often after paying an enormous
human and material price. It is still among
the richest parts of the world, and in terms
of social rights and social attitudes, proba-
bly the most civilized part of it. It is, bar-
ring a war (which indeed seems unthink-
able), likely to remain the most attractive
place in the world to live in. But it is
doubtful that it will be the most dynamic,
and the key features associated with it in
the second half of the 20
th
century, democ-
racy and the welfare state, may be gradual-
ly fading.
Was the period between the end of
World War II and the end of the Cold War,
an unusual interlude, in which capitalism
became entwined with democracy, welfare
state and liberalism, features that it histori-
cally often lacked? There are arguments to
see it that way, and to argue that capital-
ism is now simply reverting to its natural
features. What many of us have lived
through might just have been capitalism
under the exceptional conditions, a little
bit like capitalism del periodo especial on
the global scale. It was a capitalism that
responded creatively to the Great
Depression (by reinventing the govern-
ment), to war (by marshaling resources to
win it), and to Communism (by emphasiz-
ing social solidarity through welfare state).
Neither of these threats is present any
more, so why would capitalism not return
to what it once was?
1. Larry Bartels, Economic Inequality and
Political Representation, August 2005, p. 28.
Available at http://www.princeton.edu/~bartels/
economic.pdf (accessed January 12, 2012).
2. Calculations from Luxembourg Income Survey
(LIS) database which provides harmonized
household surveys for most developed, and some
developing, countries. The original 1980 and
2010 Spanish surveys are Encuestas de Condiciones
de Vida (ECV) conducted by the Instituto Nacional de
Estatistica (INE).
3. The quote is from The Communist Manifesto.
IS THERE MORE OR
LESS INEQUALITY IN
THE AGE OF
GLOBALIZATION?
CHANGING SOCIAL CLASSES
IN EUROPE AND THE U.S.
Hans-Peter Blossfeld
EUROPEAN UNIVERSITY INSTITUTE, FLORENCE.
OVER THE LAST TWO DECADES, THE PRES-
sure of globalization has had a strong im-
pact on the structure of social inequality in
modern societies. Globalization is often un-
derstood as a combination of four interrelat-
ed structural shifts (see Figure 1): (1) the in-
ternationalization of markets, and the de-
cline of national borders; (2) an intensified
competition of welfare states through dereg-
ulation, privatization, and liberalization; (3)
the accelerated spread of networks through
new information and communication tech-
nologies; and (4) the rising dependence of lo-
cal markets on random shocks occurring in
the world. Globalization has lots of positive
effects. For example, it increases the produc-
tivity level, and the living standards of mod-
ern societies. However, it comes at a price:
there is an increasing rate of unexpected
market events, as well as a more rapid social
and economic change, making it more diffi-
cult for individuals, firms, and governments
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112 VANGUARDIA | DOSSIER
T E X T OS OR I GI NA L E S
to predict the future of the market and to
make choices between different alternatives
and strategies. Firms, in particular, imple-
ment different types of flexibility depend-
ing on the rigidity of the employment sys-
tem in a society. There are two competing
hypotheses about the effects of globaliza-
tion on the development of social inequali-
ties in modern societies.
The first one was put forward by
authors such as Beck and Giddens. They
argue that modern societies can no longer
be characterized as class societies
anymore, but have to be classified as risk
societies. They contend that the strong
emergence of uncertainties has a leveling
effect because all individuals are more or
less similarly affected by these new risks,
irrespective of their social and economic
positions and resources. This argument is
closely connected with the idea of
individualization. Thus, these societal
developments release the individual from
traditional class-specific constraints, and
allow the people in modern societies to
decide more autonomously and freely
about their own biography. As Giddens
says, individuals currently have no choice
but to choose. Therefore, conventional
structures such as family or social class,
that in the past strongly shaped not only
individual identity, but also molded
individual life chances, are expected to
decline in the age of globalization. In
particular, social class should become less
important with regard to individual
opportunities such as protection against
unemployment, the chances of a secure
employment, or career advancement.
Rather, the new risks diffuse broadly and
evenly in the whole society. According to
this position, we should observe a strong
increase in employment flexibility across
the whole population, connected with a
decline of existing social inequalities in
modern societies.
The competing hypothesis contends
that processes of globalization lead to a
re-commodification of already
disadvantaged labor market groups and,
therefore, rather increases already existing
social inequalities. According to Breen,
processes of re-commodification take place
especially with the shifting of market risks
Internationalization
of markets;
competition between
countries with different
wage/productivity levels
and social standards
Intensication of
competition between nation
states; politics of deregula-
tion, privatization and
liberalization
Increasing worldwide
interconnectedness
due to the rise
of new ICTs
Rising importance
of markets
and their dependence
on random shocks
Increasing (market) uncertainty and
rising needs for exibility
Rising speed of innovation;
accelerated social and economic change
Accelerated market
processes
Rise of unpredictable
market developments
Employment system Education system Welfare regime
Channel the rising uncertainty in times of globalization in specic ways
GLOBALIZATION
INSTITUTIONAL FILTERS
Increasing uncertainty channeled to specic groups within a given society
INDIVIDUAL LEVEL
FIGURE 1: Globalization and rising uncertainties in modern societies
Source: Own illustration following Mills and Blossfeld (2005).
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VANGUARDIA | DOSSIER 113
T E X T OS OR I GI NA L E S
to the already disadvantaged and less
protected groups of the workforce. As
Breen argues, the attractiveness of long-
term relationships has declined for
employers in the globalization process.
Hence, they increasingly attempt to
achieve so-called contingent asymmetric
relationships. This means that employers
leave open the option, depending on
future market developments, to dissolve
employment contracts, while the
employees have only the option to accept
this decision of the stronger party.
Generally, labor market research
distinguishes between simple labor
contracts and service relationships when
trying to understand how market risks
might be transferred to the workforce. The
former applies to low skilled jobs with
easily learned tasks and strong work
control. As a result, the mechanism of
exchange between the employer and the
employee in these jobs is mostly based on
wages. In contrast, the so-called service
relationships are demanding jobs with a
diffuse performance character, demanding
specialized knowledge, needing long
periods of training and a high degree of
autonomy as well as a sense of
responsibility (for the firm). Thus, in a
company, service relationships are
primarily based on trust that has been
built up though long-term employment
relationships between employers and
employees (so-called high trust
relationships). In this case, it is therefore
the employers strategy to permanently
bind these employees to the firm with
high (efficiency) wages, long-term
employment security, career prospects,
and a system of incentives and
gratifications. Thus, it is unskilled and
semi-skilled workers who are affected the
earliest and strongest by employment
flexibilization, while employees of the
upper and lower service classes (managers,
professionals, academics, etc.) can
continue to expect a stable and secure
employment relationship in the age of
globalization. Employees with a higher,
non-manual, routine job, as well as
qualified workers (e.g. skilled workers,
foremen, etc.) have middle positions
between those two extremes. Therefore,
they are not flexibilized to the same
extent of the former group, but at the
same time do not benefit from the same
job security and stability that the service
classes do.
