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Alain Fournier - Le Grand_Meaulnes

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Alain-Fournier

Le grand Meaulnes

BeQ

Alain-Fournier

Le grand Meaulnes
roman

La Bibliothèque électronique du Québec Collection Classiques du 20e siècle Volume 22 : version 1.0

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Le grand Meaulnes

Édition de référence : Paris, Éditions Émile-Paul Frères, 1913.

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À ma sœur Isabelle

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Première partie

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I
Le pensionnaire Il arriva chez nous un dimanche de novembre 189... Je continue à dire « chez nous », bien que la maison ne nous appartienne plus. Nous avons quitté le pays depuis bientôt quinze ans et nous n’y reviendrons certainement jamais. Nous habitions les bâtiments du Cours Supérieur de Sainte-Agathe. Mon père, que j’appelais M. Seurel, comme les autres élèves, y dirigeait à la fois le Cours Supérieur, où l’on préparait le brevet d’instituteur, et le Cours Moyen. Ma mère faisait la petite classe. Une longue maison rouge, avec cinq portes vitrées, sous des vignes vierges, à l’extrémité du bourg ; une cour immense avec préaux et buanderie, qui ouvrait en avant sur le village par
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un grand portail ; sur le côté nord, la route où donnait une petite grille et qui menait vers La Gare, à trois kilomètres ; au sud et par derrière, des champs, des jardins et des prés qui rejoignaient les faubourgs... tel est le plan sommaire de cette demeure où s’écoulèrent les jours les plus tourmentés et les plus chers de ma vie – demeure d’où partirent et où revinrent se briser, comme des vagues sur un rocher désert, nos aventures. Le hasard des « changements », une décision d’inspecteur ou de préfet nous avaient conduits là. Vers la fin des vacances, il y a bien longtemps, une voiture de paysan, qui précédait notre ménage, nous avait déposés, ma mère et moi, devant la petite grille rouillée. Des gamins qui volaient des pêches dans le jardin s’étaient enfuis silencieusement par les trous de la haie... Ma mère, que nous appelions Millie, et qui était bien la ménagère la plus méthodique que j’aie jamais connue, était entrée aussitôt dans les pièces remplies de paille poussiéreuse, et tout de suite elle avait constaté avec désespoir, comme à chaque « déplacement », que nos meubles ne
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tiendraient jamais dans une maison si mal construite... Elle était sortie pour me confier sa détresse. Tout en me parlant, elle avait essuyé doucement avec son mouchoir ma figure d’enfant noircie par le voyage. Puis elle était rentrée faire le compte de toutes les ouvertures qu’il allait falloir condamner pour rendre le logement habitable... Quant à moi, coiffé d’un grand chapeau de paille à rubans, j’étais resté là, sur le gravier de cette cour étrangère, à attendre, à fureter petitement autour du puits et sous le hangar. C’est ainsi, du moins, que j’imagine aujourd’hui notre arrivée. Car aussitôt que je veux retrouver le lointain souvenir de cette première soirée d’attente dans notre cour de Sainte-Agathe, déjà ce sont d’autres attentes que je me rappelle ; déjà, les deux mains appuyées aux barreaux du portail, je me vois épiant avec anxiété quelqu’un qui va descendre la grand-rue. Et si j’essaie d’imaginer la première nuit que je dus passer dans ma mansarde, au milieu des greniers du premier étage, déjà ce sont d’autres nuits que je me rappelle ; je ne suis plus seul dans
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9 . Après midi. avec ses trois noyers. le premier jour d’automne qui fît songer à l’hiver. le champ du père Martin. transformé par la présence de celui qui bouleversa toute notre adolescence et dont la fuite même ne nous a pas laissé de repos. J’avais quinze ans. Le matin. je dus partir seul à vêpres. assis dans le chœur avec les autres enfants. Millie avait attendu une voiture de La Gare qui devait lui apporter un chapeau pour la mauvaise saison. Tout ce paysage paisible – l’école. une grande ombre inquiète et amie passe le long des murs et se promène. le jardin dès quatre heures envahi chaque jour par des femmes en visite – est à jamais. dans ma mémoire. pour la voir entrer avec son chapeau neuf. et jusqu’au sermon. C’était un froid dimanche de novembre.cette chambre . elle avait manqué la messe . Nous étions pourtant depuis dix ans dans ce pays lorsque Meaulnes arriva. agité. Toute la journée. j’avais regardé anxieusement du côté des cloches.

Sur la place. et. Dès le matin. quelque animation devant l’église me retint dehors après vêpres. Ce dimanche-là. sous le porche. ce chapeau. transis et battant la semelle. aussi pauvre qu’elle mais aussi fière. il aurait bien fallu. les vêpres finies.– D’ailleurs. en brossant de sa main mon costume d’enfant. que je passe mon dimanche à le refaire. et ma mère. plusieurs hommes du bourg avaient revêtu leurs vareuses de pompiers . Elle s’enfermait ainsi de crainte qu’une dame de ses amies. en lisant dans la froide salle à manger. qu’elle ouvrît la porte pour me montrer comment ça lui allait. Souvent nos dimanches d’hiver se passaient ainsi. retirée jusqu’à la nuit dans sa chambre obscure. même s’il était arrivé. j’attendais. pour me consoler. Un baptême. ils 10 . vînt la surprendre. avait attroupé des gamins. mon père s’en allait au loin. me dit-elle. sans doute. rafistolait d’humbles toilettes. les faisceaux formés. pêcher le brochet dans une barque . Et moi. sur le bord de quelque étang couvert de brume.

écoutaient Boujardon. un peu anxieux de mon retard. emmenèrent la pompe au petit trot . cherchait à voir au travers des rideaux. j’arrivai. Elle était entrouverte et je vis aussitôt qu’il se passait quelque chose d’insolite. Et. l’arme en bandoulière. le brigadier. suivis de quatre gamins silencieux. Dans le bourg. à la petite grille. s’embrouiller dans la théorie. En effet. écrasant de leurs grosses semelles les brindilles de la route givrée où je n’osais pas les suivre. Le carillon du baptême s’arrêta soudain.. penchée. comme une sonnerie de fête qui se serait trompée de jour et d’endroit . Elle était petite. Boujardon et ses hommes. et je les vis disparaître au premier tournant. coiffée d’une capote de 11 . à la porte de la salle à manger – la plus rapprochée des cinq portes vitrées qui donnaient sur la cour – une femme aux cheveux gris.. il n’y eut plus alors de vivant que le café Daniel. frôlant le mur bas de la grande cour qui isolait notre maison du village. où j’entendais sourdement monter puis s’apaiser les discussions des buveurs.

et sans rien entendre. avait reçu le chapeau de La Gare. devant un lit semé de vieux rubans et de plumes défrisées. entre chaque phrase. mais ravagé par l’inquiétude .velours noir à l’ancienne mode. qui n’étaient pas encore parfaitement équilibrés.. Millie. Elle me sourit... immédiatement suivi de la visiteuse. Elle avait un visage maigre et fin. elle cousait. lorsque j’eus pénétré dans la salle à manger. En effet. à sa vue. de ses yeux bleus fatigués d’avoir travaillé à la chute du jour. Il s’est peut-être sauvé. des rubans et des plumes. décousait. Il a déjà fait le tour de la maison. et s’écria : 12 . Et. – Où est-il passé ? mon Dieu ! disait-elle à mivoix. au fond de la chambre rouge. ma mère apparut tenant à deux mains sur sa tête des fils de laiton. rebâtissait sa médiocre coiffure. devant la grille.. Personne ne venait ouvrir à la visiteuse inconnue. sans doute. et je ne sais quelle appréhension. m’arrêta sur la première marche... elle frappait au carreau trois petits coups à peine perceptibles. Il était avec moi tout à l’heure.

Antoine. Ils étaient venus tous les deux. en balançant légèrement la tête et en faisant claquer sa langue comme une femme en visite. et.. avait commencé de s’expliquer. Elle eut même. renversée comme un nid dans son bras droit replié. de La Ferté-d’Angillon. elle enleva sa coiffure. un air supérieur et mystérieux qui nous intrigua. à quatorze kilomètres de Sainte-Agathe. à ce qu’elle nous fit comprendre – elle avait perdu le cadet de ses deux enfants. Veuve – et fort riche. dès qu’elle parla de son fils. qui était mort un soir au retour de l’école. elle la tint contre sa poitrine. Elle avait repris tout son aplomb.– Regarde ! Je t’attendais pour te montrer. Elle avait décidé de mettre l’aîné.. au fond de la salle. Bien vite. un parapluie et un sac de cuir. qui gardait. en voiture. Augustin. Mais. en pension chez nous 13 . durant toute la scène qui suivit. elle s’arrêta. pour s’être baigné avec son frère dans un étang malsain. La femme à la capote. apercevant cette femme assise dans le grand fauteuil. entre ses genoux. déconcertée.

avec cet air suppliant et hagard de poule qui aurait perdu l’oiseau sauvage de sa couvée. 14 . L’autre nuit. Elle fit même signe à la dame de se taire . Moi qui n’osais plus rentrer à la maison quand j’avais un accroc à ma blouse. Et aussitôt elle fit l’éloge de ce pensionnaire qu’elle nous amenait.pour qu’il pût suivre le Cours Supérieur. Il tendait aussi des nasses.. perdus dans les ajoncs. Ce qu’elle contait de son fils avec admiration était fort surprenant : il aimait à lui faire plaisir. je regardais Millie avec étonnement. Je ne reconnaissais plus la femme aux cheveux gris.. elle se leva silencieusement comme pour aller surprendre quelqu’un... déposant avec précaution son « nid » sur la table. jambes nues. pour lui rapporter des œufs de poules d’eau. de canards sauvages.. et.. une minute auparavant. Mais ma mère n’écoutait plus. il avait découvert dans le bois une faisane prise au collet. et parfois il suivait le bord de la rivière... pendant des kilomètres. que j’avais vue courbée devant la porte.

tout à l’heure. quelqu’un descendit les marches. et se présenta dans l’entrée obscure de la salle à manger. Augustin ? dit la dame. dans un réduit où s’entassaient les pièces d’artifice noircies du dernier Quatorze Juillet. et je croyais que c’était toi. le cœur battant. traversait les immenses greniers ténébreux du premier étage. assuré. ébranlant le plafond. j’avais entendu ce bruit dans les chambres du bas. Personne ne répondit. dans la nuit tombante.. – Déjà. allait et venait. C’était un grand garçon de dix-sept ans environ.. et se perdait enfin vers les chambres d’adjoints abandonnées où l’on mettait sécher le tilleul et mûrir les pommes. que son chapeau de feutre paysan coiffé en arrière et sa blouse noire sanglée d’une 15 . dit Millie à mi-voix.Au-dessus de nous. traversa la cuisine. Je ne vis d’abord de lui. qui étais rentré. un pas inconnu. en effet. François. – C’est toi. lorsque la porte des greniers qui donnait sur l’escalier de la cuisine s’ouvrit . Nous étions debout tous les trois.

et. Je pus distinguer aussi qu’il souriait. comme Millie ne me retenait pas. ç’avait dû être le soleil ou la lune au feu d’artifice du Quatorze Juillet. à la lèvre duvetée. À la lueur de la fin du jour. sa face anguleuse au nez droit.. J’hésitai une seconde. je pris ma casquette et j’allai vers lui. Nous sortîmes par la porte de la cuisine et nous allâmes au préau. Puis. en marchant. j’ai trouvé ça dans ton grenier.. avant que personne eût pu lui demander aucune explication : – Viens-tu dans la cour ? dit-il. je regardais. un cordon de fusées déchiquetées courait tout autour . que l’obscurité envahissait déjà.ceinture comme en portent les écoliers. Tu n’y avais donc jamais regardé ? Il tenait à la main une petite roue en bois noirci . dit-il. – Il y en a deux qui ne sont pas parties : nous allons toujours les allumer. 16 . dit-il d’un ton tranquille et de l’air de quelqu’un qui espère bien trouver mieux par la suite. – Tiens. Il m’aperçut.

elle n’osa rien dire.. Cette fois encore. avec la mère de Meaulnes. dressé dans la lueur magique. me prenant par la main. l’espace d’une seconde. après avoir débattu et fixé le prix de pension. Et le soir. il mit le feu à la mèche. Il planta dans le sable le moyeu de la roue. ma mère qui sortait sur le pas de la porte. tenant par la main le grand gars nouveau venu et ne bronchant pas. noircis. Il me montra les deux fusées avec leurs bouts de mèche en papier que la flamme avait coupés.Il jeta son chapeau par terre et je vis qu’il avait les cheveux complètement ras comme un paysan. à la table de famille. vit jaillir sous le préau. et elle put m’apercevoir. puis abandonnés. Un instant après. il y eut. Se baissant avec précaution.. avec un bruit de soufflet. au dîner. Puis. qui mangeait. car cela nous était formellement interdit – une boîte d’allumettes. tira de sa poche – à mon grand étonnement. un compagnon silencieux. 17 . deux gerbes d’étoiles rouges et blanches . il m’entraîna vivement en arrière.

sans se soucier de nos trois regards fixés sur lui.la tête basse. 18 .

me ramena plus d’une fois à la maison.. fut le commencement d’une vie nouvelle. jusqu’alors. Avant sa venue. avec force taloches. m’avait rendu craintif et malheureux.. en sautillant misérablement sur une jambe. L’arrivée d’Augustin Meaulnes. qui coïncida avec ma guérison. Une coxalgie. dont j’ai souffert jusque vers cette année 189. à 19 . lorsque le cours était fini. Et je me rappelle que Millie... courir dans les rues avec les gamins du bourg.II Après quatre heures Je n’avais guère été. sautant à cloche-pied. pour m’avoir ainsi rencontré. qui était très fière de moi. Aussi ne me laissait-on guère sortir. avec les garnements du village. Je me vois encore poursuivant les écoliers alertes dans les ruelles qui entouraient la maison..

je restais au fond de la mairie. Il y avait encore quelques jeux. les deux élèves qui avaient balayé la classe cherchaient sous le hangar leurs capuchons et leurs pèlerines. une longue soirée de solitude commençait pour moi. et ils partaient bien vite. et je lisais assis sur une vieille bascule. Alors. que les chiens de la ferme voisine commençaient à hurler et que le carreau de notre petite cuisine s’illuminait. enfermé dans le cabinet des archives plein de mouches mortes. tant qu’il y avait une lueur de jour.. d’affiches battant au vent. puis la nuit venait . auprès d’une fenêtre qui donnait sur le jardin.quatre heures.. des galopades dans la cour . Je montais trois marches de 20 . je rentrais enfin. Mon père transportait le feu du poêle de la classe dans la cheminée de notre salle à manger . Ma mère avait commencé de préparer le repas. et peu à peu les derniers gamins attardés abandonnaient l’école refroidie où roulaient des tourbillons de fumée. Lorsqu’il faisait noir. leur panier au bras. en laissant le grand portail ouvert.

une vingtaine de grands élèves. après le cours. Malgré le froid de la porte battante. je m’asseyais sans rien dire et. il y avait toujours. Mais quelqu’un est venu qui m’a enlevé à tous ces plaisirs d’enfant paisible. lorsque mon père avait accroché les volets de bois aux portes vitrées. les cris des balayeurs et leurs seaux d’eau. Dès qu’il fut pensionnaire chez nous. Et c’étaient de longues discussions. après quatre heures. la tête appuyée aux barreaux froids de la rampe. que les autres élèves appelèrent bientôt le grand Meaulnes. des disputes interminables. Quelqu’un a soufflé la bougie qui éclairait pour moi le doux visage maternel penché sur le repas du soir. je la regardais allumer son feu dans l’étroite cuisine où vacillait la flamme d’une bougie. l’école cessa d’être désertée le soir. serrés autour de Meaulnes. c’est-àdire dès les premiers jours de décembre. à la nuit. 21 .l’escalier du grenier . Et celui-là. Quelqu’un a éteint la lampe autour de laquelle nous étions une famille heureuse. tant de la campagne que du bourg. dans la classe. ce fut Augustin Meaulnes.

connue de lui seul. prenant à témoin tour à tour chacun de ses compagnons..au milieu desquelles je me glissais avec inquiétude et plaisir. en route ! criait-il. en balançant les jambes. dans le haut du bourg. Aux bons moments. que tous les autres suivaient. Meaulnes se levait soudain et. Alors tous le suivaient et l’on entendait leurs cris jusqu’à la nuit noire. et. à la nuit tombante. Meaulnes réfléchissait. comme s’il eût réservé ses éclats de rire pour quelque meilleure histoire. traversant le cercle pressé : – Allons. mais doucement. mais c’était pour lui qu’à chaque instant l’un des plus bavards s’avançait au milieu du groupe. Puis. Meaulnes ne disait rien .. le bec ouvert. lorsque la lueur des carreaux de la classe n’éclairait plus le groupe confus des jeunes gens. Assis sur un pupitre. il riait aussi. en riant silencieusement. qui l’approuvaient bruyamment. 22 . racontait quelque longue histoire de maraude.

à l’heure du dîner. qui regardait sans rien dire. du fond de l’obscurité. nous nous trouvions tout près du Cours. environ huit jours avant Noël. Sa boutique était une ancienne auberge. dans ce lieu obscur et tintant. et. De la rue on entendait grincer le soufflet de la forge et l’on apercevait à la lueur du brasier. avec de grandes portes à deux battants qu’on laissait ouvertes.. le tisserand disait : – Voilà les étudiants ! Généralement. parfois un écolier comme nous. chez Desnoues. à l’heure où l’on trait les vaches. 23 . Avec Meaulnes. entre deux claquements de son métier. adossé à une porte.. j’allais à la porte des écuries des faubourgs. parfois des gens de campagne qui avaient arrêté leur voiture pour causer un instant. le charron. Et c’est là que tout commença. qui était aussi maréchal. Nous entrions dans les boutiques.Il m’arrivait maintenant de les accompagner.

les gamins ! Après la dernière récréation de la journée. Aux récréations. et Mme 24 . Seurel. comme nous disions. M. dans le silence attentif. personne ne sortait. crier à chaque minute. dans la classe : – Ne sabotez donc pas comme ça. La journée avait été mortellement ennuyeuse. frappa un grand coup de règle sur la table. après le dernier « quart d’heure ». M. demanda : – Qui est-ce qui ira demain en voiture à La Gare avec François. ou.III « Je fréquentais la boutique d’un vannier » La pluie était tombée tout le jour. pour ne cesser qu’au soir. qui depuis un instant marchait de long en large pensivement. et. Et l’on entendait mon père. s’arrêta. Seurel. pour faire cesser le bourdonnement confus des fins de classe où l’on s’ennuie. pour chercher M.

quelques jours avant Noël. dans lequel il barbotait. Dès qu’ils avaient passé. à La Gare. 2. le vieux garde forestier en retraite. avec son bonnet de poil de lapin qu’il appelait son képi. Tous les ans. parce que Millie l’amenait.. chargés de ballots de châtaignes et victuailles pour Noël enveloppées dans des serviettes. tous les deux. Et ils connaissaient aussi grandmère Charpentier. le seuil de la maison. avec sa capote tricotée. la petite paysanne. au moins une fois. traversé tout le département. les mains derrière le dos.. au train de 4 h. Les petits gamins le connaissaient bien. Un cercle d’enfants. Les matins. il tirait un seau d’eau..Charpentier ? C’étaient mes grands-parents : grand-père Charpentier. en se frottant vaguement la barbiche. l’observaient avec une curiosité respectueuse. à la façon des vieux soldats. dans la classe des plus petits.. souriants et un peu interdits. l’homme au grand burnous de laine grise. Ils avaient pour nous voir. nous allions les chercher. pour se débarbouiller. nous fermions sur eux toutes les 25 . emmitouflés.

Seurel. Il fallait.. qui allait aux champs monté sur sa truie lancée au triple galop. À la question de M. et d’assez débonnaire aussi. d’une voix perçante. Seurel fit semblant de ne pas entendre. une dizaine de voix répondirent. et c’était une grande semaine de plaisir qui commençait. car le grand-père Charpentier jurait facilement et la grand-mère était un peu bavarde. Alors ils crièrent : – Fromentin ! D’autres : – Jasmin Delouche ! Le plus jeune des Roy.portes. pour conduire avec moi la voiture qui devait les ramener. il fallait quelqu’un de sérieux qui ne nous versât pas dans un fossé. criait : « Moi ! Moi ! ». criant ensemble : – Le grand Meaulnes ! le grand Meaulnes ! Mais M. Dutremblay et Mouchebœuf se contentaient de 26 ..

Ce petit voyage en voiture à âne serait devenu un événement plus important. ravinée par la pluie. en capuchon.lever timidement la main. embrassait la colonne de fer qui soutenait la poutre de la classe et commençait de grimper en signe d’allégresse. Seurel refroidit tout le monde en disant : – Allons ! Ce sera Mouchebœuf. sans rien dire. nous regardions le bourg luisant que séchait la bourrasque. Tous deux. mais il affectait de se taire dédaigneusement. Tous les grands élèves s’étaient assis comme lui sur la table. à revers. je me trouvai seul avec Meaulnes. Et chacun regagna sa place en silence. Coffin. sortit de chez lui 27 . le petit Coffin. J’aurais voulu que ce fût Meaulnes. dans la grande cour glacée. Mais M. un morceau de pain à la main. sa blouse relevée et roulée autour de la ceinture. les pieds sur le banc. À quatre heures. Il le désirait aussi. Bientôt. ainsi que nous faisions dans les moments de grand répit et de réjouissance.

Meaulnes. silencieux. adossé au battant de la porte d’entrée. nos pieds boueux dans les copeaux blancs . 28 . l’un soufflant la forge. et pourtant j’attendais de lui. et nous levions le nez pour regarder qui c’était. dans la rue. Le maréchal et son ouvrier. brusquement traversée par de glacials coups de vent : Coffin et moi. assis auprès de la forge. nous étions installés au fond de la boutique rouge et chaude. Je me rappelle ce soir-là comme un des grands soirs de mon adolescence. rasant les murs.. tous les trois. C’était en moi un mélange de plaisir et d’anxiété : je craignais que mon compagnon ne m’enlevât cette pauvre joie d’aller à La Gare en voiture . les mains aux poches. qui revenait de chez le boucher. la tête baissée à cause du vent. De temps à autre. quelque entreprise extraordinaire qui vînt tout bouleverser. jetaient sur le mur de grandes ombres brusques.et. Meaulnes ouvrit le portail.. le héla et. Personne ne disait rien. un instant après. passait une dame du village. sans oser me l’avouer. l’autre battant le fer. se présenta en sifflant à la porte du charron.

peut-être ? 29 . Et. répondis-je. Il regardait. avec ma grand-mère. par la porte battante. en l’approchant de son tablier de cuir. mettait son poing gauche sur la hanche et nous regardait en riant. – Dans la voiture à Fromentin. Le maréchal laissait à petits coups pesants et clairs retomber son marteau sur l’enclume. 2. redressant la tête. Le maréchal demanda : – C’est-il que M. serrée dans un fichu. qui passait chargée de petits paquets. Durant une de ces pauses. Puis le travail sourd et bruyant reprenait. j’irai les chercher en voiture au train de 4 h. Charpentier va bientôt venir ? – Demain. histoire de souffler un peu : – Eh bien ! ça va. il nous disait.De temps à autre. le morceau de fer qu’il avait travaillé. la jeunesse ? L’ouvrier restait la main en l’air à la chaîne du soufflet. le travail paisible et régulier de la boutique s’interrompait pour un instant. on aperçut. Millie dans le grand vent.

L’ouvrier fit remarquer.. dit l’autre. – Oh ! alors. son ouvrier et lui.Je répondis bien vite : – Non. C’est à quinze kilomètres. De nouveau la boutique fut un endroit plein d’étincelles et de bruit. – Et je crois bien que Fromentin la prêterait facilement. La conversation finit là. c’est une jument qui marche !. dans celle du père Martin. se prirent à rire.. où chacun ne pensa que pour soi. – Ça. lentement. pour dire quelque chose : – Avec la jument de Fromentin on aurait pu aller les chercher à Vierzon. On aurait été de retour avant même que l’âne à Martin fût attelé. il 30 . Et tous les deux. Mais lorsque l’heure fut venue de partir et que je me levai pour faire signe au grand Meaulnes. vous n’êtes pas revenus. Il y a une heure d’arrêt.

ne m’aperçut pas d’abord. Adossé à la porte et la tête penchée.. il semblait profondément absorbé par ce qui venait d’être dit. perdu dans ses réflexions. regardant.. 31 . Et j’y ai souvent repensé depuis. où l’on voit l’adolescent anglais. je pensai soudain à cette image de Robinson Crusoé. ces gens paisibles qui travaillaient. En le voyant ainsi. comme à travers des lieues de brouillard. avant son grand départ. « fréquentant la boutique d’un vannier ».

en rentrant. en copiant ses problèmes. se sont chauffés de trop près.. Et. le lendemain. mais les harengs grillés sur le poêle et la laine roussie de ceux qui. pense à 32 . un silence imparfait s’établit. comme une barque sur l’Océan.IV L’évasion À deux heures de l’après-midi. M. les cahiers de compositions. coupé de petits cris étouffés et de phrases dont on ne dit que les premiers mots pour effrayer son voisin : – Monsieur ! Un tel me. Seurel. car la fin de l’année approche. On n’y sent pas la saumure ni le cambouis. au milieu du paysage gelé. pendant que M. mêlé de conversations à voix basse.. Seurel écrit au tableau l’énoncé des problèmes. la classe du Cours Supérieur est claire. On a distribué. comme sur un bateau de pêche.

tout doucement d’abord. Son voisin de table a bien dû s’en apercevoir aussi.. je me suis aperçu que Meaulnes n’était pas rentré après la récréation de midi. la nouvelle courra par toute la classe. je n’ai qu’à me redresser un peu pour apercevoir le jardin. et quelqu’un.. ne manquera pas de crier à haute voix les premiers mots de la phrase : – Monsieur ! Meaulnes. au milieu de cette agitation. 33 . je me tais.autre chose. De temps à autre. en regardant tout le monde d’un air à la fois sévère et absent. Seul. je me soulève sur la pointe des pieds et je regarde anxieusement du côté de la ferme de La Belle-Étoile. dès qu’il aura levé la tête. Et ce remue-ménage sournois cesse complètement. Mais. comme c’est l’usage. le ruisseau dans le bas. Dès le début de la classe. Il se retourne de temps à autre. puis les champs. pour reprendre ensuite. Assis au bout d’une des tables de la division des plus jeunes. près des grandes vitres. Il n’a rien dit encore. une seconde. comme un ronronnement. préoccupé par sa composition.

jusqu’à La BelleÉtoile. le haut mur grisâtre de la cour. la grande bâtisse féodale est au mois de juin enfouie sous les feuilles. à la tombée de la nuit. que les ormes. entre les arbres dépouillés. puis. Mais aujourd’hui. les chênes de la cour et les haies vives cachent en été. Entourée de hauts murs soutenus par des contreforts dont le pied baigne dans le fumier. Plus exactement. de l’autre un faubourg du pays. on entend seulement. une bande du chemin blanchi de givre. Il aura demandé la jument pour aller chercher M. de l’école. et. j’aperçois par la vitre. qui mène à 34 . je le soupçonne de s’être échappé. il a dû sauter le petit mur et filer à travers champs. entre des tronçons de haie. sur le versant de la côte. une grande ferme. parallèle au ruisseau. Sitôt le déjeuner terminé. la porte d’entrée.Je sais que Meaulnes est parti. et Mme Charpentier. là-bas. Il fait atteler en ce moment. La Belle-Étoile est. en passant le ruisseau à la Vieille-Planche. Elle est placée sur un petit chemin qui rejoint d’un côté la route de La Gare. de l’autre côté du ruisseau. le roulement des charrois et les cris des vachers.

la route de La Gare. Rien ne bouge encore dans ce clair paysage d’hiver. Rien n’est changé encore. Ici, M. Seurel achève de copier le deuxième problème. Il en donne trois d’habitude. Si aujourd’hui, par hasard, il n’en donnait que deux... Il remonterait aussitôt dans sa chaire et s’apercevrait de l’absence de Meaulnes. Il enverrait pour le chercher à travers le bourg deux gamins qui parviendraient certainement à le découvrir avant que la jument ne soit attelée... M. Seurel, le deuxième problème copié, laisse un instant retomber son bras fatigué... Puis, à mon grand soulagement, il va à la ligne et recommence à écrire en disant : – Ceci, maintenant, n’est plus qu’un jeu d’enfant ! ... Deux petits traits noirs, qui dépassaient le mur de La Belle-Étoile et qui devaient être les deux brancards dressés d’une voiture, ont disparu. Je suis sûr maintenant qu’on fait là-bas les préparatifs du départ de Meaulnes. Voici la
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jument qui passe la tête et le poitrail entre les deux pilastres de l’entrée, puis s’arrête, tandis qu’on fixe sans doute, à l’arrière de la voiture, un second siège pour les voyageurs que Meaulnes prétend ramener. Enfin tout l’équipage sort lentement de la cour, disparaît un instant derrière la haie, et repasse avec la même lenteur sur le bout de chemin blanc qu’on aperçoit entre deux tronçons de la clôture. Je reconnais alors, dans cette forme noire qui tient les guides, un coude nonchalamment appuyé sur le côté de la voiture, à la façon paysanne, mon compagnon Augustin Meaulnes. Un instant encore tout disparaît derrière la haie. Deux hommes qui sont restés au portail de La Belle-Étoile, à regarder partir la voiture, se concertent maintenant avec une animation croissante. L’un d’eux se décide enfin à mettre sa main en porte-voix près de sa bouche et à appeler Meaulnes, puis à courir quelques pas, dans sa direction, sur le chemin... Mais alors, dans la voiture qui est lentement arrivée sur la route de La Gare et que du petit chemin on ne doit plus apercevoir, Meaulnes change soudain d’attitude.
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Un pied sur le devant, dressé comme un conducteur de char romain, secouant à deux mains les guides, il lance sa bête à fond de train et disparaît en un instant de l’autre côté de la montée. Sur le chemin, l’homme qui appelait s’est repris à courir ; l’autre s’est lancé au galop à travers champs et semble venir vers nous. En quelques minutes, et au moment même où M. Seurel, quittant le tableau, se frotte les mains pour en enlever la craie, au moment où trois voix à la fois crient du fond de la classe : – Monsieur ! Le grand Meaulnes est parti ! l’homme en blouse bleue est à la porte, qu’il ouvre soudain toute grande, et, levant son chapeau, il demande sur le seuil : – Excusez-moi, monsieur, c’est-il vous qui avez autorisé cet élève à demander la voiture pour aller à Vierzon chercher vos parents ? Il nous est venu des soupçons... – Mais pas du tout ! répond M. Seurel. Et aussitôt c’est dans la classe un désarroi effroyable. Les trois premiers, près de la sortie,
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ordinairement chargés de pourchasser à coups de pierres les chèvres ou les porcs qui viennent brouter dans la cour les corbeilles d’argent, se sont précipités à la porte. Au violent piétinement de leurs sabots ferrés sur les dalles de l’école a succédé, dehors, le bruit étouffé de leurs pas précipités qui mâchent le sable de la cour et dérapent au virage de la petite grille ouverte sur la route. Tout le reste de la classe s’entasse aux fenêtres du jardin. Certains ont grimpé sur les tables pour mieux voir... Mais il est trop tard. Le grand Meaulnes s’est évadé. – Tu iras tout de même à La Gare avec Mouchebœuf, me dit M. Seurel. Meaulnes ne connaît pas le chemin de Vierzon. Il se perdra aux carrefours. Il ne sera pas au train pour trois heures. Sur le seuil de la petite classe, Millie tend le cou pour demander : – Mais qu’y a-t-il donc ? Dans la rue du bourg, les gens commencent à
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s’attrouper. Le paysan est toujours là, immobile, entêté, son chapeau à la main, comme quelqu’un qui demande justice.

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V
La voiture qui revient Lorsque j’eus ramené de La Gare les grandsparents, lorsque après le dîner, assis devant la haute cheminée, ils commencèrent à raconter par le menu détail tout ce qui leur était arrivé depuis les dernières vacances, je m’aperçus bientôt que je ne les écoutais pas. La petite grille de la cour était tout près de la porte de la salle à manger. Elle grinçait en s’ouvrant. D’ordinaire, au début de la nuit, pendant nos veillées de campagne, j’attendais secrètement ce grincement de la grille. Il était suivi d’un bruit de sabots claquant ou s’essuyant sur le seuil, parfois d’un chuchotement comme de personnes qui se concertent avant d’entrer. Et l’on frappait. C’était un voisin, les institutrices, quelqu’un enfin qui venait nous distraire de la
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longue veillée. Or, ce soir-là, je n’avais plus rien à espérer du dehors, puisque tous ceux que j’aimais étaient réunis dans notre maison ; et pourtant je ne cessais d’épier tous les bruits de la nuit et d’attendre qu’on ouvrît notre porte. Le vieux grand-père, avec son air broussailleux de grand berger gascon, ses deux pieds lourdement posés devant lui, son bâton entre les jambes, inclinant l’épaule pour cogner sa pipe contre son soulier, était là. Il approuvait de ses yeux mouillés et bons ce que disait la grand-mère, de son voyage et de ses poules et de ses voisins et des paysans qui n’avaient pas encore payé leur fermage. Mais je n’étais plus avec eux. J’imaginais le roulement de voiture qui s’arrêterait soudain devant la porte. Meaulnes sauterait de la carriole et entrerait comme si rien ne s’était passé... Ou peut-être irait-il d’abord reconduire la jument à La Belle-Étoile ; et j’entendrais bientôt son pas sonner sur la route et la grille s’ouvrir...
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Mais rien. Le grand-père regardait fixement devant lui et ses paupières en battant s’arrêtaient longuement sur ses yeux comme à l’approche du sommeil. La grand-mère répétait avec embarras sa dernière phrase, que personne n’écoutait. – C’est de ce garçon que vous êtes en peine ? dit-elle enfin. À La Gare, en effet, je l’avais questionnée vainement. Elle n’avait vu personne, à l’arrêt de Vierzon, qui ressemblât au grand Meaulnes. Mon compagnon avait dû s’attarder en chemin. Sa tentative était manquée. Pendant le retour, en voiture, j’avais ruminé ma déception, tandis que ma grand-mère causait avec Mouchebœuf. Sur la route blanchie de givre, les petits oiseaux tourbillonnaient autour des pieds de l’âne trottinant. De temps à autre, sur le grand calme de l’après-midi gelé, montait l’appel lointain d’une bergère ou d’un gamin hélant son compagnon d’un bosquet de sapins à l’autre. Et chaque fois, ce long cri sur les coteaux déserts me faisait tressaillir, comme si c’eût été la voix de Meaulnes me conviant à le suivre au loin...
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Tandis que je repassais tout cela dans mon esprit. mais qui était condamnée. il ouvrait la porte qu’on avait déjà fermée à clef. 43 . Cela ralentit le pas et finalement vint s’arrêter sous la fenêtre de la salle à manger qui donnait sur la route. les têtières en dentelle des fauteuils. ses gros souliers sous un fauteuil . lorsqu’un bruit de voitures nous fit taire. il venait de souffler sa bougie. Mon père avait pris la lampe et. relevé les tapis et mis de côté les objets fragiles. l’heure arriva de se coucher. sans attendre. tout humide et glacée d’être close depuis l’autre hiver. et nous étions debout. pour qu’il s’y installât. Déjà le grand-père était entré dans la chambre rouge. s’avançant sur le bord des marches. Il avait posé son bâton sur une chaise. Puis. On eût dit deux équipages se suivant lentement au très petit trot. nous disant bonsoir. il leva la lumière au-dessus de sa tête pour voir ce qui se passait. prêts à nous séparer pour la nuit. poussant la grille. la chambre-salon. On avait enlevé.

elle boitille un peu.C’étaient bien deux voitures arrêtées. Fromentin. stupéfaits. Pourriez-vous m’indiquez M. Nous étions là.. Un homme avait sauté à terre et hésitait. peut-être. j’ai ramené son attelage par ici. – Il n’y a aucune trace de voyageur. métayer à La Belle-Étoile ? J’ai trouvé sa voiture et sa jument qui s’en allaient sans conducteur. j’ai pu voir son nom et son adresse sur la plaque. poursuivit l’homme. telle une épave qu’eût ramenée la haute mer – la première épave et la dernière. le cheval de l’une attaché derrière l’autre. de l’aventure de Meaulnes. Il éclaira la carriole avec sa lampe. Pas même une couverture. Comme c’était sur mon chemin. Je m’étais approché jusqu’au premier rang et je regardais avec les autres cet attelage perdu qui nous revenait. La bête est fatiguée . 44 . – C’est ici la Mairie ? dit-il en s’approchant. Avec mon falot. le long d’un chemin près de la route de Saint-Loup-desBois. afin d’éviter des accidents. Mon père s’approcha. mais ça m’a rudement retardé quand même..

tant mieux. C’est bien ce que je pensais. Allons. mon grand-père appelait : – Alors ? Est-il rentré. 45 .. ce voyageur ? Les femmes se concertèrent du regard. Ensuite. je vais vous laisser la voiture. Ne t’inquiète pas ! – Eh bien. J’ai déjà perdu beaucoup de temps et l’on doit s’inquiéter. on déciderait de ce qu’il faudrait raconter aux gens du pays et écrire à la mère de Meaulnes. dit l’homme. dit-il. en refusant le verre de vin que nous lui offrions. De cette façon nous pourrions dès ce soir reconduire l’attelage à La Belle-Étoile sans dire ce qui s’était passé. une seconde : – Mais oui. chez Fromentin.– Si c’est trop loin. Mon père accepta. Et l’homme fouetta sa bête. dors.. il a été chez sa mère. chez moi. Du fond de sa chambre où il avait rallumé la bougie. tandis que nous rentrions sans rien dire et que mon père conduisait la voiture à la ferme.

il éteignit sa lumière et se tourna dans son lit pour dormir. 46 ... discutant avec Millie d’une voix très basse. Je vois encore mon père rentrant de la ferme vers onze heures. Et nous gardâmes pour nous seuls notre inquiétude qui dura trois grands jours. satisfait.Et. il fut décidé qu’on attendrait pour lui écrire. Ce fut la même explication que nous donnâmes aux gens du bourg. Quant à la mère du fugitif. angoissée et colère. sa moustache mouillée par la nuit.