The idea that employers distinguish
between attractive permanent staff and
less attractive, easy to replace workers is
by no means new. The theories of labor
market segmentation of the 1970s had
already used a similar argument.
Different labor market segments offer
very different employment and career
chances, diverse protection against
dismissal or other labor market risks, as
well as a strongly differing disposition of
employers to invest in their employees.
However, as Breen contends, in times of
economic growth and labor shortage,
employers have extended the privileges of
well-positioned labor market segments
and the assurance of employment security
to the group of the less attractive work
force, which led to a growing middle class
in Western capitalist societies. However, at
present, during the process of
globalization, these privileges are again
removed, leading to a declining middle.
RESULTS OF RECENT EMPIRICAL STUDIES
The results of several recent
comparative studies support the
hypothesis that in modern societies there
is a clear increase of labor market risks in
the globalization process. However, this
increase of risks was not distributed
equally among social groups (see Figure 1
and Table 2). Instead, for specific groups of
employees, the studies find that they have
been hardly affected by increasing labor
market uncertainty. Results showed that
men from cohorts entering the labor
market are confronted with a much
greater labor market uncertainty than
older birth cohorts. Nonetheless,
globalization in no way leads, as
frequently assumed, to an increasing
erosion of traditional male employment
relationships or to a broad spread of
patchwork careers or job hopping. Quite
the opposite is true: the employment
relationships of well-qualified male
employees in their mid-career, who are
already established on the market, are still
very stable and broadly protected from any
flexibilization by employers (see Figure
1.1). This especially applies for countries
with comparatively regulated labor
markets displaying closed employment
regimes that is, Germany, Italy and
Spain. In these countries, there are only
few signs of increasing uncertainty for
men in the middle of their career. The
great majority of these men still enjoy a
very high level of employment stability
and job security because the national
Main effect of globalization Regime-specic effect Individual-level effects
Relatively persistent levels of
employment stability
Conservative, Southern European and
social-democratic countries:
Consistently high level of stability
Post-socialist and liberal countries:
Modest increases in employment
exibility among mid-career men
Losses in employment stability
largely concentrate on least qualied
men and low occupational classes
MID-CAREER MEN
TABLE 1.1: Mid-career men in the globalization process
Source: Own illustration.
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114 VANGUARDIA | DOSSIER
T E X T OS OR I GI NA L E S
labor market regulations and welfare
systems strongly shelter them against any
kind of risks. A somewhat higher level of
mid-career men facing unemployment
risks, however, is observed in the United
Stated of America as well as in the former
socialist countries immediate after the
breakdown of the Iron Curtain. In these
countries, however, educational
attainment level, in particular, proved to
be a strong safeguard against labor market
risks, even in younger cohorts.
This overall high level of stability
among mid-career men can be explained
by the fact that a completely flexibilized
workforce is neither desirable nor efficient
from the perspective of the company. It
would threaten the reliable and
permanent cooperation between
management and qualified staff. Indeed,
studies show that marked flexibilization
in companies greatly reduces their staffs
willingness to cooperate, work motivation,
and company loyalty. In times of greater
(international) competition, a secure and
long-term cooperation with qualified and
experienced staff is still important for
employers in order to ensure the trust
relationships necessary for the companies.
A comprehensive introduction of flexible
employment relationships would carry the
threat that a company will be faced with
high qualification losses, and painful
recruitment costs when hiring new
employees. In other words, employers have
no interest in withdrawing from long-term
commitments with all kinds of employees
in their staff. Therefore, they keep the trust
relationships to those employees in qualified
and advantaged positions. These
ambivalent company goals in the
globalization process, namely, flexibility
on the one side, but stability and
continuity on the other, lead to an
increasing segmentation of the labor force
into core groups and peripheral groups
insiders and outsiders. As a consequence,
male employees in their mid-career,
especially if well qualified, are still broadly
protected from (labor-market)
flexibilization in the globalization process.
In contrast, those who are less established
on the labor market should be those who
are now even more affected by labor
market risks.
Indeed, research results clearly
support this hypothesis especially when
the results of analyses for mid-career men
are compared to those for young people
leaving the educational system, and
starting their employment career (see
Figure 1.2). These young people face a
strong increase in uncertainties when
entering the labor market. These
uncertainties are manifest in terms of
major increases in unemployment, and, in
precarious, atypical forms of employment
(e.g., short-term jobs, part-time jobs,
precarious forms of self-employment, and
lower income). These developments tend
to make young people the losers of the
globalization process. At first glance, this
seems to be contra-intuitive because the
young generation is far more educated
than the older ones, and many of these
young people have spent longer parts of
their life abroad. However, they are
affected particularly strongly, because they
frequently lack job experience and strong
ties to internal labor markets. They are
unable to enjoy established contacts, and
Main effect of globalization Regime-specic effect Individual-level effects
Increased employment
uncertainty resulting in postponed
family formation
Southern European and conservative
countries: Marginalization of youth
as labor market outsiders due to
increasing affectedness by precarious
employment; very strong impact on
family formation and childbirth
Post-socialist countries: Even stronger
employment insecurities; dramatic
effects on family formation
Social-democratic countries:
Relative shielding of youth and family
from employment uncertainty
Liberal countries: Employment
uncertainty counterbalanced by open
labor market structures; relatively low
impact on family formation due to
modest changes in subjectively percei-
ved uncertainty
Increasing importance of education
as a key factor to become established
in the labor market
YOUTH AND YOUNG ADULTS
TABLE 1.2: Youth and young adults in the globalization process
Source: Own illustration.
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VANGUARDIA | DOSSIER 115
T E X T OS OR I GI NA L E S
they do not possess the negotiation power
to demand stable and continuous
employment. Thus, it is comparatively easy
for employers and unions to adjust young
peoples work contracts, and to make them
more flexible and less advantageous at
their expense.
However, the concrete effects of the
globalization process on the labor market
positions of young adults vary strongly
according to differences in welfare-state
and labor market regimes. Particularly, in
the strong insider-outsider markets of
Southern and Continental Europe, young
adults have increasingly become a flexible
maneuver mass on the regulated labor
markets of these countries and have faced
a strong rise in labor market risks. In these
Main effect of globalization Regime-specic effect Individual-level effects
Marginalization in the labor market Conservative and Southern European
countries: Increasing integration
of women into employment, but only
as secondary earners in less stable
employment
Social-democratic countries: Relative
stability of employment levels due to
active state supports
Liberal countries: Increasing need to
support family income pushes women
into (exible) employment
Post-socialist countries: Loss of full
employment status after the fall of the
Iron Curtain
Increasing importance of employment
experience and educational attainment
MID-LIFE WOMEN
TABLE 1.3: Mid-life women in the globalization process
Source: Own illustration.
Main effect of globalization Regime-specic effect Individual-level effects
Increased risks of forced
employment withdrawal
Conservative and Southern European
countries: Highest rate of early exit,
largely buffered by generous
pension systems
Social-democratic countries:
Late career exits and high employment
stability fostered by means of active
labor market policies
Liberal countries: Late career exits,
but relatively high
employment mobility
Post-socialist countries:
Implementation of differential
strategies (Hungary and Czech
Republic = conservative strategy;
Estonia = liberal strategy)
Overall inter-individual variation
less pronounced than for other life
course transitions; comparatively
higher importance of human capital
in liberal countries
LATE CAREER EMPLOYEES
TABLE 1.4: Late career employees in the globalization process
Source: Own illustration
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116 VANGUARDIA | DOSSIER
T E X T OS OR I GI NA L E S
countries, it has become increasingly
difficult for young adults to gain a firm
foothold on the labor market, and their
labor market entry is often marked by
precarious employment forms, such as
fixed-term employment. Independent of
the national context, education is clearly
becoming increasingly important in the
globalization process for young adults.
Poorly qualified labor market entrants are
hit particularly hard by the global
changes. This is how globalization
generally reinforces existing social
inequalities and boundaries of social
classes within the young generation,
because individual (social class) resources
gain in importance through the growing
relevance of the market and individual
competition.
The effects of the globalization
process on the mid-life phase of women
also differ markedly from those on men in
mid-career. Globalization contributes
across all countries to a marginalization of
women as outsiders of the labor market.
This especially applies to conservative
Central European and family-oriented
Southern European countries. Despite
womens growing integration into the
labor force in these countries, it is still
almost exclusively women who continue
to perform the unpaid familial and care
duties. Especially during the family phase,
married couples tend far more to invest in
the continuing working career of the
husband rather than that of the wife. This
practice not only limits womens earning
capacities, but can also impair their
continuity of employment and career
chances in the long term, particularly
when wives give up their jobs completely
in favor of those of their husbands, or
adapt them to those of their husbands in
terms of time or space. Disadvantages in
their employment careers are not just
experienced by those women who actually
interrupt their employment careers for
familial reasons. Even those not planning
such a break are frequently considered to
be possibly or probably planning to do it
and this argument is used to deny them
jobs, promotions, and further training
opportunities solely because of their
gender (the so-called statistical
COUNTRY SHOWCASES
EMPLOYMENT RELATIONSHIPS/
PRODUCTION REGIME
OCCUPATION AND
EDUCATION SYSTEMS
MODAL EMPLOYMENT
FLEXIBILITY STRATEGY IN THE
GLOBALIZATION PROCESS
DEVELOPMENT OF SOCIAL
INEQUALITIES IN THE
GLOBALIZATION PROCESS
WELFARE REGIME
USA, Great Britain Sweden,
Denmark, Norway,
(the Netherlands)
Germany, France,
(the Netherlands)
Italy, Spain,
Ireland
Hungary,
Estonia, Poland,
Czech Republic
Liberal
Residual welfare
system
Social-democratic
Generous public
welfare system
plus active
employment
policies
Conservative
Transfer-oriented;
basic welfare
support for
non-employed
population
Family-oriented
High public
support for
(former) insiders
Post-socialist
Under
transformation
Individualized
exibility as
the key principle
of the labor
market
Publicly suppor-
ted exibility as
the key principle
of the labor
market
Flexibility at
the margins of
the labor market
Flexibility at
the margins of
the labor market
Strong differences
between countries:
liberal strategy
(Estonia) vs.
Continental
European strategy
(Poland, Czech
Republic, Hungary)
Increasing market
competition;
inequalities strongly
connected with
individual resources
Little increase in
social inequalities
due to
state-supported
security and
re-integration
Increasing social
inequalities
between labor
market insiders
and outsiders;
compensation
through public
transfers
Increasing social
inequalities
between labor
market insiders
and outsiders;
compensation
through familial
transfers
Strong differences
between countries:
liberal strategy
(Estonia) vs.
Continental
European strategy
(Poland, Czech
Republic, Hungary)
On-the-job-training;
incentives for
re-qualication
Vocational qualica-
tion in schools;
strong orientation
towards
re-qualication and
life-long learning
Dual system;
little incentives for
re-qualication
On-the-job-training;
little incentives for
re-qualication
Under
transformation
Weakly
regulated
Moderately
regulated
Strongly
regulated
Strongly
regulated
Transition to
market economy
TABLA 2: The shaping role of institutional setting for the development of social inequalities in the globalization process
Source: Own illustration.
Note: The Netherlands make up an intermediate case in the regime classication. With regard to employment policies they show similarities to the social-democratic welfare regime, while with
regard to other welfare state arrangements (e.g. pension policies), they come closer to conservative countries.
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T E X T OS OR I GI NA L E S
discrimination). As a result, women are
disproportionately overrepresented in
these flexible forms of work emerging
within the globalization process.
Employers legitimize this concentration of
flexibilized forms of work on women by
pointing repeatedly to their deficits in
work experience compared with men and
the greater probability of a later
employment interruption.
Finally, empirical analyses on older
employees and employees in pre-
retirement age also support that they
experienced severe changes of their labor
market situation in the globalization
process. These changes mainly manifest in
the fact that older employees had been
pushed out of the labor markets of
modern societies by extensively making
use of national early retirement programs.
Companies perceive older employees as
being less flexible, inadequately qualified,
and cost-intensive in the globalization
process. Hence, it is in the interest of both
companies and policymakers concerned
with the attractiveness of their national
business location to find solutions for this
discrepancy between increasing demands
for flexibility and the limited
flexibilization potential of older
employees.
In Continental and Southern
European countries that hardly offer any
possibilities for lifelong learning and
display strong seniority wage systems, this
discrepancy was mainly resolved by
expanding highly generous early
retirement programs, allowing older
employees to leave the labor market. As a
result, employment rates of persons in
pre-retirement age dropped sharply in the
course of globalization in these countries.
In contrast, the social-democratic states in
Scandinavia succeeded in securing the
employability of older employees because,
in these countries, the welfare states
actively engaged in supporting the ability
of older employees to adapt to the
flexibility demands by active labor market
policy as well as state promotion of life-
long learning and further vocational
qualification. Compared to Continental
and Southern European countries, the
employment careers of older people in
countries with a social-democratic welfare
regime thus remained rather continuous,
stable, and long in the course of
globalization, although we find some
tendencies of early retirement in these
states, too. In addition, in countries with a
liberal welfare regime (i.e. United States
and Great Britain), we find that older
employees display rather long working
lives and retire relatively late.
However, compared to the social-
democratic regime in countries with a
liberal welfare regime, maintaining older
employees was mainly achieved through
market mechanisms. The policy for
adjusting older workers to new flexibility
demands is to place broad trust in a
flexible labor market, and an only
marginally standardized education and
training system. Low mobility barriers on
the labor market, and a decentralized
organization for acquiring relevant
qualifications on-the-job enable older
employees to adapt flexibly to changing
demands through labor market mobility.