VI On frappe au carreau Le quatrième jour fut un des plus froids de cet hiver-là. Ils arrivaient tout éblouis encore d’avoir traversé des paysages de givre. je me souviens. quand ils se pressaient autour du poêle rouge. Il y avait dans leurs blouses un goût de foin et d’écurie qui alourdissait l’air de la classe. Il essayait. nous étions plusieurs à guetter la venue des gars de la campagne. Derrière le portail.. ce matin-là. d’accrocher par ses 47 .. Et. De grand matin. Ils attendaient que le poêle fût allumé dans l’école pour s’y précipiter. les taillis où les lièvres détalent. d’avoir vu les étangs glacés. l’un d’eux avait apporté dans un panier un écureuil gelé qu’il avait découvert en route. les premiers arrivés dans la cour se réchauffaient en glissant autour du puits.

griffes. M. la longue bête raidie. Un coup brusque au carreau nous fit lever la tête.. Dressé contre la porte. le givre de sa blouse. avant d’entrer. Cette bouffée d’air frais venue de la cour déserte. nous aperçûmes le grand Meaulnes secouant. et Meaulnes marchait vers lui d’un air agressif.. tout cela fit passer en nous un étrange sentiment de plaisir et de curiosité.. du banc le plus rapproché de la porte se précipitèrent pour l’ouvrir : il y eut à l’entrée comme un vague conciliabule. au poteau du préau. que nous n’entendîmes pas. Puis la pesante classe d’hiver commença.. la tête haute et comme ébloui ! Les deux élèves. affamé. Seurel était descendu du petit bureau à deux marches où il était en train de nous faire la dictée. les brindilles de paille qu’on voyait accrochées aux habits du grand Meaulnes. et le fugitif se décida enfin à pénétrer dans l’école. mais émerveillé. Je me rappelle combien je le trouvai 48 . et surtout son air de voyageur fatigué.

souriant d’un air moqueur. du ton très assuré de quelqu’un qui rapporte un renseignement : – Je suis rentré. le grand compagnon. De temps à autre le grand Meaulnes se tournait de mon côté. malgré son air épuisé et ses yeux rougis par les nuits passées au dehors.beau. dit le maître – toutes les têtes étaient alors tournées vers Meaulnes – pendant que vos camarades finiront la dictée. saisissant d’une main le bout de la table. le dos un peu courbé. – Vous allez prendre un livre que je vais vous indiquer. répondit M.. sans doute. Le gars se retourna vers nous. Seurel. Et la classe reprit comme auparavant. comme font les grands élèves indisciplinés lorsqu’ils sont punis. à cet instant. puis il regardait par les fenêtres. il se laissa glisser sur son banc. Allez vous asseoir à votre place. Il s’avança jusqu’à la chaire et dit. monsieur. d’où 49 . et. – Je le vois bien. en le considérant avec curiosité..

près des grands-parents interdits. immobile. auprès du poêle rougi. s’accouda pour lire : à deux reprises je vis ses paupières se fermer et je crus qu’il allait s’endormir. monsieur. désireux surtout d’éviter un incident.l’on apercevait le jardin blanc. Voici trois nuits que je ne dors pas. Que la matinée fut lente à traverser ! Aux approches de midi. – Je voudrais aller me coucher. Dans la classe. pendant qu’aux douze coups de l’horloge. ou parfois descendait un corbeau. je le retrouvai assis devant le feu. cotonneux. toutes les plumes en l’air. ditil enfin. avec sa blouse fripée dans le dos et ses souliers terreux. les grands élèves et les gamins éparpillés dans la cour neigeuse filaient comme des ombres devant 50 . en levant le bras à demi. Mon camarade. Seurel. nous entendîmes là-haut. à regret nous le regardâmes partir. la tête dans les mains. Toutes les têtes levées. Au déjeuner. – Allez ! dit M. le voyageur s’apprêter pour descendre. la chaleur était lourde. dans la mansarde. et les champs déserts.

Il y eut un fracas clair et violent de vitres secouées. De ce déjeuner je ne me rappelle qu’un grand silence et une grande gêne. Et il profita de cette trêve pour ne pas dire un mot... Déjà deux ou trois de nos amis du bourg laissaient la partie et accouraient vers nous en criant de joie. de ne rien demander au fugitif. où je le suivis. cour noircie où le dégel faisait dégoutter les toits du préau. après midi. On avait décidé. et referma la porte vitrée juste à temps pour supporter l’assaut de ceux qui nous poursuivaient. Cour d’école. nous longeâmes en courant les bâtiments.. le vin froid dans les verres. le carreau rougi sur lequel nous posions les pieds. les mains aux poches.. le cache-nez déroulé.la porte de la salle à manger. le dessert terminé. faisant gicler la boue sous leurs sabots. où les sabots avaient enlevé la neige.. cour pleine de jeux et de cris perçants ! Meaulnes et moi. pour ne pas le pousser à la révolte. Tout était glacé : la toile cirée sans nappe. de sabots 51 . nous pûmes tous les deux bondir dans la cour. Enfin.. Mais mon compagnon se précipita dans la grande classe.

la tête basse. Dans la classe qui sentait les châtaignes et la piquette. Mais nous étions en décembre et tout était clos. avait tourné la petite clef qui fermait la serrure.claquant sur le seuil . qu’il se mit à étudier avec passion. on nous cria des injures . un à un. qui déplaçaient les tables. ceux qu’on laissait ainsi à la porte couraient au galop dans le jardin et parvenaient souvent à grimper par une fenêtre avant qu’on eût pu les fermer toutes. Un instant on fit au dehors des pesées sur la porte . Nous avions accoutumé de juger très vexante une pareille conduite. mais déjà Meaulnes. Il découvrit bientôt un petit atlas. il n’y avait que deux balayeurs. En été. debout sur l’estrade. ils tournèrent le dos et s’en allèrent. puis. tandis qu’Augustin Meaulnes cherchait dans le bureau du maître et dans les pupitres. en rajustant leurs cache-nez. les 52 . une poussée qui fit plier la tige de fer maintenant les deux battants de la porte . Je m’approchai du poêle pour m’y chauffer paresseusement en attendant la rentrée. au risque de se blesser à son anneau brisé.

et les cheveux pommadés. Jasmin Delouche. aubergiste. Jasmin. surgit avec un cri de triomphe. Je me disposais à aller près de lui . je lui aurais mis la main sur l’épaule et nous aurions sans doute suivi ensemble sur la carte le trajet qu’il avait fait. Avant l’arrivée de notre pensionnaire. était l’un des plus âgés du Cours Supérieur. bien qu’il se donnât comme son ami.coudes sur le bureau. Fils unique de la veuve Delouche. encore qu’assez petit. Il avait une figure pâle. il répétait avec vanité ce qu’il entendait dire aux joueurs de billard. À son entrée. la tête entre les mains. lorsque soudain la porte de communication avec la petite classe s’ouvrit toute battante sous une violente poussée. assez fade. Meaulnes leva la tête et. suivi d’un gars du bourg et de trois autres de la campagne. aux buveurs de vermouths. il faisait l’homme . les 53 . c’était lui. Il était fort jaloux du grand Meaulnes. le coq de la classe. Une des fenêtres de la petite classe était sans doute mal fermée : ils avaient dû la pousser et sauter par là. et Jasmin Delouche.

ici ! – Si tu n’es pas content. Il y eut 54 . tu vas commencer par sortir d’ici ! L’autre ricana : – Oh ! cria-t-il. en se redressant et en fermant son livre. il fallait rester où tu étais. associant les autres à sa querelle : – Ce n’est pas toi qui nous feras sortir. dit-il. Je pense qu’Augustin était dans cet état de fatigue où la colère monte et vous surprend sans qu’on puisse la contenir. Jasmin Delouche qui se sentait appuyé par ses compagnons. sans lever la tête. – Toi. répondit. cria aux gars qui se précipitaient sur le poêle. en se bousculant : – On ne peut donc pas être tranquille une minute. tu sais ! Mais déjà Meaulnes était sur lui. un peu pâle. Parce que tu es resté trois jours échappé.sourcils froncés. tu crois que tu vas être le maître maintenant ? Et.

M.. secouant la tête comme un bélier. saisissant d’une main Delouche par le cou. titubant..d’abord une bousculade : les manches des blouses craquèrent et se décousirent. s’interposa : – Tu vas le laisser ! dit-il. lorsque la porte des appartements s’ouvrit à demi. Jasmin s’agrippait aux tables et traînait les pieds sur les dalles. la tête basse. revenait à pas comptés. D’une poussée violente. puis. terminant. Meaulnes lâcha Delouche pour se colleter avec cet imbécile. Seul. il tenta de le jeter dehors. faisant crisser ses souliers ferrés. Seurel parut. Meaulnes le jeta. Martin. Aussitôt la bataille s’arrêta. furieux. un des gars de la campagne entrés avec Jasmin. Les uns se rangèrent autour du poêle. au milieu de la classe . tandis que Martin. de l’autre ouvrant la porte. Meaulnes 55 . ayant évité jusqu’au bout de prendre parti. les bras ouverts. les narines gonflées. la tête tournée vers la cuisine. une conversation avec quelqu’un. ayant repris son équilibre. avant d’entrer. la tête en avant. et il allait peut-être se trouver en mauvaise posture.

Il fait le malin. Puis. haussant les épaules. Il s’imagine peut-être qu’on ne sait pas où il a été ! – Imbécile ! Je ne le sais pas moi-même.s’assit à sa place. 56 . répondit Meaulnes. le haut de ses manches décousu et défroncé. il se mit à apprendre ses leçons. tout congestionné. dans le silence déjà grand. on l’entendit crier durant les quelques secondes qui précédèrent le coup de règle du début de la classe : – Il ne peut plus rien supporter maintenant. la tête dans les mains. Quant à Jasmin.

Augustin et moi. comme je l’ai dit. le soir. à moitié chambre. chaque fois nous essayions de fermer cette porte. abritant de la main notre bougie que menaçaient tous les courants d’air de la grande demeure. C’est là que nous nous retrouvâmes. pénétrant jusque dans notre chambre. une grande mansarde. on ne sait pas pourquoi celui-ci était éclairé par une lucarne. À moitié mansarde.VII Le gilet de soie Notre chambre était. Il était impossible de fermer complètement la porte. Il y avait des fenêtres aux autres logis d’adjoints . 57 . Lorsque nous y montions. Et. le soir de ce même jour d’hiver. chaque fois nous étions obligés d’y renoncer. nous sentions autour de nous. le silence des trois greniers. qui frottait sur le plancher. toute la nuit.

pliant sur le dossier sa blouse noire extraordinairement fripée et salie . je le regardais faire. pour l’étaler sur le pied de son lit. commençait lentement à se déshabiller. au lieu du petit gilet à boutons de cuivre. mais avec soin. où j’étais monté déjà.. d’un air distrait et amer. tout en se dévêtant. je vis qu’il portait. que fermait dans 58 . un étrange gilet de soie.Tandis qu’en un tour de main j’avais quitté tous mes vêtements et les avais jetés en tas sur une chaise au chevet de mon lit. il pliait et rangeait. Du lit de fer aux rideaux de cretonne décorés de pampres. retirant une espèce de paletot gros bleu qu’il avait sous sa blouse. jetait sur le mur son ombre errante et gigantesque. Tout au contraire de moi. et se penchant en me tournant le dos.. Tantôt il se levait et marchait de long en large. mon compagnon. Mais lorsqu’il se redressa et se retourna vers moi. très ouvert. Je le revois plaquant sur une chaise sa lourde ceinture . qu’il avait posée sur une petite table d’osier tressée par des bohémiens. sans rien dire. La bougie. ses habits d’écolier. Tantôt il s’asseyait sur son lit bas et sans rideaux. qui était d’uniforme sous le paletot.

Où l’as-tu pris ? 59 . dans les bals de mil huit cent trente. si vaillant et si durci déjà. le grand écolier paysan. ses souliers boueux. il tourna la tête vers moi et me regarda d’un œil inquiet. Je me rappelle. mettant la main sur ce gilet de marquis. Il sourit en même temps que moi et son visage s’éclaira. à voix basse. J’avais un peu envie de rire. C’était un vêtement d’une fantaisie charmante. fis-je. Et il était étrange de le voir en bras de chemise. avec son pantalon trop court. sortant brusquement de sa rêverie. – Oh ! dis-moi ce que c’est. Dès qu’il l’eut touché.le bas un rang serré de petits boutons de nacre. Il avait repris sa marche à travers la chambre lorsqu’il se mit à déboutonner cette pièce mystérieuse d’un costume qui n’était pas le sien. enhardi. comme devaient en porter les jeunes gens qui dansaient avec nos grands-mères. car il avait soigneusement posé sa casquette sur ses autres habits – visage si jeune. en cet instant. nu-tête.

tout à fait affolé. Je me dressai un peu et je lui criai tout bas : – Meaulnes ! tu repars ? Il ne répondit pas.. Vers le milieu de la nuit je m’éveillai soudain. Finalement.. Alors. et. Un vent noir et glacé soufflait dans le jardin mort et sur le toit. il réendossa sur le fin jabot sa vareuse qu’il boutonna solidement et sa blouse fripée .Mais son sourire s’éteignit aussitôt.. il s’étendit sur son lit et souffla la bougie. il s’assit sur le bord de son lit. La chambre était très obscure. en me regardant de côté. et il cherchait au portemanteau quelque chose – une pèlerine qu’il se mit sur le dos. Meaulnes était au milieu de la chambre. sa casquette sur la tête. puis il hésita un instant. quitta ses souliers qui tombèrent bruyamment sur le plancher . Il passa deux fois sur ses cheveux ras sa main lourde. et tout soudain. comme quelqu’un qui ne peut plus résister à son désir. tout habillé comme un soldat au cantonnement d’alerte. debout. Pas même la clarté que donne parfois le reflet de la neige. je dis : 60 ..

– Alors. puis de nouveau lâche le fil et recommence à chercher. s’arrêtait.– Eh bien. me forçant à m’asseoir sur le rebord du lit. tu ne peux pas repartir non plus ? – C’est vrai. Mais il faut d’abord que je le retrouve sur le plan. et il me dit : – Je ne puis pas t’emmener.. Allons. comme quelqu’un qui.. Ce ne fut pas la seule nuit où. François. et je n’y parviens pas. Et il reprit sa promenade de long en large dans la chambre. réveillé par le 61 . Si je connaissais bien mon chemin. tu m’accompagnerais. me saisit par le bras. Il s’approcha. les confronte. calcule. les compare. Je n’osais plus rien lui dire. c’est bien inutile. fit-il avec découragement. Il faut que tu m’emmènes. et soudain pense avoir trouvé . Il marchait. je pars avec toi.. Je te promets de ne pas repartir sans toi. repartait plus vite. Et je sautai à bas. recouche-toi. dans sa tête. recherche ou repasse des souvenirs..

ce fut luimême qui m’éveilla en me posant doucement la 62 . je fus ainsi tiré de mon sommeil. Au moment de lever le loquet de la porte de l’escalier et de filer par la porte de la cuisine qu’il eût facilement ouverte sans que personne l’entendît. où une fois déjà il s’était évadé. Puis.. prêt à partir. se lèvent et s’habillent à l’heure réglementaire pour surveiller la nuit terrienne. vers une heure du matin. sa pèlerine sur le dos. je le trouvai ainsi. déambulant à travers la chambre et les greniers – comme ces marins qui n’ont pu se déshabituer de faire le quart et qui. au fond de leurs propriétés bretonnes. au bord de ce pays mystérieux. et chaque fois. durant le mois de janvier et la première quinzaine de février. il s’arrêtait. durant les longues heures du milieu de la nuit. il reculait une fois encore.. vers le 15 février. tout équipé. les greniers abandonnés. en réfléchissant. À deux ou trois reprises. dressé.bruit de ses pas. Le grand Meaulnes était là. il arpentait. fiévreusement. hésitant. Enfin une nuit.

Il ferma brusquement son atlas. qui prit un ton pleurard. Les sabots claquaient. . L’un d’eux s’enhardit jusqu’à pousser les autres sur Meaulnes. Un va-et-vient incessant se produisait entre la cour et la salle de classe. On se pourchassait de table en table. tandis que les deux autres avaient pu s’échapper. franchissant les bancs et l’estrade d’un saut. et.. en suivant du doigt. Meaulnes. tout occupé à établir un mystérieux petit plan. 63 .. s’approchèrent à pas de loup et regardèrent par-dessus son épaule. était resté. essaya de donner des coups de pied. assis sur son banc.main sur l’épaule... et en calculant longuement. qui délaissait complètement tous les jeux de ses anciens camarades. cependant. par manière de jeu. sur l’atlas du Cher.. deux ou trois gamins du bourg.. comme la récréation se prolongeait. On savait qu’il ne faisait pas bon s’approcher de Meaulnes lorsqu’il travaillait ainsi . durant la dernière récréation du soir. C’était ce hargneux Giraudat. cacha sa feuille et empoigna le dernier des trois gars. La journée avait été fort agitée.

la fille du boulanger. et une foule d’injures. Il y avait maintenant comme un pacte entre nous. « que je ne pourrais pas marcher ».en fin de compte. mais folle et toujours enfermée. à qui il cria rageusement : – Grand lâche ! ça ne m’étonne pas qu’ils sont tous contre toi. qu’on apercevait dans le jardin des religieuses par le trou de la serrure . plus belle que Jeanne. et que Jenny. m’avait lié à lui pour toujours. car j’avais pris le parti du grand Meaulnes. Je m’étais persuadé qu’il avait dû rencontrer une jeune fille. Et je ne cessais de penser à son mystérieux voyage. qu’ils veulent te faire la guerre !. et que Madeleine.. C’est à une jeune fille certainement qu’il pensait la nuit. comme tout le monde. La promesse qu’il m’avait faite de m’emmener avec lui. toute rose et toute blonde. fut mis dehors par le grand Meaulnes. qui était admirable.. auxquelles nous répondîmes. sans me dire. la fille de la châtelaine. comme un 64 . Elle était sans doute infiniment plus belle que toutes celles du pays. C’est moi qui criais le plus fort. sans avoir bien compris ce qu’il avait voulu dire.

héros de roman. Et j’avais décidé de lui en parler, bravement, la première fois qu’il m’éveillerait... Le soir de cette nouvelle bataille, après quatre heures, nous étions tous les deux occupés à rentrer des outils du jardin, des pics et des pelles qui avaient servi à creuser des trous, lorsque nous entendîmes des cris sur la route. C’était une bande de jeunes gens et de gamins, en colonne par quatre, au pas gymnastique, évoluant comme une compagnie parfaitement organisée, conduits par Delouche, Daniel, Giraudat, et un autre que nous ne connûmes point. Ils nous avaient aperçus et ils nous huaient de la belle façon. Ainsi tout le bourg était contre nous, et l’on préparait je ne sais quel jeu guerrier dont nous étions exclus. Meaulnes, sans mot dire, remisa sous le hangar la bêche et la pioche qu’il avait sur l’épaule... Mais, à minuit, je sentais sa main sur mon bras, et je m’éveillais en sursaut. – Lève-toi, dit-il, nous partons. – Connais-tu maintenant le chemin jusqu’au
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bout ? – J’en connais une bonne partie. Et il faudra bien que nous trouvions le reste ! répondit-il, les dents serrées. – Écoute, Meaulnes, fis-je en me mettant sur mon séant. Écoute-moi : nous n’avons qu’une chose à faire ; c’est de chercher tous les deux en plein jour, en nous servant de ton plan, la partie du chemin qui nous manque. – Mais cette portion-là est très loin d’ici. – Eh bien, nous irons en voiture, cet été, dès que les journées seront longues. Il y eut un silence prolongé qui voulait dire qu’il acceptait. – Puisque nous tâcherons ensemble de retrouver la jeune fille que tu aimes, Meaulnes, ajoutai-je enfin, dis-moi qui elle est, parle-moi d’elle. Il s’assit sur le pied de mon lit. Je voyais dans l’ombre sa tête penchée, ses bras croisés et ses genoux. Puis il aspira l’air fortement, comme

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quelqu’un qui a eu gros cœur longtemps et qui va enfin confier son secret...

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VIII
L’aventure Mon compagnon ne me conta pas cette nuit-là tout ce qui lui était arrivé sur la route. Et même lorsqu’il se fut décidé à me tout confier, durant des jours de détresse dont je reparlerai, ce resta longtemps le grand secret de nos adolescences. Mais aujourd’hui que tout est fini, maintenant qu’il ne reste plus que poussière de tant de mal, de tant de bien, je puis raconter son étrange aventure. ........................... À une heure et demie de l’après-midi, sur la route de Vierzon, par ce temps glacial, Meaulnes fit marcher sa bête bon train, car il savait n’être pas en avance. Il ne songea d’abord, pour s’en
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amuser, qu’à notre surprise à tous, lorsqu’il ramènerait dans la carriole, à quatre heures, le grand-père et la grand-mère Charpentier. Car, à ce moment-là, certes, il n’avait pas d’autre intention. Peu à peu, le froid le pénétrant, il s’enveloppa les jambes dans une couverture qu’il avait d’abord refusée et que les gens de La Belle-Étoile avaient mise de force dans la voiture. À deux heures, il traversa le bourg de La Motte. Il n’était jamais passé dans un petit pays aux heures de classe et s’amusa de voir celui-là aussi désert, aussi endormi. C’est à peine si, de loin en loin, un rideau se leva, montrant une tête curieuse de bonne femme. À la sortie de La Motte, aussitôt après la maison d’école, il hésita entre deux routes et crut se rappeler qu’il fallait tourner à gauche pour aller à Vierzon. Personne n’était là pour le renseigner. Il remit sa jument au trot sur la route désormais plus étroite et mal empierrée. Il longea quelque temps un bois de sapins et rencontra enfin un roulier à qui il demanda, mettant sa main
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en porte-voix, s’il était bien là sur la route de Vierzon. La jument, tirant sur les guides, continuait à trotter ; l’homme ne dut pas comprendre ce qu’on lui demandait ; il cria quelque chose en faisant un geste vague, et, à tout hasard, Meaulnes poursuivit sa route. De nouveau ce fut la vaste campagne gelée, sans accident ni distraction aucune ; parfois seulement une pie s’envolait, effrayée par la voiture, pour aller se percher plus loin sur un orme sans tête. Le voyageur avait enroulé autour de ses épaules, comme une cape, sa grande couverture. Les jambes allongées, accoudé sur un côté de la carriole, il dut somnoler un assez long moment... ... Lorsque, grâce au froid, qui traversait maintenant la couverture, Meaulnes eut repris ses esprits, il s’aperçut que le paysage avait changé. Ce n’étaient plus ces horizons lointains, ce grand ciel blanc où se perdait le regard, mais de petits prés encore verts avec de hautes clôtures. À droite et à gauche, l’eau des fossés coulait sous la glace. Tout faisait pressentir l’approche d’une
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rivière. Et, entre les hautes haies, la route n’était plus qu’un étroit chemin défoncé. La jument, depuis un instant, avait cessé de trotter. D’un coup de fouet, Meaulnes voulut lui faire reprendre sa vive allure, mais elle continua à marcher au pas avec une extrême lenteur, et le grand écolier, regardant de côté, les mains appuyées sur le devant de la voiture, s’aperçut qu’elle boitait d’une jambe de derrière. Aussitôt il sauta à terre, très inquiet. – Jamais nous n’arriverons à Vierzon pour le train, dit-il à mi-voix. Et il n’osait pas s’avouer sa pensée la plus inquiétante, à savoir que peut-être il s’était trompé de chemin et qu’il n’était plus là sur la route de Vierzon. Il examina longuement le pied de la bête et n’y découvrit aucune trace de blessure. Très craintive, la jument levait la patte dès que Meaulnes voulait la toucher et grattait le sol de son sabot lourd et maladroit. Il comprit enfin qu’elle avait tout simplement un caillou dans le sabot. En gars expert au maniement du bétail, il
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s’accroupit, tenta de lui saisir le pied droit avec sa main gauche et de le placer entre ses genoux, mais il fut gêné par la voiture. À deux reprises, la jument se déroba et avança de quelques mètres. Le marchepied vint le frapper à la tête et la roue le blessa au genou. Il s’obstina et finit par triompher de la bête peureuse ; mais le caillou se trouvait si bien enfoncé que Meaulnes dut sortir son couteau de paysan pour en venir à bout. Lorsqu’il eut terminé sa besogne, et qu’il releva enfin la tête, à demi étourdi et les yeux troubles, il s’aperçut avec stupeur que la nuit tombait... Tout autre que Meaulnes eût immédiatement rebroussé chemin. C’était le seul moyen de ne pas s’égarer davantage. Mais il réfléchit qu’il devait être maintenant fort loin de La Motte. En outre la jument pouvait avoir pris un chemin transversal pendant qu’il dormait. Enfin, ce chemin-là devait bien à la longue mener vers quelque village... Ajoutez à toutes ces raisons que le grand gars, en remontant sur le marchepied,
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Dans le sentier raviné.. L’obscurité croissait. 73 . et la joie profonde de s’être ainsi évadé. puis l’orgueil.. sentait grandir en lui le désir exaspéré d’aboutir à quelque chose et d’arriver quelque part.. Parfois une branche morte de la haie se prenait dans la roue et se cassait avec un bruit sec. il y avait maintenant tout juste passage pour la voiture. Lorsqu’il fit tout à fait noir. être tous réunis. en dépit de tous les obstacles ! Il fouetta la jument qui fit un écart et se remit au grand trot. à cette heure. avec un serrement de cœur.tandis que la bête impatiente tirait déjà sur les guides. à la salle à manger de SainteAgathe. sans l’avoir voulu. où nous devions. Puis la colère le prit .. Meaulnes songea soudain.

se dressa dans la voiture. semblant humer quelque chose. Deux ou trois prés seulement devaient la séparer du chemin. En été.IX Une halte Soudain. Mais à cette époque le courant était si fort que la glace n’avait pas pris et qu’il eût été dangereux de pousser plus avant. comme si son pied avait buté dans l’ombre . très perplexe.. puis elle s’arrêta net. une lumière. ce devait être un gué. entre les branches. C’est alors qu’il aperçut. Un ruisseau coupait le chemin. la jument ralentit son allure. les naseaux bas. Meaulnes tira doucement sur les guides. Meaulnes vit sa tête plonger et se relever par deux fois . pour reculer de quelques pas et.. on entendait comme un clapotis d’eau. Autour des pieds de la bête. L’écolier descendit de voiture et ramena la 74 .

où il faillit plonger les deux pieds à la fois. Il la conduisit tout au bout du pré. tout de même.. poussant la barrière entrouverte d’un petit pré qui donnait sur le chemin. un chien se mit à aboyer avec fureur. il aperçut de nouveau la lumière. sauter un traître petit ruisseau. en lui parlant pour la calmer. puis.jument en arrière. Nous saurons bientôt où nous sommes arrivés. traverser trois prés. La voiture cahotait silencieusement. il sentait sa chaleur et le souffle dur de son haleine. Ses pieds enfonçaient dans l’herbe molle. il fit entrer là son équipage. Sa tête contre celle de la bête. et la lueur que 75 . écartant les branches de la clôture du fond. Le volet de la porte était ouvert. ma vieille ! Allons ! Maintenant nous n’irons pas plus loin.. Et. lui mit sur le dos la couverture . qui était celle d’une maison isolée.. Au bruit des pas sur la terre gelée. Il lui fallut bien. pour arrêter ses brusques coups de tête effrayés : – Allons. Enfin. après un dernier saut du haut d’un talus. il se trouva dans la cour d’une maison campagnarde. Un cochon grognait dans son tet..

pendant lequel Meaulnes. sonna la demie de sept heures. – Ce n’est pas que j’aie besoin de lui. dans la maison. L’horloge à poids. je crois bien que j’ai mis le pied dans vos chrysanthèmes. qu’il fait noir dans la cour à ne pas s’y conduire. mise en confiance. et la table. Il y eut un silence. ma pauvre dame. elle le regardait. le patron ? dit-il en s’asseyant. sans paraître autrement effrayée. se leva et s’approcha de la porte. debout. dit-elle. Il est allé chercher un fagot. – Il est vrai. répondit la femme. dit le grand garçon. – Excusez-moi. juste à cet instant. – Il n’est pas là.Meaulnes avait aperçue était celle d’un feu de fagots allumé dans la cheminée. Il n’y avait pas d’autre lumière que celle du feu. Arrêtée. regarda les murs de la pièce tapissée de journaux illustrés comme une auberge. – Il va revenir. Une bonne femme. un bol à la main. sur laquelle un chapeau d’homme était posé. 76 .

mais par la traverse il y a trois lieues et demie. au juste. – Eh bien ! le boulanger du Vieux-Nançay. Mais nous sommes là plusieurs chasseurs à l’affût. que chez les gens de campagne. – Le boulanger de quel pays ? demanda-t-il. Le boulanger qui passe pourtant tous les mardis n’est pas venu aujourd’hui. le Vieux-Nançay ? poursuivit Meaulnes très inquiet. et surtout dans une ferme isolée. Augustin. il faut parler avec beaucoup de discrétion. Je suis venu vous demander de nous céder un peu de pain. de politique même. – Par la route. Nous ne pourrons guère vous en donner. je ne saurais pas vous dire au juste . répondit la femme avec étonnement.poursuivit le jeune homme en rapprochant sa chaise du feu. Il savait. 77 . – Du pain ? dit-elle. s’effraya. – C’est à quelle distance d’ici. qui avait espéré un instant se trouver à proximité d’un village. et surtout ne jamais montrer qu’on n’est pas du pays. le grand Meaulnes.

À ce moment. complètement dérouté. Il se vit à tel point égaré qu’il en fut presque amusé. c’est les Landes. Mais Meaulnes.. Il y a tout juste une petite assemblée. se retourna. l’interrompit pour dire : – Le Vieux-Nançay serait-il le bourg le plus rapproché d’ici ? – Non. qu’il jeta sur le 78 . en le regardant bien droit : – C’est-il que vous n’êtes pas du pays ?. avec une brassée de bois.. Mais la femme. qu’elle venait à pied pour la voir tous les premiers dimanches du mois et que ses patrons. Meaulnes n’avait jamais entendu parler des Landes. à la Saint-Martin.. un paysan âgé se présenta à la porte. chaque année. et elle dit lentement. à cinq kilomètres..Et elle se mit à raconter qu’elle y avait sa fille en place. qui était occupée à laver son bol sur l’évier. curieuse à son tour. Mais il n’y a pas de marchands ni de boulanger.

Il demanda bientôt qu’on le remît sur la route de La Motte. Notre voyageur. – Eh bien ! c’est facile. faisait déjà le projet de revenir plus tard avec des camarades revoir ces braves gens. pensant que sa bizarre aventure était terminée. revenant peu à peu à la vérité. Vous ne vous chauffez pas. très fort. Mais approchez-vous. un instant plus tard. monsieur. Meaulnes mangeant un bol de lait avec du pain qu’on lui avait offert. ce que demandait le jeune homme. La femme lui expliqua. et qu’il allait tout à l’heure reprendre son chemin. ravi de se trouver dans cette humble maison après tant d’inquiétudes. Tous les deux. ils étaient installés près des chenets : le vieux cassant son bois pour le mettre dans le feu. comme s’il eût été sourd.carreau. 79 . dit-il simplement. Et. Il ne savait pas que c’était là seulement une halte. il raconta qu’avec sa voiture il s’était séparé des autres chasseurs et se trouvait maintenant complètement égaré.

Meaulnes n’osa pas avouer qu’il n’était pas venu par la « sente ». Puis il sortit dans la cour obscure. 80 .Alors l’homme et la femme insistèrent si longtemps pour qu’il restât coucher et repartît seulement au grand jour. Il fut sur le point de demander au brave homme de l’accompagner. lui dit l’homme. – Vous prendrez garde aux trous de la sente. que Meaulnes finit par accepter et sortit chercher sa jument pour la rentrer à l’écurie. Il hésita une seconde sur le seuil et si grande était son indécision qu’il faillit chanceler.

il grimpa sur le talus d’où il avait sauté. à demi renversée. s’échapper toute seule.X La bergerie Pour s’y reconnaître. Remontant le chemin. il se guida entre les herbes et les eaux.. il fit quelques pas et s’embarrassa les pieds dans la couverture qui 81 . par là. à travers les clôtures de saules. comme si une roue de voiture avait passé dessus. la tête battante. comme à l’aller. la barrière était à demi ouverte. Rien. La jument avait dû. Lentement et difficilement.. Il fit le tour du pré . croyant à chaque seconde entendre sonner tout près le collier de la bête.. et s’en fut chercher sa voiture dans le fond du pré où il l’avait laissée. La voiture n’y était plus. Immobile. il s’efforça d’écouter tous les bruits de la nuit..

dans l’obscurité totale. écoutait – et repartait. à gauche. il s’arrêtait. il l’aurait depuis longtemps rejointe. lui fit si mal qu’il dut s’arrêter. Alors il réfléchit que si la jument ne s’était pas sauvée au grand galop. Il se dit aussi qu’une voiture ne se perdait pas ainsi et que quelqu’un la retrouverait bien. il se jetait contre les clôtures. il courait. tout le sang au visage. Parfois.. s’abattait sur les épines. les bras en avant. sur une route.sans doute avait glissé de la jument à terre. Parfois son pied butait dans les ornières. Sans autre idée que la volonté tenace et folle de rattraper sa voiture. Vint un moment où son genou. en proie à ce désir panique qui ressemblait à la peur. mais ce n’était qu’un tombereau cahotant qui passait très loin. et. Un instant. 82 . il crut entendre un bruit de voiture . Aux tournants. Il se prit à courir.. Il en conclut que la bête s’était enfuie dans cette direction. Enfin il revint sur ses pas.. la jambe raidie. déjà trop fatigué pour s’arrêter à temps. se déchirant les mains pour se protéger le visage. blessé au marchepied..

marcha tout droit dans la direction où la lumière avait brillé tout à l’heure. eussent fermé leurs volets. franchissant encore une clôture. parvenu à un croisement de chemins. il retomba dans un nouveau sentier. fatigués d’attendre. Courageusement. Mais à peine avait-il fait dix pas dans cette direction que la lumière disparut.. le sentier déviant à gauche. dans sa hâte à regagner le pauvre logis. 83 . Au bout d’un instant.épuisé. se dit Augustin. soit qu’elle fût cachée par une haie. et. heureux de n’avoir plus à franchir les haies et les talus. Puis. l’écolier sauta à travers champs. il crut se retrouver dans les parages qu’il avait quittés et bientôt il aperçut la lumière de la maison qu’il cherchait. Un sentier profond s’ouvrait dans la haie : – Voilà la sente dont le vieux m’a parlé. colère.. la lumière parut glisser à droite. suivit sans réfléchir un sentier qui paraissait directement y conduire. se traînant à peine. À la longue. Meaulnes. soit que les paysans. Et il s’engagea dans ce passage.

Ayant retiré sa ceinture.. Il songea alors à la couverture de la jument qu’il avait laissée dans le chemin. quand le grand vent chassait les nuages. il débouchait dans une grande prairie grise. les genoux au ventre. La lueur de la lune. Une odeur de moisi régnait. il résolut. Ce n’était là qu’une sorte de grand parc à bétail ou de bergerie abandonnée.. si fâché contre lui-même qu’il lui prit une forte envie de pleurer. 84 . La porte céda avec un gémissement. Découragé. presque à bout de forces. À cent pas de là. où l’on distinguait de loin en loin des ombres qui devaient être des genévriers. dans son désespoir. la tête dans la main. le coude à terre.Ainsi peu à peu. passait à travers les fentes des cloisons. s’embrouillait la piste du grand Meaulnes et se brisait le lien qui l’attachait à ceux qu’il avait quittés. Meaulnes s’étendit sur la paille humide. et il se sentit si malheureux. il se recroquevilla dans sa blouse. et une bâtisse obscure dans un repli de terrain. de suivre ce sentier jusqu’au bout. Sans chercher plus avant. Meaulnes s’en approcha.

. au lieu de s’éveiller dans sa chambre. où pendaient ses culottes et ses paletots. 85 . qu’il avait eue tout enfant. aux tentures pareilles à des feuillages. il se rappela un rêve – une vision plutôt.. Demain matin. Glacé jusqu’aux moelles.Aussi s’efforça-t-il de penser à autre chose. En ce lieu coulait une lumière si douce qu’on eût cru pouvoir la goûter. il s’était trouvé dans une longue pièce verte. le dos tourné. Il n’avait pas eu la force de se glisser hors de son lit pour marcher dans cette demeure enchantée.. semblant attendre son réveil. et dont il n’avait jamais parlé à personne : un matin. peut-être !... Mais la prochaine fois. une jeune fille cousait.. il jurait bien de se lever. Il s’était rendormi. Près de la première fenêtre.

il lui fallait s’arrêter et s’asseoir à chaque moment tant la douleur était vive. elle disparut sans l’entendre.XI Le domaine mystérieux Dès le petit jour. à l’horizon. essayer de courir. sur cette solitude parfaite. au-dessus d’un bois de 86 . clair et glacial. pas une âme. avec une désolante lenteur. qui ramenait son troupeau. Pas même le cri d’un courlis dans les roseaux des marais. Il eut beau la héler. Et. Il continua cependant de marcher dans sa direction. il ne vit qu’une bergère. De toute la matinée. il se reprit à marcher. brillait un soleil de décembre. Pas un toit.. Il pouvait être trois heures de l’après-midi lorsqu’il aperçut enfin. L’endroit où il se trouvait était d’ailleurs le plus désolé de la Sologne. Mais son genou enflé lui faisait mal ..

la veille des grandes fêtes d’été. plein de surprise. quelque pigeonnier désert !...sapins. parce que j’arrive à ce vieux pigeonnier. Il y fit quelques pas et s’arrêta. entre deux poteaux blancs. jadis. Au coin du bois débouchait. Et. – Quelque vieux manoir abandonné. plein de hiboux et de courants d’air !. le suffoquait par instants . la certitude que son but était atteint et qu’il n’y avait plus maintenant que du bonheur à espérer. il continua son chemin. – Tant de joie. troublé d’une émotion inexplicable. le vent glacé lui gerçait les lèvres. se 87 . Et. se dit-il. fâché contre lui-même. C’est ainsi que. et pourtant un contentement extraordinaire le soulevait. la flèche d’une tourelle grise. Il marchait pourtant du même pas fatigué. une allée où Meaulnes s’engagea... lorsque à la tombée de la nuit on plantait des sapins dans les rues du bourg et que la fenêtre de sa chambre était obstruée par les branches. se dit-il. sans presser le pas. une tranquillité parfaite et presque enivrante. il se sentait défaillir. il s’arrêta.