At the same time, low state pensions and a
strong emphasis on private schemes based
on capital investments or company
pensions limit the possibilities of an early
exit from employment. Because of the far-
reaching non-involvement of the state and
the trust in market mechanisms, results
also show that the liberal system tends to
make retirement and late life very
precarious, especially for those older
people who did not succeed in building up
enough savings during working life.
Employees with meager financial
resources sometimes still have to carry on
working after retirement age, or they
return to the labor market because they
are unable to survive on their pensions
alone.
SUMMARY
In sum, empirical results show that
the globalization process has impacted
social classes and social inequality very
differently, depending on the phase of life.
Social class and educational characteristics
determine the extent to which an
individual has to face increasing labor
market risks. With globalization, the
effects of social class and education have
become even stronger. Thus, our results
support the argument that globalization
triggers a strengthening of existing social
inequality structures as hypothesized by
Breen, rather than the emergence of risk
societies as proposed by individualization
theorists. Thus modern societies can still
be characterized as class societies.
REFERENCES:
Blossfeld, H.-P., Buchholz, S. Bukdoi, E. and Kurz,
K. (2008): Young Workers, Globalization and the Labor
Market. Comparing Early Working Life in Eleven
Countries, Cheltenham, UK/Northampton, MA:
Edward Elgar.
Blossfeld, H.-P., Buchholz, S. and Hofcker, D.
(2006). Globalization, Uncertainty and Late Careers in
Society. London & New York: Routledge.
Blossfeld, H.-P. and Hofmeister, H. (2006).
Globalization, Uncertainty and Womens Careers in
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Northampton, MA / USA: Edward Elgar.
Blossfeld, H.-P., Mills, M. Klijzing, E. and Kurz, K.
(2005). Globalization, Uncertainty and Youth in
Society. London & New York: Routledge.
Blossfeld, H.-P., Mills, M. and Bernardi, F. (2006).
Globalization, Uncertainty and Mens Careers in
International Comparison. Cheltenham, UK &
Northampton, MA / USA: Edward Elgar.
DYSFUNCTIONAL
SOCIETIES
WHY INEQUALITY MATTERS
Richard Wilkinson
PROFESSOR EMERITUS OF SOCIAL
EPIDEMIOLOGY AT THE UNIVERSITY OF
NOTTINGHAM MEDICAL SCHOOL, HONORARY
PROFESSOR AT UCL AND A VISITING PROFESSOR
AT THE UNIVERSITY OF YORK.
Kate Pickett
PROFESSOR OF EPIDEMIOLOGY AT THE
UNIVERSITY OF YORK AND FELLOW OF THE RSA.
BOTH ARE THE AUTHORS OF THE SPIRIT LEVEL
AND CO-FOUNDERS OF THE EQUALITY TRUST
ATTITUDES TOWARD INEQUALITY HAVE
traditionally differed sharply from one side
of the political spectrum to the other. While
some regard it as divisive and socially corro-
sive, others think it a stimulus to effort, in-
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118 VANGUARDIA | DOSSIER
T E X T OS OR I GI NA L E S
novation, and creativity. Arguments usually
reect little more than personal opinion.
But in recent years, it has become possible
to compare how unequal incomes are in di-
fferent countries, and to see what effect it
really has. The results are dramatic.
WHAT GREATER EQUALITY BRINGS
In societies where income differences
between rich and poor are smaller, the
statistics show that community life is
stronger, people feel they can trust others,
and there is less violence. Both physical
and mental health tend to be better and
life expectancy is higher. In fact, almost
all the problems related to relative depri-
vation are reduced: prison populations
are smaller, teenage birth rates are lower,
kids tend to do better at school (as judged
by maths and literacy scores), and there is
less obesity.
That is a lot to attribute to inequali-
ty, but all these relationships have been
demonstrated in at least two independent
settings: among the richest developed
countries, and among the 50 states of the
USA. In both cases, places with smaller
income differences do much better. Some
of these relationships have been found in
large numbers of studies in very different
settings there are around 200 looking
at the tendency for health to be better in
more equal societies, and about 50 loo-
king at the relationship between violence
and inequality.
As you might expect, inequality
makes a larger contribution to some
problems than others, and it is of course
far from being the only cause of social ills.
But it does look as if the scale of inequa-
lity is the most important single expla-
nation of why so many health and social
problems are many times as common in
some societies as in others.
You might think that these patterns
would arise simply because more unequal
societies might tend to have more poor
people among whom these problems
tend to concentrate. But that is only a
small part of the explanation. Much more
important is that greater inequality seems
to produce worse outcomes across the vast
majority of the population. In more une-
qual societies even middle class people on
good incomes are likely to be less healthy,
less likely to be involved in community
life, more likely to be obese, and more
likely to be victims of violence. Similarly,
their children are likely to do less well at
school, are more likely to use drugs, and
more likely to become teenaged parents.

REDISTRIBUTION, NOT GROWTH
Although economic growth remains
important in poorer countries, among
the richest 25 or 30 countries, there is
no tendency whatsoever for health or
happiness to be better among the most
afuent rather than the least afuent
of these rich countries. The same is also
true of measures of wellbeing including
child wellbeing, levels of violence, teena-
ged pregnancy rates, literacy and maths
scores among school children, and even
of obesity rates. However, within each
country, ill health and social problems are
closely associated with income. The more
deprived areas in our societies have more
of most problems.
So what does it mean if the differen-
ces in income within rich societies matter,
but income differences between them do
not? It tells us that what matters is where
we stand in relation to others in our own
society. The issue is social status and re-
lative income. So for example, the reason
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T E X T OS OR I GI NA L E S
why the USA has the highest homicide
rates, the highest teenaged pregnancy
rates, the highest rates of imprisonment,
and comes about 28th in the international
league table of life expectancy, is because
it also has the biggest income differences.
In contrast, countries like Japan, Sweden
and Norway, although not as rich as the
US, all have smaller income differences,
and do well on all these measures.
INEQUALITY AND SOCIAL ANXIETY
But why are we so sensitive to inequa-
lity? Why does it affect us so much?
Foremost among the psychosocial risk
factors for poor health are three inten-
sely social factors: low social status, weak
friendship networks, and a poor quality
of early childhood experience. Friendship,
sense of control, and a good early child-
hood are all highly protective of health,
while things like hostility, anxiety, and
major difculties are damaging. The key is
the biology of long-term stress: it has such
widespread effects including damage to
the immune and cardiovascular systems
that it has been likened to more rapid
ageing.
This links back to inequality because
inequality is socially divisive: it damages
the quality of social relations. In the most
equal countries or 50 states of the USA,
60 or 65 percent of the population agree
with the statement most people can be
trusted. That falls as low as 15 or 25 per-
cent in the more unequal ones. Measures
of the extent to which people are involved
in local community life also conrm the
socially corrosive effects of inequality.
And, as if to prove the point, murder rates
are consistently higher in more unequal
societies. Bigger income differences give
rise to bigger social distances, and make
social position and status competition
more important.
SOCIAL RELATIONS AND HIERARCHY
Social status, friendship, and early
childhood come up in health research
because they are powerful inuences on
kinds of anxiety and insecurity, which
are perhaps the most common sources of
chronic stress in afuent societies. The
insecurities and feelings of not being
valued which we may carry with us from
a difcult early childhood, have much
in common with the effects of low social
status, and they can amplify or offset each
other. Friendship ts into this picture
because friends provide positive feedback;
they enjoy your company, laugh at your
jokes, seek your advice, etc.: you feel
valued. In contrast, not having friends,
feeling excluded, people choosing not to
sit next to you, lls most of us with self-
doubt. We worry about being unattractive,
boring, unintelligent, socially inept, and
so on.
There is now a large body of experi-
mental evidence that shows that the kinds
of stress that have the greatest effect on
peoples levels of stress hormones are
social evaluative threats threats to self-
esteem or social status, in any situation in
which others may judge your performance
negatively.
It seems then that the most wides-
pread and potent kind of stress in modern
societies centre on our anxieties about
how others see us, on our self-doubts
and social insecurities. As social beings,
we monitor how others respond to us,
so much so that it is sometimes as if
we experienced ourselves through each
others eyes. Shame and embarrassment
have been called the social emotions: they
shape our behaviour so that we conform
to acceptable norms, and spare us from
the stomach tightening we feel when we
have made fools of ourselves in front of
others. Several of the great sociological
thinkers have suggested that this is the
gateway through which we are sociali-
zed, and learn to conform to acceptable
standards of behaviour. It now looks as if
it is also how society gets under the skin
to affect health.
Given that the social class hierarchy
is seen as a hierarchy from the most va-
lued at the top, to the least valued at the
bottom, it is easy to see how bigger status
differences increase the evaluative threat,
and add to status competition and status
insecurity. This perspective also explains
why violence increases with greater in-
equality. The literature on violence points
out how often issues of disrespect, loss of
face, and humiliation are the triggers to
violence. Violence is more common where
there is more inequality not only because
inequality increases status competition,
but also because people deprived of the
markers of status (incomes, jobs, houses,
cars, etc) become particularly sensitive to
how they are seen. What hurts about ha-
ving second-rate possessions is being seen
as a second-rate person.
Increased social hierarchy and
inequality raise the stakes and also the
anxieties about personal worth throug-
hout society. We all want to feel valued
and appreciated, but a society which
makes large numbers of people feel they
are devalued, looked down on, regarded
as inferior, stupid and failures, causes
suffering, resentment and wastes human
resources.
INEQUALITY, CONSUMPTION, AND THE
ENVIRONMENT
For thousands of years the best way of
improving the quality of human life has
been to raise material living standards.
The data suggests that, as a result of
diminishing returns to economic growth,
we may be the rst generation to have got
to the end of that process. No longer do in-
creases in Gross National Income per head
tie up with improved health, happiness,
or wellbeing. If we are now to improve
the real quality of life further, we have to
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120 VANGUARDIA | DOSSIER
T E X T OS OR I GI NA L E S
direct our attention to the social environ-
ment, and the quality of social relations.
What the evidence we have seen shows is
that the quality of social relations is subs-
tantially determined by the scale of the
material inequalities between us. Rather
than continuing to tackle each problem
separately by spending more on medical
care, more on police, social workers and
drug rehabilitation units we now know
that by reducing material inequality it
is possible to improve the psychosocial
wellbeing and social functioning of whole
societies.
During the next few decades, politics
is likely to be dominated by the necessity
of reducing carbon emissions. Greater
equality has a crucial role to play in that
process. First, consumerism is perhaps
the most important obstacle facing policy
to reduce carbon emissions. The good
news is that reducing inequality decrea-
ses the pressure to consume because
it reduces status competition. Greater
equality means that status competition
starts to weaken as societies become more
cohesive, and community life is streng-
thened.
Second, effective action on the
environment depends, like never befo-
re, on people being concerned with the
common good. There is, however, clear
evidence that people in more equal socie-
ties are more public spirited, and less out
for themselves. More equal countries give
more in foreign aid; they recycle a higher
proportion of waste materials; they score
better on the Global Peace index; and sur-
veys show that business leaders in more
equal countries give a higher priority to
action on the environment than their
counterparts in less equal societies.
But, even when people accept that
greater equality has social and environ-
mental benets, they sometimes have
a residual worry that creativeness and
innovation progress itself depends on
individual nancial incentives and grea-
ter inequality. But if you take the number
of patents granted per head of population
as a reasonable measure of a societys
creativeness and innovation, then rest
assured, more equal countries seem to do
better here, too.
THE CHALLENGES OF
THE AMERICAN
MIDDLE CLASS
INEQUALITY, POWER, AND
INFLUENCE
Jared Bernstein
SENIOR FELLOW AT THE CENTER ON BUDGET
AND POLICY PRIORITIES.
THE GREATEST ECONOMIC PROBLEM
facing the American middle class is the fact
that for decades they have failed to benefit
from growth in the American economy.
Their living standards, once tethered to the
growth of GDP or productivity, are now
stagnant or worse, even as the economy
expands and the workforce is ever more
productive.
European readers who follow
American politics may find this
surprising: what is written in the papers
is not the norm. As Congress lurches
from one fiscal crisis to another, the
media dutifully and understandably
report on what politicians are actually
fighting aboutnot what they should be
fighting about.
But the numbers reveal the true
problem. During the last American
business cycle, from 2000 to 2007, the
economy and productivity both expanded
by just under 20%, but the inflation-
adjusted incomes of working-age, middle-
income families fell by 3%. During the
recession, their incomes fell much faster,
down by 9%, 2007-11, such that in 2011
dollars, middle-income families were
almost $8,000 worse off in 2011 than over
a decade earlier in 2000.
Wealth losses by middle-class
households were even larger, fueled by
falling home prices. Median net worth
(assets, including home values, minus
debts), inflated by the housing bubble, fell
almost 40%, from $126,000 in 2007 to
$77,000 in 2010.
For these reasons, many analysts of
these income and wealth dynamics refer
to the 2000s as the lost decade for the
middle class.
At least two pressi and unions have
few friends in politics. While it is true
that some of our Democrats still support
their role, the fact is that Republicans
work harder to get rid of unions than
Democrats work to keep them alive.
Similarly, labor protections and wage
standards are weak relative to Europe
representatives of financial markets have
far more clout in both politics and society
in general than those of labor markets.
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VANGUARDIA | DOSSIER 121
T E X T OS OR I GI NA L E S
In addition, for most of the years
during the rise of inequality,
unemployment has been relatively high
(and vice versa during the post-war
decades of more broadly shared growth).