Il se trouvait dans un chemin pareil à la grand-rue de La Ferté. C’étaient des voix enfantines. c’est 88 .. probablement une petite fille. – Y aurait-il une fête dans cette solitude ? se demanda-t-il.. le matin de l’Assomption !. Il se jeta de côté dans les jeunes sapins touffus. comme au mois de juin. la tête basse. qu’il n’eût pas été surpris davantage. Avançant jusqu’au premier détour. s’accroupit et écouta en retenant son souffle. il entendit un bruit de voix qui s’approchaient. L’un d’eux. Il eût aperçu au détour de l’allée une troupe de gens en fête soulevant la poussière. ne put s’empêcher de sourire : – Une seule chose m’inquiète. Il réfléchissait depuis un instant.demandant s’il ne valait pas mieux rebrousser chemin et continuer jusqu’au prochain village. disait-elle. parlait d’un ton si sage et si entendu que Meaulnes. lorsqu’il s’aperçut soudain que l’allée était balayée à grands ronds réguliers comme on faisait chez lui pour les fêtes. bien qu’il ne comprît guère le sens de ses paroles. Une troupe d’enfants passa tout près de lui.

sans doute. au moment où s’approchait déjà un autre groupe d’enfants. dit une fillette. – Si la glace est fondue. – Vous savez bien que nous organisons la fête à notre guise. de monter sur le grand poney jaune ! – Jamais on ne m’en empêchera ! répondit une voix moqueuse de jeune garçon.. par exemple. nous irons en bateau. demain matin. Est-ce que nous n’avons pas toutes les permissions ?. il ferait ce que nous voudrions !.la question des chevaux.. « Il s’agit d’une noce. s’il nous plaît. Mais ce sont les enfants qui font la loi.. – Et si Frantz rentrait dès ce soir.. On n’empêchera jamais Daniel. avec sa fiancée ? – Eh bien.. Étrange domaine ! » 89 .... Et les voix s’éloignèrent. Même celle de nous faire mal. – Mais nous le permettra-t-on ? dit une autre. ici ?. se dit Augustin.

L’une d’elles. sans trop réfléchir à ce qu’il pourrait demander là-bas. à toutes les trois. Une plume blanche leur traînait dans le cou. De l’autre côté. à demi retournée. le doigt levé. en regardant sa blouse paysanne déchirée et son ceinturon baroque de collégien de Sainte-Agathe. par un petit mur moussu. c’était une longue cour étroite toute remplie de voitures. Elles avaient de jolis chapeaux à brides. Il fut bientôt arrêté à la lisière du bois. – Je leur ferais peur. un peu penchée. Il y en avait de tous les genres et 90 . entre le mur et les annexes du domaine. se dit Meaulnes. Il se dressa et vit le dernier groupe qui s’éloignait. comme une cour d’auberge un jour de foire. Craignant que les enfants ne le rencontrassent en revenant par l’allée.Il voulut sortir de sa cachette pour leur demander où l’on trouverait à boire et à manger. C’étaient trois fillettes avec des robes droites qui s’arrêtaient aux genoux. il continua son chemin à travers les sapins dans la direction du « pigeonnier ». écoutait sa compagne qui lui donnait de grandes explications.

il arriva à la hauteur de la fenêtre. de l’autre côté de la cour. Il se trouvait non pas dans un grenier à foin. des chars à bancs . à cause de son genou blessé. lorsqu’il avisa. caché derrière les sapins. Mais le temps les avait descellés. Meaulnes. péniblement. une fenêtre des annexes à demi ouverte. je dormirai dans le foin et je partirai au petit jour.de toutes les formes : de fines petites voitures à quatre places. avaient dû clore cette ouverture. juste au-dessus du siège d’un haut char à bancs. des bourbonnaises démodées avec des galeries à moulures. comme on en voit derrière les domaines aux volets toujours fermés des écuries. et même de vieilles berlines dont les glaces étaient levées. se dit l’écolier. sans avoir fait peur à ces belles petites filles. passant d’une voiture sur l’autre. – Je vais entrer là. du siège d’un char à bancs sur le toit d’une berline. Il franchit le mur. 91 . et. de crainte qu’on ne l’aperçût. les brancards en l’air . Deux barreaux de fer. examinait le désordre du lieu. qu’il poussa sans bruit comme une porte.

dans la demi-obscurité du soir d’hiver. malgré ces étranges rencontres. malgré les voitures 92 . tant à cause du froid que par crainte d’être aperçu du dehors. couvert de vieux livres dorés. que la table. qui devaient cacher une alcôve.mais dans une vaste pièce au plafond bas qui devait être une chambre à coucher. des rideaux tombaient. en venait à se demander si. puis s’étendit sur cette couche pour s’y reposer et réfléchir un peu à l’étrange aventure dans laquelle il s’était jeté. Il alla soulever le rideau du fond et découvrit un grand lit bas. On distinguait. Par instants seulement on entendait gémir le grand vent de décembre. malgré la voix des enfants dans l’allée. Meaulnes avait fermé la fenêtre. de luths aux cordes cassées et de candélabres jetés pêle-mêle. d’objets de prix. Un silence profond régnait sur ce domaine. Il repoussa toutes ces choses dans le fond de l’alcôve. Au fond de la pièce. étendu. Et Meaulnes. d’armes anciennes. la cheminée et même les fauteuils étaient chargés de grands vases.

comme il l’avait pensé d’abord.entassées. harassé de fatigue.. il ne tarda pas à s’endormir.. Mais laissant sa question sans réponse. sans rien dire.. Il lui sembla bientôt que le vent lui portait le son d’une musique perdue. ce n’était pas là simplement. une vieille bâtisse abandonnée dans la solitude de l’hiver. – On dirait que quelqu’un joue du piano quelque part ? pensa-t-il. jeune encore. 93 .. et lui. derrière la porte qui donnait sur le jardin. C’était comme un souvenir plein de charme et de regret. il l’écoutait jusqu’à la nuit. Il se rappela le temps où sa mère. se mettait au piano l’après-midi dans le salon.

il retint son souffle. S’asseyant sur le lit. Quelqu’un avait ouvert la fenêtre et l’on avait attaché dans l’embrasure deux lanternes vénitiennes vertes. Mais à peine Meaulnes avait-il pu jeter un coup d’œil. il se tourna et se retourna sur sa couche. qu’il entendit sur le palier un bruit de pas étouffé et de conversation à voix basse. Une faible clarté glauque baignait les rideaux de l’alcôve. Transi de froid. très inquiet. il glissa sa tête entre les rideaux.XII La chambre de Wellington Il faisait nuit lorsqu’il s’éveilla. fripant et roulant sous lui sa blouse noire. Il se rejeta dans l’alcôve et ses souliers ferrés firent sonner un des objets de bronze qu’il avait repoussés contre le mur. Les pas se rapprochèrent et 94 . Un instant.

Le vent a déjà éteint une des lanternes. – Ah ! répondait l’autre. – Tiens. ils seront bien contents d’apercevoir nos lumières ! Meaulnes entendit craquer une allumette. et qui paraissait 95 . Le vent fit battre la fenêtre ouverte. dans leurs voitures.deux ombres glissèrent dans la chambre. – Ne fais pas de bruit. À quoi bon ces illuminations du côté de la campagne. – Personne ? Mais il arrivera encore des gens pendant une partie de la nuit. tu n’as pas même fermé la fenêtre. autant dire ? Il n’y a personne pour les voir. Là-bas. du côté du désert. disait l’un. Celui qui avait parlé le dernier. dit le premier. pris d’une paresse et d’un découragement soudains. comme celles des autres. Il va falloir la rallumer. il est toujours bien temps qu’il s’éveille ! – As-tu garni sa chambre ? – Mais oui. – Bah ! répondit l’autre. sur la route.

. j’ai voyagé ! Mais je n’ai rien vu ! Que veux-tu voir dans une roulotte ? Meaulnes avec précaution regarda entre les rideaux. Celui qui commandait la manœuvre était un gros homme nu-tête. travailler son compagnon..être le chef.. reprit d’une voix traînante. et il regardait paisiblement. c’était un Américain ? Eh bien ! C’est-il une couleur américaine.. voyagé ? Oui. le vert ? Toi. c’était le corps le plus 96 . Tu ne t’y connais pas plus que moi ! Un silence. le comédien qui as voyagé. – Oh ! là là ! répondit le « comédien ». Il tenait à la main une longue perche garnie de lanternes multicolores. Wellington. » . tu devrais savoir ça. enfoncé dans un énorme paletot. à la façon d’un fossoyeur de Shakespeare : – Tu mets des lanternes vertes à la chambre de Wellington. une jambe croisée sur l’autre. T’en mettrais aussi bien des rouges. Quant au comédien.

pour servir dans une fête pareille ! Voilà. en route ! Il est temps de s’habiller pour le dîner. il s’approcha de son partenaire et lui confia. 97 .lamentable qu’on puisse imaginer. s’en fut.. tournant le dos. et ses dents claquaient.. le gros homme continua de regarder son travail. renifla tranquillement. Il montrait dans ses paroles et ses gestes le mépris le plus parfait pour sa propre personne. mon gars !. maigre. Je ne peux pas comprendre qu’on soit allé chercher des dégoûtants comme nous. puis. ses yeux glauques et louches. Après un moment de réflexion amère et risible à la fois. Il était en manches de chemise. les jambes croisées.. grelottant. Grand. en disant : – Allons. sa moustache retombant sur sa bouche édentée faisaient songer à la face d’un noyé qui ruisselle sur une dalle. les deux bras écartés : – Veux-tu que je te dise ?. sa perche sur l’épaule.. Mais sans prendre garde à ce grand élan du cœur. bâilla.

Le bohémien le suivit. vous n’avez plus qu’à vous éveiller. à vous habiller en marquis. fit-il avec des révérences et des inflexions de voix gouailleuses. 98 . et votre serviteur. avec une dernière révérence : – Notre camarade Maloyau. vous présentera le personnage d’Arlequin. Il ajouta sur le ton d’un boniment forain. attaché aux cuisines. même si vous êtes un marmiteux comme je suis . mais. puisque c’est le bon plaisir de ces messieurs et de ces petites demoiselles. en passant devant l’alcôve : – Monsieur l’Endormi. et vous descendrez à la fête costumée. celui du grand Pierrot.

Le bohémien l’avait « garnie ». les articulations raides ... je ne suis pas un intrus ici. on avait disposé 99 . Je serai simplement un invité dont tout le monde a oublié le nom. l’écolier sortit de sa cachette. Au sortir de l’obscurité totale de l’alcôve. je ne manquerai pas de le faire. Des manteaux étaient accrochés aux patères. D’ailleurs. Il avait les pieds glacés. mais il était reposé et son genou paraissait guéri. – Descendre au dîner. Sur une lourde table à toilette. Il est hors de doute que M.XIII La fête étrange Dès qu’ils eurent disparu. il put y voir assez distinctement dans la chambre éclairée par les lanternes vertes. pensa-t-il. au marbre brisé. Maloyau et son compagnon m’attendaient.

Il y avait. alluma la bougie. il faillit buter contre une pile de grands cartons et de petites boîtes : il étendit le bras. et Meaulnes sentit rouler sous ses souliers du sable et des gravats. des allumettes auprès d’un grand flambeau. d’interminables cravates blanches et des souliers vernis du début de ce siècle. C’étaient des costumes de jeunes gens d’il y a longtemps. Mais on avait omis de cirer le parquet . des redingotes à hauts cols de velours. remplaça ses souliers ferrés par de fins escarpins vernis et se prépara à descendre nu-tête.de quoi transformer en muscadin tel garçon qui eût passé la nuit précédente dans une bergerie abandonnée. sans rencontrer personne. puis souleva les couvercles et se pencha pour regarder. au bas d’un 100 . de fins gilets très ouverts. mais après s’être nettoyé en frissonnant. Il n’osait rien toucher du bout du doigt. sur la cheminée. Il arriva.. De nouveau il eut l’impression d’être dans une maison depuis longtemps abandonnée. il endossa sur sa blouse d’écolier un des grands manteaux dont il releva le collet plissé.. En allant vers la cheminée.

comme des voix d’enfants et de jeunes filles. Tout y paraissait vieux et ruiné. Il était dans une petite cour formée par des bâtiments des dépendances. grâce à la vague clarté du ciel. en prêtant l’oreille. il put se rendre compte aussitôt de la configuration des lieux. on avait arraché l’herbe envahissante. Et pourtant toutes ces bâtisses avaient un mystérieux air de fête. vers les bâtiments confus où le vent secouait des branches devant les ouvertures roses. 101 . des lanternes. on n’avait pas non plus remplacé les carreaux des fenêtres qui faisaient des trous noirs dans les murs. car les portes depuis longtemps avaient été enlevées . Les ouvertures au bas des escaliers étaient béantes. là-bas. Il fit quelques pas et. dans un recoin de cour obscur. Une sorte de reflet coloré flottait dans les chambres basses où l’on avait dû allumer aussi. du côté de la campagne. Meaulnes crut entendre comme un chant. L’haleine glacée de la nuit vint lui souffler au visage et soulever un pan de son manteau. Enfin.escalier de bois. vertes et bleues des fenêtres. La terre était balayée .

. vers le bâtiment central. Il salua Meaulnes au passage sans s’arrêter. Après un instant d’hésitation. un habit dont le col lui montait dans les cheveux. et disparut dans l’obscurité. 102 . mais avec une rapidité extraordinaire. profondément. château ou abbaye. notre héros emboîta le pas au curieux petit personnage. comme un chasseur. et se trouvèrent enfin au seuil de la demeure centrale. marchait sur la pointe des pieds comme s’il eût été soulevé par les élastiques de son pantalon. dont la tourelle avait guidé l’écolier au début de l’après-midi. automatiquement. lorsqu’un extraordinaire petit jeune homme sortit du bâtiment voisin.. à demi penché. Cet élégant. qu’on aurait cru désert. ferme. prêtant l’oreille. un gilet très ouvert.Il était là. contournèrent un vivier enclos de palissades. passèrent entre des massifs. Ils traversèrent une sorte de grande cour-jardin. un pantalon à souspieds. dans son grand manteau. qui pouvait avoir quinze ans. un puits. Il avait un chapeau haut de forme très cintré qui brillait dans la nuit comme s’il eût été d’argent .

était à demi ouverte. après cette pirouette. elles bondissent dans la pièce et 103 . à pas de loup. dès ses premiers pas dans le corridor. et. ensemble. L’élégant s’y engouffra. et tout va disparaître dans un brusque éclat de lumière. par jeu . entouré de rires. leurs amples jupes légères se soulèvent et se gonflent . amusants pantalons . puis. arrondie dans le haut et cloutée comme une porte de presbytère. Une seconde. lorsqu’il vit passer dans le fond deux fillettes qui se poursuivaient.Une lourde porte de bois. elles tournent sur elles-mêmes. deux visages de quinze ans que la fraîcheur du soir et la poursuite ont rendus tout roses. Meaulnes le suivit. Tout au bout de celui-ci passait un couloir transversal. Meaulnes hésitait s’il allait pousser jusqu’au fond ou bien ouvrir une des portes derrière lesquelles il entendait un bruit de voix. sans voir personne. on aperçoit la dentelle de leurs longs. Il courut pour les voir et les rattraper. il se trouva. de chants. sur ses escarpins. sous de grands cabriolets à brides. d’appels et de poursuites. Un bruit de portes qui s’ouvrent.

la veille d’une grande fête. lorsque de nouveau il entend dans le fond du corridor un bruit de pas et des voix d’enfants. répond le plus grand.referment la porte. Et avec cette confiance et ce besoin d’amitié qu’ont les enfants. Il craint maintenant d’être surpris. – Est-ce qu’on va bientôt dîner. Meaulnes reste un moment ébloui et titubant dans ce corridor noir. prendre pour un voleur. ils le prennent chacun par la main. – Viens avec nous. 104 . Son allure hésitante et gauche le ferait. on va t’y conduire. On leur a mis leurs plus beaux habits : de petites culottes coupées à mi-jambe qui laissent voir leurs gros bas de laine et leurs galoches. Ce sont deux petits garçons qui s’approchent en parlant. sans doute. Ce sont probablement deux petits garçons de paysans. un petit justaucorps de velours bleu. Il va s’en retourner délibérément vers la sortie. leur demande Meaulnes avec aplomb. une casquette de même couleur et un nœud de cravate blanc.

on a étendu des nappes blanches.. ont été posées sur des tréteaux . ils sont tous les trois arrivés à la porte d’une grande salle où flambe un beau feu.. en guise de table. et des gens de toutes sortes dînent avec cérémonie. – Qui donc ? demande Meaulnes. maman m’a dit qu’elle avait une robe noire et une collerette et qu’elle ressemblait à un joli pierrot. – Eh bien ! la fiancée que Frantz est allé chercher. toi ? demande l’un des enfants. – Moi. Des planches. qui a une tête ronde et des yeux naïfs. Avant que le jeune homme ait rien pu dire. 105 . fait le plus petit.– La connais-tu.

Il se mit aussitôt à manger avec un appétit féroce . Ils devaient venir. enjamba un banc et se trouva assis auprès de deux vieilles paysannes. 106 . Les deux enfants avaient lâché les mains de l’écolier et s’étaient précipités dans une chambre attenante où l’on entendait des voix puériles et des bruits de cuillers battant les assiettes. et c’est au bout d’un instant seulement qu’il leva la tête pour regarder les convives et les écouter. d’ailleurs. la veille des noces de campagne. Meaulnes. un repas comme ceux que l’on offre. Ces gens semblaient à peine se connaître. avec audace et sans s’émouvoir. les uns. dans une grande salle au plafond bas. aux parents qui sont venus de très loin. On parlait peu.XIV La fête étrange (suite) C’était.

. Il expliquait ainsi plus tard cette impression : quand on a. quelques vieilles paysannes avec de rondes figures ridées comme des pommes. et s’ils avaient tangué. disait-il. Il y avait. Près d’eux dînaient d’autres vieux qui leur ressemblaient : même face tannée.. mêmes cravates étroites comme des cordons de souliers. les autres. commis quelque lourde faute impardonnable..du fond de la campagne. quelques vieillards avec des favoris. mêmes yeux vifs sous des sourcils en broussaille. et d’autres complètement rasés qui pouvaient être d’anciens marins. Il n’y avait pas un seul de ces convives avec qui Meaulnes ne se sentît à l’aise et en confiance. épars le long des tables. au milieu d’une grande amertume : « Il y a pourtant par le 107 . Mais il était aisé de voir que ceux-ci n’avaient jamais navigué plus loin que le bout du canton . c’était pour ce dur voyage sans péril qui consiste à creuser le sillon jusqu’au bout de son champ et à retourner ensuite la charrue. roulé plus de mille fois sous les averses et dans le vent. On voyait peu de femmes . de villes lointaines. on songe parfois.. sous des bonnets tuyautés.

c’étaient des adolescents et des enfants. Une heure et demie de chemin de fer de Bourges à Vierzon. auprès de Meaulnes. les fiancés ne seront pas là. d’une voix cocasse et suraiguë qu’elle cherchait vainement à adoucir. Quant aux autres. Cependant. avant trois heures. et sept lieues de voiture. Certainement parmi ces bonnes gens-là les convives de cette salle avaient été choisis.. demain.monde des gens qui me pardonneraient. qui sont persuadés à l’avance que tout ce que vous faites est bien fait. répondait l’autre du ton le plus tranquille. des grands-parents pleins d’indulgence. – Comptons ! reprit la première sans s’émouvoir. – Tais-toi. tu me ferais mettre en colère. disait la plus âgée. » On imagine de vieilles gens. Celle-ci portait sur le front une capeline tricotée. 108 . les deux vieilles femmes causaient : – En mettant tout pour le mieux..

.. la situation s’éclairait faiblement : Frantz de Galais. Et pour célébrer la venue de la jeune fille. tu es toujours aussi folle. Chose étrange. le fils du château – qui était étudiant ou marin ou peut-être aspirant de marine. toujours aussi 109 . il avait invité lui-même ces enfants et ces vieilles gens débonnaires. L’autre pour l’après-midi. réglait tout à sa guise dans le Domaine. Il avait voulu que la maison où sa fiancée entrerait ressemblât à un palais en fête. et reprenaient sans cesse la question du retour des fiancés. L’une tenait pour le matin du lendemain. qui devait être très jeune et très fantasque.de Vierzon jusqu’ici.. ma pauvre Adèle. Grâce à cette paisible prise de bec. Meaulnes n’en perdait pas une parole. on ne savait pas. Elles laissaient tout le reste dans le mystère. disait la plus jeune avec calme. – était allé à Bourges pour y chercher une jeune fille et l’épouser. Tels étaient les points que la discussion des deux femmes précisait. – Ma pauvre Moinelle. La discussion continua. – Et toi.. ce garçon.

de Galais. Meaulnes intervint dans l’espoir d’en apprendre davantage : – Est-elle aussi jolie qu’on le dit. mais de sa voix la plus paisible.. M. l’avait chassée de chez lui. allait poser d’autres questions. mais son père. Meaulnes. lorsque parut à la porte un couple charmant : une enfant de seize ans avec corsage de velours et jupe à grands volants . tu n’as pas changé. un tisserand. désolée. et sa sœur Yvonne ne lui avaient-ils pas toujours tout accordé !.. Son père. dans un de ces jardins de Bourges qu’on appelle les Marais. en revenant de Toulon. Elle était fort jolie et Frantz avait décidé aussitôt de l’épouser. l’avait rencontrée un soir. Il y a quatre ans que je ne t’avais vue. Personne d’autre que Frantz n’avait vu la jeune fille. Luimême. un jeune personnage en habit à haut col et pantalon à 110 . C’était une étrange histoire . interloquées. la fiancée de Frantz ? Elles le regardèrent.entêtée. Et elles continuaient ainsi à se tenir tête sans la moindre humeur. répondait l’autre en haussant les épaules. avec précaution.

. se sentait un autre personnage. Le repas était terminé. comme si. se mit à poursuivre 111 . Chacun se levait. Au passage il regarda Meaulnes de ses yeux vitreux. le compagnon de M. d’autres les suivirent .élastiques. puis d’autres passèrent en courant. poursuivis par un grand pierrot blafard. Les jeunes filles en avaient un peu peur . coiffé d’un bonnet noir et riant d’une bouche édentée. Ils traversèrent la salle. Dans les couloirs s’organisaient des rondes et des farandoles. il eût dû faire un saut. poussant des cris. les jeunes gens lui serraient la main et il paraissait faire la joie des enfants qui le poursuivaient avec des cris perçants. Maloyau. comme dans une fraise.. Lui aussi. Meaulnes. gagné par le plaisir. Il courait à grandes enjambées maladroites. quelque part. jouait un pas de menuet. Une musique. aux manches trop longues. complètement rasé. esquissant un pas de deux . et l’écolier crut reconnaître. la tête à demi cachée dans le collet de son manteau. à chaque pas. et il agitait ses longues manches vides. le bohémien qui tout à l’heure accrochait les lanternes.

craignant à chaque instant que son manteau entrouvert ne laissât voir sa blouse de collégien.. il engageait conversation avec quelque dandy et se renseignait hâtivement sur les costumes que l’on porterait les jours suivants. il alla se réfugier un instant dans la partie la plus paisible et la plus obscure de la demeure... Il se trouva ainsi mêlé jusqu’à la fin de la nuit à une foule joyeuse aux costumes extravagants. Parfois il ouvrait une porte. Là aussi c’était fête. comme dans les coulisses d’un théâtre où la pantomime. de la scène. Des enfants applaudissaient à grand bruit. Parfois. Un peu angoissé à la longue par tout ce plaisir qui s’offrait à lui. 112 . On n’y entendait que le bruit étouffé d’un piano. et se trouvait dans une chambre où l’on montrait la lanterne magique.. Il entra dans une pièce silencieuse qui était une salle à manger éclairée par une lampe à suspension.le grand pierrot à travers les couloirs du domaine. dans un coin de salon où l’on dansait. se fût partout répandue. mais fête pour les petits enfants.

l’un d’eux. dans l’immense demeure.. la rumeur de la fête. tournait le dos. un grand manteau marron jeté sur ses épaules. Meaulnes avança curieusement la tête. d’autres. se soulevait. d’autres étaient accroupis par terre devant une chaise et.Les uns. De temps en temps seulement. six ou sept petits garçons et petites filles rangés comme sur une image. ils faisaient sur le siège un étalage d’images . une femme ou une jeune fille. glissait à terre et passait dans la salle à manger : un de ceux qui avaient fini de regarder les images venait prendre sa place. ne faisaient rien. Sur le divan. mais ils écoutaient au loin. arc-bouté sur les poignets. gravement. sages comme le sont les enfants lorsqu’il se fait tard. feuilletaient des albums ouverts sur leurs genoux . 113 .. auprès du feu. assis sur des poufs. tout à côté. C’était une sorte de petit salon-parloir . jouant très doucement des airs de rondes ou de chansonnettes. On entendait dans la pièce attenante jouer du piano. écoutaient. Une porte de cette salle à manger était grande ouverte. ne disaient rien.

Alors ce fut un rêve comme son rêve de jadis. Presque aussitôt un des petits qui étaient par terre s’approcha.. 114 . un beau soir. un autre en fit autant de l’autre côté. tandis que la jeune fille continuait à jouer. et. Sans bruit. mais fiévreux et fou. c’était sa femme. où lui-même avait si follement poursuivi le grand pierrot. Il put imaginer longuement qu’il était dans sa propre maison. Meaulnes se trouvait là plongé dans le bonheur le plus calme du monde. ouvrant un des gros livres rouges épars sur la table.Après cette fête où tout était charmant. il commença distraitement à lire. il retourna s’asseoir dans la salle à manger. se pendit à son bras et grimpa sur son genou pour regarder en même temps que lui . et que cet être charmant et inconnu qui jouait du piano. marié. près de lui..

XV La rencontre Le lendemain matin. Il faisait du soleil comme aux premiers jours d’avril. une jaquette serrée à la taille avec des manches bouffant aux épaules. La cour était déserte encore lorsqu’il descendit. un pantalon élargi du bas jusqu’à cacher ses fines chaussures. de mode passée. Meaulnes fut prêt un des premiers. Le givre fondait et l’herbe mouillée brillait comme humectée de rosée. un gilet croisé. et un chapeau haut de forme. Ce fut en effet le matin le plus doux de cet hiver-là. plusieurs petits oiseaux chantaient et de temps à autre une brise tiédie coulait sur le visage 115 . Il fit quelques pas et se trouva comme transporté dans une journée de printemps. il revêtit un simple costume noir. Dans les arbres. Comme on le lui avait conseillé.

Mais il se promena longtemps seul à travers le jardin et la cour. les deux battants de la ronde porte de bois. Les vestiges d’un mur séparaient le jardin délabré de la cour.. comme en été. Et. qui multipliait les recoins garnis d’arbrisseaux fous et de vigne vierge.. versé du sable et passé le râteau. On avait ouvert déjà. À l’extrémité des dépendances qu’il habitait. Meaulnes. pensant à chaque instant qu’une voix cordiale et joyeuse allait crier derrière lui : – Déjà réveillé. dans une des fenêtres du haut. Jusque sur le domaine déferlaient des bois de 116 .du promeneur. depuis peu. Là-bas. Il fit comme les invités qui se sont éveillés avant le maître de la maison. rien ne remuait. ni aux fenêtres. regardait en plein jour l’intérieur de la propriété. pour la première fois. un rayon de soleil donnait. aux premières heures du matin. Il sortit dans la cour du domaine. cependant. ni à la tourelle. où l’on avait. Augustin ?. c’étaient des écuries bâties dans un amusant désordre. dans le bâtiment principal.

sauf vers l’est. où l’on apercevait des collines bleues couvertes de rochers et de sapins encore. dans son costume d’étudiant romantique. Il demanda seulement à quelle heure partirait le bateau pour la promenade matinale qu’on avait 117 . car il avait faim. une paysanne mettait le couvert. mais un être charmant et romanesque. Il ne voulut rien répondre. Dans la grande salle où il avait dîné la veille.sapins qui le cachaient à tout le pays plat. elle lui versa le café en disant : – Vous êtes le premier. Et il crut voir un autre Meaulnes . comme incliné sur le ciel. non plus l’écolier qui s’était évadé dans une carriole de paysan.. vers les bords il restait un peu de glace mince et plissée comme une écume. tant il craignait d’être soudain reconnu comme un étranger. monsieur. Dès que Meaulnes se fut assis devant un des bols alignés sur la nappe. Il s’aperçut lui-même reflété dans l’eau. dans le jardin. Un instant. au milieu d’un beau livre de prix.. Meaulnes se pencha sur la branlante barrière de bois qui entourait le vivier . Il se hâta vers le bâtiment principal.

Lorsqu’il eut contourné l’aile sud. de petits balcons de bois qui surplombaient les vagues clapotantes. blonde. 118 . Il continua donc d’errer en cherchant le lieu de l’embarcadère. élancée. il entendit des pas grincer sur le sable. L’eau des étangs venait de ce côté mouiller le pied des murs. monsieur : personne n’est descendu encore. à l’autre bout des bâtiments. Il examinait curieusement les grandes portes aux vitres poussiéreuses qui donnaient sur des pièces délabrées ou abandonnées. il aperçut soudain les roseaux. fut la réponse. Désœuvré. l’autre. une jeune fille. – Pas avant une demi-heure. devant plusieurs portes. d’outils rouillés et de pots de fleurs brisés. et il y avait. C’étaient deux femmes. le promeneur erra un long moment sur la rive sablée comme un chemin de halage. l’une très vieille et courbée . qui formaient tout le paysage. autour de la longue maison châtelaine aux ailes inégales. comme une église. à perte de vue. lorsque soudain. sur des débarras encombrés de brouettes.annoncée.

– peut-être une actrice qu’on a mandée pour la fête. immobile. les deux femmes passaient près de lui et Meaulnes. et l’autre avait aussi ses yeux bleus : mais aucune de ces femmes n’était jamais la grande jeune fille. Cependant. mais dessinés avec une finesse 119 . parut d’abord à Meaulnes extraordinaire. avec un étonnement qui lui parut plus tard bien grossier : – Voilà sans doute ce qu’on appelle une jeune fille excentrique. il voyait en rêve passer des rangées de jeunes femmes qui ressemblaient à celle-ci. un visage aux traits un peu courts. plus tard. l’autre encore sa taille fine. Elles s’arrêtèrent un instant pour regarder le paysage. Souvent. regarda la jeune fille. lorsqu’il s’endormait après avoir désespérément essayé de se rappeler le beau visage effacé. Meaulnes eut le temps d’apercevoir. tandis que Meaulnes se disait. sous une lourde chevelure blonde.dont le charmant costume. après tous les déguisements extraordinaires de la veille. l’autre son regard si pur . L’une avait un chapeau comme elle et l’autre son air un peu penché.

tremblante. Perplexe. La jeune fille répondait doucement. Et Meaulnes les suivit.. Et pourtant il me semble que je vous connais. lorsque la jeune fille. il regarda sa toilette. attendant. prêts à recevoir les promeneurs.. qui semblait dire : – Qui êtes-vous ? Que faites-vous ici ? Je ne vous connais pas. maintenant. Et lorsqu’elles descendirent sur l’embarcadère. dit à sa compagne : – Le bateau ne va pas tarder. Un à un. Et trois bateaux de plaisance accostaient. D’autres invités étaient maintenant épars entre les arbres. sur le passage des dames. qui paraissaient être la châtelaine et sa fille..presque douloureuse.. se tournant imperceptiblement vers lui. les jeunes gens saluaient 120 . elle eut ce même regard innocent et grave. qui était bien la plus simple et la plus sage des toilettes. La vieille dame. il se demandait s’il allait les accompagner. ne cessait de causer gaiement et de rire. Et comme déjà elle était passée devant lui. cassée. je pense ?.

Meaulnes se trouva dans le même yacht que la jeune châtelaine. Étrange matinée ! Étrange partie de plaisir ! Il faisait froid malgré le soleil d’hiver. Mais soudain une rafale glacée venait rappeler décembre aux invités de 121 . Elle répondait à ses compagnes. On allait aborder. On eût pu se croire au cœur de l’été. semblait-il. Elle aussi le regardait.. et les demoiselles s’inclinaient. et. sans savoir comment. Le bateau filait avec un bruit calme de machine et d’eau. La vieille dame resta sur la rive. puis posait doucement ses yeux bleus sur lui. souriait. Il s’accouda sur le pont.profondément.. et les femmes enroulaient autour de leur cou ces boas de plumes qui étaient alors à la mode. tenant d’une main son chapeau battu par le grand vent. La jeune fille s’y promènerait sous une ombrelle blanche. qui s’était assise à l’abri. Jusqu’au soir on entendrait les tourterelles gémir. en tenant sa lèvre un peu mordue. Un grand silence régnait sur les berges prochaines... et il put regarder à l’aise la jeune fille. dans le beau jardin de quelque maison de campagne.

dix pas devant lui. Il se trouva près d’elle sans avoir eu le temps de réfléchir : – Vous êtes belle. où. jusqu’à ce qu’ils fussent près de s’emplir de larmes. de tous ses yeux..cette étrange fête. qu’un des bateliers eût ouvert le cadenas de la barrière.. À terre. Tandis que les enfants couraient avec des cris de joie. Avec quel émoi Meaulnes se rappelait dans la suite cette minute où. marchait la jeune fille.. que des groupes se formaient et s’éparpillaient à travers bois. tout s’arrangea comme dans un rêve. Meaulnes s’avança dans une allée. serrés les uns contre les autres. un peu de poudre restée sur sa joue. Sur le débarcadère. sur le bord de l’étang. les passagers durent attendre un instant. On aborda devant un bois de sapins. 122 . il avait eu très près du sien le visage désormais perdu de la jeune fille ! Il avait regardé ce profil si pur.. comme un secret délicat qu’elle lui eût confié. dit-il simplement. Et il se rappelait avoir vu.

en disant très bas : – Voulez-vous me pardonner ? – Je vous pardonne.Mais elle hâta le pas et. sans répondre. chacun errant à sa guise. Il errait au hasard. Mais il faut que je rejoigne les enfants. puisqu’ils sont les maîtres aujourd’hui. jouaient à travers les avenues. le jeune homme salua. D’autres promeneurs couraient. Ses chevilles étaient si fines qu’elles pliaient par instants et qu’on craignait de les voir se briser. sa sottise. persuadé qu’il ne reverrait plus cette gracieuse créature. dit-elle gravement. sa grossièreté. mais d’un ton si 123 . Adieu. Augustin la supplia de rester un instant encore. Il lui parlait avec gaucherie. Cette fois. Elle avait des souliers noirs très découverts. Elle écartait de ses deux mains nues les plis de son grand manteau. prit une allée transversale. conduit seulement par sa libre fantaisie. lorsqu’il l’aperçut soudain venant à sa rencontre et forcée de passer près de lui dans l’étroit sentier. Le jeune homme se reprocha vivement ce qu’il appelait sa balourdise.

troublé... Ils suivaient maintenant un chemin découvert.. Elle hésita. Ensuite elle reprenait son visage immobile. répondit Meaulnes. – Voici la « maison de Frantz ».. si plein de désarroi.. – Je ne sais même pas qui vous êtes. et ses yeux bleus regardaient fixement au loin. il faut que je vous quitte. sa bouche un peu mordue. 124 .. qu’elle marcha plus lentement et l’écouta. Je suis Mademoiselle Yvonne de Galais. et l’on voyait à quelque distance les invités se presser autour d’une maison isolée dans la pleine campagne.. dit-elle enfin. Elle prononçait chaque mot d’un ton uniforme.. mais en disant plus doucement le dernier. le regarda un instant en souriant et dit : – Mon nom ?. – Je ne sais pas non plus votre nom. dit la jeune fille . en appuyant de la même façon sur chacun.

Et elle s’échappa. Mais il eut peur d’avoir dit une sottise et ne répondit rien. toujours avec la même gravité. Meaulnes s’approcha de Mlle de Galais dès qu’il la vit sortir et. – Mon nom à moi est Augustin Meaulnes. dit-il. ce qui était fort peu de saison. sans doute . Et ils parlèrent un instant encore. – Oh ! vous étudiez ? dit-elle. La « maison de Frantz » était alors inhabitée. Il n’eut guère le loisir d’ailleurs d’examiner le lieu où il se trouvait : on déjeuna en hâte d’un repas froid emporté dans les bateaux. et je suis étudiant. – Comment ? Quel était ce nom ? fit-elle. et l’on repartit. répondant à ce qu’elle avait dit tout à l’heure : – Le nom que je vous donnais était plus beau. Mais Meaulnes la trouva envahie jusqu’aux greniers par la foule des invités. continua-t-il. Ils parlèrent lentement. avec 125 . mais les enfants en avaient décidé ainsi.

Elle s’arrêta soudain et dit pensivement : – Nous sommes deux enfants . Elle était auprès de lui toute frémissante. Meaulnes resta un instant interdit. nous avons fait une folie. maintenant. Ils arrivaient en vue de l’embarcadère. comme une hirondelle un instant posée à terre et qui déjà tremble du désir de reprendre son vol. ne me suivez pas. la regardant partir. – À quoi bon ? À quoi bon ? répondait-elle doucement aux projets que faisait Meaulnes.bonheur. Moins hautaine et moins grave. Puis il se reprit à marcher. elle parut aussi plus inquiète. Mais lorsqu’enfin il osa lui demander la permission de revenir un jour vers ce beau domaine : – Je vous attendrai. Puis l’attitude de la jeune fille changea. Et alors la jeune 126 . répondit-elle simplement. On eût dit qu’elle redoutait ce que Meaulnes allait dire et s’en effarouchait à l’avance. – avec amitié. Adieu. Il ne faut pas que nous montions cette fois dans le même bateau.

des paris et des longs coups de cloche. les uns. s’arrêta et. Les garçons en costumes de jockeys. C’était la dernière partie de la fête. derrière la ferme. les fiancés devaient arriver à temps pour y assister et ce serait Frantz qui dirigerait tout. Était-ce un dernier signe d’adieu ? Était-ce pour lui défendre de l’accompagner ? Ou peut-être avait-elle quelque chose encore à lui dire ?. de fringants poneys enrubannés.fille. On dut pourtant commencer sans lui. on se fût cru transporté sur la pelouse verte et taillée de quelque champ de course en miniature. les fillettes en écuyères. se tournant vers lui. pour la première fois le regarda longuement. D’après toutes les prévisions. Au milieu des cris. Dès qu’on fut rentré au domaine. au moment de se perdre à nouveau dans la foule des invités. dans une grande prairie en pente. la course des poneys. dans le lointain.. de très vieux chevaux dociles.. les autres. amenaient. commença. Meaulnes reconnut Daniel et les petites filles 127 . des rires enfantins.

Le reste du spectacle lui échappa.. 128 . Les jeux étaient finis et Frantz n’était pas de retour. Mais Mlle de Galais ne parut pas. qu’il avait entendus la veille dans l’allée du bois. Enfin. par groupes. Puis soudain tout se tut.aux chapeaux à plumes.. Il la cherchait encore lorsqu’une volée de coups de cloche et des cris de joie annoncèrent la fin des courses. le retour des fiancés. on se concerta avec embarras. On hésita un instant . tant il était anxieux de retrouver dans la foule le gracieux chapeau de roses et le grand manteau marron. Elle passait triomphalement sur sa monture et le panache de son chapeau flottait au vent. on regagna les appartements. Une petite fille sur une vieille jument blanche avait remporté la victoire. pour attendre. dans l’inquiétude et le silence.

Le tablier de la cheminée battait de temps à autre.XVI Frantz de Galais La course avait fini trop tôt. Il était quatre heures et demie et il faisait jour encore. Meaulnes sentit en lui cette légère angoisse qui vous saisit à la fin des trop belles journées. attendant le dîner et la fête qui devait suivre. On l’entendait gronder comme un torrent ou passer avec le sifflement appuyé d’une chute d’eau. la tête pleine des événements de son extraordinaire journée. Un instant il pensa à allumer du feu . Alors il se prit à 129 . désœuvré. Pour la première fois. lorsque Meaulnes se retrouva dans sa chambre. mais il essaya vainement de lever le tablier rouillé de la cheminée. De nouveau soufflait le grand vent du premier soir. Il s’assit devant la table.

sa blouse et ses autres vêtements de collégien . songeant qu’il devait se tenir toujours prêt à partir. dans le grand vent. Et il suffisait maintenant à sa joie de se rappeler ce visage de jeune fille. Il était là. il mit ses souliers ferrés pleins de terre encore. au milieu de ce monde inconnu. dans la chambre qu’il avait choisie. disposa le long du mur les chaises bouleversées. sa demeure qu’il avait mise en ordre. plus tranquille. comme s’il eût tout voulu préparer là pour un long séjour. qui se tournait vers 130 . Apaisé.ranger dans la chambre . étranger. il accrocha ses beaux habits aux portemanteaux. sous la chaise. le grand garçon se sentit parfaitement heureux. Puis il revint s’asseoir et regarda autour de lui. comme un costume de voyage. mystérieux. Ce qu’il avait obtenu dépassait toutes ses espérances. De temps à autre une goutte de pluie venait rayer la vitre qui donnait sur la cour aux voitures et sur le bois de sapins. il plia soigneusement sur le dossier d’une chaise. depuis qu’il avait rangé son appartement. Cependant.

Durant cette rêverie.lui. Meaulnes allait la refermer. par la fenêtre sans doute. on voyait luire des boutons dorés sur sa fine redingote.. chaque fois qu’il passait près de la lumière. Un coup de vent fit battre la porte de l’arrièrechambre qui communiquait avec la sienne et dont la fenêtre donnait aussi sur la cour aux voitures. Nutête. comme affolé par une douleur insupportable. pour 131 . il marchait sans arrêt. et se promenait de long en large. c’était un très jeune homme. comme celle d’une bougie allumée sur la table. Le vent de la fenêtre qu’il avait laissée grande ouverte faisait flotter sa pèlerine et. comme en chantent. Quelqu’un était entré là. Il sifflait quelque chose entre ses dents. Il avança la tête dans l’entrebâillement de la porte. à pas silencieux. une pèlerine de voyage sur les épaules. lorsqu’il aperçut dans cette pièce une lueur. une espèce d’air marin. la nuit était tombée sans qu’il songeât même à allumer les flambeaux. Autant qu’on pouvait voir..

les lèvres entrouvertes. au milieu de sa promenade agitée.. il s’arrêta et se pencha sur la table. les matelots et les filles dans les cabarets des ports.. Il avait cessé de siffler. affermissant sa voix : – Monsieur. comme s’il avait reçu au cœur un coup violent. Très pâle. Un instant. très aquilin visage sans moustache sous une abondante chevelure que partageait une raie de côté. s’approcha et dit. puis... en camarade... Puisque vous voici. Mais l’autre leva la tête et l’aperçut. lui mettre doucement. c’est à vous que je vais expliquer. se retirer. en sortit plusieurs feuilles de papier. ou s’avancer. un très fin. Mais je suis content de vous voir. je ne vous connais pas. par discrétion. sans s’étonner. Meaulnes vit. Il paraissait complètement désemparé. Lorsqu’il eut dit : Voilà. de profil. dans la lueur de la bougie. la main sur l’épaule. il paraissait à bout de souffle.s’égayer le cœur. et lui parler. il prit Meaulnes par le 132 .. Voilà !. Il le considéra une seconde. chercha dans une boîte. Meaulnes hésitait s’il allait..

Qu’on ne me dérange pas. un nécessaire de toilette. par manque de foi. Il n’expliqua rien. sortit sans oser 133 . Vous pouvez descendre le leur dire.. Mais il ne put continuer . Par scrupule. Il ravala d’un coup toute cette peine d’enfant. la fête est finie. Puis il tourna la tête vers la fenêtre.. comme pour réfléchir à ce qu’il allait dire.. comme pour fixer son attention. monsieur. puis. regardant toujours fixement la fenêtre... il s’en alla dans l’ombre ouvrir et refermer des tiroirs pleins de vêtements et de livres. Ma fiancée ne viendra pas. – Je vais m’apprêter pour repartir. Je suis rentré tout seul. un pistolet. d’ailleurs. plein de désarroi. Se détournant soudain. je vais vous expliquer.. il reprit d’une voix altérée : – Eh bien ! voilà : c’est fini . cligna des yeux – et Meaulnes comprit qu’il avait une forte envie de pleurer. tout son visage se plissa. Il plaça sur la table divers objets. par crainte. dit-il. Et Meaulnes.revers de sa jaquette.

Dans le bâtiment principal le dîner avait commencé. répondit-il. Quelqu’un a dit : si nous partions. À cinq heures. Ceux qui avaient fini formaient des groupes où l’on se disait au revoir. tout le monde semblait avoir pressenti quelque chose. son chapeau de feutre sur la tête et sa serviette fixée à son gilet. Presque toutes les jeunes filles avaient changé de robe. dans le désordre..lui dire un mot ni lui serrer la main. – Que se passe-t-il ? demanda Meaulnes à un garçon de campagne. nous nous sommes trouvés seuls. déjà. En bas. tous les invités ensemble. Les fiancés ne pouvaient plus venir. – Nous partons. Et tout le monde s’est apprêté 134 . Il se faisait un continuel va-et-vient de cette grande cuisine-salle à manger aux chambres du haut et aux écuries. Nous avions attendu jusqu’à la dernière limite. mais hâtivement. comme à l’instant d’un départ.. Cela s’est décidé tout d’un coup. qui se hâtait de terminer son repas.

les moins bons des invités. N’avait-il pas obtenu cette fois tout ce qu’il désirait ? C’est à peine s’il avait eu le temps de repasser à l’aise dans sa mémoire toute la belle conversation du matin. hâtez-vous d’aller vous mettre en tenue. Il lui était égal de s’en aller maintenant. Il n’y avait pas. laissant là son repas commencé et négligeant de dire aux invités ce qu’il savait. Et bientôt. Il partit au galop. Pour l’instant.. cette fois. Mais comme.pour le départ. il ne s’agissait que de partir. Le parc. À mesure qu’il s’éloignait. de lanternes aux fenêtres. continua l’autre. après tout. qui était un garçon de son âge. Nous attelons dans un instant. – Si vous voulez venir avec nous. s’étaient mis à chanter. dans ce 135 . il reviendrait – sans tricherie. N’avait-il pas été jusqu’au bout de son aventure ?. qui peut-être avaient bu. Meaulnes ne répondit pas. ce dîner ressemblait au dernier repas des fins de noces. le jardin et la cour étaient plongés dans une obscurité profonde.. ce soir-là... Meaulnes entendait monter leurs airs de cabaret.

parc qui depuis deux jours avait tenu tant de grâce et de merveilles. mes amours. Tu es bien mal coiffée. Adieu. Et c’était le commencement du désarroi et de la dévastation.. – avec cette chanson. quelqu’un en descendait qui le heurta dans l’ombre et lui dit : 136 . qui arrivait par bribes : D’où donc que tu reviens. reprise en chœur. petite libertine ? Ton bonnet est déchiré.. Adieu.... Comme tout paraissait changé déjà. Mes souliers sont rouges..... Il passa près du vivier où le matin même il s’était miré. sans retour ! Comme il arrivait au pied de l’escalier de sa demeure isolée.. et cette autre encore : Mes souliers sont rouges.

– Adieu. Je n’ai plus envie de vivre.. Je m’en vais. La bougie que Frantz avait laissée dans sa chambre brûlait encore. il reconnut chacune des choses qu’il avait rangées en plein jour. C’était la fin de la bougie. en plein bonheur. dont la flamme vacilla. ces mots : Ma fiancée a disparu. Malgré l’obscurité.. quelques heures auparavant. Il y avait seulement. Je ne sais que devenir. s’enveloppant dans sa pèlerine comme s’il avait très froid. C’était Frantz de Galais. qu’elle était une couturière et non pas une princesse. fidèle. disparut. Qu’Yvonne me pardonne si je ne lui dis pas adieu. Rien n’avait été dérangé. me faisant dire qu’elle ne pouvait pas être ma femme . rampa une seconde et s’éteignit. mais elle ne pourrait rien pour moi. Pièce par pièce. il retrouva tout son vieux 137 . monsieur ! et. écrits sur une feuille de papier à lettres placée en évidence. Meaulnes rentra dans sa propre chambre et ferma la porte.

Il se déshabilla et se rhabilla vivement.. sur la bâche d’une grande carriole et faisait tourner sa lanterne. On tirait. La lueur du falot venait frapper la fenêtre : un instant. un remue-ménage avait commencé. revivait. dans la cour aux voitures.vêtement misérable. De temps en temps un homme grimpait sur le siège d’une charrette. refermant soigneusement la porte. on poussait.. ce mystérieux endroit qu’il ne devait sans doute jamais revoir. se trompant de gilet. mais. déposa sur une chaise ses habits d’emprunt. Et c’est ainsi qu’il quitta. autour de Meaulnes. palpitait. chacun voulant défaire sa voiture de l’inextricable fouillis où elle était prise. depuis ses godillots jusqu’à sa grossière ceinture à boucle de cuivre. on appelait. distraitement. 138 . la chambre maintenant familière. où toutes choses avaient été pour lui si amicales. Sous les fenêtres.

Il appréhendait. les couvertures tombaient 139 . Meaulnes avait hâte de trouver quelqu’un qui voulût bien se charger de lui. une lanterne à la main. conduisait par la bride le cheval du premier attelage. au fond du cœur. une file de voitures roulait lentement vers la grille du bois. En tête. dans la nuit. Lorsqu’il arriva devant le bâtiment principal les conducteurs équilibraient la charge des dernières voitures. Il avait hâte de partir. On faisait lever tous les voyageurs pour rapprocher ou reculer les sièges.XVII La fête étrange (fin) Déjà. et que sa supercherie fût découverte. et les jeunes filles enveloppées dans des fichus se levaient avec embarras. un homme revêtu d’une peau de chèvre. de se trouver soudain seul dans le Domaine.

mon garçon ? répondit l’autre qui ne le reconnaissait plus. Meaulnes reconnut le jeune paysan qui tout à l’heure avait offert de l’emmener : – Puis-je monter ? lui cria-t-il. lui dit-on. – Du côté de Sainte-Agathe. pleine de fièvre et de chagrin. – Où vas-tu. ces paysans avinés. – Alors il faut demander une place à Maritain. Dans quelle chambre était-elle ? Où était sa fenêtre. – C’est un « amusard ». parmi ces 140 . qui entendrait chanter dans le domaine. jusqu’au milieu de la nuit. On le lui indiqua parmi les buveurs qui chantaient dans la cuisine. Il sera encore là à trois heures du matin. Meaulnes songea un instant à la jeune fille inquiète. Dans un de ces voituriers.à leurs pieds et l’on voyait les figures inquiètes de celles qui baissaient leur tête du côté des falots. Et voilà le grand écolier cherchant parmi les voyageurs attardés ce Maritain inconnu.

sur le seuil de la demeure. répondit-il aux explications d’Augustin. passa. dont la vitre trembla et les gonds crièrent. laissant Meaulnes interdit. où les femmes étaient serrées épaule contre épaule. Et.bâtiments mystérieux ? Mais rien ne servirait à l’écolier de s’attarder. un garçon et 141 . d’enfants dans des fichus. – Vous pouvez monter. un char à bancs. on les voyait tourner et disparaître. deux tout petits enfants. les voitures s’en allaient . de nouveau il pourrait songer à la jeune châtelaine. Une grande carriole encore . chargées de femmes emmitouflées. les roues grinçaient sur le sable de la grande allée. nous allons dans cette direction. il cesserait d’être un écolier évadé . Une fois rentré à Sainte-Agathe. Péniblement Meaulnes ouvrit la portière de la vieille guimbarde. qui déjà s’endormaient. dans la nuit. Il fallait partir. dans un coin de la voiture. Une à une. tout deviendrait plus clair . Sur la banquette. Il n’allait plus rester bientôt qu’une vieille berline que conduisait un paysan en blouse.

dormaient. franchissait la grille et sortait du Domaine pour entrer dans les bois. Meaulnes referma plus doucement la portière et s’installa avec précaution dans l’autre coin . Déjà la vieille voiture partait. la voiture fit un écart pour ne pas heurter un obstacle. durant ces derniers 142 . puis en frissonnant se renfoncèrent dans leur coin et se rendormirent. dans le chemin étroit. regardèrent vaguement. Ils s’éveillèrent au bruit et au froid. passait devant l’escalier de sa chambre. C’était. puis. que la voiture traversait la cour et le jardin. à proximité de la fête.. le cœur battant. s’efforça de distinguer à travers la vitre les lieux qu’il allait quitter et la route par où il était venu : il devina. avidement. malgré la nuit. Fuyant le long de la vitre.une fille. autant qu’on pouvait deviner dans la nuit à ses formes massives. on distinguait vaguement les troncs des vieux sapins. se détendirent. se disait Meaulnes. une roulotte arrêtée presque au milieu du chemin et qui avait dû rester là. Brusquement.. – Peut-être rencontrerons-nous Frantz de Galais.

Meaulnes commençait à se fatiguer de regarder à la vitre. le visage collé au carreau. hagard et affolé. la secoua.jours. les deux enfants s’étaient 143 . les excitait à fuir. le grand pierrot de la fête. il aperçut. Il voulut ouvrir la portière. Puis tout disparut. suivi d’une détonation. les chevaux repartis au trot. Comme la poignée se trouvait à l’extérieur. C’était. lorsque soudain. s’efforçant vainement de percer l’obscurité environnante. le bohémien en tenue de mascarade. Dans la voiture qui fuyait au grand galop à travers la nuit.. dans la profondeur du bois. une forme blanche qui courait. il essaya vainement de baisser la glace. réveillés en peur. se serraient l’un contre l’autre.. il y eut un éclair. qui portait dans ses bras un corps humain serré contre sa poitrine. sans rien dire. Les chevaux partirent au galop et Meaulnes ne sut pas d’abord si le cocher en blouse s’efforçait de les retenir ou. au contraire. Et tandis qu’il secouait la vitre. Cet obstacle franchi. Les enfants. grâce à un coude du chemin.

Le conducteur ouvrit péniblement la portière et cria. la voiture s’étant arrêtée sur la route. – Allons. Vous êtes tout près de Sainte-Agathe.. sa casquette. . chercha vaguement.rendormis. qui avait roulé sous les pieds des deux enfants endormis. le jeune homme lui aussi s’abandonna au sommeil. tandis que le vent froid de la nuit glaçait l’écolier jusqu’aux os : – Il va falloir descendre ici. Le jour se lève. Meaulnes fut réveillé par quelqu’un qui cognait à la vitre. plein de fatigue et le cœur gros. d’un geste inconscient. dit l’homme en remontant 144 .. Ce n’était pas encore le petit jour lorsque. dans le coin le plus sombre de la voiture. puis il sortit en se baissant. À demi replié. comme un enfant triste. au revoir. Après avoir longtemps repassé dans son esprit tout ce qu’il avait vu et entendu.. Nous allons prendre la traverse. Personne à qui parler des événements mystérieux de ces deux jours. Meaulnes obéit..

Meaulnes.. Tenez. la vieille berline quittait le gravier de la route et s’éloignait. Il fait trop froid. Vous n’avez plus que six kilomètres à faire. marchez un peu. d’un pas lourd. jusqu’à la borne et s’y assit. On ne voyait plus que le chapeau du conducteur. Allons. la borne est là. debout. comme pour se rendormir. cahotant en silence. Il ne faut pas vous endormir là. dernier vestige de la fête mystérieuse. les bras croisés.. sur l’herbe de la traverse. dansant audessus des clôtures. la tête inclinée.. les épaules rentrées. cria le voiturier. tandis que. 145 . Vacillant comme un homme ivre. qui ne s’était pas encore arraché de son sommeil. marcha courbé en avant. le grand garçon. – Ah ! non. les mains dans ses poches. au bord du chemin.sur son siège. s’en alla lentement sur le chemin de Sainte-Agathe ..

Deuxième partie 146 .

Aux récréations. l’impossibilité où nous étions de mener à bien de longues recherches nous empêchèrent. la cour se vidait comme au temps où 147 . ces jeudis sillonnés de bourrasques. Rien ne nous rappelait l’aventure de Meaulnes sinon ce fait étrange que depuis l’après-midi de son retour nous n’avions plus d’amis. Meaulnes et moi. durant ces brèves journées de février. la pluie ou la neige. Les soirs. qui finissaient régulièrement vers cinq heures par une morne pluie glacée. les mêmes jeux qu’autrefois s’organisaient.I Le grand jeu Le grand vent et le froid. mais Jasmin ne parlait jamais plus au grand Meaulnes. aussitôt la classe balayée. Nous ne pouvions rien commencer de sérieux. de reparler du Pays perdu avant la fin de l’hiver.

comme par hasard. entre des méthodes d’anglais et des cahiers de musique finement recopiés. le heurtaient en jouant à des jeux militaires incompréhensibles et puis s’en allaient. et nous regagnions l’école... L’après-midi. devant le grand portail. vint me prouver que je m’étais trompé et qu’une crise violente se préparait sous la surface morne de cette vie d’hiver.j’étais seul. vers la fin du mois. du jardin au hangar et de la cour à la salle à manger. Ce fut justement un jeudi soir. c’était quelque visite qui nous faisait fuir l’appartement .. plus étrange que les autres.. nous lisions Rousseau et Paul-Louis Courier que nous avions dénichés dans les placards. lorsqu’une aventure. chacun de nous installé sur le bureau d’une des deux salles de classe. que la première nouvelle du domaine 148 . Cette triste vie se poursuivit jusqu’à la fin de février. et je voyais errer mon compagnon. Les jeudis matins. Nous entendions parfois des groupes de grands élèves qui s’arrêtaient un instant. Je commençais à croire que Meaulnes avait tout oublié.

à l’autre bout de la cour. On me fit rentrer très vite et Millie ferma la porte frileusement. nous nous disposions à monter nous coucher . Nous étions en pleine veillée. Elle replaça la 149 . qui ne se doutaient nullement de la sourde fâcherie par quoi toute la classe était divisée en deux clans. lorsque nous entendîmes très nettement deux grands coups lancés à toute volée dans le portail.étrange.. Comme il faisait très sombre. Il y avait sur le seuil une couche de neige. la première vague de cette aventure dont nous ne reparlions pas arriva jusqu’à nous. À huit heures. Je sentis des flocons légers qui me glissaient sur la figure et fondaient aussitôt. ma mère avait déjà la lampe à la main. Millie et mon père. je m’avançai de quelques pas dans la cour pour voir si la couche était profonde. Millie qui avait ouvert la porte pour jeter dehors les miettes du repas fit : – Ah ! d’une voix si claire que nous nous approchâmes pour regarder. Mes grands-parents repartis.. À neuf heures. restaient seulement avec nous.

Avant d’avoir traversé seulement la moitié de la cour. un coup de sifflet partit. tout juste sous la fenêtre de la salle à manger. aux aguets. qui donnait. je l’ai dit.. ». la lampe eût été éteinte et le verre brisé. poussés par des gens qui devaient être montés à la force des poignets sur l’appui extérieur. strident et très prolongé. ils devaient être grimpés sur le mur bas qui séparait le champ de notre cour. Et. Puis. les mêmes cris répondirent. – Amenez-le ! Amenez-le ! À l’autre extrémité du bâtiment.. Ceux-là avaient dû passer par le champ du père Martin . l’oreille tendue. lorsque. Il ne fallait pas songer à aller voir ce qui se passait. derrière la fenêtre. Il y eut un court silence et mon père commençait à dire que « c’était sans doute. sur la route de La Gare. éclatèrent des cris perçants. à peine voilés par les carreaux. qui dut s’entendre jusque dans la rue de l’église.lampe sur la table et nous restâmes tous debout. vociférés à chaque endroit par huit ou 150 . immédiatement.

qui fit la même sarabande. Le coup de sifflet nous fit penser tous les quatre à une 151 . les détours et les passages de la grande demeure. Enfin. criant cette fois : – À l’abordage ! Et nous entendions l’écho de leurs cris résonner dans les salles de classe vides.. une troupe retardataire arriva. comme sur un plan.dix inconnus aux voix déguisées. À vrai dire. dont ils avaient ouvert les fenêtres. que nous voyions très nettement. par derrière. – sur un petit mur qui joignait le hangar au portail et dont la crête arrondie permettait de se mettre commodément à cheval – sur le mur grillé de la route de La Gare où l’on pouvait facilement monter. Nous connaissions si bien. ce fut seulement au tout premier instant que nous eûmes de l’effroi. tous les points où ces gens inconnus étaient en train de l’attaquer. Meaulnes et moi. dans le jardin.. les cris de : « Amenez-le ! » éclatèrent successivement – sur le toit du cellier qu’ils avaient dû atteindre en escaladant un tas de fagots adossé au mur extérieur .

attaque de rôdeurs et de bohémiens. Justement il y avait depuis une quinzaine. Mais. par exemple. Les cris des gens grimpés sur le cellier. dès que nous eûmes entendu les assaillants crier. des ouvriers qui n’étaient pas du pays. – Ah ! bien. sur la place. Deux coups de sifflet partirent derrière la croisée. s’écria mon père. chez les charrons et les maréchaux. Il y avait même certainement des gamins – on reconnaissait leurs voix suraiguës – dans la troupe qui se jetait à l’assaut de notre demeure comme à l’abordage d’un navire.. Et Millie demanda à mi-voix : – Mais qu’est-ce que cela veut dire ? Lorsque soudain les voix du portail et du mur grillé – puis celles de la fenêtre – s’arrêtèrent. comme ceux des assaillants du jardin. décrurent 152 . nous fûmes persuadés que nous avions affaire à des gens – et probablement à des jeunes gens – du bourg. un grand malandrin et un jeune garçon à la tête serrée dans des bandages.. Il y avait aussi. derrière l’église.

secoua sa courte blouse saupoudrée de neige et entra. À peine avions-nous eu le temps de nous ressaisir – car l’attaque avait été soudaine comme un abordage bien conduit – et nous disposionsnous à sortir. À cette heure où tout dormait. qui donne sur la place des Quatre-Routes. le long du mur de la salle à manger le frôlement de toute la troupe qui se retirait en hâte et dont les pas étaient amortis par la neige. puis cessèrent . nous entendîmes.progressivement. Le gros petit homme racla ses sabots sur le seuil. ils avaient pensé mener en paix leur assaut contre cette maison isolée à la sortie du bourg. le boucher. Mais voici qu’on troublait leur plan de campagne. J’allais fermer l’étable des 153 . que nous entendîmes une voix connue appeler à la petite grille : – Monsieur Seurel ! Monsieur Seurel ! C’était M. Il se donnait l’air finaud et effaré de quelqu’un qui a surpris tout le secret d’une mystérieuse affaire : – J’étais dans ma cour. Pasquier. Quelqu’un évidemment les dérangeait.

Ah ! je n’ai pas hésité.. qu’est-ce que je vois : deux grands gars qui semblaient faire sentinelle ou guetter quelque chose. ils ne sont pas sans avoir organisé quelque mauvais coup. Seurel. Toutes les troupes mises en éveil par les deux sentinelles qu’il avait dérangées s’étaient éclipsées aussitôt. qu’il accepte. et on lui demande des détails qu’il est incapable de fournir. dressés sur la neige. Depuis bientôt un mois qu’ils sont sur la place. Quant à dire qui ces estafettes pouvaient être.... Il n’avait rien vu en arrivant à la maison. Tout d’un coup. – Ça pourrait bien être des bohémiens. à attendre le beau temps pour jouer la comédie. 154 .. Ils étaient vers la croix. Je m’avance : je fais deux pas – Hip ! les voilà partis au grand galop du côté de chez vous. avançait-il. on lui offre une liqueur. Et le voilà qui recommence son histoire : « J’étais dans la cour derrière chez moi. » Sur ce.chevreaux. j’ai pris mon falot et j’ai dit : Je vas aller raconter ça à M..

Moi. tandis que l’homme sirotait la liqueur et de nouveau mimait son histoire. M. je vais me coucher. Pasquier et moi. fort perplexes. puisque les assaillants étaient partis. déjà rassurée. Mais fermez la porte et prenez la clef. Je laisserai la lampe allumée. fort peu curieuse de sa nature. et. Seurel. lorsque Meaulnes.Tout cela ne nous avançait guère et nous restions debout. Millie. déclara : – Allez-y si vous voulez. prit par terre le falot du boucher et décida : – Il faut aller voir ! Il ouvrit la porte et nous le suivîmes. qui avait écouté jusque-là fort attentivement. M. 155 . comme tous les gens ordonnés et méticuleux.

.. qui s’adossait au mur de notre préau. deux individus encapuchonnés. Meaulnes marchait en avant. ils dirent en courant deux ou trois paroles coupées de rires. projetant la lueur en éventail de sa lanterne grillagée. François !.II Nous tombons dans une embuscade Nous partîmes sur la neige. soit plaisir causé par l’étrange jeu qu’ils jouaient là. partirent d’un seul coup. en me criant : – Suis-moi. nous 156 ... Et laissant là les deux hommes âgés incapables de soutenir une pareille course. derrière la bascule municipale. comme perdreaux surpris. Soit moquerie. À peine sortions-nous par le grand portail que. dans un silence absolu. Meaulnes laissa tomber sa lanterne dans la neige. soit excitation nerveuse et peur d’être rejoints.

les tisserands enfermés . qu’on nommait les Petits-Coins. en suivant le chemin de la Vieille-Planche. plus endormi encore que les autres quartiers du bourg. Je ne connaissais qu’un chemin. et durant cette nuit de grand silence il paraissait plus abandonné. de couturières et de tisserands. Ils couraient régulièrement sans trop de hâte et nous n’avions pas de peine à les suivre. et s’engagèrent derrière le cimetière dans un dédale de petites ruelles et d’impasses. après avoir un instant contourné le bas du bourg. L’endroit était désert le jour : les journaliers absents. qui. On 157 . Nous le connaissions assez mal et nous n’y étions jamais venus la nuit. C’était là un quartier de journaliers.nous lançâmes à la poursuite des deux ombres. c’était celui qui menait chez la couturière qu’on surnommait « la Muette ». entre ces petites maisons posées au hasard comme des boîtes en carton. Il n’y avait donc aucune chance pour que quelqu’un survînt et nous prêtât main-forte. Ils traversèrent la rue de l’église où tout était endormi et silencieux. remontèrent délibérément vers l’église.

descendait d’abord une pente assez raide. ralenti leur allure. on arrivait dans une large impasse fermée par une cour de ferme depuis longtemps abandonnée. Enfin. tant ces ruelles étaient courtes.. tandis qu’elle engageait avec ma mère une conversation silencieuse. chaque fois. dallée de place en place. car le fait n’eût pas été possible. à ma surprise. et la barrière toujours fermée de la cour sèche. s’ils n’avaient pas. puis après avoir tourné deux ou trois fois. tandis que nous les avions perdus de vue. C’est exactement ce chemin que les deux inconnus suivirent. qui était la dernière maison de ce côté du faubourg. entre des petites cours de tisserands ou des écuries vides.. coupée seulement de petits cris d’infirme. nous arrivions toujours au détour de la ruelle suivante avant qu’ils l’eussent quittée. Chez la Muette. Je dis : à ma surprise. sans hésiter. ils s’engagèrent dans la rue 158 . sans paille. À chaque tournant nous craignions de les perdre. les doigts frétillants. où jamais rien ne passait plus. mais. je pouvais voir par la croisée le grand mur de la ferme.

le visage enfoncé dans leurs cache-nez. c’est une impasse ! À vrai dire. Arrivés au mur. c’étaient eux qui nous tenaient. que nos affaires ne regardaient pas..qui menait chez la Muette. Il y avait Delouche.. Mais un point demeurait inquiétant et semblait presque effrayer Meaulnes : il y avait là quelqu’un que nous ne connaissions pas et qui paraissait être le chef.. Aussitôt une dizaine de gars sortirent de la cour de la ferme abandonnée où ils semblaient avoir été postés pour nous attendre. Seurel. Ils nous avaient conduits là où ils avaient voulu. mais nous étions bien résolus à n’en rien dire à M. Denis. Ils étaient tous encapuchonnés. ils se retournèrent vers nous résolument et l’un des deux lança le même coup de sifflet que nous avions déjà par deux fois entendu. Qui c’était. nous le savions d’avance... 159 .. ce soir-là. et je criai à Meaulnes : – Nous les tenons. Nous reconnûmes dans la lutte leur façon de se battre et leurs voix entrecoupées. Giraudat et tous les autres.

. Go on. D’où venait-il ? Où et comment les avait-il entraînés à la bataille ? Voilà qui restait un mystère pour nous. le 160 . s’acharnaient contre le grand gars essoufflé.. Il avait. Revenez-y. J’étais par terre.Il ne touchait pas Meaulnes : il regardait manœuvrer ses soldats qui avaient fort à faire et qui. car je me débattais comme un diable.. Courage. m’avaient immobilisé avec peine.. my boys. mais très calme. on me tenait les bras joints par derrière. Deux d’entre eux s’étaient occupés de moi.. Meaulnes s’était débarrassé de quatre garçons du Cours qu’il avait dégrafés de sa blouse en tournant vivement sur lui-même et en les jetant à toute volée dans la neige... la bataille.. C’était évidemment lui qui commandait. comme les autres. traînés dans la neige. assis sur les talons .. Bien droit sur ses deux jambes. les genoux pliés. répétant de temps à autre d’une voix nette : – Allez. et je regardais la scène avec une intense curiosité mêlée d’effroi.. le personnage inconnu suivait avec intérêt. déguenillés du haut en bas...

les jambes avec un cache-nez.visage enveloppé dans un cache-nez. le chef allait auprès de ce lumignon examiner ce qu’il contenait.. l’homme au lasso. Il déplia enfin cette 161 . le renversait en arrière. et chaque fois qu’il découvrait un papier nouveau. Aussitôt les quatre adversaires de Meaulnes qui avaient piqué le nez dans la neige revenaient à la charge pour lui immobiliser bras et jambes. C’est à ce moment que je criai à Meaulnes : – Prends garde par derrière ! Il y en a un autre. lui liaient les bras avec une corde. Le dernier venu. et le jeune personnage à la tête bandée fouillait dans ses poches.. un grand diable avait surgi et. s’avança vers lui. débarrassé de ses adversaires. avait allumé une petite bougie qu’il protégeait de la main. menaçant. mais lorsque Meaulnes. le mouvement qu’il fit pour y voir bien clair et faire face à la situation découvrit un morceau de linge blanc qui lui enveloppait la tête à la façon d’un bandage. passant habilement son cache-nez autour du cou de mon ami. Il n’eut pas le temps de se retourner que de la barrière à laquelle il tournait le dos.

Le boucher nous quitta et M.espèce de carte couverte d’inscriptions à laquelle Meaulnes travaillait depuis son retour et s’écria avec joie : – Cette fois nous l’avons. Seurel rentra bien vite se coucher. Voilà le plan ! Voilà le guide ! Nous allons voir si ce monsieur est bien allé où je l’imagine. Seurel et le père Pasquier : – Vous n’avez rien vu ? dirent-ils. – Il n’ira pas très loin avec ce plan-là. Son acolyte éteignit la bougie. dans notre chambre. dit Meaulnes en se levant. Mais nous deux. Nous non plus ! Grâce à la nuit profonde ils ne s’aperçurent de rien.. Nous retrouvâmes sur le chemin de l’église M.. Et tous disparurent silencieusement comme ils étaient venus. Et nous repartîmes lentement... là-haut. 162 . car il boitait un peu. Chacun ramassa sa casquette ou sa ceinture. me laissant libre de délier en hâte mon compagnon.

163 . comme deux compagnons d’armes le soir d’une bataille perdue.. discutant à voix basse sur ce qui nous était arrivé. nous restâmes longtemps à rafistoler nos blouses décousues.à la lueur de la lampe que Millie nous avait laissée..

à l’instant où M. À huit heures et demie. j’avançai curieusement la tête. Seurel inspectait. chargés de livres. Comme nous étions en retard. que M. retardant de quelques secondes l’entrée au cours. regardant à droite et à gauche pour voir les visages de nos ennemis de la veille. de cahiers et de porteplumes.III Le bohémien à l’école Le réveil du lendemain fut pénible. 164 . nous nous glissâmes n’importe où. Je fus surpris de l’empressement silencieux que l’on mit à nous faire place vers le milieu de la file . nous arrivâmes tout essoufflés pour nous mettre sur les rangs. inspectait le grand Meaulnes. Seurel. mais d’ordinaire le grand Meaulnes était le premier de la longue file d’élèves. et tandis que M. Seurel allait donner le signal d’entrer. coude à coude.

mais le dernier que j’eusse pu m’attendre à voir en ce lieu... était penché et tourné vers nous avec une sorte de curiosité méprisante et amusée. l’hiver. Giraudat. mariniers pris par les glaces 165 . à la gauche du long banc dont Meaulnes occupait. Mais déjà nous entrions dans la classe et chacun prenait sa place. passaient ainsi parmi nous des élèves de hasard. Le nouvel élève s’assit près du poteau. à droite. Il était à la place habituelle de Meaulnes. Son visage fin. Je reconnaissais le chef de bande. très pâle. accotés au chambranle de la porte. une épaule et le coin du sac qu’il avait sur le dos. un peu piqué de rousseur. Delouche et les trois autres du premier banc s’étaient serrés les uns contre les autres pour lui faire place. la première place. un pied sur la marche de pierre.Le premier que j’aperçus était celui-là même auquel je ne cessais de penser. Souvent. Il avait la tête et tout un côté de la figure bandés de linge blanc. comme si tout eût été convenu d’avance. le jeune bohémien qui nous avait volés la nuit précédente. le premier de tous.

trouble et grossie. Ils restaient au cours deux jours. Passèrent aussi des livres tout neufs.dans le canal. voyageurs immobilisés par la neige. on voyait apparaître. sous les cahiers. Dans un œillet du manche. Objets de curiosité durant la première heure. Il en choisit un et les autres aussitôt passèrent de main en main. sournoisement. Mais celui-ci ne devait pas se faire aussitôt oublier. de main en main. Ce furent d’abord les porte-plume « à vue » qu’il tira pour écrire sa dictée. dont j’avais. en fermant un œil. un mois.. lu les titres derrière la 166 . pour que M. rarement plus. Seurel ne pût rien voir. avec convoitise. Je me rappelle encore cet être singulier et tous les trésors étranges apportés dans ce cartable qu’il s’accrochait au dos.. glissant silencieusement. la basilique de Lourdes ou quelque monument inconnu. ils étaient aussitôt négligés et disparaissaient bien vite dans la foule des élèves ordinaires. Puis ce fut un plumier chinois rempli de compas et d’instruments amusants qui s’en allèrent par le banc de gauche. apprentis.

négligemment. Il y en eut bientôt un tas. qu’on « faisait passer » à mesure. D’autres faisaient tourner les compas au fond de leurs casiers. la plume à la main. mathématique et diversement coloré. comme aux pieds de la femme qui représente la Science... les posait auprès de lui. volés peut-être. content de tout ce jeu furtif qui s’organisait autour de lui. La Roche aux Mouettes. Mon ami Benoist. fermaient un œil et se collaient sur l’autre la vue glauque et trouée de Notre-Dame de Paris. clignait des yeux. Fatalement M. Peu à peu cependant toute la classe s’inquiéta : les objets. D’autres. et écrivaient la dictée de l’autre main. venus on ne savait d’où. Seurel allait 167 . dans les compositions allégoriques. brusquement. Seurel tournant le dos continuait la dictée en marchant du bureau à la fenêtre. sans les regarder. tandis que M. son fin profil contre le poteau gris.couverture des rares bouquins de notre bibliothèque : La Teppe aux Merles. Les uns feuilletaient d’une main sur leurs genoux ces volumes. Et l’élève étranger. arrivaient l’un après l’autre dans les mains du grand Meaulnes qui.