The one exception to this slack job market
pattern was in the latter half of the 1990s,
when the US hit the first full employment
labor market in decades. And revealingly,
in those years, middle- and low-income
households experienced their best
economic outcomes in decades.
So, why doesnt our political class do
more to offset these factors? A large part
of the answer sounds circuitous, but for
anyone who hopes to gain insight into
Americas political economy, it is an
essential connection: inequality begets
inequality.
As most observers of American
politics are aware, we have a lot more
money sloshing around in politics than
any other advanced democracy. As wealth
has become more concentrated, persons
with stratospheric incomes can essentially
buy the politics they want and block the
politics they do not want. The politicians
they fund will promote, for example,
supply-side tax cuts (cut taxes for the
wealthy under the claim that this helps
the middle) and oppose legislation to
support collective bargaining, regulate
financial markets, or raise the
minimum wage.
True, these wealthy funders have
done fairly poorly in recent months.
Their investments in their candidates
have not paid off, since the electorate is
more than a little fed up with these
inequality dynamics and supply-side,
trickle-down arguments. But their
fortunes are solidly intact, and our
campaign finance rules are weaker
than ever.
The next few years are critical. We
have a newly re-elected President who
truly wants to help the middle class but
he cannot do it by himself. He needs help
from a Congress that has long been
missing-in-action on this inequality issue.
It will thus take a large and persistent
grass roots opposition to reclaim the
agenda, and to implement the policies
that could reconnect growth and middle-
class living standards. Our politicians are
unlikely to move against the interests of
their wealthy supporters unless they are
pushed hard from below.
THE RISE OF THE
MIDDLE CLASS IN
THE MIDDLE
KINGDOM
Cheng Li
DIRECTOR OF RESEARCH AND A SENIOR FE-
LLOW AT THE JOHN L. THORNTON CHINA
CENTER IN THE FOREIGN POLICY PROGRAM AT
BROOKINGS, AND IS A DIRECTOR OF THE
NATIONAL COMMITTEE ON U.S.-CHINA
RELATIONS.
AMONG THE MANY FORCES SHAPING
Chinas course of development, arguably
none will prove more signicant in the long
run than the rapid emergence, and explosi-
ve growth of the Chinese middle class.
Chinas ongoing economic transition from
a relatively poor, developing nation to a
middle-class country has been one of the
most fascinating human dramas of our ti-
me. Never in history have so many people
made so much economic progress in one or
two generations. Just twenty years ago, a
distinct socioeconomic middle class was
virtually nonexistent in the Peoples
Republic of China (PRC), but today a large
number of Chinese citizens, especially in
coastal cities, own private property and per-
sonal automobiles, have growing nancial
assets, are able to take vacations abroad,
and send their children overseas for school.
This transformation is likely to have
wide-ranging implications for every aspect
of Chinese life, especially the countrys
long-term economic prospects, energy
consumption, and environmental well
being. The importance of Chinas emer-
ging middle class, of course, extends
far beyond the realm of economics. The
central question is: What impacts, current
and future, might Chinas emerging
middle class have on the countrys social
structure and political system as well as
its likely impact on Chinas rise on the
world stage?
THE SOCIOPOLITICAL SIGNIFICANCE OF A
CHINESE MIDDLE CLASS
Early studies of Chinas nascent
middle class tend to emphasize the status
quo oriented, risk-averse nature of these
prime beneciaries of economic reform.
However, more recent studies (including
many by PRC scholars) suggest that this
may simply be a transitory phase in the
development of the middle class. There
already appears to be widespread resen-
tment among the middle class toward of-
cial corruption and the states monopoly
over major industries. Another potential
source of sociopolitical ferment lies in the
increasing number of college graduates,
many of whom belong to middle-class
families, who are unable to nd work.
An economic downturn, led by the
collapse of the real estate market or the
stock market two institutions that have
contributed enormously to the rapid ex-
pansion of the Chinese middle class will
only heighten the middle class sense of
grievance. Furthermore, the middle class
is central to Chinas new development
strategy, which seeks to reorient Chinas
economy from one overly dependent
on exports to one driven by domestic
demand. The increasing economic role of
the middle class may in turn enhance the
groups political inuence.
Chinas emerging middle class is, of
course, a complex mosaic of groups and
individuals. Subsets of the middle class di-
ffer enormously from each other. In terms
of the class occupational and sociological
composition, its members fall into three
major clusters:

An economic cluster (including


private sector entrepreneurs, urban
small businesspeople, rural in-
dustrialists and wealthy farmers,
foreign and domestic joint-venture
employees, and stock and real estate
speculators);

A political cluster (government


ofcials, ofce clerks, state sector
managers, and lawyers); and

A cultural and educational cluster


(academics and educators, media
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122 VANGUARDIA | DOSSIER
T E X T OS OR I GI NA L E S
personalities, public intellectuals,
and think tank scholars).
Estimates vary widely on the exact
size and composition of todays Chinese
middle class, but the consensus view is
that it does exist, and that it is expanding
at a rapid pace. Among Western analysts,
opinions tend to fall along a spectrum,
the optimistic extreme marked by a strain
of wishful thinking focused on Chinas
massive emerging consumer market, and
the pessimistic one marked by ideologi-
cal dogma or a gloomy sort of myopia.
Emblematic of the former are analyses
like a 2006 report by the McKinsey Global
Institute, a research unit of McKinsey &
Company, which forecasted 100 million
middle class households in China by 2009
(45% of the urban population) and 520-612
million by 2025 (over 76% of the urban po-
pulation). In recent years, other rms and
banks, including Merrill Lynch, HSBC and
Master Card, and the Deutsche Bank Re-
search team, have made similarly upbeat,
if usually more modest, predictions.
In his 2010 book, which was based
on a large-scale nationwide survey, the
former director of the CASS Institute
of Sociology, Lu Xueyi, notes that as of
2009, the middle class constituted 23% of
Chinas total, up from 15% in 2001. Lus
study also nds that, in major coastal
cities such as Beijing and Shanghai,
the middle class constituted 40% of the
population in 2009. In interviews with
the Chinese media following his books
publication, Lu predicted that the Chinese
middle class will grow at an annual rate
of 1% over the next decade or so, meaning
that approximately 7.7 million people out
of a Chinese labor force of 770 million will
join the ranks of the middle class each
year. Lu also held that in about twenty
years the Chinese middle class would
constitute 40% of the PRC population
on par with Western countries making
China a true middle-class nation.
There is a tendency, sometimes, to
assume that the relationship between
Chinas middle class, and its authoritarian
state is one of simple, one-dimensional
co-optation, but this is oversimplication.
Undoubtedly some members of the class
are the clients of political patrons, but
many more are self-made people. Indeed,
such an economically aspirant population
is a double-edged sword for the Chinese
authorities. They are well aware of the
fact that the middle class has pushed
for democratization in other developing
countries (South Korea, Indonesia, and
Brazil, among others).