. surpris. Alors.découvrir ce déballage insolite et s’apercevoir du manège. à faire une enquête sur les événements de la nuit. dit-il.. Mais l’écolier inconnu intervint : – C’est à moi. toute la classe se glissa curieusement autour du maître qui penchait 168 . Bientôt. en effet. – À qui appartient tout cela ? demanda-t-il en désignant « tout cela » du dos de son livre refermé sur son index. répondit Meaulnes d’un ton bourru. il s’arrêtait. monsieur. La présence du bohémien allait faciliter sa besogne. – Je n’en sais rien. sans bruit. Il devait songer. en quelques secondes. si vous voulez regarder. devant le grand Meaulnes. sans lever la tête. Et il ajouta aussitôt avec un geste large et élégant de jeune seigneur auquel le vieil instituteur ne sut pas résister : – Mais je les mets à votre disposition. d’ailleurs. comme pour ne pas troubler le nouvel état de choses qui venait de se créer.

sur ce trésor sa tête demi-chauve. et du jeune personnage blême qui donnait avec un air de triomphe tranquille les explications nécessaires. silencieux à son banc. Cependant. À vrai dire. À dix heures et demie. 169 . fronçant le sourcil. Le « quart d’heure » nous surprit dans ces occupations. lorsque la cour sombre et boueuse fut envahie par les élèves. donc. le grand Meaulnes avait ouvert son cahier de brouillons et. dès ce matin-là. je ne me rappelle que le plus sanglant : c’était une espèce de tournoi où les chevaux étaient les grands élèves chargés des plus jeunes grimpés sur leurs épaules. introduisit chez nous. demi-frisée. La dictée n’était pas finie et le désordre régnait dans la classe. De tous les plaisirs nouveaux que le bohémien. depuis le matin la récréation durait. on s’aperçut bien vite qu’un nouveau maître régnait sur les jeux. complètement délaissé. s’absorbait dans un problème difficile.

s’efforçaient de désarçonner leurs rivaux. les mains dans les poches. Et j’étais auprès de lui. Venir ici. ou de leurs bras tendus comme de lances. le mince cavalier à la tête bandée excitait les deux troupes rivales et dirigeait malignement sa monture en riant aux éclats. perdant l’équilibre. Il y eut des écoliers à moitié désarçonnés que le cheval rattrapait par les jambes et qui. regrimpaient sur ses épaules. ils fondaient les uns sur les autres. 170 . cherchant à terrasser l’adversaire par la violence du choc. indécis.Partagés en deux groupes qui partaient des deux bouts de la cour. dit-il entre ses dents. – C’est un malin. de nouveau acharnés à la lutte. Augustin. Il y en eut dont on esquivait le choc et qui. dès ce matin. le cavalier roulant sous sa monture. Monté sur le grand Delage qui avait des membres démesurés. debout sur le seuil de la classe. regardait d’abord avec mauvaise humeur s’organiser ces jeux. et les cavaliers. allaient s’étaler dans la boue. le poil roux et les oreilles décollées. usant de cachenez comme de lassos.

ils couraient et culbutaient avant même d’avoir reçu le choc de l’adversaire. Et. enfant paisible que j’étais. en l’absence du maître. Partout.. Et M. à maugréer contre ce comédien qui allait faire assommer tous ces gars dont il avait été peu de temps auparavant le capitaine. sa tête rase au vent. je ne manquais pas de l’approuver. dans tous les coins. Alors le grand Meaulnes ne sut plus résister. qu’un groupe acharné et tourbillonnant d’où surgissait par moments le bandeau blanc du nouveau chef. se poursuivait la lutte : les plus petits avaient fini par grimper les uns sur les autres . Bientôt il ne resta plus debout.c’était le seul moyen de n’être pas soupçonné. Seurel s’y est laissé prendre ! Il resta là un long moment. au milieu de la cour. mit ses mains sur ses cuisses et me cria : – Allons-y. je sautai pourtant sans hésiter sur ses épaules et en une 171 .. Il baissa la tête. François ! Surpris par cette décision soudaine.

j’agrippais au passage les gamins qui se débattaient. certain du triomphe. mais celui-ci. grisé par la bataille. La main à l’épaule de sa monture. d’un violent coup de reins en arrière se redressa et fit descendre le cavalier blanc. tandis que la plupart des combattants. le jeune garçon debout par terre regarda le grand Meaulnes avec un peu de saisissement et une immense admiration : 172 . peu désireux d’engager la lutte avec Augustin. oscillaient un instant sur les épaules des grands et tombaient dans la boue. Et moi. comme un capitaine tient le mors de son cheval. En moins de rien il ne resta debout que le nouveau venu monté sur Delage .seconde nous étions au fort de la mêlée. fuyaient en criant : – Voilà Meaulnes ! Voilà le grand Meaulnes ! Au milieu de ceux qui restaient il se mit à tourner sur lui-même en me disant : – Étends les bras : empoigne-les comme j’ai fait cette nuit. éperdus.

immobilisés par le froid sur la place. mêlée d’intermèdes amusants et de conversations dont l’écoliercomédien était le centre. tourna le dos en disant. Mais aussitôt la cloche sonna. alors que l’averse tombe sur le mauvais toit de zinc de la voiture et qu’il faut descendre aux 173 .– À la bonne heure ! dit-il. ils avaient décidé que luimême irait au cours pour se distraire pendant la journée. ne songeant pas même à organiser des représentations nocturnes où personne ne viendrait. tandis que son compagnon soignerait les oiseaux des Îles et la chèvre savante. Puis il racontait leurs voyages dans le pays environnant. avec mauvaise humeur : – Ce sera pour une autre fois ! Jusqu’à midi la classe continua comme à l’approche des vacances. dispersant les élèves qui s’étaient rassemblés autour de nous dans l’attente d’une scène curieuse. dépité de n’avoir pu jeter à terre son ennemi. Il expliquait comment. Et Meaulnes.

la veille au soir. Mais moi je pensai au grand diable. Le garçon hésita un instant. laissant une main posée sur le couvercle du poêle pour y garder leur place. – Et de quoi vivez-vous ? demanda M.. Les moins romanesques profitaient de cette occasion pour se chauffer autour du poêle. Mais bientôt la curiosité les gagnait et ils se rapprochaient du groupe bavard en tendant l’oreille. – Mais. je pense. 174 . comme si jamais il ne s’était inquiété de ce détail. Personne ne lui demanda qui était Ganache. Seurel.côtes pour pousser à la roue. qui traîtreusement. qui suivait tout cela avec sa curiosité un peu puérile de maître d’école et qui posait une foule de questions. répondit-il. C’est Ganache qui règle les comptes. de ce que nous avons gagné l’automne précédent. Les élèves du fond quittaient leur table pour venir écouter de plus près.. avait attaqué Meaulnes par derrière et l’avait renversé.

cette dure démarcation qui faisait la vie scolaire simple et réglée comme par la succession de la nuit et du jour. et jusqu’à un petit singe qui griffait sourdement l’intérieur de sa gibecière. Il n’y avait plus.. entre les heures de cours et de récréation.. Nous en oubliâmes même de désigner comme d’ordinaire 175 . le même désordre et la même fraude. Quatre heures arrivèrent et Meaulnes était le seul à avoir fini ses problèmes. jeux. Ce fut sans hâte que tout le monde sortit. il fallait que Seurel s’interrompît pour examiner ce que le malin garçon venait de tirer de son sac. tout le long du cours. À chaque instant. semblait-il. chansons... coquillages.IV Où il est question du domaine mystérieux L’après-midi ramena les mêmes plaisirs et. Le bohémien avait apporté d’autres objets précieux.

en courant. Or. Le hasard voulut que ce fût ce jour-là le tour du grand Meaulnes . tu lui reprendras le plan qu’il m’a volé. auprès de la fenêtre. les deux élèves qui devaient rester pour balayer la classe.à M. Quant au bohémien. Meaulnes revint en classe dès qu’il eut été chercher le pain de son goûter. car c’était une façon d’annoncer et de hâter la sortie du cours. vers quatre heures moins dix. et pendant que je le tiendrai. m’avait dit mon compagnon. taciturne et l’air dur. il se fit longtemps attendre et arriva le dernier. – Tu resteras dans la classe. et dès le matin j’avais.. nous n’y manquions jamais. lisant à la dernière lueur du jour et je les vis tous les deux déplacer en silence les bancs de l’école – le grand Meaulnes.. averti le bohémien que les nouveaux étaient toujours désignés d’office pour faire le second balayeur. en causant avec lui. comme la nuit commençait de tomber. Seurel. le jour de leur arrivée. Je m’étais donc assis sur une petite table. sa blouse noire boutonnée à 176 .

Plein d’une ardeur presque sauvage. allait s’enfuir d’un instant à l’autre. à réunir.. seraient perdus pour nous. et nous ne le reverrions plus. L’autre.. à concilier. revenu près de la porte. pour déplacer la dernière table. sans que personne du dehors eût chance de les apercevoir ou de les entendre par les fenêtres.trois boutons en arrière et sanglée à la ceinture . On eût dit qu’il jouait là quelque jeu extraordinaire dont nous ne connaissions pas le fin mot. en souriant un peu. Meaulnes pouvait renverser son adversaire. Le plan et tous les renseignements que Meaulnes avait mis si longtemps à retrouver. Ils arrivèrent ainsi dans le coin le plus obscur de la salle. d’un tour de main. l’autre. la tête bandée comme un blessé. À chaque seconde j’attendais de mon 177 . délicat. Je ne comprenais pas qu’il laissât échapper une pareille occasion. Il était vêtu d’un mauvais paletot. il soulevait et poussait les tables avec une précipitation folle. En cet endroit. prétextant que la besogne était terminée. nerveux. avec des déchirures que je n’avais pas remarquées pendant le jour.

ils allaient donner sur le seuil un dernier coup de balai. m’arracher votre plan tout à l’heure. dans la pénombre de la nuit. paraissait largement taché de noir. dit à mivoix : – Votre bandeau est rouge de sang et vos habits sont déchirés. baissant la tête. – Ils ont voulu. répondit-il. sur la place. qui. L’autre le regarda un instant. un mouvement. mais le grand garçon ne bronchait pas. seulement. Mais au moment où. Quand ils ont su que je voulais revenir ici balayer la classe.camarade un signe. il regardait avec une fixité étrange et d’un air interrogatif le bandeau du bohémien. non pas surpris de ce qu’il disait. qui m’annonçât le début de la bataille. mais profondément ému de le lui entendre dire. Par instants. et. sans regarder notre ennemi. remontant tous les deux vers le haut de la classe. Meaulnes. ils ont 178 . La dernière table fut déplacée sans que rien arrivât.

.. Meaulnes se tourna lentement vers moi : – Tu entends ? dit-il. et il lui tendit la main. m’ayant repris ce plan.. quand...compris que j’allais faire la paix avec vous. Le comédien la saisit et demeura sans parole une seconde. très troublé. Mais bientôt avec une curiosité ardente il poursuivit : – Ainsi vous me tendiez un piège ! Que c’est amusant ! Je l’avais deviné et je me disais : ils vont être bien étonnés. – Complété ? – Oh ! attendez ! Pas entièrement. tandis que nous lui tendions un piège ! Puis cessant d’employer ce « vous » insolite chez des écoliers de Sainte-Agathe : – Tu es un vrai camarade. Il vient de se battre et de se faire blesser pour nous. ils s’apercevront que je l’ai complété. ajouta-t-il fièrement. en tendant à Meaulnes le précieux papier plié. ils se sont révoltés contre moi. la voix coupée.. Mais je l’ai tout de même sauvé. 179 . dit-il.

J’ai bien pensé. vous verrez. avec quelle intense curiosité. je ne saurais pas y retourner . J’assistais à cette fête extraordinaire. Il nous semblait à tous deux qu’en insistant ardemment auprès de notre nouvel ami. Pour m’en assurer je vous ai volé votre carte. se rapprochant de nous : – Meaulnes.. il est temps que je vous le dise : moi aussi je suis allé là où vous avez été.Quittant ce ton enjoué. avec quelle amitié nous nous pressâmes contre lui ! Avidement Meaulnes lui posait des questions.. je ne connais pas en entier le chemin qui d’ici vous y conduirait. Mais je suis comme vous : j’ignore le nom de ce château . Avec quel élan. quand les garçons du Cours m’ont parlé de votre aventure mystérieuse.... il ajouta gravement et lentement.. – Vous verrez. qu’il s’agissait du vieux domaine perdu. C’est tout ce que je pouvais 180 . nous lui ferions dire cela même qu’il prétendait ne pas savoir. je vous ai mis sur le plan quelques indications que vous n’aviez pas. répondait le jeune garçon avec un peu d’ennui et d’embarras.

comme un bohémien. Plus rien.faire. Mais l’autre. en 1870. que des compagnons de jeux. Il y a trois mois. j’ai voulu me tirer une balle dans la tête et c’est ce qui vous explique ce bandeau. sur le front. je ne continuerai à vivre que pour l’amusement. dit Meaulnes avec amitié. C’est la 181 . répondit-il avec animation. Puis.. comme un enfant. je préfère vous avertir : je ne suis pas un garçon comme les autres. Et puisque je n’ai pas réussi. – Et ce soir. J’ai tout abandonné. poursuivit d’un ton légèrement emphatique : – Je voulais mourir.. nous voyant plein d’admiration et d’enthousiasme : – Oh ! dit-il tristement et fièrement. Je n’ai plus ni père. ni maison. – Ces compagnons-là vous ont déjà trahi.. disje.. en vous battant. – Oui. ni amour. la plaie s’est rouverte. sans y prendre garde. comme un mobile de la Seine. ni sœur.

tout son enjouement étaient tombés soudain.faute d’un certain Delouche. Un instant. il plongea dans ce même désespoir où sans doute. un jour. Il resta songeur un instant. Il a deviné que j’allais faire cause commune avec vous. Je le voudrais beaucoup... Quelle idée de faire l’homme à dix-sept ans ! Rien ne me dégoûte davantage.. Il a démoralisé ma troupe qui était si bien en main. et il ajouta pour nous désabuser tout à fait sur son compte : – Si je suis venu vers vous deux. Vous avez vu cet abordage. Je n’ai que Ganache. Pensezvous que nous puissions le repincer ? – Certes.. c’est que je m’en suis aperçu ce matin – il y a plus de plaisir à prendre avec vous qu’avec la bande de tous les autres. ce soir. je n’avais rien organisé d’aussi réussi. comme ça marchait ! Depuis mon enfance. Je suis terriblement seul. l’idée de 182 .. dit Meaulnes. hier au soir. C’est ce Delouche surtout qui me déplaît. comme c’était conduit. Mais resterez-vous longtemps avec nous ? – Je ne sais.. Toute sa fièvre.

.. À ce moment une voix inconnue appela du grand portail. Meaulnes.) Vous. (et il poussa une sorte de cri étrange : Hou-ou !. – Soyez mes amis. je vous indiquerai la maison de Paris où la jeune fille du château avait l’habitude de passer les fêtes : Pâques et la Pentecôte.. car. voici maintenant tout ce que je puis vous dire. – En retour. à plusieurs reprises. dans la nuit.. Et il ajouta presque solennellement : – Soyez mes amis pour le jour où je serais encore à deux doigts de l’enfer comme une fois déjà.. le mois de juin et quelquefois une partie de l’hiver.. tout ce qui était plus solennel et plus sérieux que nature nous séduisait. Jurez-moi que vous répondrez quand je vous appellerai – quand je vous appellerai ainsi. Voyez : je connais votre secret et je l’ai défendu contre tous... dit-il soudain. enfants que nous étions.se tuer l’avait surpris. 183 . Je puis vous remettre sur la trace que vous avez perdue. dit-il. jurez d’abord ! Et nous jurâmes.

Nous devinâmes que c’était Ganache. Puis il courut. il appelait tantôt très haut. D’une voix pressante. anxieuse. Le jeune garçon nous donna rapidement une adresse à Paris. tantôt presque bas : – Hou-ou ! Hou-ou ! – Dites ! Dites vite ! cria Meaulnes au jeune bohémien qui avait tressailli et qui rajustait ses habits pour partir. que nous répétâmes à mi-voix. qui n’osait pas ou ne savait comment traverser la cour. dans l’ombre. rejoindre son compagnon à la grille. 184 . nous laissant dans un état de trouble inexprimable.

Mais à peine avait-elle poussé la porte que.V L’homme aux espadrilles Cette nuit-là.. et la triste bonne femme. d’un coup de casquette si violent qu’il fit ronfler l’air. son beau-frère. devait partir en route à quatre heures. puis tenant d’une main sa bougie allumée. ouvrit pour y prendre du petit bois la porte du bûcher qui servait de cabane aux poules. elle traversa la cour encombrée de bouteilles vides et de caisses à savon. se hâtait dans la cuisine obscure pour préparer le café. abritant la flamme de l’autre main – la mauvaise – avec son tablier levé. la veuve Delouche. Dumas. 185 . se leva pour allumer son feu. Il faisait froid. Elle mit sur sa camisole un vieux fichu. dont la main droite était recroquevillée par une brûlure ancienne. qui habitait chez elle. l’aubergiste. qui habitait dans le milieu du bourg.. vers trois heures du matin.

et le prenant d’une main. avait dû ouvrir avec une fausse clef la porte de la petite cour et qu’il s’était enfui. Aux cris de sa belle-sœur. et entendit au loin. en homme habitué aux braconniers et aux chapardeurs. le bruit d’une voiture lancée 186 . il releva la tête.. abattit du même coup la bonne femme et s’enfuit à toutes jambes. trace très imprécise – l’individu devait être chaussé d’espadrilles – qui le mena sur la route de La Gare puis se perdit devant la barrière d’un pré. sur la route. son fusil chargé de l’autre. sans la refermer. tandis que les poules et les coqs affolés menaient un tapage infernal. L’homme emportait dans un sac – comme la veuve Delouche retrouvant son aplomb s’en aperçut un instant plus tard – une douzaine de ses poulets les plus beaux. il alluma le falot de sa voiture. Il constata que le chenapan. s’arrêta. pour entrer. Aussitôt.un individu surgissant de l’obscurité profonde éteignit la chandelle. Forcé d’arrêter là ses recherches.. par le même chemin. il s’efforça de suivre la trace du voleur. Dumas était accouru.

le bruit d’une voiture dont le cheval devait galoper les quatre pieds levés. Sur la place. Et il rebroussa chemin vers l’église. jetant en hâte un capuchon sur ses épaules. Arrivé aux Quatre-Routes. lorsqu’une ombre silencieuse. le fils de la veuve. il était sorti en chaussons pour inspecter le bourg. de l’autre côté du bourg.. tout était plongé dans l’obscurité et le silence profond qui précèdent les premières lueurs du jour. Quelqu’un de malade sans doute. dans le même silence nocturne. pour demander ce qui était arrivé. une 187 . Tout dormait. dans la roulotte des bohémiens. il se dit alors.. il y avait une lumière. qui s’enfuyait. mais il n’est pas dit que je n’en « chaufferai » pas d’autres. De son côté. Jasmin Delouche. Garçon malin et fanfaron. s’était levé et.au grand galop. sur la colline des Riaudes. Il allait s’approcher. il entendit seulement – comme son oncle – très loin. comme il nous le répéta par la suite avec l’insupportable grasseyement des faubourgs de Montluçon : – Ceux-là sont partis vers La Gare.

fort intrigué. En effet.. sans rien voir. une religieuse qui se hâtait. échevelé. et répondit d’une haleine hachée : – C’est le compagnon qui est malade. Je viens d’aller chercher la sœur. le regarda. déboucha des Petits-Coins et accourut au galop. s’avança soudain dans la lumière et demanda à mi-voix : – Eh bien ! Qu’y a-t-il ? Hagard. plusieurs habitants de SainteAgathe sortirent sur le seuil de leurs portes avec les mêmes yeux bouffis et meurtris par une nuit 188 . Jasmin. il rencontra. l’autre s’arrêta. vers le marchepied de la voiture. Il s’est battu hier soir et sa blessure s’est rouverte. Au matin. édenté. vers le milieu du bourg. comme Jasmin Delouche..ombre chaussée d’espadrilles. qui avait reconnu l’allure de Ganache. rentrait chez lui pour se recoucher. avec un rictus misérable causé par l’effroi et la suffocation...

que les paquets en question étaient les lapins et la volaille. qui ne faisait pas d’élevage. dans différents jardins. un cri d’indignation et. trouva devant la porte de la buanderie plusieurs allumettes à demi brûlées. Chez Perreux. durant la première récréation. Chez Giraudat... que deux femmes et elles n’avaient pas osé bouger. Il n’y avait.. chez tous. Mme Pignot. occupés à déterrer des salades. dans la maison. chez Boujardon et chez Clément. mais on s’en était tenu là. on crut d’abord qu’ils avaient volé aussi les cochons.. Au jour. Tout le troupeau avait profité de l’occasion et de la porte ouverte pour faire une petite promenade nocturne. Presque partout on avait enlevé la volaille . comme une traînée de poudre.sans sommeil. par le bourg.. Millie. cria bien toute la 189 . mais on les retrouva dans la matinée.. on avait entendu. Ce fut. elles avaient compris. une carriole qui s’arrêtait et dans laquelle on chargeait en hâte des paquets qui tombaient mollement. en ouvrant la basse-cour. la boulangère. On en conclut qu’ils étaient mal renseignés sur notre demeure et n’avaient pu entrer. vers deux heures du matin.

ni inscrit sur le procès-verbal. était chaussé d’espadrilles. cette crainte. C’est tous la même race. En classe. Personne cependant ne songeait à inquiéter nos nouveaux amis. Mais si mon oncle en avait rencontré un. Cet affolement. qu’il dit. et Dessaigne le disait aussi. ce bavardage durèrent tout le matin..journée qu’on lui avait volé son battoir et une livre d’indigo. il était capable de tirer dessus. C’est le lendemain soir seulement que Jasmin fit remarquer à son oncle que Ganache. en grand secret. disait-il. mais le fait ne fut jamais prouvé. d’aller dès leur premier loisir au chef-lieu de canton prévenir 190 . Ils furent d’accord pour trouver qu’il valait la peine de dire cela aux gendarmes. il l’a bien dit : Je le fusillais comme un lapin ! Et il ajoutait en nous regardant : – C’est heureux qu’il n’ait pas rencontré Ganache.. comme leur voleur. Ils décidèrent donc. Jasmin raconta son aventure de la nuit : – Ah ! ils sont malins.

le jeune bohémien. Durant les jours qui suivirent. nous restions là. le soir. 191 . sans oser approcher de l’humble bicoque. nous allions rôder. ne parut pas. malade de sa blessure légèrement rouverte. Pleins d’angoisse et de fièvre.le brigadier de la gendarmerie. qui nous paraissait être le mystérieux passage et l’antichambre du Pays dont nous avions perdu le chemin. Sur la place de l’église. rien que pour voir sa lampe derrière le rideau rouge de la voiture.

nous avaient empêchés de prendre garde que mars était venu et que le vent avait molli. en descendant. le matin. dans la cour. un oiseau qui essayait d’apprendre la musique. parla d’essayer tout de suite l’itinéraire qu’avait précisé l’écolier-bohémien. Une brise délicieuse comme une eau tiédie coulait par-dessus le mur. dans l’arbre voisin de la fenêtre. brusquement je compris que c’était le printemps. une pluie silencieuse avait mouillé la nuit les feuilles des pivoines . À grand-peine je lui persuadai d’attendre que nous eussions revu notre 192 .VI Une dispute dans la coulisse Tant d’anxiétés et de troubles divers. à la première récréation. Mais le troisième jour après cette aventure. la terre remuée du jardin avait un goût puissant.. Meaulnes. et j’entendais. durant ces jours passés..

. à huit heures.. « pour se prémunir contre la pluie ». et qu’il allait suffire de se mettre en chemin pour l’atteindre !. ». que le bonheur était proche. « vu le beau temps ».. nous étions sur le seuil de la petite grille. une tente serait dressée. comme nous étions persuadés. Ah ! frère. une grande représentation sur la place de l’église. que le temps fût sérieusement au beau. que le vent emporta.. les mains aux poches et nu-tête. nous parlions et le vent tantôt nous faisait frissonner de froid. voyageur.. fantaisies équestres. En un clin d’œil... que tous les pruniers de Sainte-Agathe fussent en fleur. par bouffées de tiédeur. mais où nous pûmes distinguer vaguement « pantomimes. pendant le déjeuner. Suivait un long programme des attractions. tous deux. nos serviettes à la main. À tout hasard. le tout scandé par de nouveaux 193 . réveillait en nous je ne sais quel vieil enthousiasme profond. C’était Ganache qui annonçait pour le soir. Appuyés contre le mur bas de la petite ruelle... nous entendîmes un roulement de tambour sur la place des Quatre-Routes.ami... tantôt. compagnon. À midi et demi.. chansons.

passèrent. par petits groupes. Nous apercevions de loin le mur de l’église illuminé comme par un grand feu. À l’intérieur.. trépignant d’impatience ! Vers neuf heures. avec un bourdonnement de conversations. qui s’en allaient vers la place de l’église. pour annoncer la séance. enfin. Deux quinquets allumés devant la porte de la baraque ondulaient au vent. nous nous installâmes sur les bancs les plus bas. les gens des faubourgs. des gradins étaient aménagés comme dans un cirque. Et nous étions là. qui devait être fort étroit.roulements de tambour.. Bientôt après. Pendant le dîner du soir. Dans l’obscurité complète nous partîmes en bande vers le lieu de la comédie. les institutrices. forcés de rester à table. Je revois ce lieu. nous entendîmes des frottements de pieds et des rires étouffés à la petite grille : les institutrices venaient nous chercher. Seurel. M. Meaulnes et moi. comme un cirque 194 . tonna sous nos fenêtres et fit trembler les vitres. la grosse caisse. tous deux.

notre ami. la bouche ouverte. mais toujours devant 195 . à l’endroit où la piste communiquait avec la roulotte. À peine étions-nous assis que bondissait sur la piste un poney tout harnaché à qui le jeune personnage blessé fit faire plusieurs tours. et qui s’arrêtait toujours devant l’un de nous lorsqu’il fallait désigner la personne la plus aimable ou la plus brave de la société . puis sur un seul. d’autres gens encore. La représentation était avancée plus qu’à moitié. Assis sur un tabouret. les yeux morts. des paysans. front bandé. en regardant vers nous d’un air inquiet. des dames. le meneur de jeu. avec de grandes nappes d’ombre où s’étageaient Mme Pignot. les ouvriers maréchaux. les filles du bourg. à petits coups de baguette. en fin maillot noir. la boulangère. nous reconnûmes. On voyait sur la piste une petite chèvre savante qui bien docilement mettait ses pieds sur quatre verres.véritable. des gamins. C’était Ganache qui la commandait doucement. et Fernande. puis sur deux. près de deux autres quinquets. l’épicière.

de ce spectacle – préparé durant les longues journées d’hiver . À l’entracte... fut obligé de traverser un groupe qui avait envahi la piste et au milieu duquel nous aperçûmes soudain Jasmin Delouche. qui n’eût pas été plus fier d’avoir parlé à Talma ou à Léotard .. le meneur de jeu vint s’entretenir un instant avec M. pour regagner l’entrée de la roulotte. qui 196 . des cris et des coin-coin. les avaient toutes séduites. Vers la fin de l’entracte.. car ils pensaient donner jusque-là des représentations variées et nouvelles. et nous. comme dans un troupeau d’oies que pourchasse un épagneul !. notre ami nous quitta. nous écoutions avec un intérêt passionné tout ce qu’il disait : de sa blessure – refermée . cet air blessé. » Et c’étaient autour d’elle des rires. la plus avare ou « la plus amoureuse. de leur départ – qui ne serait pas avant la fin du mois. et. Ce costume noir. étrange et brave.Mme Pignot lorsqu’il s’agissait de découvrir la plus menteuse. Seurel. Quant à Jasmin. Les femmes et les filles s’écartèrent. Le spectacle devait se terminer par une grande pantomime.

. car le jeune homme ne put s’empêcher de se retourner et de regarder l’autre. dans une attitude à la fois très fate et très gênée. pour ne pas perdre contenance. dans un mouvement de dépit. derrière le rideau. et un grand silence s’établit. Je fus sans doute le seul de mon banc à m’en apercevoir. il était évident qu’une cordelière. ricanait. poussait ses voisins du coude.. tandis que s’apaisaient 197 .. et qui s’entretenait à voix basse mais animée avec Mme Pignot. Ce devait être une menace grave et inattendue. Tout ceci se passa d’ailleurs en quelques secondes. Le meneur de jeu rejoignit son compagnon derrière le rideau qui masquait l’entrée de la roulotte. mais certainement une injure. Chacun regagna sa place sur les gradins. il dit à haute voix à Mme Pignot quelque chose que je n’entendis pas.paraissait revenir à cet instant d’un voyage.. Au passage du bohémien. Il se tenait les pouces au revers de son veston. Alors. un col bas et des pantalons-éléphant eussent fait plus sûrement sa conquête. qui. croyant que la deuxième partie du spectacle allait aussitôt commencer. comme pour les mettre de son côté. un mot provocant à l’adresse de notre ami.

. soudainement. Et nous ne distinguions pas la suite.les dernières conversations à voix basse. avec indignation et tristesse à la fois : – Mais malheureux ! disait celle-ci. Nous n’entendions pas ce qui était dit. mais nous reconnûmes les deux voix. L’altercation se poursuivit à voix basse . un bruit de dispute monta. l’autre qui gourmandait. et les gamins des hauts gradins commencèrent à crier : – Les lampions. bien que tout le monde prêtât l’oreille. pourquoi ne m’avoir pas dit. celle du grand gars et celle du jeune homme – la première qui expliquait. qui se justifiait .. le rideau ! et à frapper du pied. 198 . Puis tout se tut.

Je ne saurais plus reconstituer aujourd’hui le sujet de sa pantomime. Il 199 . la face – sillonnée de rides. il tomba. entre les rideaux. Il ne cessait pas de tomber.VII Le bohémien enlève son bandeau Enfin glissa lentement. et semée de pains à cacheter ! – d’un long pierrot en trois pièces mal articulées. après s’être vainement et désespérément retenu sur ses pieds. tout écarquillée tantôt par la gaieté tantôt par la détresse. marchant sur la pointe des pieds comme par excès de prudence et de crainte. Je me rappelle seulement que dès son arrivée dans le cirque. les mains empêtrées dans des manches trop longues qui balayaient la piste. Il s’embarrassait dans quatre chaises à la fois. c’était plus fort que lui : il tombait. recroquevillé sur son ventre comme par une colique. Il eut beau se relever .

racolés dans le public à grand-peine. En fin de compte. varié chaque fois. et son ululement de triomphe strident et misérable durait aussi longtemps que sa chute. Et chaque fois qu’il tombait. il la remplissait de bouillie et au moment de la plus grande attention. le tiraient par les pieds et le remettaient debout après d’inconcevables efforts. Deux aides. 200 . un petit cri insupportable. grimpé sur un échafaudage de chaises. où la détresse et la satisfaction se mêlaient à doses égales. Puis. avec de petits cris pitoyables.entraînait dans sa chute une table énorme qu’on avait apportée sur la piste. Durant la seconde partie de sa pantomime. il poussait un petit cri. accompagné par les cris d’effroi des femmes. il lui faisait sortir par la bouche tout le son qu’elle avait dans le ventre. sans bien m’en rappeler la raison. je revois. il fit une chute immense et très lente. Il finit par aller s’étaler par delà la barrière du cirque jusque sur les pieds des spectateurs. « le pauvre pierrot qui tombe » sortant d’une de ses manches une petite poupée bourrée de son et mimant avec elle tout une scène tragi-comique. Au dénouement.

au milieu des rires. Messieurs et Mesdames. tandis que le grand clown.tandis que tous les spectateurs. elle se renversa si fort en arrière et toutes ses voisines l’imitèrent si bien que le banc se rompit. Fernande. se leva brusquement. des cris et des applaudissements. le grand Meaulnes. sur la figure de Jasmin Delouche. pour aller ensuite s’aplatir sur l’estomac de Mme Pignot. se relevait pour saluer et dire : – Nous avons. il la saisit soudain par un bras et la lança à toute volée. la lèvre pendante. et la boulangère. silencieux depuis le début de la pantomime et qui semblait plus absorbé de minute en minute. La boulangère poussa un tel cri. l’honneur de vous remercier ! Mais à ce moment même et au milieu de l’immense brouhaha. me saisit par le bras. à travers les spectateurs. la triste veuve Delouche et vingt autres s’effondrèrent. abattu la face contre terre. dont elle ne fit que mouiller l’oreille. juste au-dessous du menton. avaient les yeux fixés sur la fille visqueuse et crevée du pauvre pierrot. comme 201 . les jambes en l’air.

Pâle. très aquilin visage sans moustache. le fiancé du domaine inconnu.incapable de se contenir. comme naguère. les lèvres entrouvertes. et me cria : – Regarde le bohémien ! Regarde ! Je l’ai enfin reconnu. le jeune personnage inconnu avait défait son bandeau et jeté sur ses épaules une pèlerine. Mais à peine le grand Meaulnes avait-il fait ce mouvement et poussé ce cri. il feuilletait hâtivement une sorte de petit album rouge qui devait être un atlas de poche. inconsciemment. Avant même d’avoir regardé. un très fin. à la lumière de la bougie. Il était évident qu’il avait ainsi enlevé son bandage pour être reconnu de nous. j’avais deviné ! Debout auprès d’un quinquet. comme si depuis longtemps. cette pensée couvait en moi et n’attendait que l’instant d’éclore. On voyait. dans la chambre du Domaine. c’était tel que me l’avait décrit minutieusement le grand Meaulnes. dans la lueur fumeuse. à l’entrée de la roulotte. que le jeune homme rentrait dans la 202 . Sauf une cicatrice qui lui barrait la tempe et disparaissait sous la masse des cheveux.

là-bas. Déjà sans doute. de la chèvre et des oiseaux savants. canalisée entre les bancs parallèles. comme dans celle du poney. dans la voiture à rideaux. un à un il éteignait les quatre quinquets du cirque. et nous étions obligés de suivre la foule qui s’écoulait très lentement. tout le monde était rentré et commençait à dormir. escalada le marchepied.. comment ne l’ai-je pas reconnu tout de suite ! C’est le pierrot de la fête.roulotte. avec une vague tristesse. Et il descendit les gradins pour aller vers lui. dans l’ombre où nous piétinions d’impatience.. Dès qu’il fut dehors enfin. Mais déjà Ganache avait coupé toutes les communications avec la piste . mais tout était clos déjà. comme il souriait d’ordinaire. après nous avoir jeté un coup d’œil d’entente et nous avoir souri. le grand Meaulnes se précipita vers la roulotte. frappa à la porte. 203 . – Et l’autre ! disait Meaulnes avec fièvre.

. Cette fois nous comprenions tout. le dernier soir de la fête. par peur sans doute d’être forcé de rentrer chez ses parents . qui avait recueilli le fiancé désespéré et s’était enfui avec lui. Cette grande silhouette blanche que Meaulnes avait vue. c’était Ganache. Il lui avait semblé recommencer son enfance. de jeux et d’aventures.VIII Les gendarmes ! Il nous fallut rejoindre la troupe de messieurs et de dames qui revenaient vers le Cours Supérieur. ce soirlà.. lui avait-il plu soudain de se faire connaître à 204 . filer entre les arbres. par les rues obscures. Frantz de Galais nous avait jusqu’ici caché son nom et il avait feint d’ignorer le chemin du Domaine. mais pourquoi. L’autre avait accepté cette existence sauvage. pleine de risques.

Et. depuis le faible plaisir que donnait l’attente du jeudi jusqu’à la très grande découverte que nous venions de faire. dès le lendemain matin. Et je me souviens que.. qui était un jeudi. tandis que la troupe des spectateurs s’écoulait lentement à travers le bourg.. dans ma soudaine générosité de cœur. Il décida que.nous et de nous laisser deviner la vérité tout entière ?. Amers souvenirs ! Vains espoirs écrasés ! 205 . Que de projets le grand Meaulnes ne fit-il pas. je m’approchai de la plus laide des filles du notaire à qui l’on m’imposait parfois le supplice d’offrir mon bras. jusqu’à la très grande chance qui nous était échue. et la merveilleuse aventure allait reprendre là où elle s’était interrompue. et spontanément je lui donnai la main. Tout se mêlait pour contribuer à ma joie. ils partiraient pour làbas ! Quel voyage sur la route mouillée ! Frantz expliquerait tout . tous les deux. il irait trouver Frantz. Quant à moi je marchais dans l’obscurité avec un gonflement de cœur indéfinissable... tout s’arrangerait.

il n’y avait plus qu’un pot cassé et des chiffons. à travers le 206 . avec nos souliers bien cirés. Meaulnes. puis sur la route de Saint-Loup des Bois.. Sur l’emplacement de la baraque et des voitures. fit deux fois le mouvement de s’élancer. Il mit sa main au-dessus de ses yeux. d’abord sur la route du Vieux-Nançay. Et tandis que nous revenions. puis s’effaçaient sur la route dure. nos plaques de ceinturons bien astiquées et nos casquettes neuves. Meaulnes.Le lendemain. Il me semblait qu’à chaque pas nous allions buter sur le sol caillouteux et dur de la place et que nous allions tomber. affolé.. poussa un cri et s’élança vers la place vide. espérant un instant que nos gens venaient seulement de partir.. Il fallut rester là.. Mais que faire ? Dix traces de voitures s’embrouillaient sur la place. dès huit heures. inertes. qui jusque-là se retenait de sourire en me regardant. Un petit vent qui nous parut glacé soufflait. lorsque nous débouchâmes tous les deux sur la place de l’église. Les bohémiens étaient partis.

ni lui. plein de honte et de fureur. il avait voulu se montrer à nous sans bandage. ne craignant plus désormais qu’on tentât de le ramener au domaine de son père. Frantz avait dû comprendre soudain de quel métier son compagnon et lui vivaient quand la caisse de la roulotte était vide . Mais. le voleur de poulets. avertis par Delouche la veille au soir. ni ceux-là qui chargeaient dans des voitures les chapons qu’il étranglait. Un seul point resta toujours obscur : comment Ganache avait-il pu à la fois dévaliser les bassescours et quérir la bonne sœur pour la fièvre de son ami ? Mais n’était-ce pas là toute l’histoire 207 . Ganache. Mais il était trop tard. Prévenu à temps par le mot imprudent de Jasmin. avait fui avec son compagnon... comme des dragons qui font la reconnaissance d’un village. débouchèrent au galop sur la place et s’éparpillèrent à travers les rues pour garder toutes les issues. quatre gendarmes à cheval. Les gendarmes ne retrouvèrent personne.village où la matinée du jeudi commençait. il avait arrêté aussitôt un itinéraire et décidé de prendre du champ avant l’arrivée des gendarmes. avant de disparaître.

bonne créature de l’autre. 208 ..du pauvre diable ? Voleur et chemineau d’un côté..

. et. ce jeudi-là. moi très abattu. aux portes du bourg. dans les champs et les bois. l’école était vide. les ménagères sur le seuil des maisons secouaient leurs tapis ou bavardaient . pour préparer. commençait la plus radieuse matinée de printemps qui soit restée dans ma mémoire.. Tous les grands élèves du cours devaient arriver vers huit heures. les uns le Certificat d’Études Supérieures. le soleil dissipait la légère brume du matin .IX À la recherche du sentier perdu Comme nous rentrions. les autres le concours de l’École Normale. Lorsque nous arrivâmes tous les deux. Un rayon de frais soleil glissait sur la poussière d’un 209 . durant la matinée. Meaulnes plein d’un regret et d’une agitation qui ne lui permettaient pas de rester immobile.

la fuite des autres élèves vers les prés et les bois. que la jument a 210 . dernière clef du trousseau.banc vermoulu. » Cela veut dire. et surtout le fiévreux désir d’essayer au plus vite l’itinéraire incomplet vérifié par le bohémien – dernière ressource de notre sac presque vide. » Frantz a supprimé sur mon plan toute une portion de la route que j’avais indiquée. Cela était au-dessus de nos forces ! Meaulnes marchait de long en large. et sur le vernis écaillé d’un planisphère. peut-être. j’ai l’idée que ce n’est peut-être pas aussi loin que nous l’imaginons. me dit-il enfin. – J’ai l’idée. Comment rester là. allait auprès des fenêtres. après avoir essayé toutes les autres ?. devant un livre.. puis revenait et regardait vers le bourg.. tandis que tout nous appelait audehors : les poursuites des oiseaux dans les branches près des fenêtres. regardait dans le jardin. à ruminer notre déception... comme s’il eût attendu quelqu’un qui ne viendrait certainement pas.

» Vraiment. la tête basse. J’étais à moitié assis sur le coin d’une grande table. – Pourtant. à environ six kilomètres à l’ouest de Sainte-Agathe. cela peut se faire en une matinée. Il faut donc compter ces six kilomètres en moins entre Sainte-Agathe et le pays perdu.. dis-je.. – C’est vrai. 211 .. l’air découragé et désœuvré. il me semble qu’en sortant du bois des Communaux. On m’a déposé à quatre heures du matin. pendant mon sommeil.fait. ton voyage a duré toute la nuit. – Ce sont précisément ces deux lieues-là qui manquent sur ta carte.. un pied par terre. dans la berline. l’autre ballant. un long détour inutile. Et la sortie du bois est bien à une lieue et demie d’ici. au retour. tandis que j’étais parti par la route de La Gare à l’est. – Nous étions partis à minuit. on ne doit pas être à plus de deux lieues de ce que nous cherchons. répondit-il vivement. mais pour un bon marcheur.

voulant faire le bon apôtre. non pas en travaillant mieux que les autres.À cet instant Mouchebœuf arriva. car je m’en vais aussi. Je serai de retour vers midi et demi. un fouillis de cris. Mouchebœuf resta ébahi. dit-il triomphant. En tête : Jasmin Delouche qui connaît les nids. dit Meaulnes. Et. en une bouffée d’air tiédi par le soleil. ne trouver que vous deux. mais en se signalant dans des circonstances comme celle-ci. M. en décidant cette expédition. d’appels. Seurel et nous. – Je savais bien. il commença à raconter tout ce qu’ils avaient dit pour narguer le Cours. je les verrai sans doute en passant. Il avait une tendance irritante à se faire passer pour bon élève. s’arrêtant une seconde sur le seuil de la porte entrouverte – ce qui fit entrer dans la pièce grise. – Ne viens-tu pas ? me demanda Augustin. de pépiements. le bruit d’un 212 . – S’ils sont au bois. Tous les autres sont partis pour le bois des Communaux.

Seurel arriva. – Non.seau sur la margelle du puits et le claquement d’un fouet au loin. je ne puis pas. très vite. plein d’espoir. Pourras-tu marcher jusque-là. François ? J’affirmai que oui et nous partîmes. prenez vos casquettes. un chapeau de paille et de courtes jambières vernies pour serrer le bas de son pantalon. Seurel. Mais hâte-toi. il avait quitté sa veste d’alpaga noir. à cause de M. dis-je. 213 . Je crois bien qu’il ne fut guère surpris de ne trouver personne. bien que la tentation fût forte.. revêtu un paletot de pêcheur aux vastes poches boutonnées. qu’il vienne donc nous chercher ! Et il commanda : – Serrez vos affaires. et nous allons les dénicher à notre tour. vers dix heures. Il ne voulut pas entendre Mouchebœuf qui lui répéta trois fois que les gars avaient dit : – S’il a besoin de nous.. Lorsque M. Je t’attendrai avec impatience. Il fit un geste vague et partit.

dans le plan rectifié par le bohémien et que nous avions maintes fois étudié avec Meaulnes. avant midi... je 214 .. Je commençai à me persuader que.. je fus chargé. à mon vif plaisir.. un chemin de terre.. partît de cette lisière du bois pour aller dans la direction du Domaine.. C’est-à-dire que.. il semblait qu’un chemin à un trait. Or.Il fut entendu que Mouchebœuf conduirait M... pour le cas où les écoliers fugitifs chercheraient à s’échapper de ce côté.. je me trouverais sur le chemin du manoir perdu. connaissant les futaies où se trouvaient les dénicheurs. Quant à moi. La merveilleuse promenade !. Y en a-t-il ?. Si j’allais le découvrir ce matin !.. de suivre la lisière est du bois.. il devait de temps à autre crier à toute voix : – Hop ! Holà ! Giraudat ! Delouche ! Où êtesvous ?. Dès que nous eûmes passé le Glacis et contourné le Moulin. Seurel et lui servirait d’appeau.. En avez-vous trouvé ?.

j’arrivai bientôt à la lisière du bois. durant quelque pas. tandis que mon grand frère aussi est parti à la découverte. près de ce bonheur mystérieux que Meaulnes a entrevu un jour. foulant par endroits les orties. seul à travers la campagne pour la première fois de ma vie comme une patrouille que son caporal a perdue. et je me suis trouvé dans cette grande voie d’herbe verte qui coule sous les feuilles. M.quittai mes deux compagnons. Toute la matinée est à moi pour explorer la lisière du bois. sur un banc de sable fin. j’imagine. Seurel dont on eût dit qu’il partait en guerre – je crois bien qu’il avait mis dans sa poche un vieux pistolet – et ce traître de Mouchebœuf. C’est comme un ancien lit de ruisseau. Me voici. écrasant les hautes valérianes. Je passe sous les basses branches d’arbres dont je ne sais pas le nom mais qui doivent être des aulnes. J’ai sauté tout à l’heure un échalier au bout de la sente. 215 . Et dans le silence. Prenant un chemin de traverse. l’endroit le plus frais et le plus caché du pays. Parfois mon pied se pose.

Ce ne sont plus des coquilles abandonnées par les eaux que je cherche. Je cherche quelque chose de plus mystérieux encore. sous la direction de M. puisqu’ils ne chantent que le soir – un oiseau qui répète obstinément la même phrase : voix de la matinée. ni même. cette fontaine profonde et tarie. Pour la première fois me voilà. entêté. ni des orchis que le maître d’école ne connaisse pas.. comme cela nous arrivait souvent dans le champ du père Martin. invitation délicieuse au voyage entre les aulnes. il semble m’accompagner sous la feuille... Et soudain. enfouie sous tant d’herbes folles qu’il fallait chaque fois plus de temps pour la retrouver. moi aussi. quand on a depuis longtemps oublié qu’il va être onze heures. l’ancien chemin obstrué. parole dite sous l’ombrage. C’est le passage dont il est question dans les livres. Cela se découvre à l’heure la plus perdue de la matinée. sur le chemin de l’aventure. celui dont le prince harassé de fatigue n’a pu trouver l’entrée. mais sans doute je me trompe.. en écartant.j’entends un oiseau – je m’imagine que c’est un rossignol. Seurel. dans le 216 . couverte d’un grillage. Invisible. midi.

» 217 . on l’aperçoit comme une longue avenue sombre dont la sortie est un rond de lumière tout petit. que j’avais toujours imaginée infiniment loin.. lorsque nous arrivions à l’entrée du bois.. » Mais jamais nous n’avions poussé jusque-là. Deux paires de bas sèchent sur l’appui de la fenêtre. en montrant un point de lumière tout au bout de l’immense allée noire : « C’est là-bas la maison du garde . Les années passées. voici que brusquement je débouche dans une sorte de clairière. comme s’il se fût agi d’une expédition extraordinaire : « Il a été jusqu’à la maison du garde !. la maison du garde. Je suis arrivé sans y penser à l’extrémité des Communaux. la maison de Baladier. nous disions toujours. Et voici à ma droite. les branches. avec ce geste hésitant des mains à hauteur du visage inégalement écartées. Mais tandis que j’espère et m’enivre ainsi.feuillage profond. entre des piles de bois. qui se trouve être tout simplement un pré. Nous entendions dire quelquefois. toute bourdonnante dans l’ombre.

Ils avaient d’abord répondu par des plaisanteries à l’adresse de « Mouchevache ! ». Il y avait là une troupe de six grands gamins. le traître Mouchebœuf avait l’air triomphant. on avait pris les uns grimpés dans un merisier isolé au milieu d’une clairière . puis d’autres voix qui m’appelaient. Seurel : ce devait être Delouche et le petit Coffin. les autres en train de dénicher des picsverts. où.. le nigaud aux yeux bouffis. et celui-ci. Seurel. et je n’ai rien trouvé.Cette fois. à la blouse crasseuse. que répétaient les échos des bois. Delage et d’autres. Grâce à l’appeau. Je commençais à souffrir de ma jambe fatiguée et de la chaleur que je n’avais pas sentie jusque-là . la voix de Mouchebœuf... seul. Auberger. je suis allé jusqu’à la maison de Baladier. Giraudat. avait caché les petits dans son estomac. 218 .. lorsque j’entendis près de moi l’appeau de M. C’était Giraudat. Deux de leurs compagnons s’étaient enfuis à l’approche de M. entre sa chemise et sa peau. je craignais de faire tout seul le chemin du retour.

On ne savait pas non plus où le grand Meaulnes était passé. vexé : – Vous n’avez qu’à descendre. Seurel est là. lentement. Et comme ils le connaissaient à fond. fatigués. se croyant sûr de son affaire. terreux.maladroitement. il ne fallait pas songer à les rejoindre. Les bruits de l’après-midi avaient commencé. cri désolé ! dans les fermes désertes aux alentours de la route. Il était plus que midi lorsque nous reprîmes la route de Sainte-Agathe. De loin en loin un coq criait. avait répondu. et l’on dut renoncer à poursuivre les recherches. Déjà ce n’était plus ce matin de printemps si frais et si luisant. la tête basse. À la sortie du bois. lorsque nous eûmes frotté et secoué la boue de nos souliers sur la route sèche. vous savez ! M... Alors tout s’était tu subitement . À la descente du Glacis. le soleil commença de frapper dur. nous nous arrêtâmes un instant pour causer avec des ouvriers des champs qui avaient repris leur travail 219 . On n’avait pas entendu sa voix . ç’avait été une fuite silencieuse à travers le bois.

et on l’a fait monter. à l’entrée du chemin des Granges ! Nous lui avons dit que nous vous avions vus passer ce matin. tout déchiré. et M. nous attendait le grand Meaulnes. Seurel eut repris la tête de la colonne : – Il y en a un autre qui est passé. lorsque M. en revenant. Et il a continué tout doucement sa route vers SainteAgathe. Ils ont fait là dedans ce qu’ils ont voulu. ici. un grand. mais ils ne donnaient pas tout à fait tort aux jeunes gars qu’ils connaissaient bien. l’air brisé de 220 . Ils nous confièrent même.. Il a dû rencontrer.. Il a mis les oisillons dans sa chemise. il est descendu..après le déjeuner. la voiture des Granges. En effet. Ils riaient en hochant la tête. Ils étaient accoudés à la barrière. assis sur une pile du pont des Glacis. mais que vous n’étiez pas de retour encore. C’est du propre. Seurel leur disait : – De fameux galopins ! Tenez. Il me semblait que c’était de ma débâcle aussi que les ouvriers riaient. plein de terre. vous savez bien. regardez Giraudat..

Aux questions de M. au milieu du pays radieux. 221 . il dit seulement en hochant la tête avec découragement : – Non ! rien ! rien qui ressemble à ça. il s’assit à l’une des grandes tables et. il dormit longtemps. il répondit que lui aussi était parti à la recherche des écoliers buissonniers. après un long instant de réflexion. d’un sommeil triste et lourd. il écrivit une lettre à sa mère. noire et vide. Et c’est tout ce que je me rappelle de cette morne fin d’un grand jour de défaite. Après déjeuner.fatigue. la tête dans les bras. Et à celle que je lui posai tout bas. dans la classe fermée. Vers le soir. Seurel. comme s’il venait de prendre une décision importante.

par les larges fenêtres. Le lundi soir. une goutte de pluie tomba sur un cahier . la main sur une poignée de croisée. ne put s’empêcher de dire. comme s’il eût été fâché de sentir monter en lui tant de regret : – Ah ! ils filaient autrement que cela les 222 . Et de la grande salle obscurcie. Mais le temps s’assombrit tout de suite . nous regardions silencieusement dans le ciel gris la déroute des nuages. qui regardait comme nous. nous voulûmes faire nos devoirs aussitôt après quatre heures comme en plein été. et pour y voir plus clair nous sortîmes deux grandes tables dans la cour. nous rentrâmes en hâte.X La lessive Nous avions escompté trop tôt la venue du printemps. Alors Meaulnes.

Mais lorsque Giraudat. comme s’il eût été lui-même un peu dans le secret. 223 . – Et lire tout le long du chemin comme dans une maison. Ce fut peine perdue . – Sur quelle route ? demanda Jasmin. – Il ne pleuvait pas et je n’avais pas envie de lire.. pour faire diversion. ajouta un autre... à son tour. abrité sous un grand parapluie. sous la froide averse. et comme la nuit tombait. – Moi. Et Jasmin dit : – Je sais. Meaulnes de nouveau resta muet. la blouse relevée sur la tête. demanda de quel pays il s’agissait. j’aurais aimé voyager comme cela en voiture. dans la voiture de La Belle-Étoile. chacun s’en fut au galop.nuages.. ses avances lui restèrent pour compte . par la pluie battante. Il avait dit ces mots d’un ton conciliant et important. dis-je. Mais Meaulnes ne répondit pas. lorsque j’étais sur la route. je ne pensais qu’à regarder le pays. Toujours la fameuse aventure !. répondit Meaulnes.

Morne fête !. Et ce jeudi-là fut plus triste encore que le précédent. tant l’air était humide et froid. trompée par le beau soleil de l’autre semaine. et de chauffer le poêle à blanc. Seurel.. puisque c’était jeudi.Jusqu’au jeudi suivant le temps resta à la pluie. Toute la chaleur du poêle était prise par la lessive et il faisait grand froid. ni même sur des cordes dans le grenier. Toute la campagne était baignée dans une sorte de brume glacée comme aux plus mauvais jours de l’hiver.. il lui vint l’idée d’étendre sa lessive dans les classes. – j’étais si jeune encore ! – je considérai cette nouveauté comme une fête. Dans la cour. tombait interminablement et mollement une petite pluie d’hiver. C’est là pourtant que dès 224 . mais il ne fallait pas songer à mettre sécher le linge sur les haies du jardin. avait fait faire la lessive. Au premier instant. Millie. Pour économiser les feux de la cuisine et de la salle à manger. En discutant avec M. on ferait cuire les repas sur le poêle et nous nous tiendrions toute la journée dans la grande salle du Cours.

dit Meaulnes soudain. sur les Quatre-Routes. le seul spectacle de la journée qui s’écoulerait tout entière comme une eau jaunie dans un caniveau. – Et maintenant. et les tristes chants arrivaient jusqu’à nous. le jeune capitaine qui si bien menait l’abordage ?.neuf heures du matin. le cortège d’un enterrement venu du fond de la campagne. Le curé et les chantres vinrent comme c’était l’usage au devant du cercueil posé là. était déchargé sur une dalle. Ce serait là. je vais préparer mon bagage. au haut du bourg. Seurel : j’ai écrit à ma mère jeudi dernier pour lui demander de finir mes études à Paris. nous le savions. Apprends-le.. C’est aujourd’hui que je pars. Par les barreaux du grand portail. Il continuait à regarder vers le bourg. Le cercueil amené dans une charrette à bœufs.. dévoré d’ennui. où nous appuyions silencieusement nos têtes. je retrouvai le grand Meaulnes. au pied de la grande croix où le boucher avait aperçu naguère les sentinelles du bohémien ! Où était-il maintenant. nous regardâmes. les 225 .

jamais plus je n’aurais avec moi mon grand camarade. certainement. – Dès que tu l’auras trouvé là-bas. – C’est promis. qui était riche et lui passait toutes ses volontés.mains appuyées aux barreaux. puisqu’il voulait terminer ses études à Paris . Peu à peu je comprenais que c’était bien fini. le regret et la crainte de quitter ce cher pays de SainteAgathe d’où il était parti pour son aventure. à la hauteur de sa tête. – Pâques approche ! dit-il pour m’expliquer avec un soupir. n’est-ce pas ? demandai-je. lui avait passé celle-là. Il n’y avait d’espoir pour nous réunir qu’en 226 .... Inutile de demander si sa mère. N’es-tu pas mon compagnon et mon frère ?. Et il me posa la main sur l’épaule. tu m’écriras. Inutile aussi de demander pourquoi soudainement il désirait s’en aller à Paris !. Mais il y avait en lui. je sentais monter une désolation violente que je n’avais pas sentie d’abord.. bien sûr. Quant à moi.

.. Elle déjeuna au café Daniel en compagnie d’Augustin.cette maison de Paris où devait se retrouver la trace de l’aventure perdue. puis ses papiers et ses livres d’école – tout ce qu’un jeune homme de dix-huit ans possède au monde. et la voiture disparut au tournant des Quatre-Routes. se désola surtout à la pensée que la mère de Meaulnes verrait notre maison dans un désordre inaccoutumé. je me 227 . hélas ! fut bientôt faite. mais se rendit bien vite aux raisons d’Augustin . quel pauvre espoir c’était là pour moi ! Mes parents furent avertis : M. femme d’intérieur. Millie frotta ses souliers devant la porte et rentra dans la froide salle à manger remettre en ordre ce qui avait été dérangé. Nous cherchâmes sous l’escalier ses souliers des dimanches . et l’emmena sans donner presque aucune explication. un peu de linge . dans l’armoire. La malle.. nous leur dîmes au revoir . dès que le cheval fut affené et attelé. Millie.. Mme Meaulnes arrivait avec sa voiture. Quant à moi. Mais de voir Meaulnes lui-même si triste. Seurel se montra très étonné. Sur le seuil. À midi.

dans cette vieille voiture.trouvai. pour la première fois depuis de longs mois. seul en face d’une longue soirée de jeudi – avec l’impression que. 228 . mon adolescence venait de s’en aller pour toujours.

ce concours de l’École Normale qui devait être désormais ma seule préoccupation. pour remplir un seau de charbon dont il bourrait le poêle.. Chose étrange : à cet ennui qui me désolait se mêlait comme une sensation de liberté.. il 229 . Puis le silence retombait. De temps à autre mon père traversait la cour. J’apercevais les linges blancs pendus aux cordes et je n’avais aucune envie de rentrer dans le triste endroit transformé en séchoir. toute cette aventure terminée et manquée. On eût dit que le soleil allait se montrer. pour m’y trouver en tête-àtête avec l’examen de la fin de l’année. Une porte claquait dans la grande maison. Que faire ? Le temps s’élevait un peu. Meaulnes parti.XI Je trahis.

François ! cria Jasmin. le frère de ce chasseur de pistes . faisant tourner au bout d’une ficelle. je redevenais un gamin du bourg pareil aux autres. Le cadet des Roy passa dans la rue boueuse. Mon désœuvrement était si grand que je pris plaisir à lui relancer deux ou trois fois ses marrons de l’autre côté du mur. Meaulnes parti. – Viens avec nous.me semblait du moins que j’étais libéré de cet étrange souci. Il eut vite fait de grimper par derrière sans même que la voiture s’arrêtât. Et cela était facile et je n’avais qu’à suivre pour cela mon inclination la plus naturelle. Je reconnaissais le petit tombereau de Delouche et son cheval. Soudain je le vis abandonner ce jeu puéril pour courir vers un tombereau qui venait par le chemin de la Vieille-Planche. qui 230 . Ils revenaient du pré. le gros Boujardon était debout. puis lâchant en l’air trois marrons attachés qui retombèrent dans la cour. qui ne me permettaient plus d’agir comme tout le monde. de cette occupation mystérieuse. je n’étais plus son compagnon d’aventures. Jasmin conduisait .

Jasmin et Boujardon seront maintenant mes camarades. Ma foi ! sans avertir personne. Nous sommes maintenant dans l’arrièreboutique. sur un tonneau. il mange des biscuits à la cuiller. Il me semble que Meaulnes est parti depuis très longtemps et que son aventure est une vieille 231 . Le petit Roy pousse des cris de plaisir. la boîte est ouverte et entamée. j’escaladai la voiture cahotante et me tins comme les autres. debout. je le vois. À la portée de la main. Une sorte d’intimité de mauvais aloi s’est établie entre nous. chez la bonne femme qui est en même temps épicière et aubergiste. appuyé contre un des montants du tombereau. Un rayon de soleil blanc glisse à travers la fenêtre basse sur les boîtes en fer-blanc et sur les tonneaux de vinaigre.. Le gros Boujardon s’assoit sur l’appui de la fenêtre et tourné vers nous.. Le cours de ma vie a changé tout d’un coup.devait savoir déjà que Meaulnes était parti. Il nous conduisit chez la veuve Delouche. avec un gros rire d’homme pâteux.

de montrer que je connais son histoire et de la raconter un peu... .......histoire triste.. Delouche nous offre à chacun la goutte. qui était 232 . Mes compagnons. Est-ce que je raconte mal cette histoire ? Elle ne produit pas l’effet que j’attendais.. mais finie. En quoi cela pourrait-il lui nuire puisque tout est fini maintenant de ses aventures ici ?...... mais il n’y a qu’un verre et nous buvons tous dans le même. pour dissiper cette gêne et retrouver mon aplomb.. – C’était une noce. quoi ! dit Boujardon.. ne sont pas surpris pour si peu... On me sert le premier avec un peu de condescendance comme si je n’étais pas habitué à ces mœurs de chasseurs et de paysans.. Delouche en a vu une. Le petit Roy a déniché sous une planche une bouteille de liqueur entamée. à Préveranges... en bons villageois que rien n’étonne. Cela me gêne un peu.... Et comme on vient à parler de Meaulnes.... l’envie me prend...

.. ajoute l’un d’eux... son étrange destinée. Le château ? On trouverait certainement des gens du pays qui en ont entendu parler. dit Jasmin.. après nous avoir tous embrigadés comme un bataillon scolaire. » – Tu sais. nous en parler et nous montrer son plan au lieu de confier cela à un bohémien !. d’où il venait . Empêtré dans mon insuccès. En voilà 233 . Boujardon et Delouche ne veulent rien entendre : « C’est celuilà qui a tout fait. La jeune fille ? Meaulnes se mariera avec elle quand il aura fait son année de service. C’est lui qui a rendu Meaulnes insociable..plus curieuse encore. – Il aurait dû. en regardant Boujardon. Meaulnes qui était un si brave camarade ! C’est lui qui a organisé toutes ces sottises d’abordages et d’attaques nocturnes. j’ai rudement bien fait de le dénoncer aux gendarmes. et en secouant la tête à petits coups. je veux profiter de l’occasion pour exciter leur curiosité : je me décide à expliquer qui était ce bohémien .

Jasmin Delouche cache rapidement son flacon de goutte derrière un tonneau . J’entends une voix de femme qui nous traite de propres-à-rien !. met le pied sur une bouteille vide et poussiéreuse qui roule. Sans bien comprendre ce qui se passe je m’enfuis avec eux. pour sortir plus vite. à demi suffoqué de rire. Le petit Roy les pousse par derrière.. C’est l’influence de ce Frantz qui a tout perdu.. Me voici presque de leur avis. tandis que je suis absorbé dans ces réflexions.un qui a fait du mal au pays et qui en aurait fait encore !. dit Jasmin tout bas. et manque deux fois de s’étaler. – Je n’aurais pas cru qu’elle serait rentrée si tôt. il se fait du bruit dans la boutique. Tout aurait sans doute autrement tourné si nous n’avions pas considéré l’affaire d’une façon si mystérieuse et si tragique. Mais soudain.. nous traversons la cour et nous grimpons par une échelle dans un grenier à foin.... le gros Boujardon dégringole du haut de sa fenêtre. 234 .

Je ne songe plus qu’à quitter ce grenier.Je comprends. Je grelotte. maintenant seulement. tant ces aventures-là me déplaisent. Dans la grande classe où l’on m’attend pour dîner. à voler des gâteaux et de la liqueur. que nous étions là en fraude. un visage dur et fraternel qui me sourit . je revois. où se reflète la lueur du café Daniel. traverser deux jardins.. boueuse. pareil au vent de cet hiver qui était si tragique et si beau. un dernier signe de la main – et la voiture disparaît. Déjà tout me paraît moins facile.. Je ne suis pas fier de ma soirée. tandis qu’on me reproche mon après-midi de vagabondage. D’ailleurs la nuit tombe. Malgré moi. Me voici aux Quatre-Routes. tout d’un coup. Un vent froid fait claquer ma blouse. Je suis déçu comme ce naufragé qui croyait causer avec un homme et qui reconnut soudain que c’était un singe.. Je n’ai 235 . je me retrouve dans la rue mouillée. au tournant. de brusques courants d’air traversent la maigre tiédeur que répand le poêle. On me fait passer par derrière. contourner une mare ..

et. l’autre fois. Mais par deux fois je me suis éveillé. la première fois. croyant entendre. Le soir. où il peut. tout seul dans ma chambre. où Meaulnes avait coutume de se retourner brusquement d’une seule pièce. et qui a brûlé sur les cercles rougis. à travers les greniers du fond. chacun dîne sur ses genoux. au milieu de la nuit. le craquement du lit voisin. qui devait être la récompense de ce jeudi passé dans l’école. son pas léger de chasseur aux aguets. On n’a pas mis la table ce soir-là .. dans la salle de classe obscure. 236 . pour rentrer dans la régulière vie passée. je me couche bien vite pour étouffer le remords que je sens monter du fond de ma tristesse. la consolation de prendre place à table et de retrouver mon siège habituel.pas même. Je mange silencieusement la galette cuite sur le poêle..

Je retrouve chaque fois que je les relis la même tristesse que naguère. Mais en passant sur le 237 . je suis allé devant la maison indiquée. Je n’ai rien vu. » Aujourd’hui. Elles sont encore chez moi dans un tiroir de commode. Les fenêtres du haut sont les plus cachées par les arbres. » La maison que disait Frantz est un petit hôtel à un étage. Il n’y aura jamais personne. La première m’arriva dès le surlendemain de son départ.XII Les trois lettres de Meaulnes De toute ma vie je n’ai reçu que trois lettres de Meaulnes. dès mon arrivée à Paris. La chambre de Mlle de Galais doit être au premier. Il n’y avait personne. « Mon cher François.

Et pourtant Pâques approche. Les fenêtres se sont allumées un peu partout mais non pas dans cette maison. ou une jeune femme – je ne sais – est venue s’asseoir sur un des bancs mouillés de pluie. Elle était vêtue de noir avec une petite collerette blanche. » C’est sur un boulevard.. » La nuit est venue.. Il n’y a certainement personne. Tous les rideaux sont fermés et il faudrait être fou pour espérer qu’un jour. Il pleuvait un peu dans les arbres déjà verts. une jeune fille. 238 . le visage d’Yvonne de Galais puisse apparaître. » Au moment où j’allais partir. Il y a un marchand de vins chez qui je me suis arrêté pour boire. je me suis promené de long en large sous les fenêtres. entre ces rideaux tirés.trottoir on les voit très bien. Puis j’ai repris ce guet sans espoir. Lorsque je suis parti. » Pendant près de deux heures. de façon à n’être pas pris pour un bandit qui veut faire un mauvais coup. elle était encore là. On entendait les cloches claires des tramways qui passaient indéfiniment.

je ne sais qui.immobile malgré le froid du soir. que je n’avais 239 . C’est durant cet insupportable mois de juin que je reçus la deuxième lettre du grand Meaulnes. La douleur. qu’il n’y ait plus qu’à attendre l’été. Je le sais depuis hier soir. Juin ramena le temps des examens et une terrible chaleur dont la buée suffocante planait sur le pays sans qu’un souffle de vent la vînt dissiper. Vainement j’attendis un mot d’Augustin le lundi de Pâques et durant tous les jours qui suivirent – jours où il semble.. » Mon cher ami. » AUGUSTIN » Le temps passa. « Juin 189. » Cette fois tout espoir est perdu. Tu vois que Paris est plein de fous comme moi. à attendre je ne sais quoi. tant ils sont calmes après la grande fièvre de Pâques.. La nuit n’apportait aucune fraîcheur et par conséquent aucun répit à ce supplice.

monter l’escalier. Je pensai qu’elle devait connaître la maison et je l’interrogeai : » – Je sais.. guettant. frapper. espérant malgré tout. attendant comme moi. la nuit était noire et étouffante. qu’autrefois. réfléchissant. une jeune fille et son frère venaient passer les vacances. Çà et là. » Tous les soirs j’allais m’asseoir sur ce banc. On voyait la lampe allumée sur la table. sous les arbres. refoulant à peine autour d’elle la chaude obscurité de juin . je crois... a-t-elle dit. » Hier après dîner. les appartements des seconds.. Des gens causaient sur le trottoir. des troisièmes étages étaient éclairés. dans cette maison. verdis par les lumières. » La jeune fille de qui je t’ai parlé était là encore. on voyait presque jusqu’au fond de la pièce.. une fenêtre que l’été avait ouverte toute grande. Ah ! si la fenêtre noire d’Yvonne de Galais s’était allumée aussi. Mais j’ai appris que le frère avait fui le château de ses parents sans qu’on 240 . monte depuis ce temps. Au-dessus des noirs feuillages. j’aurais osé.presque pas sentie tout de suite.. entrer.

» AUGUSTIN » Lettres de peu de confidence quoi qu’il paraisse. j’ai commencé d’entendre rouler les fiacres dans la rue. dans les cours. mon ami. l’été. Meaulnes ne me disait ni pourquoi il était resté si longtemps silencieux. ton amour perdu. Au bout de dix pas mes pieds butaient sur le trottoir et je manquais tomber. et la jeune fille s’est mariée. les pas du cheval qui claquaient sur l’asphalte.. la nuit interminable. Et cela répétait : c’est la ville déserte. Ils ne passaient que de loin en loin. » Je suis parti.. la fièvre. C’est ce qui vous explique que l’appartement soit fermé. ni ce qu’il 241 . » Seurel.. La nuit – c’était la nuit dernière – lorsque enfin les enfants et les femmes se sont tus.puisse jamais le retrouver.. malgré moi. pour me laisser dormir. je suis dans une grande détresse. j’attendais l’autre : le grelot. Mais quand l’un était passé.

dans l’espoir d’être nommé instituteur l’année suivante. passer chez lui les vacances. En septembre je sus par un camarade d’école qu’il était venu en vacances chez sa mère à La Fertéd’Angillon. en effet. Un mot de félicitations seulement. J’eus l’impression qu’il rompait avec moi. invités par mon oncle Florentin du VieuxNançay. comme il rompait avec son passé. sans le moindre espoir. exactement vers la fin de novembre. tandis que je m’étais remis avec une morne ardeur à préparer le Brevet supérieur. sans passer par l’École Normale de Bourges. je reçus la dernière des trois lettres que j’aie jamais reçues d’Augustin : « Je passe encore sous cette fenêtre. écrivait-il. Et Meaulnes repartit pour Paris sans que j’eusse pu le voir. je ne reçus plus de réponse. lorsque j’obtins mon Brevet simple.comptait faire maintenant. J’eus beau lui écrire. À la rentrée. par 242 . parce que son aventure était finie. J’attends encore. cette année-là. Mais nous dûmes.

Ce serait elle. grelottant.. Je me retournerais. du côté de La Gare. sans être retourné là-bas. misérable.. la main sur les yeux. dans la rue gelée. son beau profil au dessin si doux penché vers la flamme.. Et la jeune fille du domaine 243 . » Hélas ! la vitre reste blanchie par le rideau qui est derrière.folie. » Assis sur le banc. » Je suis comme cette folle de Sainte-Agathe qui sortait à chaque minute sur le pas de la porte et regardait. Ses fourrures sont toutes glacées. au moment où il va faire nuit. elle apporte avec elle le goût de brume du dehors . je vois ses cheveux blonds givrés. Nous entrons dans notre maison. je ne puis me décider à rentrer. à fermer les volets de ma chambre. je me plais à imaginer que quelqu’un va me prendre doucement par le bras. diraitelle simplement. Et toute peine et toute démence s’évanouissent. pour voir si son fils qui était mort ne venait pas. À la fin de ces froids dimanches d’automne.. sa voilette mouillée . et tandis qu’elle s’approche du feu. « Je me suis un peu attardée ».

. pour la première fois de l’hiver. M.. la neige tomba... En février. il vaut mieux m’oublier. .. » A. la salle de classe où j’étudiais seul et sans goût........perdu l’ouvrirait-elle. » Seurel. peut-être la mort seule nous donnera la clef et la suite et la fin de cette aventure manquée....... L’hiver de cette année est mort comme la tombe. Peut-être quand nous mourrons.... la cour d’école que les gamins désertaient à quatre heures. » Notre aventure est finie... au contraire. aussi mort que le précédent avait été vivant d’une mystérieuse vie : la place de l’église sans bohémiens .. effaçant les dernières 244 .. » Et ce fut un nouvel hiver... Maintenant.. brouillant toute piste.. Il vaudrait mieux tout oublier. que je n’ai maintenant plus rien à lui dire. je te demandais l’autre jour de penser à moi.. ensevelissant définitivement notre roman d’aventures de l’an passé.

Et je m’efforçai. de tout oublier. 245 .traces. comme Meaulnes me l’avait demandé dans sa lettre.

Troisième partie 246 .