It is also noteworthy that the
emergence of the middle class in China
parallels the reemergence of the Middle
Kingdom on the global stage. To a certain
extent, the Chinese middle class has
already begun to change the way China
engages with the international commu-
nity, both by playing an active role in this
increasingly interdependent world and by
keeping abreast of transnational cultural
currents.

TWO CONTENDING SCENARIOS
As the PRCs international inuence
continues to grow, two contending views
on how China might understand its role
in the world have taken shape. They
reect fundamentally different visions of
Chinas future, and neither can be divor-
ced from the trajectory of its emerging
middle class.
In the rst, a nightmare scenario,
a superpower China, buoyed by decades
of double-digit economic growth and
military modernization, has birthed a
middle class of unprecedented size and
scope, whose strongly mercantilist views
govern almost all affairs of state. The ag-
gregate demand of hundreds of millions
of middle-class consumers, coupled with
increasingly severe global resource scarci-
ty and growing international consterna-
tion at Chinas swelling carbon footprint,
has led nativist demagogues to peddle a
toxic strain of nationalism to the broader
populace. In this scenario, an ascendant
and arrogant China, still smarting from
the century of humiliation it endured
at the hands of Western imperialists over
a century earlier, disregards international
norms, disrupts global institutions, and
even irts with bellicose expansionism.
In the second view, Chinas burgeo-
ning middle class increasingly embraces
cosmopolitan values, having forged close
economic and cultural links with Western
countries, especially with the United Sta-
tes. In this scenario, Chinas middle-class
lifestyle closely mirrors that of the West,
and an increasing percentage of Chinas
political and cultural elite have received
some Western education. The Chinese
middle class has acquired a sophistica-
ted understanding of the outside world,
recognizes the virtue of cooperation, and
demands that China act as a responsible
stakeholder on the world stage. The expec-
tation underwriting this scenario is that if
China continues to evolve peacefully in
the direction of openness and integration,
it may experience an eventual democratic
breakthrough. If this were to occur, then
the time-honored theory of a democratic
peace would nally be put to the test in
a world of great powers integrating ever
more closely.
The signicance of Chinas emerging
middle class, therefore, lies not only in
the economic domain or in its potential
to effect domestic politics, but also in
its ability to shape Chinas international
behavior. A better informed and more
comprehensive understanding of the
Chinese middle class, from its basic
composition to its values and worldviews
from its idiosyncratic characteristics to
its evolving political roles in China will
help to broaden the policy options availa-
ble to the outside world in dealing with
this emerging global power. In a broader
sense, it is critically important to assess
whether or not the Chinese emerging
middle class will become a catalyst for po-
litical democratization within China, and
lead to a constructive Chinese presence in
a rapidly changing global environment.

DISTINCTIVE CHARACTERISTICS OF
CHINAS MIDDLE CLASS
The Chinese middle class exhibits
some extraordinary, perhaps even unique,
characteristics. One of the most noticea-
ble is that its rapid growth has taken
place alongside an astonishing increase
in economic disparities. As University of
Washington professor, Ann Anagnost, no-
tes, the expansion of a middle class and
its complex relation to increasing social
inequality represents a delicate balance
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between market dynamism and social
instability. The World Bank reports that
the Gini coefcient (a measure of income
disparity) in China increased from 0.28
in the early 1980s to 0.447 in 2001 and is
now 0.47 (a statistic the Chinese govern-
ment has not disputed). It was recently
reported by the Chinese ofcial media
that the income gap between the top 10%
and the lowest 10% of Chinese earners had
increased from a multiple of 7.3 in 1988 to
a multiple of 23.0 in 2007.
It has also been widely noted that the
rise of the Chinese middle class is prima-
rily an urban phenomenon. Indeed, the
middle class is disproportionately concen-
trated in major cities of coastal regions,
such as Beijing, Shanghai, Shenzhen, the
lower Yangzi River Delta, and the Pearl
River Delta. The economic gap between
urban and rural areas has increasingly
widened over the course of the past three
decades. Economic disparities are now so
great that some scholars wonder whether
the middle class is even a useful concep-
tual framework with which to study pre-
sent-day China. For example, Xu Zhiyuan,
a well-known public intellectual in Beijing
who writes for inuential online magazi-
nes such as the Financial Times, bluntly
refers to the notion of a Chinese middle
class as a pseudo-concept (wei gainian). In
a recent book, he argues, in China during
the past ten years, no other popular term
has been more misleading than middle
class. In his view, an analytical approach
that places too much weight on the so-
called middle class actually narrows ones
perspective and risks obfuscating more
important issues and tensions in Chinese
politics and society.
Many Chinese sociologists do not
deny the seriousness of economic dis-
parities and social tensions in Chinese
society, but still believe that the concept
of middle class is useful. These problems
actually reinforce a central argument that
Chinas social structure has lagged behind
the countrys economic growth for the
last fteen years. Nevertheless, a signi-
cant number of scholars have reserva-
tions about how unitary the concept of a
Chinese middle class is or can be. Various
groups such as the Communist Party
and government ofcials, entrepreneurs,
professionals, and cultural elite constitu-
te a signicant portion of Chinas emer-
ging middle class.
It has also been noted that the Chi-
nese term for middle class emphasizes
a sense of ownership (chan) or property
rights (chanquan), a connotation the
English term lacks. Some scholars specu-
late that this shared notion of ownership
or property rights may serve as a power-
ful glue to unify these otherwise starkly
different Chinese socioeconomic groups.
While members of the Chinese middle
class may differ from each other in occu-
pation, socialization, or political position,
they seem to share certain views and
values. One such value is the inviolability
of the private property of citizens, which
was only recently amended into the PRC
constitution. This new notion may prove
to be an important beginning of group
consciousness and the sense of rights
protection for the Chinese middle class.

POLITICAL ROLES OF THE MIDDLE CLASS:
THE WESTERN CONCEPT AND THE CHI-
NESE PERSPECTIVE
Arguably the most important debate
regarding the Chinese middle class is over
the potential implications its develop-
ment will have for the PRCs political
system. A long-standing Western maxim
postulates that there exists a dynamic
correlation, or even a causal relationship,
between the expansion of the middle class
and political democratization. Pioneering
works by Barrington Moore Jr., Seymour
Martin Lipset, and Samuel P. Huntington,
among many others, all emphasize, from
various analytical angles, the vital role of
the middle class in a democracy.
For Moore, the existence of a forceful
middle class or in his words, the bour-
geois impulse creates a new and a more
autonomous social structure in which new
elites do not have to depend on coercive
state power to ourish, as had been the
case under an aristocracy. Lipset believes
that a professionally educated, politically
moderate, and economically self-assured
middle class is an important precondition
for an eventual transition to democracy.
In his view, mass communication me-
dia, facilitated by industrialization and
urbanization, provides a broader venue for
cultural elites to disseminate middle class
views and values, thus creating a moderate
mainstream in the public opinion of a
given country. At the same time, political
socialization and the professional inter-
ests of the middle class also contribute to
the growth of civil society and the legal
system, key components of democracy.