I
La baignade Fumer la cigarette, se mettre de l’eau sucrée sur les cheveux pour qu’ils frisent, embrasser les filles du Cours Complémentaire dans les chemins et crier « À la cornette ! » derrière la haie pour narguer la religieuse qui passe, c’était la joie de tous les mauvais drôles du pays. À vingt ans, d’ailleurs, les mauvais drôles de cette espèce peuvent très bien s’amender et deviennent parfois des jeunes gens fort sensibles. Le cas est plus grave lorsque le drôle en question a la figure déjà vieillotte et fanée, lorsqu’il s’occupe des histoires louches des femmes du pays, lorsqu’il dit de Gilberte Poquelin mille bêtises pour faire rire les autres. Mais enfin le cas n’est pas encore désespéré... C’était le cas de Jasmin Delouche. Il
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continuait, je ne sais pourquoi, mais certainement sans aucun désir de passer les examens, à suivre le Cours Supérieur que tout le monde aurait voulu lui voir abandonner. Entre temps, il apprenait avec son oncle Dumas le métier de plâtrier. Et bientôt ce Jasmin Delouche, avec Boujardon et un autre garçon très doux, le fils de l’adjoint qui s’appelait Denis, furent les seuls grands élèves que j’aimasse à fréquenter, parce qu’ils étaient « du temps de Meaulnes ». Il y avait d’ailleurs, chez Delouche, un désir très sincère d’être mon ami. Pour tout dire, lui qui avait été l’ennemi du grand Meaulnes, il eût voulu devenir le grand Meaulnes de l’école : tout au moins regrettait-il peut-être de n’avoir pas été son lieutenant. Moins lourd que Boujardon, il avait senti, je pense, tout ce que Meaulnes avait apporté, dans notre vie, d’extraordinaire. Et souvent je l’entendais répéter : « Il le disait bien, le grand Meaulnes... » ou encore : « Ah ! disait le grand Meaulnes... » Outre que Jasmin était plus homme que nous, le vieux petit gars disposait de trésors
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d’amusements qui consacraient sur nous sa supériorité : un chien de race mêlée, aux longs poils blancs, qui répondait au nom agaçant de Bécali et rapportait les pierres qu’on lançait au loin, sans avoir d’aptitude bien nette pour aucun autre sport ; une vieille bicyclette achetée d’occasion et sur quoi Jasmin nous faisait quelquefois monter, le soir après le cours, mais avec laquelle il préférait exercer les filles du pays ; enfin et surtout un âne blanc et aveugle qui pouvait s’atteler à tous les véhicules. C’était l’âne de Dumas, mais il le prêtait à Jasmin quand nous allions nous baigner au Cher, en été. Sa mère, à cette occasion, donnait une bouteille de limonade que nous mettions sous le siège, parmi les caleçons de bains desséchés. Et nous partions, huit ou dix grands élèves du cours, accompagnés de M. Seurel, les uns à pied, les autres grimpés dans la voiture à âne, qu’on laissait à la ferme de Grand’Fons, au moment où le chemin du Cher devenait trop raviné. J’ai lieu de me rappeler jusqu’en ses moindres détails une promenade de ce genre, où l’âne de
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Jasmin conduisit au Cher nos caleçons, nos bagages, la limonade et M. Seurel, tandis que nous suivions à pied par derrière. On était au mois d’août. Nous venions de passer les examens. Délivrés de ce souci, il nous semblait que tout l’été, tout le bonheur nous appartenaient, et nous marchions sur la route en chantant, sans savoir quoi ni pourquoi, au début d’un bel aprèsmidi de jeudi. Il n’y eut, à l’aller, qu’une ombre à ce tableau innocent. Nous aperçûmes, marchant devant nous, Gilberte Poquelin. Elle avait la taille bien prise, une jupe demi-longue, des souliers hauts, l’air doux et effronté d’une gamine qui devient jeune fille. Elle quitta la route et prit un chemin détourné, pour aller chercher du lait sans doute. Le petit Coffin proposa aussitôt à Jasmin de la suivre. – Ce ne serait pas la première fois que j’irais l’embrasser... dit l’autre. Et il se mit à raconter sur elle et ses amies plusieurs histoires grivoises, tandis que toute la troupe, par fanfaronnade, s’engageait dans le
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chemin, laissant M. Seurel continuer en avant, sur la route, dans la voiture à âne. Une fois là, pourtant, la bande commença à s’égrener. Delouche lui-même paraissait peu soucieux de s’attaquer devant nous à la gamine qui filait, et il ne l’approcha pas à plus de cinquante mètres. Il y eut quelques cris de coqs et de poules, des petits coups de sifflets galants, puis nous rebroussâmes chemin, un peu mal à l’aise, abandonnant la partie. Sur la route, en plein soleil, il fallut courir. Nous ne chantions plus. Nous nous déshabillâmes et rhabillâmes dans les saulaies arides qui bordent le Cher. Les saules nous abritaient des regards, mais non pas du soleil. Les pieds dans le sable et la vase desséchée, nous ne pensions qu’à la bouteille de limonade de la veuve Delouche, qui fraîchissait dans la fontaine de Grand’Fons, une fontaine creusée dans la rive même du Cher. Il y avait toujours, dans le fond, des herbes glauques et deux ou trois bêtes pareilles à des cloportes ; mais l’eau était si claire, si transparente, que les pêcheurs n’hésitaient pas à s’agenouiller, les deux mains sur chaque bord, pour y boire.
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Hélas ! ce fut ce jour-là comme les autres fois... Lorsque, tous habillés, nous nous mettions en rond, les jambes croisées en tailleur, pour nous partager, dans deux gros verres sans pied, la limonade rafraîchie, il ne revenait guère à chacun, lorsqu’on avait prié M. Seurel de prendre sa part, qu’un peu de mousse qui piquait le gosier et ne faisait qu’irriter la soif. Alors, à tour de rôle, nous allions à la fontaine que nous avions d’abord méprisée, et nous approchions lentement le visage de la surface de l’eau pure. Mais tous n’étaient pas habitués à ces mœurs d’hommes des champs. Beaucoup, comme moi, n’arrivaient pas à se désaltérer : les uns, parce qu’ils n’aimaient pas l’eau, d’autres, parce qu’ils avaient le gosier serré par la peur d’avaler un cloporte, d’autres, trompés par la grande transparence de l’eau immobile et n’en sachant pas calculer exactement la surface, s’y baignaient la moitié du visage en même temps que la bouche et aspiraient âcrement par le nez une eau qui leur semblait brûlante, d’autres enfin pour toutes ces raisons à la fois... N’importe ! il nous semblait, sur ces bords arides du Cher, que toute la fraîcheur terrestre était
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enclose en ce lieu. Et maintenant encore, au seul mot de fontaine, prononcé n’importe où, c’est à celle-là, pendant longtemps, que je pense. Le retour se fit à la brune, avec insouciance d’abord, comme l’aller. Le chemin de Grand’Fons, qui remontait vers la route, était un ruisseau l’hiver et, l’été, un ravin impraticable, coupé de trous et de grosses racines, qui montait dans l’ombre entre de grandes haies d’arbres. Une partie des baigneurs s’y engagea par jeu. Mais nous suivîmes, avec M. Seurel, Jasmin et plusieurs camarades, un sentier doux et sablonneux, parallèle à celui-là, qui longeait la terre voisine. Nous entendions causer et rire les autres, près de nous, au-dessous de nous, invisibles dans l’ombre, tandis que Delouche racontait ses histoires d’homme... Au faîte des arbres de la grande haie grésillaient les insectes du soir qu’on voyait, sur le clair du ciel, remuer tout autour de la dentelle des feuillages. Parfois il en dégringolait un, brusquement, dont le bourdonnement grinçait tout à coup. Beau soir d’été calme !... Retour, sans espoir mais sans désir, d’une pauvre partie de campagne... Ce fut
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encore Jasmin, sans le vouloir, qui vint troubler cette quiétude... Au moment où nous arrivions au sommet de la côte, à l’endroit où il reste deux grosses vieilles pierres qu’on dit être les vestiges d’un château fort, il en vint à parler des domaines qu’il avait visités et spécialement d’un domaine à demi abandonné aux environs du Vieux-Nançay : le domaine des Sablonnières. Avec cet accent de l’Allier qui arrondit vaniteusement certains mots et abrège avec préciosité les autres, il racontait avoir vu quelques années auparavant, dans la chapelle en ruine de cette vieille propriété, une pierre tombale sur laquelle étaient gravés ces mots : Ci-gît le chevalier Galois Fidèle à son Dieu, à son Roi, à sa Belle. – Ah ! bah ! tiens ! disait M. Seurel, avec un léger haussement d’épaules, un peu gêné du ton que prenait la conversation, mais désireux
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me touchant le bras. Il y avait là. Alors Jasmin continua de décrire ce château. Il parlait. comme se font les choses extraordinaires. qu’ils avaient fait monter dans leur voiture. Il parlait. Dumas et lui avaient été intrigués par la vieille tourelle grise qu’on apercevait au-dessus des sapins. Plusieurs fois.. frappé d’une idée qui ne 255 . comme s’il y avait passé sa vie. en revenant du Vieux-Nançay. demi-ruiné. les avait conduits dans le domaine étrange. Jasmin se tourna vers moi et. un garde de l’endroit. tout simplement. Un jour.. tout un dédale de bâtiments ruinés que l’on pouvait visiter en l’absence des maîtres. que la ferme et une petite maison de plaisance.. lorsque soudain. sentant sans m’en rendre compte qu’il s’agissait là d’une chose bien connue de moi. Mais depuis lors on avait fait tout abattre .cependant de nous laisser parler comme des hommes. Les habitants étaient toujours les mêmes : un vieil officier retraité.. il ne restait plus guère. et sa fille. disait-on. J’écoutais attentivement. au milieu des bois.

loin de tout espoir. un excentrique. dit-il. le chemin du Domaine sans nom. » Mais oui. le grand Meaulnes ? – avait dû aller. mais...lui était jamais venue : – Tiens. venait de s’ouvrir. car je ne répondais pas. c’est là que Meaulnes – tu sais. j’y pense. ajouta-t-il. 256 . loin de Meaulnes. persuadé dès le début qu’il avait deviné juste et que devant moi. et je me rappelle que le garde parlait du fils de la maison. Je ne l’écoutais plus. net et facile comme une route familière. qui avait des idées extraordinaires.

je ne voulus pas attendre et j’obtins d’aller immédiatement voir mon oncle. un commerçant chez qui nous passions quelquefois la fin de septembre. Seurel et en particulier mon oncle Florentin. je crois bien. Libéré de tout examen. qui était la commune du domaine des Sablonnières. lorsque je sentis que dépendait de moi l’issue de cette grave aventure. À quoi bon 257 . autant je devins résolu et. à dater de ce soir-là que mon genou cessa définitivement de me faire mal. Mais je décidai de ne rien faire savoir à Meaulnes aussi longtemps que je ne serais pas certain de pouvoir lui annoncer quelque bonne nouvelle. Ce fut.II Chez Florentin Autant j’avais été un enfant malheureux et rêveur et fermé. habitait toute la famille de M. comme on dit chez nous. « décidé ». Au Vieux-Nançay.

je me perdais et m’ébattais parmi les oncles.. dont les aînées. Et sitôt arrivé. Mais moi. et huit filles.. le pays des fins de vacances. où nous n’allions que bien rarement. Marie-Louise. dans une existence faite de mille occupations amusantes et de plaisirs qui me ravissaient. je me souciais bien de ces fâcheries !. Il y avait eu. Ils tenaient un très grand magasin à l’une des entrées de ce bourg de Sologne. devant l’église – un magasin universel. Nous descendions chez l’oncle Florentin et la tante Julie. le cousin Firmin. les cousines et les cousins. et c’est pourquoi sans doute Millie se faisait tant prier chaque fois pour monter en voiture.en effet l’arracher à son désespoir pour l’y replonger ensuite plus profondément peut-être ? Le Vieux-Nançay fut pendant très longtemps le lieu du monde que je préférais. quelque brouille avec la branche de la famille qui habitait là-bas. Charlotte. jadis. lorsqu’il se trouvait une voiture à louer pour nous y conduire. qui avaient un garçon de mon âge. auquel s’approvisionnaient tous les châtelains-chasseurs 258 . pouvaient avoir dix-sept et quinze ans.

où les chasseurs et les braconniers qui vendaient du gibier à Florentin 259 . donnait par de nombreuses fenêtres sur la route et par la porte vitrée sur la grande place de l’église. que sais-je ? Il me semblait. chacune remplie d’une seule et même marchandise : la chambre aux chapeaux. à trente kilomètres de toute gare. Mais. avec ses comptoirs d’épicerie et de rouennerie.. Par derrière.de la région. quoique assez ordinaire dans ce pays pauvre. chose étrange. c’étaient six chambres. Ce magasin. La famille vivait dans une grande cuisine dont la porte s’ouvrait sur le magasin – cuisine où brillaient aux fins de septembre de grandes flambées de cheminée. la chambre au jardinage. isolés dans la contrée perdue. Et. la chambre aux lampes. lorsque j’étais enfant et que je traversais ce dédale d’objets de bazar.. que je n’en épuiserais jamais du regard toutes les merveilles. la terre battue dans tout la boutique tenait lieu de plancher. je trouvais qu’il n’y avait de vraies vacances que passées en ce lieu. à cette époque encore.

après huit heures. où nous déballions des caisses remplies d’objets divers précieusement enveloppés et dont nous ne savions pas toujours le nom. À la porte vitrée s’arrêtaient et s’égouttaient. criaient. Mais le soir... Toute la journée. de vieilles photographies. assis sur des boîtes à savon . tandis que les petites filles.. Et de la cuisine nous écoutions ce que disaient les paysannes.. couraient. et aussi dans la cour où Florentin faisait pousser des dahlias et élevait des pintades . venues du fond de la campagne... de vieux groupes scolaires jaunis montraient mon père – on mettait longtemps à le reconnaître en uniforme – au milieu de ses camarades d’École Normale. lorsque avec 260 . se passaient les unes aux autres du « sent-y-bon » sur leurs cheveux lissés. C’est. le magasin était envahi par des paysans ou par les cochers des châteaux voisins.venaient de grand matin se faire servir à boire. déjà levées. des charrettes. dans le brouillard de septembre. Aux murs. là que se passaient nos matinées . où l’on torréfiait le café. curieux de toutes leurs histoires.

. un soir de ce mois d’août. Je rougis encore à l’idée que. Alors. Mlle de Galais eût pu venir à cette heure et nous surprendre au milieu de ces enfantillages. faisant des tours de force sur les comptoirs . car la terre battue invitait à la danse.. mais une des plus petites. Firmin et moi avec toutes les filles...des lanternes on portait le foin aux chevaux dont la peau fumait dans l’écurie – tout le magasin nous appartenait ! Marie-Louise. que je la vis pour la première fois. Mais ce fut un peu avant la tombée de la nuit. elle nous encourageait à venir la distraire. qui était l’aînée de mes cousines.. quelque vieux trombone plein de vert-de-gris.. tournant les moulins à café. sous les lampes d’auberge. nous faisions irruption dans la grande boutique. les années précédentes. achevait de plier et de ranger les piles de drap dans la boutique . 261 . et parfois Firmin allait chercher dans les greniers. tandis que je causais tranquillement avec MarieLouise et Firmin.

de Galais donnait des fêtes pour amuser son fils. ont fait abattre les vieux bâtiments pour agrandir leurs terrains de chasse ... des chasseurs.. – Ce n’est plus un domaine.. – Ils étaient riches. On faisait venir des Parisiennes.. On a tout vendu. et les acquéreurs. mais toujours avec le même cheval. un garçon étrange. 262 . C’est un drôle d’équipage ! J’étais si troublé que je ne savais plus quelle question poser pour en apprendre davantage. Tu auras bien l’occasion de voir ici Mlle de Galais . avait-il dit. plein d’idées extraordinaires. il imaginait ce qu’il pouvait. des gars de Paris et d’ailleurs. j’avais interrogé mon oncle Florentin sur le domaine des Sablonnières. Les anciens possesseurs n’ont gardé qu’une petite maison d’un étage et la ferme. tantôt en selle. M. tantôt en voiture. la cour d’honneur n’est plus maintenant qu’une lande de bruyères et d’ajoncs. c’est elle-même qui vient faire ses provisions. le vieux Bélisaire.Dès le soir de mon arrivée au Vieux-Nançay. pourtant ? – Oui. Pour le distraire..

On disait qu’il allait se marier et qu’on fêtait là ses fiançailles. le vieux capitaine de vaisseau. Mais il était bien trop jeune. peut-être.» Toutes les Sablonnières étaient en ruine.. je lui avouai aussi brièvement. C’est l’hiver dernier – non. Serais-tu un prétendant ? Tout déconcerté. que mon meilleur ami. qu’ils cherchaient encore à l’amuser et lui passaient toutes ses fantaisies. Toujours pour amuser Frantz de Galais. – Non. il s’est sauvé . aussi discrètement que possible. Et tout a cassé d’un coup . dit-il. Augustin Meaulnes. on ne l’a jamais revu. en serait un. l’autre hiver. Mlle de Galais est restée soudain toute seule avec son père.. des chevaux. me 263 . – N’est-elle pas mariée ? demandai-je enfin. La châtelaine morte. des bateaux. M de Galais près de sa fin. je n’ai entendu parler de rien. Ils avaient acheté ou loué des quantités d’habits merveilleux. des jeux. Ils avaient invité moitié gens de Paris et moitié gens de campagne. qu’ils ont fait leur plus grande fête costumée.

Mais je le priai bien vite de n’en rien faire. de Galais ? Il vient encore quelquefois jusqu’ici chercher du petit plomb pour la chasse. la nuit commençait à tomber . descendait avec la nuit. plutôt de septembre que d’août. d’attendre. c’est un joli parti.. Et cette inquiétude me commandait de ne rien annoncer à Meaulnes que je n’eusse au moins vu la jeune fille. Accoudés sur le comptoir ou assis les 264 . Et moi-même je ne me hâtai pas de prévenir Meaulnes. en souriant. une brume fraîche. pressentant le magasin vide d’acheteurs un instant.. Faudra-t-il que j’en parle à M. nous étions venus voir Marie-Louise et Charlotte. un peu avant le dîner. Le lendemain.– Ah ! dit Florentin. Je leur avais confié le secret qui m’amenait au Vieux-Nançay à cette date prématurée. Je n’attendis pas longtemps. Firmin et moi. s’il ne tient pas à la fortune. Je lui fais toujours goûter ma vieille eau-de-vie de marc. Tant d’heureuses chances accumulées m’inquiétaient un peu.

deux mains à plat sur le bois ciré. et sur le siège – je le dis dans la simplicité de mon cœur. C’était la plus grave des jeunes filles. Un grand manteau marron. avec de petites galeries moulées. dirent-ils à voix basse. Jamais je ne vis tant de grâce s’unir à tant de gravité. Quelques secondes après. la plus frêle des femmes. c’est elle. mais sachant bien ce que je dis – la jeune fille la plus belle qu’il y ait peutêtre jamais eu au monde. tant il baissait la tête pour marcher . nous nous racontions mutuellement ce que nous savions de la mystérieuse jeune fille – et cela se réduisait à fort peu de chose – lorsqu’un bruit de roues nous fit tourner la tête. aux panneaux arrondis. s’arrêtait l’étrange équipage. qu’elle enleva en entrant. Une lourde chevelure 265 . Son costume lui faisait la taille si mince qu’elle semblait fragile. – La voici. un vieux cheval blanc qui semblait toujours vouloir brouter quelque herbe sur la route. comme nous n’en avions jamais vu dans cette contrée . Une vieille voiture de ferme. devant la porte vitrée. était jeté sur ses épaules.

l’été avait posé deux taches de rousseur. comme il arrive chez certains malades gravement atteints sans qu’on le sache. tandis qu’elle descendait lentement de voiture et qu’enfin Marie-Louise. On lui avança une chaise cirée et elle s’assit. Alors toute l’admiration de celui qui la regardait faisait place à une sorte de pitié d’autant plus déchirante qu’elle surprenait davantage. Je ne remarquai qu’un défaut à tant de beauté : aux moments de tristesse. ce visage si pur se marbrait légèrement de rouge. m’engageait à lui parler.. Sur son teint très pur. me présentant avec aisance à la jeune fille. hochant doucement sa tête de paysanne-commerçante 266 . de découragement ou seulement de réflexion profonde. délicatement dessiné. adossée au comptoir. tandis que nous restions debout. finement modelé. les mains croisées sur son ventre. arriva. Voilà du moins ce que je découvrais. sagement.. aussitôt prévenue. Elle paraissait bien connaître et aimer le magasin. et le temps qu’elle parla.blonde pesait sur son front et sur son visage. Ma tante Julie.

et elle tenait sa lèvre un peu mordue. Ce fut très simple. dit-elle.... retarda le moment – qui me faisait trembler un peu – où la conversation s’engagerait avec moi. continua-t-elle. – J’enseignerais. et j’étais d’autant plus surpris de sa voix si nette. que les villageois sont toujours avec moi polis. de Galais voulait ! J’enseignerais les petits garçons. ne bougeaient plus en attendant la réponse. moi aussi. vous serez bientôt instituteur ? Ma tante allumait au-dessus de nos têtes la lampe de porcelaine qui éclairait faiblement le magasin. Et je 267 .. comme votre mère. montrant ainsi que mes cousins lui avaient parlé de moi. Lorsqu’elle cessait de parler. dit Mlle de Galais. – C’est. – Ainsi. si M. Et elle sourit.coiffée d’un bonnet blanc. si sérieuse. ses yeux se fixaient ailleurs. ses yeux bleus si ingénus. doux et serviables. Je voyais le doux visage enfantin de la jeune fille.

Ce serait beaucoup plus difficile. elle reprit sa pose songeuse et enfantine.. comme 268 . de cahiers trop chers ou d’enfants qui n’apprennent pas. la jeune demoiselle poursuivit : – Et puis j’apprendrais aux garçons à être sages. Eh bien. et lentement une discussion s’engagea. Je ne leur donnerais pas le désir de courir le monde. ils sont.les aime beaucoup.. » Tandis qu’avec l’institutrice. Mais aussi quel mérite ai-je à les aimer ?. d’une sagesse que je sais. Nous étions gênés tous les trois par cette aisance à parler des choses délicates. je me débattrais avec eux et ils m’aimeraient tout de même. et dont on ne parle bien que dans les livres.. Et... son regard bleu. Il y a sans cesse des histoires de porte-plume perdus.. n’estce pas ? chicaniers et avares. sans sourire... de ce qui est secret. immobile. Mais avec une sorte de regret et d’animosité contre je ne sais quoi de mystérieux dans sa vie. subtil. Il y eut un instant de silence .

se mordit la lèvre. je le connais. M. De la voir sourire. et que mon vieux cheval m’attend à la porte. sous cette lampe.. quand vous serez sous-maître.. Je leur enseignerais à trouver le bonheur qui est tout près d’eux et qui n’en a pas l’air.vous le ferez sans doute. il y a peut-être quelque grand jeune homme fou qui me cherche au bout du monde.. Seurel. en riant aussi : – Et peut-être que ce grand jeune homme fou.. Si ce jeune homme me voyait. il ne voudrait pas y croire. Nous restions sans mot dire. deux 269 . sans doute ?. moi ? Elle me regarda vivement. l’audace me prit et je sentis qu’il était temps de dire. Marie-Louise et Firmin étaient interdits comme moi. Elle sentit notre gêne et s’arrêta. dit-elle. pendant que je suis ici dans le magasin de Mme Florentin. baissa la tête et puis elle sourit comme si elle se moquait de nous : – Ainsi. À ce moment le timbre de la porte sonna.

dans la grande cuisine. je viens d’organiser un après-midi de plaisir au bord du Cher pour jeudi prochain. comme s’il y avait eu entre nous une rivière ou plusieurs hectares de terrain. nous dit ma tante en poussant la porte de la cuisine.bonnes femmes entrèrent avec des paniers : – Venez dans la « salle à manger ». auprès du feu. Florentin salua : – François ! cria-t-il de sa forte voix de marchand forain. Les uns 270 . Et comme Mlle de Galais refusait et voulait partir aussitôt. même au mois d’août. était assis auprès de Florentin devant deux verres de marc. ma tante ajouta : – Monsieur de Galais est ici et cause avec Florentin. creusé et rasé. presque toujours silencieux comme un homme accablé par l’âge et les souvenirs. Là aussi une lampe de porcelaine était allumée et un vieillard au doux visage. un éternel fagot de sapins qui flambait et craquait. Il y avait toujours. vous serez en paix.

c’est entendu avec monsieur de Galais. autrefois.... Et. les autres se baigneront !. » Et. monsieur Meaulnes. soudain devenue très pâle. une entente secrète que la mort seule devait briser et une amitié plus pathétique qu’un grand amour. dans le domaine singulier. J’ai tout arrangé. lui avait dit son nom. je me rappelai que Meaulnes.. pour partir. C’est bien Meaulnes qu’il s’appelle ? Mlle de Galais s’était levée. Firmin frappait à la porte de la petite chambre que j’habitais dans la cour aux pintades. François ! ajouta-t-il comme s’il y eût seulement pensé... les autres danseront.chasseront. Lorsqu’elle me tendit la main.. vous viendrez à cheval .. tu pourras amener ton ami. plus clairement que si nous avions dit beaucoup de paroles. les autres pêcheront.. À quatre heures.. près de l’étang. Il faisait nuit encore et j’eus grand-peine à retrouver mes affaires sur la table encombrée de chandeliers de 271 . à ce moment précis. il y avait entre nous. . le lendemain matin. Mademoiselle.

Le soleil se levait à peine lorsque je partis.cuivre et de statuettes de bons saints toutes neuves. Mais ma journée devait être longue : j’allais d’abord déjeuner à Sainte-Agathe pour expliquer mon absence prolongée et. 272 . et ma tante dans la cuisine souffler le feu. j’entendais Firmin gonfler ma bicyclette. chez mon ami Augustin Meaulnes. Dans la cour. poursuivant ma course. je devais arriver avant le soir à La Ferté d’Angillon. choisies au magasin pour meubler mon logis la veille de mon arrivée.

Jasmin m’avait appris à monter. Les côtes même me trouvaient plein 273 . depuis longtemps. traverser un village dans l’espace d’un instant et l’emporter tout entier d’un coup d’œil. dès le quatrième kilomètre !.III Une apparition Je n’avais jamais fait de longue course à bicyclette. Mais. Si déjà pour un jeune homme ordinaire la bicyclette est un instrument bien amusant. que ne devait-elle pas sembler à un pauvre garçon comme moi. découvrir comme à coups d’ailes les lointains de la route qui s’écartent et fleurissent à votre approche... qui naguère encore traînais misérablement la jambe.. En rêve seulement j’avais connu jusque-là course aussi charmante. en cachette.. malgré mon mauvais genou. trempé de sueur. Celle-ci était la première. descendre et s’enfoncer dans le creux des paysages . Du haut des côtes. aussi légère.

. tournant au vent dans une immense prairie. les deux mains sur mon guidon.. C’est seulement au déclin de cette journée de fin d’août que j’aperçus. Des vaches paissaient.. « Un peu avant l’entrée du bourg. descendu de bicyclette. » Il ne savait pas à quoi elle servait. la grande roue qui devait monter l’eau pour une métairie voisine. Car c’était. ou peut-être feignait-il de n’en rien savoir pour piquer ma curiosité davantage. on voit une grande roue à palettes que le vent fait tourner. Les maisons. Arrivé sur le pont. je regardais le pays où j’allais porter une si grave nouvelle..d’entrain.. Derrière les peupliers du pré se découvraient déjà les premiers faubourgs. 274 . tandis que. lorsque jadis il décrivait son village. le paysage s’épanouissait et s’ouvrait. je découvris enfin la grand-rue du village. il faut le dire. le chemin du pays de Meaulnes que je buvais ainsi.. me disait Meaulnes. À mesure que je suivais le grand détour que faisait la route pour contourner le ruisseau. cachées dans les roseaux de la prairie et j’entendais leurs cloches.

étaient toutes alignées au bord d’un fossé qui descendait la rue. Mon grand-oncle Moinel. de médaillons en boucles de cheveux morts. 275 . le dernier de tous. Et ma tante était restée toute seule dans sa bizarre petite maison où les tapis étaient faits d’échantillons cousus. de portraits de défunts. je me rappelai que la tante Moinel habitait là. de poules et de chats en papier – mais où les murs étaient tapissés de vieux diplômes. Tous ses enfants étaient morts et j’avais bien connu Ernest. amarrées dans le calme du soir. sur une petite place de La Ferté-d’Angillon. Alors la crainte et je ne sais quel obscur regret de venir troubler tant de paix commencèrent à m’enlever tout courage. C’était l’heure où dans chaque cuisine on allume un feu. voiles carguées. À point pour aggraver ma soudaine faiblesse. C’était une de mes grand-tantes. un grand garçon qui allait être instituteur. le vieux greffier. l’avait suivi de près.où l’on entrait en passant sur un petit pont de bois. les tables couvertes de coqs. comme autant de barques.

. Lorsque j’eus découvert la petite place où se tenait sa maison. une main que j’avais derrière le dos. elle me prit maladroitement. elle me 276 . elle portait une sorte de chapeau-capote-capeline sur le faîte de la tête. Avec un mystère parfaitement inutile puisque nous étions tous les deux seuls. je l’appelai bien fort par la porte entrouverte. elle était la bizarrerie et la bonne humeur mêmes. Puis comme je faisais mine de demander des explications ou de la remercier. et je l’entendis tout au bout des trois pièces en enfilade pousser un petit cri suraigu : – Eh là ! Mon Dieu ! Elle renversa son café dans le feu – à cette heure-là comment pouvait-elle faire du café ? – et elle apparut. montrant le reste de ses dents très fines. et elle riait à petits coups. tout en haut de son front immense et cabossé où il y avait de la femme mongole et de la hottentote . elle me glissa une petite pièce que je n’osai pas regarder et qui devait être de un franc. Mais tandis que je l’embrassais. Très cambrée en arrière. hâtivement....Avec tant de regrets et de deuil.

parce qu’ils ne pouvaient pas l’emporter. Le dîner fut aussi étrange – à la fois triste et bizarre – que l’avait été la réception. en soixante-dix. tantôt elle l’enlevait. Je me rappelai seulement alors. et tantôt la posait sur la petite table couverte de plats et de vases ébréchés ou fendus. – Celui-là. la brave femme n’attendait pas que j’eusse soufflé pour me cacher dans la main ses très minces économies de la journée. Toujours une bougie à portée de la main. toujours empruntant.donna une bourrade en criant : – Va donc ! Ah ! je sais bien ce que c’est ! Elle avait toujours été pauvre. disait-elle sans amertume mais de sa voix de fausset. me laissant dans l’ombre. – J’ai toujours été bête et toujours malheureuse. les Prussiens lui ont cassé les anses. en revoyant ce 277 . Persuadée que les sous me préoccupaient comme elle. Et par la suite c’est toujours ainsi qu’elle m’accueillit. toujours dépensant. disait-elle.

de toutes les histoires du vieux greffier accoudé devant sa bouteille de boisson rose. » Elle passait pour avoir la tête farcie de ces sornettes terrifiantes. ma grandtante avait pris mon père à part pour lui raconter une histoire de revenants : « Je me retourne. une petite femme grise..grand vase à la tragique histoire. Ah ! mon pauvre Louis.. Je me souvins du triste dîner de jadis. que nous avions dîné et couché là jadis. elle vint s’asseoir à mon chevet et commença de sa voix la plus mystérieuse et la plus pointue : – Mon pauvre François. fatigué par la bicyclette. chez un spécialiste qui devait guérir mon genou... le dîner fini. Après le dîner. il faut que je te raconte à toi ce que je n’ai jamais dit à 278 .. qu’est-ce que je vois. je fus couché dans la grande chambre avec une chemise de nuit à carreaux de l’oncle Moinel... assise devant le feu. Il fallait prendre un grand express qui passait avant le jour. lorsque.. Et voici que ce soir-là. Mon père m’emmenait dans l’Yonne. Et je me souvenais aussi de mes terreurs.

au domaine des Sablonnières. Je pensai : – Mon affaire est bonne. nous distinguions sa jolie figure.personne. Le soleil se levait. l’avait invité à la noce de son fils. Il n’y avait absolument personne. Et j’écoutai. en plein hiver. me voilà terrorisé pour toute la nuit. si 279 . sur la route ? Un petit homme. Qu’est-ce que je vois tout d’un coup devant nous.. depuis la mort de notre pauvre Ernest . Nous avions loué une voiture. Nous revenions sur la route vers sept heures du matin. si blanche.. Cela nous avait coûté bien cher.. À mesure que nous approchions. Elle hochait la tête. C’était le premier mariage où nous allions tous les deux. regardant droit devant soi comme si elle se fût raconté l’histoire à elle-même : – Je revenais d’une fête avec Moinel. beau comme le jour. qui nous regardait venir. un petit jeune homme arrêté. très riche.. qui ne bougeait pas. et j’y avais rencontré ma sœur Adèle que je n’avais pas vue depuis quatre ans ! Un vieil ami de Moinel. comme il y a dix ans !.

. De près. Frantz de Galais.. je tremblais comme la feuille .. lorsque le cheval s’est arrêté. Je lui dis : » – Regarde ! C’est une apparition ! » Il me répond tout bas.. un béret sale et un pantalon long. vieille bavarde.jolie que cela faisait peur !. furieux : » – Je l’ai bien vu ! Tais-toi donc. monsieur et madame ? » Aussitôt nous l’avons fait monter.. le front en sueur. » Je prends le bras de Moinel .. je suis une jeune fille. dis-je. Et devines-tu à qui nous avions affaire ? C’était la fiancée du jeune homme des Sablonnières. qui disait : » – Je ne suis pas un homme. cela avait une figure pâle. je croyais que c’était le Bon Dieu !. Voulez-vous bien me prendre dans votre voiture. » Il ne savait que faire . chez qui nous étions invités aux noces ! – Mais il n’y a pas eu de noces. À peine assise... Nous entendîmes sa voix douce. Je me suis sauvée et je n’en puis plus. puisque 280 . elle a perdu connaissance.

malgré le froid et le grand vent. et là. non. Elle était persuadée que tant de bonheur était impossible . C’était une des filles d’un pauvre tisserand. et lorsque enfin Frantz est venu la chercher. Alors ma folle s’est imaginé je ne sais quoi . Le jeune homme. Puisque cette pauvre folle s’était mis dans la tête mille folies qu’elle nous a expliquées. Il n’y a pas eu de noces. Valentine a pris peur. était plein d’attentions pour l’aînée. » Son fiancé a reçu d’elle une lettre où elle lui déclarait qu’elle allait rejoindre un jeune homme 281 . par délicatesse certainement et parce qu’il aimait la cadette. pour être sûre de n’être pas suivie. Il se promenait avec elle et sa sœur dans le Jardin de l’Archevêché à Bourges.la fiancée s’est sauvée ! – Eh bien. elle a dit qu’elle allait chercher un fichu à la maison . elle a revêtu des habits d’homme et s’est enfuie à pied sur la route de Paris. fit-elle toute penaude en me regardant. que toutes les merveilles qu’il lui décrivait étaient imaginaires. que le jeune homme était trop jeune pour elle .

» Oui. même quand il gelait à pierre fendre. C’est elle qui a recollé toute la tapisserie que tu vois là. Et on la découvrait là. Et depuis son passage les hirondelles nichent dehors. me disait-elle. elle trouvait toujours un prétexte pour aller dans la cour. Elle est restée chez nous une bonne partie de l’hiver. arrangeait des chapeaux et nettoyait la maison avec rage. Puis nous lui avons donné à manger et elle a dormi auprès du feu quand nous avons été de retour. ou sur le devant de la porte. que si j’étais sa femme. mais en attendant. on a vu le sang dans le bois . pleurant de 282 .. elle taillait. Mais. le soir.qu’elle aimait. Tout le jour. tant qu’il faisait clair. il n’avait pas du tout l’idée d’épouser sa sœur . debout. à la tombée de la nuit. son ouvrage fini. dans le jardin. mon imbécile. – Et qu’avez-vous fait de cette malheureuse fille ? – Nous lui avons fait boire une goutte. il s’est tiré une balle de pistolet . Et ce n’était pas vrai. mais on n’a jamais retrouvé son corps. cousait des robes.. » – Je suis plus heureuse de mon sacrifice. d’abord.

qu’avez-vous encore ? Voyons ! » – Rien. 283 . elle a voulu continuer son chemin sur Paris. madame Moinel ! » Et elle rentrait. abattu. je pense.. au mois de mars . » Malgré nos supplications. » Les voisins disaient : » – Vous avez trouvé une bien jolie petite bonne. » Elle ne nous a pas oubliés . » – Eh bien. Moinel lui a pris son billet à la gare et donné un peu d’argent. le jeune homme disparu pour toujours et la jeune fille mariée.tout son cœur. elle nous écrit encore pour nous demander si nous ne savons rien des Sablonnières. elle est couturière à Paris auprès de Notre-Dame . madame Moinel. je lui ai répondu que le domaine était vendu. pour la délivrer de cette idée. Une bonne fois.. Tout cela doit être vrai. je lui ai donné des robes qu’elle a retaillées. Depuis ce temps ma Valentine écrit bien moins souvent.

Cette résolution prise. Que de mal nous a fait ce Frantz romanesque ! Et je résolus de ne rien dire tant que je n’aurais pas vu mariés Augustin Meaulnes et Mlle de Galais. Delouche et Boujardon n’avaient pas tort.. La chandelle était presque au bout . C’est que nous avions juré à Frantz le bohémien de le servir comme des frères et voici que l’occasion m’en était donnée. Laissons les fous avec les fous. un 284 .Ce n’était pas une histoire de revenants que racontait la tante Moinel de sa petite voix stridente si bien faite pour les raconter. pensai-je. il me restait encore l’impression pénible d’un mauvais présage – impression absurde que je chassai bien vite.. et de lui dire ce que je venais d’apprendre ? À quoi bon le lancer dans une entreprise mille fois impossible ? Nous avions en effet l’adresse de la jeune fille . Or.. J’étais cependant au comble du malaise. était-ce le moment de gâter la joie que j’allais porter à Meaulnes le lendemain matin. mais où chercher le bohémien qui courait le monde ?..

. Je comprends bien d’ailleurs que tout cela ne t’intéresse guère... cette fois. la tête penchée sous sa capote de velours qu’elle ne quittait que pour dormir. 285 . Et lâchement.. la tête sur l’oreiller. je fermai les yeux. je vous assure.. – Allons ! tu dors. recommençait son histoire. – Mais si ! dit-elle.. Par moments.. je ne répondis pas. faisant semblant de m’assoupir.moustique vibrait . J’eus pitié d’elle et je protestai : – Mais non.. À la fin. ma tante. Je te parle là de gens que tu n’as pas connus. mais la tante Moinel. sournoisement. fit-elle d’un ton plus sourd et un peu déçu. les coudes appuyés sur ses genoux. ou peut-être pour voir si je ne m’endormais pas. elle relevait brusquement la tête et me regardait pour connaître mes impressions.

un si grand calme. que j’avais retrouvé toute la joyeuse assurance d’un porteur de bonne nouvelle. Augustin et sa mère habitaient l’ancienne maison d’école. quand j’arrivai dans la grand-rue.. À la mort de son père. les fenêtres du rez-de-chaussée qui donnaient sur la rue étaient si hautes que 286 .. et qu’un héritage avait enrichi. Meaulnes avait voulu qu’on achetât l’école où le vieil instituteur avait enseigné pendant vingt années. si familiers. Non pas qu’elle fût d’aspect fort aimable : c’était une grosse maison carrée comme une mairie qu’elle avait été . retraité depuis longtemps. où lui-même avait appris à lire. un si beau temps de vacances.IV La grande nouvelle Il faisait. et sur tout le bourg passaient des bruits si paisibles. le lendemain matin.

comme par une nuit de veille . Mais. et la cour de derrière... elle me reconnut et sourit : – Vous arrivez à temps. On eût dit.. qu’elle avait dû mettre sécher dès la première heure de cette longue matinée de vacances. tant elle montrait d’assurance. 287 . Dans le couloir compliqué où s’ouvraient quatre portes. et elle baissait tristement la tête d’un air songeur. où il n’y avait pas un arbre et dont un haut préau barrait la vue sur la campagne.personne n’y regardait jamais . des mèches lui battaient la figure . Ses cheveux gris étaient à demi défaits . était bien la plus sèche et la plus désolée cour d’école abandonnée que j’aie jamais vue.. Voyez. J’ai passé la nuit à régler ses comptes et à préparer ses affaires. dit-elle. Le train part à cinq heures. m’apercevant soudain. mais nous arriverons à tout apprêter. son visage régulier sous sa coiffure ancienne était bouffi et fatigué. je trouvai la mère de Meaulnes rapportant du jardin un gros paquet de linge. je rentre le linge que j’ai fait sécher pour le départ d’Augustin.

en forme de cœur. dès qu’il m’eut reconnu. – Montez. Or. il y avait encore. quand il ne battait pas la contrée. les chaises des conseillers municipaux. Meaulnes écrivait. vous le trouverez dans la mairie en train d’écrire. Dans ce lieu qui semblait fait pour quelque rentier de village. Sur une longue estrade qui tenait tout le fond de la salle. assis sur un vieux fauteuil qui était celui du maire. Meaulnes se retirait.qu’elle-même avait pris cette décision. deux sur le bourg.. d’un air de profond 288 . devant une table à tapis vert. mais non pas avec la précipitation que j’avais imaginée : – Seurel ! dit-il seulement. Il se leva. durant les longues vacances. En hâte je grimpai l’escalier. trempant sa plume au fond d’un encrier de faïence démodé. ouvris la porte de droite où l’on avait laissé l’écriteau Mairie. deux sur la campagne. et me trouvai dans une grande salle à quatre fenêtres. ornée aux murs des portraits jaunis des présidents Grévy et Carnot. Au centre. dit-elle. sans doute ignorait-elle même où Meaulnes devait aller..