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Huntington, however, criticizes the
theory that a market economy or succes-
sive capitalist developments, alone, orga-
nically lead to political democracy. In his
view, a countrys transition to democracy
often depends on historical and situatio-
nal factors, both domestic and interna-
tional. Huntington believes that a middle
class tends to be revolutionary in its early
development, but grows increasingly con-
servative over time. The newly emergent
middle class in a given society tends to
be idealistic, ambitious, rebellious, and
nationalistic in its formative years. Its
members gradually become more conser-
vative, however, as they begin to register
their demands through institutionalized
means rather than street protests, and
become engaged in the political system so
as to protect and enhance their interests.
Both Lipset and Huntington recognize
the importance of the middle class in
democratic stability, which they attribute
to moderate and institutionalized class
conict rather than more radical and
potentially violent conicts.
The Western literature on the rela-
tionship between economic development
and political democracy, and the political
role often played by the middle class,
provides a theoretical and analytical
framework within which to study Chinas
economic reform and sociopolitical deve-
lopment. A majority of Chinese studies,
however, point in a different direction:
the Chinese middle class has largely been
a political ally of the authoritarian regime
rather than a catalyst for democratic
change. In their new book on Chinese
entrepreneurs, an important subgroup
of the middle class, Jie Chen and Bruce
Dickson argue that, partly due to their
close political and nancial ties with
the state and partly due to their shared
concern for social stability, these new
economic elites do not support a system
characterized by multiparty competition
and political liberty, including citizens
right to demonstrate.
In the same vein, An Chen, a
PRC-born, U.S.-educated political scien-
ce professor at the National University
of Singapore, offers a comprehensive
four-part answer to the question, Why
doesnt the Chinese middle class like
democracy? First, a signicant number
of middle-class members are part of the
political establishment, and, as Chen
describes, many have established cozy
collaboration with the local top ofcials.
Second, members of the Chinese middle
class tend to have what Chen calls an eli-
tist complex which poses a psychological
obstacle to their acceptance of political
equality based on the one-citizen-one-
vote principle. Third, growing economic
disparities and social tensions have often
led the new middle class to form alliances
with the rich and powerful in the com-
mon cause [of] resisting democratization
and averting the collapse of the regime.
And fourth, middle-class members tend
to associate democracy with political
chaos, economic breakdown, the maa,
and other social evils.
Other empirical studies nd that
certain widely perceived correlations
between the middle class and political
democratization in Western countries
are simply absent in China. The Chinese
middle class lacks the political incentives
to promote civil society and is reluctant
to ght for freedom of the media. Some
middle-class opinion leaders actually act
as spokespeople for the Chinese state.
According to this view, the middle class
has yet to develop an identity, a sense of
rights consciousness, and a distinct value
system, which characterize their coun-
terparts in other countries. Almost all of
these studies, however, acknowledge the
inconclusive nature of their arguments
and assumptions about the conservatism
and pro-regime role of the Chinese middle
class. The experiences of many countries
in East Asia and South America suggest
that the middle class can shift its political
stance from anti-democratic to pro-demo-
cratic quite swiftly.
Another important development in
the recent literature on the topic is that
some scholars have challenged the con-
ventional, dichotomous treatment of poli-
tical stability and democracy. The middle
class current preference for sociopolitical
stability does not necessarily mean that
they will oppose democracy in the future.
In China, if democracy will lead to social
instability, political chaos, or even the
dissolution of the country, there is no
incentive for the Chinese people, inclu-
ding its emerging middle class, to pursue
it. In a fundamental way, sociopolitical
stability and democracy should be seen
as complementary, rather than contradic-
tory, phenomena. A democratic system
enhances sociopolitical stability in a given
country because it is based on the rule of
law and civil liberties, and it provides for
the peaceful and institutionalized transfer
of power through elections.
The political scientist Zheng Yong-
nian, for example, recently observed
that in Western multiparty democracies,
although the party in power may fre-
quently change, there is a remarkably
high degree of continuity in terms of
political institutions and public policies.
Regardless of whether the incumbent
party is left wing or right wing, it is
incumbent upon the government to avoid
undermining the interests of the middle
class, which plays a pivotal role for the
countrys sociopolitical stability. Social
stability is an essential component of poli-
tical democracy and the peaceful transfer
of power from one party to another. The
attainment of this stability is due, in large
part, to the instrumental and pro-demo-
cratic role of the middle class.
The Chinese middle class current
inclination for social stability and gra-
dual political change, therefore, should
not be characterized as pro-CCP, anti-
democratic, or even conservative. As the
Michigan professor Mary E. Gallagher
argues, There may be benets to delayed
political change in China. Integration into
the global economy, the increased use
of legal institutions to mediate conict,
and the inuence of a small but growing
middle class may together slowly build
up a more stable societal foundation for
democratization. Following the same
line of reasoning, some PRC scholars have
recently expended great effort developing
ideas that conceptually and procedurally
make democracy safe for China. The rapid
expansion of the Chinese middle class and
its changing relationship to the govern-
ment has become a focal point of scho-
larly work on Chinese politics and society.
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Both the unfolding story of Chinas drive
to become a middle-class nation and the
widely differing scholarly assessments of
its implications will undoubtedly enrich
the literature on this important global
subject.
THE RISE OF CHINESE MIDDLE CLASS IN
THE GLOBAL CONTEXT
Over the past century or so, many
countries, including the United States,
Great Britain, Spain, and Japan, expe-
rienced a rise of the middle class that
profoundly transformed their economies,
cultures, and politics. Since the begin-
ning of the reform era, China has also
been undergoing drastic changes in social
stratication and social mobility, a key
feature of which is the emergence of a
middle class. It is essential to understand
this expanding segment of the Chinese
population, as it will likely herald even
far-reaching changes in the years ahead.
Over the past decade, a lively intellec-
tual discourse centered on the existence
and characteristics of the Chinese middle
class has taken shape within Chinas
scholarly and policy community. The in-
tellectual fever it represents was spurred,
in part, by both admiration for the middle
class way of life in developed countries,
and the consideration of Western social
sciences maxims and methodologies. As
a result, Chinese scholars have enriched,
both conceptually and empirically, the
worlds academic literature on the middle
class. In doing so, they have not limited
the scope of their intellectual inquiries to
the denition, size, and characteristics of
this emerging socioeconomic force, but
have also focused great attention on how
the middle class relates to the ruling class
and other socioeconomic players in China.
For foreign observers, it is essential to
have an accurate picture of Chinas social
stratication and social mobility, and in
order to do this, one must understand
how Chinese scholars and public intellec-
tuals are wrestling with the profound and
ongoing changes to their country. The
Chinese bold discourse on the political
implications of Chinas emerging middle
class is itself a testimony to the important
political dynamics in the making.
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