. il avait pris une décision sans se soucier des mots qu’il faudrait pour l’expliquer. renversé en arrière.. il ne songea pas même à me tendre la main. Comme autrefois et comme toujours. me regardant sans me voir. le même grand gars au visage osseux. il était absorbé par ce qu’il allait me dire. homme lent à commencer de parler. Et maintenant que j’étais devant lui. C’était. D’un bond j’étais monté sur l’estrade.étonnement. que par instants sa grande passion de jadis dissipait.. ainsi que sont les solitaires. appuyé contre la table. et l’air profondément gêné. à la tête rasée. les mains derrière le dos. les chasseurs et les hommes d’aventures. il commençait seulement à ruminer péniblement les paroles nécessaires. Mais sur l’ardeur des années passées on croyait voir comme un voile de brume. Mais. Il s’était tourné vers moi. chose étrange à dire. Déjà.. 289 . Il paraissait très troublé de me voir. Une moustache inculte commençait à lui traîner sur les lèvres. Toujours ce même regard loyal.

tu sais ce qu’était pour moi mon étrange aventure de Sainte-Agathe. un très long voyage. – Oui. – Seurel ! dit-il. Cet espoir-là perdu.. je n’osais plus rien dire et ne savais par où commencer ma mission.. comme quelqu’un qui veut se justifier. sentant que j’allais tout à l’heure. Un instant décontenancé. réduire à néant cette décision que je ne comprenais pas. quand j’ai vu que tout était fini et qu’il ne valait 290 .. pour un long voyage ? – Si. d’un mot. demanda-t-il. C’était ma raison de vivre et d’avoir de l’espoir. je pense... Comment vivre à la façon de tout le monde ! » Eh bien j’ai essayé de vivre là-bas. Ce n’est pas. – Ah ! elle t’a dit ?. où j’avais passé la nuit et que j’avais été bien surpris de voir Mme Meaulnes préparer le départ de son fils.. à Paris. je lui racontais avec gaieté comment j’étais venu. que pouvais-je devenir ?.Cependant. Mais lui-même parla enfin.

l’écoutant sans le regarder.plus même la peine de chercher le Domaine perdu. Suivit un moment de silence pendant lequel je décidai de commencer à parler et préparai mes 291 .. explique-toi mieux ! Pourquoi ce long voyage ? As-tu quelque faute à réparer ? Une promesse à tenir ? – Eh bien. je ne savais que penser de ces explications obscures : – Enfin. sincèrement. répondit-il.. Et peut-être aussi d’une faute à réparer. Et lorsque. dis-je. la tête basse.. j’ai décidé un jour de faire comme les autres. délibérément. Tu te souviens de cette promesse que j’avais faite à Frantz ?.. Mais un homme qui a fait une fois un bond dans le paradis. soulagé il ne s’agit que de cela.. – De cela.. Meaulnes.. ce jour-là j’ai amassé du remords pour longtemps. comment pourrait-il s’accommoder ensuite de la vie de tout le monde ? Ce qui est le bonheur des autres m’a paru dérision. oui.. Les deux en même temps. – Ah ! fis-je. » Assis sur une chaise de l’estrade.

mots. – Il n’y a qu’une explication à laquelle je crois, dit-il encore. Certes, j’aurais voulu revoir une fois Mlle de Galais, seulement la revoir... Mais, j’en suis persuadé maintenant, lorsque j’avais découvert le Domaine sans nom, j’étais à une hauteur, à un degré de perfection et de pureté que je n’atteindrai jamais plus. Dans la mort seulement, comme je te l’écrivais un jour, je retrouverai peut-être la beauté de ce temps-là... Il changea de ton pour reprendre avec une animation étrange, en se rapprochant de moi : – Mais, écoute, Seurel ! Cette intrigue nouvelle et ce grand voyage, cette faute que j’ai commise et qu’il faut réparer, c’est, en un sens, mon ancienne aventure qui se poursuit... Un temps, pendant lequel péniblement il essaya de ressaisir ses souvenirs. J’avais manqué l’occasion précédente. Je ne voulais pour rien au monde laisser passer celle-ci ; et, cette fois, je parlai – trop vite, car je regrettai amèrement plus tard, de n’avoir pas attendu ses aveux.

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Je prononçai donc ma phrase, qui était préparée pour l’instant d’avant, mais qui n’allait plus maintenant. Je dis, sans un geste, à peine en soulevant un peu la tête : – Et si je venais t’annoncer que tout espoir n’est pas perdu ?... Il me regarda, puis, détournant brusquement les yeux, rougit comme je n’ai jamais vu quelqu’un rougir : une montée de sang qui devait lui cogner à grands coups dans les tempes... – Que veux-tu dire ? demanda-t-il enfin, à peine distinctement. Alors, tout d’un trait, je racontai ce que je savais, ce que j’avais fait, et comment, la face des choses ayant tourné, il semblait presque que ce fût Yvonne de Galais qui m’envoyât vers lui. Il était maintenant affreusement pâle. Durant tout ce récit, qu’il écoutait en silence, la tête un peu rentrée, dans l’attitude de quelqu’un qu’on a surpris et qui ne sait comment se défendre, se cacher ou s’enfuir, il ne m’interrompit, je me rappelle, qu’une seule fois.
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Je lui racontais, en passant, que toutes les Sablonnières avaient été démolies et que le Domaine d’autrefois n’existait plus : – Ah ! dit-il, tu vois... (comme s’il eût guetté une occasion de justifier sa conduite et le désespoir où il avait sombré) tu vois : il n’y a plus rien... Pour terminer, persuadé qu’enfin l’assurance de tant de facilité emporterait le reste de sa peine, je lui racontai qu’une partie de campagne était organisée par mon oncle Florentin, que Mlle de Galais devait y venir à cheval et que lui-même était invité... Mais il paraissait complètement désemparé et continuait à ne rien répondre. – Il faut tout de suite décommander ton voyage, dis-je avec impatience. Allons avertir ta mère... Et comme nous descendions tous les deux : – Cette partie de campagne ?... me demanda-til avec hésitation. Alors, vraiment, il faut que j’y aille ?... – Mais, voyons, répliquai-je, cela ne se
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demande pas. Il avait l’air de quelqu’un qu’on pousse par les épaules. En bas, Augustin avertit Mme Meaulnes que je déjeunerais avec eux, dînerais, coucherais là et que, le lendemain, lui-même louerait une bicyclette et me suivrait au Vieux-Nançay. – Ah ! très bien, fit-elle, en hochant la tête, comme si ces nouvelles eussent confirmé toutes ses prévisions. Je m’assis dans la petite salle à manger, sous les calendriers illustrés, les poignards ornementés et les outres soudanaises qu’un frère de M. Meaulnes, ancien soldat d’infanterie de marine, avait rapportés de ses lointains voyages. Augustin me laissa là un instant, avant le repas, et, dans la chambre voisine, où sa mère avait préparé ses bagages, je l’entendis qui lui disait, en baissant un peu la voix, de ne pas défaire sa malle, – car son voyage pouvait être seulement retardé...

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V
La partie de plaisir J’eus peine à suivre Augustin sur la route du Vieux-Nançay. Il allait comme un coureur de bicyclette. Il ne descendait pas aux côtes. À son inexplicable hésitation de la veille avaient succédé une fièvre, une nervosité, un désir d’arriver au plus vite, qui ne laissaient pas de m’effrayer un peu. Chez mon oncle il montra la même impatience, il parut incapable de s’intéresser à rien jusqu’au moment où nous fûmes tous installés en voiture, vers dix heures, le lendemain matin, et prêts à partir pour les bords de la rivière. On était à la fin du mois d’août, au déclin de l’été. Déjà les fourreaux vides des châtaigniers jaunis commençaient à joncher les routes blanches. Le trajet n’était pas long ; la ferme des
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Aubiers, près du Cher où nous allions, ne se trouvait guère qu’à deux kilomètres au-delà des Sablonnières. De loin en loin, nous rencontrions d’autres invités en voiture, et même des jeunes gens à cheval, que Florentin avait conviés audacieusement au nom de M. de Galais... On s’était efforcé comme jadis de mêler riches et pauvres, châtelains et paysans. C’est ainsi que nous vîmes arriver à bicyclette Jasmin Delouche, qui, grâce au garde Baladier, avait fait naguère la connaissance de mon oncle. – Et voilà, dit Meaulnes en l’apercevant, celui qui tenait la clef de tout, pendant que nous cherchions jusqu’à Paris. C’est à désespérer ! Chaque fois qu’il le regardait sa rancune en était augmentée. L’autre, qui s’imaginait au contraire avoir droit à toute notre reconnaissance, escorta notre voiture de très près, jusqu’au bout. On voyait qu’il avait fait, misérablement, sans grand résultat, des frais de toilette, et les pans de sa jaquette élimée battaient le garde-crotte de son vélocipède... Malgré la contrainte qu’il s’imposait pour être
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aimable, sa figure vieillotte ne parvenait pas à plaire. Il m’inspirait plutôt à moi une vague pitié. Mais de qui n’aurais-je pas eu pitié durant cette journée-là ?... Je ne me rappelle jamais cette partie de plaisir sans un obscur regret, comme une sorte d’étouffement. Je m’étais fait de ce jour tant de joie à l’avance. Tout paraissait si parfaitement concerté pour que nous soyons heureux. Et nous l’avons été si peu !... Que les bords du Cher étaient beaux, pourtant ! Sur la rive où l’on s’arrêta, le coteau venait finir en pente douce et la terre se divisait en petits prés verts, en saulaies séparées par des clôtures, comme autant de jardins minuscules. De l’autre côté de la rivière les bords étaient formés de collines grises, abruptes, rocheuses ; et sur les plus lointaines on découvrait, parmi les sapins, de petits châteaux romantiques avec une tourelle. Au loin, par instants, on entendait aboyer la meute du château de Préveranges. Nous étions arrivés en ce lieu par un dédale de
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petits chemins, tantôt hérissés de cailloux blancs, tantôt remplis de sable – chemins qu’aux abords de la rivière les sources vives transformaient en ruisseaux. Au passage, les branches des groseilliers sauvages nous agrippaient par la manche. Et tantôt nous étions plongés dans la fraîche obscurité des fonds de ravins, tantôt au contraire, les haies interrompues, nous baignions dans la claire lumière de toute la vallée. Au loin sur l’autre rive, quand nous approchâmes, un homme accroché aux rocs, d’un geste lent, tendait des cordes à poissons. Qu’il faisait beau, mon Dieu ! Nous nous installâmes sur une pelouse, dans le retrait que formait un taillis de bouleaux. C’était une grande pelouse rase, où il semblait qu’il y eût place pour des jeux sans fin. Les voitures furent dételées ; les chevaux conduits à la ferme des Aubiers. On commença à déballer les provisions dans le bois, et à dresser sur la prairie de petites tables pliantes que mon oncle avait apportées. Il fallut, à ce moment, des gens de bonne
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le tirer. et nous allâmes nous poster près du pont suspendu. Puis plus rien. Meaulnes me suivit. trois enfants dans une voiture à âne. Il arriva encore une voiture du VieuxNançay. Si. les enfants de l’ancien jardinier des Sablonnières. qui m’ont pris par la main.. je crois bien. tâchant tant bien que mal de nous distraire. des paysans inconnus avec une grande fille enrubannée.. alors Meaulnes. parlant du passé. jadis.volonté. cogner sur lui tant qu’ils purent . prétendit s’être trompé. au carrefour de plusieurs sentiers et du chemin qui venait des Sablonnières. le premier soir de la fête. et m’ont conduit au dîner. Ce sont eux. Je leur demandai s’ils avaient rencontré sur la route M. dit Meaulnes.. l’âne ne voulant plus marcher.. – Il me semble que je les reconnais. et Mlle de Galais. Mais à ce moment. L’un d’eux répondit 300 . les enfants descendirent pour le piquer. Je m’offris aussitôt . déçu. nous attendions. Marchant de long en large. pour aller à l’entrée du grand chemin voisin guetter les derniers arrivants et leur indiquer où nous étions.

me disait Meaulnes. l’autre : « Je pense que oui. Nous reprîmes notre attente. fit mine de le 301 . le pauvre garçon. en contrebas. qu’il passait sur Jasmin. les autres poussant derrière la voiture. cet imbécile. un lièvre ou un écureuil avait dû déboucher d’un fourré. » Et nous ne fûmes pas plus avancés. pour assurer sa contenance.qu’il ne savait pas . les uns tirant l’ânon par la bride. Un énervement bizarre et presque comique. Meaulnes regardait fixement le détour du chemin des Sablonnières. guettant avec une sorte d’effroi la venue de la jeune fille qu’il avait tant cherchée jadis. Jasmin. Il fait ce qu’il peut. s’était emparé de lui. Et je lui répondais : – Mais laisse-le. un groupe d’invités où Delouche essayait de faire bonne figure : – Regarde-le pérorer. monsieur. Là-bas. Du petit talus où nous étions grimpés pour voir au loin le chemin. Augustin ne désarmait pas. nous apercevions sur la pelouse. Ils descendirent enfin vers la pelouse.

Meaulnes aussi . me laissant tout seul. Je redescends avec les autres. Je répondis : – Mais puisqu’elle a promis.. dit-il. bon ! Il court. tout à l’heure. je sens qu’elle ne viendra jamais – qu’il est impossible qu’au bout de ce chemin. mais ce ne fut qu’un éclair. Mais à la fin. Sois donc plus patient ! Il recommença de guetter. Après un nouveau quart d’heure : – Si elle ne venait pas ?.poursuivre : – Allons. incapable de supporter plus longtemps cette attente intolérable : – Écoute-moi. dit-il. Je ne sais ce qu’il y a maintenant contre moi : mais si je reste là. elle apparaisse.. Et il s’en alla vers la pelouse. 302 . fit Meaulnes. comme si vraiment cette audace-là dépassait toutes les autres ! Et cette fois je ne pus m’empêcher de rire.. Je fis quelque cent mètres sur la petite route.. maintenant.

de l’impatience et 303 . marchait M. si fringant ce matin-là qu’elle était obligée de tirer sur les rênes pour l’empêcher de trotter. je n’ose monter que lui. péniblement. sauta prestement à terre. et confiant les rênes à son père se dirigea vers moi qui accourais : – Je suis bien heureuse. chacun à tour de rôle se servant de la vieille monture. sous cette grâce en apparence si paisible. de vous trouver seul. je n’irai plus à cheval. dit-elle. Quand la jeune fille me vit tout seul. montée en amazone sur son vieux cheval blanc.pour passer le temps. elle sourit. je sentais sous cette animation charmante. en silence. et. Il est trop laid et trop vieux d’abord . de Galais. Et au premier détour j’aperçus Yvonne de Galais. quand il sera mort. Sans doute ils avaient dû se relayer sur la route. ni le mettre avec les autres chevaux. puis je crains toujours qu’il ne soit blessé par un autre. Chez Mlle de Galais. Car je ne veux montrer à personne qu’à vous le vieux Bélisaire. À la tête du cheval. Or. comme chez Meaulnes.

lorsque Meaulnes l’aperçut pour la première fois. de son air à la fois si sérieux et si enfantin. Tous les invités éparpillés ou jouant au loin s’étaient dressés et rassemblés pour l’accueillir . de l’avoine.presque de l’anxiété. elle descendit vers la berge du lac. proche de la route. sans mot dire comme toujours. à son front. il y avait autour de ses yeux.. elle s’avançait vers les invités. Je marchais auprès d’elle. Malgré ses joues et ses pommettes roses.. une pâleur violente où se lisait tout son trouble. Et Mlle de Galais arriva sur la pelouse comme jadis. Le vieux M. Elle parlait plus vite qu’à l’ordinaire. Nous convînmes d’attacher Bélisaire à un arbre dans un petit bois. de Galais. il y eut un bref instant de 304 . par endroits. De la ferme je promis d’envoyer tout à l’heure du foin. Donnant le bras à son père. je l’imagine. écartant de sa main gauche le pan du grand manteau léger qui l’enveloppait. de la paille. sortit le licol des fontes et attacha la bête – un peu bas à ce qu’il me sembla.

d’un mouvement inconscient et gêné. Puis le groupe entoura Mlle de Galais. Le tour allait venir de mon compagnon . À la fin. On lui présenta les jeunes filles et les jeunes gens qu’elle ne connaissait pas.. et je me sentais aussi anxieux qu’il pouvait l’être. Mais avant que j’eusse pu rien dire. Meaulnes s’était mêlé au groupe des jeunes hommes et rien ne pouvait le distinguer de ses compagnons. sa rude tête rasée de paysan. la si belle jeune fille qui venait. Je le voyais. sinon sa haute taille : encore y avait-il là des jeunes gens presque aussi grands que lui. regardant fixement.silence pendant lequel chacun la regarda s’approcher. Je me disposais à faire moi-même cette présentation. comme tous les autres. vêtu de gris.. il avait passé sa main sur sa tête nue. immobile. la jeune fille s’avançait vers lui avec une décision et une 305 . pas un geste ni un pas en avant. pourtant. comme pour cacher. Il ne fit rien qui pût le désigner à l’attention. au milieu de ses compagnons aux cheveux bien peignés.

Et elle lui tendit la main.gravité surprenantes : – Je reconnais Augustin Meaulnes. 306 . dit-elle.

les promenades en bateau dans l’étang voisin se furent un peu partout organisés. C’est vers la fin de la soirée seulement. comme je me trouvais isolé entre Delouche et M. Un malheureux hasard voulut qu’ils ne fussent point réunis pour le déjeuner à la même petite table. de la main. les conversations. lorsque les jeux. et les deux jeunes gens se trouvèrent séparés. que Meaulnes. un signe d’amitié. À plusieurs reprises. se trouva en présence de la jeune fille. Mais Meaulnes semblait avoir repris confiance et courage. de nouveau. la baignade. Nous étions à causer avec Delouche.VI La partie de plaisir (fin) De nouveaux venus s’approchèrent presque aussitôt pour saluer Yvonne de Galais. je vis de loin mon compagnon qui me faisait. de Galais. assis sur des 307 .

comme les autres. pourquoi nous ne canotions pas sur le lac des Aubiers. – Le courant est trop fort. Et il se fit un silence gêné. Elle nous demanda. je me rappelle. 308 . dit Meaulnes. Mais cela est bien monotone et nous avons été vite fatigués. nous l’avons vendu. dit-elle presque à voix basse. dit-elle. de Galais. quittant délibérément un groupe de jeunes gens où elle paraissait s’ennuyer. – Je saurai bien. où le retrouver. un canot à pétrole ou un bateau à vapeur comme celui d’autrefois. dit-il. – Nous ne l’avons plus. nous risquerions d’être emportés. – Eh bien ! pourquoi n’iriez-vous pas sur la rivière.chaises de jardin que nous avions apportées lorsque. Jasmin en profita pour annoncer qu’il allait rejoindre M. Mlle de Galais s’approcha de nous. – Il nous faudrait. – Nous avons fait quelques tours cet aprèsmidi. répondis-je.

Mais invariablement. Et chaque fois la jeune fille au supplice devait lui répéter que tout était disparu : la vieille demeure si étrange et si compliquée. Je pensai moi aussi à m’éloigner. les enfants aux charmants costumes. et dispersés. que je jugeai prudent de ne pas le faire. mais je sentais les deux jeunes gens si gênés. Peut-être même avait-il été jusqu’à lui confier le secret de l’existence de Bélisaire et le lieu de sa cachette... comblé . avec un entêtement dont il ne se rendait certainement pas compte. Meaulnes en revenait à toutes les merveilles de jadis. tant de précaution de la mienne servirent à peu de chose. M. au début de la soirée. Tant de discrétion de la part de Jasmin. asséché.Bizarrerie du hasard ! Ces deux êtres si parfaitement dissemblables s’étaient plu et depuis le matin ne se quittaient guère. le grand étang.. de déférence et de qualités. pour me dire que j’avais là un ami plein de tact.. si anxieux l’un en face de l’autre. 309 . abattue . Ils parlèrent. de Galais m’avait pris à part un instant.

.. Les poneys sont vendus aussi ? Il n’y a plus de chevaux au Domaine ?. le vieux luth brisé. avec une passion insolite. cédait à son idée fixe.. Vainement j’essayais de faire diversion à la tristesse qui nous gagnait tous les trois. que la jeune fille ne lui rapporterait pas une épave capable de prouver qu’ils n’avaient pas rêvé tous les deux.. Alors il évoqua les objets de sa chambre : les candélabres.. comme s’il eût voulu se persuader que rien ne subsistait de sa belle aventure. la grande glace. le conducteur de la vieille berline.– Ah ! faisait simplement Meaulnes avec désespoir et comme si chacune de ces disparitions lui eût donné raison contre la jeune fille ou contre moi.. Elle ne parla pas de Bélisaire.. » Elle répondit qu’il n’y en avait plus. D’une question abrupte. Il s’enquérait de tout cela. « . Il demandait des renseignements sur tout ce qu’il avait vu autrefois : les petites filles. comme le plongeur rapporte du fond de 310 ... les poneys de la course. Meaulnes. Nous marchions côte à côte. de nouveau..

s’il n’est pas mort. » Déjà M. de Galais et moi. pour le pauvre Frantz. Mlle de Galais et moi.. si charmant ! Mais tout a disparu avec lui le soir de ses fiançailles manquées. Nous sommes devenus pauvres .l’eau un caillou et des algues. C’était un être si étrange. de Galais était ruiné sans que nous le sachions. nous ne pûmes nous empêcher de sourire tristement : elle se décida à lui expliquer : – Vous ne reverrez pas le beau château que nous avions arrangé. » Que Frantz revienne. que la noce interrompue se fasse et peut-être tout redeviendra-t-il comme c’était autrefois... Frantz avait fait des dettes et ses anciens camarades – apprenant sa disparition. M. » Nous passions notre vie à faire ce qu’il demandait. Qu’il retrouve ses amis et sa fiancée . ont aussitôt réclamé auprès de nous. Mais le 311 . Mme de Galais est morte et nous avons perdu tous nos amis en quelques jours..

et une fois. le soleil vers son déclin allongeait nos ombres sur l’herbe . nous marchions tous les trois sans bruit : Augustin avait à sa droite près de lui la jeune fille qu’il avait crue perdue pour toujours. cet éloignement. son charmant visage inquiet . d’un geste plein de confiance et de faiblesse. à cette heure ? Nous approchions du petit bois où le matin M. Pourquoi le grand Meaulnes était-il là comme un étranger. trois ans plus tôt. pour lui répondre. elle tournait vers lui lentement. peut-être. sans folie. cette impuissance à être heureux. Lorsqu’il posait une de ces dures questions. qu’il y avait en lui. de Galais avait attaché Bélisaire . D’où venait donc ce vide. il n’eût pu le supporter sans effroi. elle avait posé doucement sa main sur son bras. pensif. en lui parlant. à 312 . Et il ne demanda plus rien. Sur l’herbe courte et légèrement jaunie déjà.passé peut-il renaître ? – Qui sait ! dit Meaulnes. comme quelqu’un qui n’a pas trouvé ce qu’il cherchait et que rien d’autre ne peut intéresser ? Ce bonheur-là.

sans retour !. C’était la voix jeune et lointaine de quelqu’un qui mène ses bêtes à l’abreuvoir. la ferme du bord de l’eau.. Mes souliers sont rouges.l’autre bout de la pelouse. Adieu.. le dernier soir de la fête. quand déjà tout s’était écroulé. Adieu.. comme un bourdonnement heureux. assourdis par l’éloignement... nous entendions. et nous restions silencieux dans ce calme admirable. mais que l’homme étirait et alanguissait comme une vieille balade triste : Mes souliers sont rouges. Ce n’était rien qu’un de ces airs que chantaient les paysans attardés. mes amours. dans la direction des Aubiers.... Rien qu’un souvenir – le plus misérable 313 .. les voix des joueurs et des fillettes. un air rythmé comme un air de danse.. Meaulnes avait levé la tête et écoutait. au Domaine sans nom. lorsque nous entendîmes chanter de l’autre côté du bois.

. Pensive et accablée. elle devait regarder ainsi. J’hésitais à répondre. Que de fois.. le passage par où s’en irait à jamais le grand Meaulnes ! Elle se retourna vers moi : – Il n’est pas heureux. devait d’un saut avoir gagné la ferme et qui maintenant revenait par le bois. puis plus rien. plus tard. il s’engagea dans le petit bois.– de ces beaux jours qui ne reviendraient plus.. Je regardai la jeune fille. Oh ! je vais aller voir qui c’est. pensivement. dit-elle douloureusement. qui. on entendit encore une seconde l’homme siffler ses bêtes en s’éloignant . Et. Presque aussitôt la voix se tut . Elle ajouta : – Et peut-être que je ne puis rien faire pour lui ?. craignant que Meaulnes. elle avait les yeux fixés sur le taillis où Meaulnes venait de disparaître. ne surprît notre conversation. tout de suite.. – Mais vous l’entendez ? dit Meaulnes à mivoix. Mais j’allais l’encourager 314 .

effrayé. partit un cri . tout en risquant d’essuyer de dangereux coups de sabots. les deux hommes avaient essayé de le délivrer. mais si maladroitement qu’ils avaient réussi à l’empêtrer davantage. puis nous entendîmes un piétinement comme d’un cheval qui pétarade et le bruit d’une dispute à voix entrecoupées. Mlle de Galais me suivit de loin. lui dire de ne pas craindre de brusquer le grand gars . car j’entendis. 315 . il s’était débattu furieusement .cependant . Du fond de la pelouse on avait dû remarquer notre mouvement. de l’autre côté du bois.. de Galais et Delouche. il n’avait pas bougé jusqu’au moment où M. les cris des gens qui accouraient. attaché trop bas. au moment où j’entrai dans le taillis. s’était pris une patte de devant dans sa longe . Le vieux Bélisaire. au cours de leur promenade. excité par l’avoine insolite qu’on lui avait donnée. qu’un secret sans doute le désespérait et que jamais de lui-même il ne se confierait à elle ni à personne – lorsque soudain.. Je compris tout de suite qu’il était arrivé un accident au vieux Bélisaire et je courus vers l’endroit d’où venait tout le tapage. s’étaient approchés de lui .

qui a bien pu l’attacher de la sorte ! Et lui laisser sa selle sur le dos toute la journée ? Et qui a eu l’audace de seller ce vieux cheval. cria-t-il. – Tais-toi donc ! C’est ta faute encore. car le mal était déjà fait . bon tout au plus pour une carriole. Meaulnes. penché. sa selle à demi dessanglée sur le dos. mais il ne vit personne. Lorsqu’il releva la tête. le cheval devait avoir un nerf foulé. il avait bousculé les deux hommes au risque de les envoyer rouler dans le buisson. Furieux de tant de gaucherie. presque tout le monde était là. – Je me demande. Je t’ai 316 . Trop tard. une patte repliée sous son ventre et toute tremblante. rassemblé. car il se tenait piteusement la tête basse. quelque chose de brisé peut-être. était tombé sur le groupe. le tâtait et l’examinait sans rien dire. Avec précaution mais en un tour de main il avait délivré Bélisaire. Delouche voulut dire quelque chose – tout prendre sur lui.C’est à ce moment que par hasard Meaulnes. revenant des Aubiers. Il était fâché rouge.

de Galais. Il bégaya : – Les officiers de marine ont l’habitude. dit Meaulnes sans répondre. Et je vis alors qu’il prenait un plaisir amer et désespéré à aggraver la situation.. Mon cheval. qui n’avait rien dit encore.. En le baignant dans le gué.. Et se baissant de nouveau.vu tirer bêtement sur sa longe pour le dégager. – Il faut.. Il souffla un instant... Je crus qu’il allait changer de ton. emmener tout de suite ce vieux cheval. à tout briser à jamais. – Ah ! il est à vous ? dit Meaulnes un peu calmé.. pendant 317 . eut le tort de vouloir sortir de sa réserve. Quelqu’un suggéra : – Peut-être que de l’eau fraîche.. M. en disant avec insolence : – Eh bien je ne vous fais pas mon compliment. très rouge. faire des excuses. en tournant la tête de côté vers le vieillard. il se remit à frotter le jarret du cheval avec le plat de la main.

. une à une.qu’il peut encore marcher. qui n’osa pas la regarder.. ses couverts . Elle prit la bête par les rênes. – et il n’y a pas de temps à perdre ! – le mettre à l’écurie et ne jamais plus l’en sortir.. Mais lle M de Galais les remercia vivement. tenant dans sa main étroite la grosse rêne de cuir. Le vent de cette fin d’été était si tiède sur le chemin des Sablonnières qu’on se serait cru au mois de mai. et les feuilles des haies tremblaient à la brise du sud. comme on donne à quelqu’un la main. on démonta les tables . Plusieurs jeunes gens s’offrirent aussitôt. Le visage en feu. plutôt pour s’approcher d’elle davantage que pour la conduire.. avec des chapeaux levés et des mouchoirs agités.. 318 . chacun ramassa ses paquets.. Triste fin de soirée ! Peu à peu. Son père marchait péniblement à côté d’elle. elle dit au revoir à tout le monde. on plia les chaises. son bras à demi sorti du manteau. les voitures chargées de bagages et de gens partirent. prête à fondre en larmes. Nous la vîmes partir ainsi. et même à Meaulnes décontenancé.

Je reviendrai tout seul. rebroussant chemin. nous partîmes. Et d’un bond. ses regrets et sa grosse déception. Ne vous occupez pas de moi. emportés vivement. Nous aussi. À notre stupéfaction. par notre beau cheval alezan. Il dut arriver 319 . la main au garde-boue de la voiture. tourna soudain vers moi son visage bouleversé par une irrésistible montée de larmes. voulez-vous ? dit-il en mettant la main sur l’épaule de Florentin. Meaulnes et moi. le chemin des Sablonnières. il sauta à terre. – Arrêtez. qui ruminait comme nous. à pied. dans notre voiture bien suspendue. qui étions assis sur le siège de derrière. et courut jusqu’au petit chemin que nous venions de passer. nous vîmes disparaître sur la petite route l’entrée du chemin de traverse que le vieux Bélisaire et ses maîtres avaient pris. Mais alors mon compagnon – l’être que je sache au monde le plus incapable de pleurer. il se prit à courir. La roue grinça au tournant dans le sable et bientôt.Les derniers nous restâmes sur le terrain avec mon oncle Florentin. sans rien dire.

.au Domaine par cette allée de sapins qu’il avait suivie jadis. où il avait entendu. avec des sanglots. la conversation mystérieuse des beaux enfants inconnus. Et c’est ce soir-là.. qu’il demanda en mariage Mlle de Galais. vagabond caché dans les basses branches. 320 .

Sur les haies.. auprès des bourgs. Il est trois heures et demie. Mais 321 . jusqu’au soir. quatre heures. les lessives sont étendues depuis midi et sèchent à la bourrasque. l’enfant s’est assis auprès de sa mère et il lui fait raconter la journée de son mariage.. Dans chaque maison. où le grand vent souffle. Pour celui qui ne veut pas être heureux. sur la route. et le vent lui rabattra son foulard sur la bouche comme un chaud baiser soudain qui le fera pleurer. le feu de la salle à manger fait luire tout un reposoir de joujoux vernis. Fatigué de jouer. il n’a qu’à monter dans son grenier et il entendra. il n’a qu’à s’en aller dehors.VII Le jour des noces C’est un jeudi. siffler et gémir les naufrages . au commencement de février. un beau jeudi soir glacé...

Meaulnes est venu très souvent aux Sablonnières. aussi paisibles que la première entrevue avait été mouvementée. car il vient toujours par l’allée détournée qu’il a prise autrefois. qui est sa femme depuis midi. Ce sont des fermes disséminées à travers la campagne. et la maison d’école est complètement isolée sur une côte au 322 . où mon ami Meaulnes est rentré avec Yvonne de Galais. Mlle de Galais a vu tout d’un coup sa haute silhouette rapide passer derrière le rideau. au bord d’un chemin boueux. Elles ont été paisibles. il y a. On m’a nommé instituteur au hameau de Saint-Benoist-des-Champs. la maison des Sablonnières. à bicyclette ou en voiture. Plus de deux fois par semaine. De petits événements ont fait date pendant ces cinq calmes mois. Les fiançailles ont duré cinq mois. Mais c’est la seule allusion – tacite – qu’il fasse au passé. cousant ou lisant près de la grande fenêtre qui donne sur la lande et les sapins. SaintBenoist n’est pas un village.pour celui qui aime le bonheur. Le bonheur semble avoir endormi son étrange tourment.

Nous errons à la lisière des bois qui sont derrière la maison des Sablonnières... vers quatre heures de l’aprèsmidi. est maintenant très aimable avec lui. en passant par les champs. Ce sera bientôt lui le patron. qui est entrepreneur de maçonnerie au VieuxNançay. Meaulnes. au bord du 323 . alors que les gens de la noce sont déjà tous repartis. avec le plus de silence possible. sur la prière de Mlle de Galais. Et ceci explique comment nous sommes là tous deux à rôder. M. Seurel et Millie. il ne faut que trois quarts d’heure de marche pour gagner les Sablonnières. Après un déjeuner rapide.bord de la route. dans l’ancienne chapelle des Sablonnières qu’on n’a pas abattue et que les sapins cachent à moitié sur le versant de la côte prochaine. Le mariage s’est fait à midi. Je mène une vie bien solitaire . Il vient souvent me voir. mais. Delouche est maintenant chez son oncle. Florentin et les autres sont remontés en voiture. la mère de Meaulnes. Il n’est resté que Jasmin et moi.

.. le vent chargé d’une buée 324 . silence et solitude. il y a un balcon de bois. Mais sans cesse nous revenons à ce bord du taillis.. un collet tendu. dans la seule ferme qui reste des anciennes dépendances.. envahi par les herbes folles que couche le vent...grand terrain en friche. Tout autour. Les métayers sont partis au bourg pour fêter le bonheur de leurs maîtres. De temps à autre. les bauges des lièvres et les petits sillons de sable où les lapins ont gratté fraîchement. De temps à autre.. une ombre passe. d’où l’on découvre la maison silencieuse et fermée. En vain nous essayons de distraire nos pensées et de tromper notre angoisse en nous montrant. emplacement ancien du Domaine aujourd’hui abattu. Au bas de la grande croisée qui donne sur les sapins. dans le potager. Une lueur comme d’un feu allumé se reflète sur les carreaux de la fenêtre.. nous sommes remplis d’inquiétude. Sans vouloir l’avouer et sans savoir pourquoi. dans les champs environnants. au cours de notre promenade errante. la trace d’un braconnier.

un salut et comme un agenouillement devant le bonheur... en être sûr. ose à peine chanter sa joie... le visage mouillé par le vent de la plaine comme par l’embrun de la mer. c’est aussi une prière. C’est comme le rire d’une petite fille qui. quelqu’un joue. Je m’arrête un instant pour écouter en silence. Làbas. de très loin. Je pense aussi à la joie craintive encore d’une femme qui a été mettre une belle robe et qui vient la montrer et ne sait pas si elle plaira. C’est d’abord comme une voix tremblante qui. Meaulnes est là-bas près d’elle. 325 . – Écoute ! dit Jasmin tout bas. Cet air que je ne connais pas. dans sa chambre. » Et savoir cela.. a été chercher tous ses jouets et les répand devant son ami. dans la maison fermée... une supplication au bonheur de ne pas être trop cruel. je sens qu’on me touche l’épaule.qui est presque de la pluie nous mouille la figure et nous apporte la parole perdue d’un piano. suffit au contentement parfait du brave enfant que je suis. Je pense : « Ils sont heureux enfin. À ce moment.. tout absorbé.

Je le regarde.. lui-même. Il me fait signe de ne pas bouger . et. 326 .. le sourcil froncé. il écoute. la tête inclinée.

C’est l’appel à quoi Frantz nous avait fait jurer de nous rendre. haute et basse. C’est un braconnier sans doute. plus bas : – Ils sont dans le pays. n’importe où et n’importe quand. dit-il.. C’est un signal. depuis ce 327 . Puis. aujourd’hui. tous les deux. j’ai entendu. un appel sur deux notes. que j’ai déjà entendu jadis. Mais que demande-t-il ici.. celui-là ? – Cela vient de la grande sapinière à gauche. Ah ! je me souviens : c’est le cri du grand comédien lorsqu’il hélait son jeune compagnon à la grille de l’école.VIII L’appel de Frantz – Hou-ou ! Cette fois. Jasmin secoue la tête : – Tu sais bien que non. dis-je à mi-voix.

Je suis de cet avis.. Lentement. J’ai surpris Ganache à onze heures en train de guetter dans un champ auprès de la chapelle. à intervalles réguliers. Il a détalé en m’apercevant. d’où part... silencieusement.. – Mais que cherchent-ils ? – Je n’en sais rien. ce cri prolongé qui n’est pas en soi plus triste qu’autre chose. où le regard s’enfonce entre les troncs 328 . Ou bien toutes les folies vont recommencer. dis-je. nous nous glissons donc en nous baissant à travers le taillis jusqu’à la grande sapinière. Il ne faut pas les laisser rôder aux alentours.. de voir ce qu’ils veulent et de leur faire entendre raison.matin. serait de les joindre. sans l’avouer. car il était couvert de boue jusqu’au milieu du dos. Ils sont venus de loin peut-être à bicyclette.. Il est difficile. dans cette partie du bois de sapins. – Le mieux. mais qui nous semble à tous les deux de sinistre augure. Mais à coup sûr il faut que nous les chassions.

de surprendre quelqu’un et de s’avancer sans être vu. Frantz ! Ne craignez rien. deux des côtés du rectangle et à ne pas laisser fuir l’un des bohémiens sans le héler. des épingles 329 . au cœur même de la sapinière. C’est moi. « . je commence à jouer mon rôle d’éclaireur pacifique et j’appelle : – Frantz !. Jasmin va se placer à l’angle opposé. je vais me décider à crier encore..régulièrement plantés. Nous n’essayons même pas. je voudrais vous parler.. où mon regard n’atteint pas tout à fait. Seurel. Je me poste à l’angle du bois. Un instant de silence .. Il paraît couvert de boue et mal vêtu . Peu à peu. de façon à commander comme moi.. lorsque. une voix commande : – Restez où vous êtes : il va venir vous trouver.. entre les grands sapins que l’éloignement fait paraître serrés. Ces dispositions prises. je distingue la silhouette du jeune homme qui s’approche.. de l’extérieur.

il se prend à sangloter amèrement. en lui mettant la main sur l’épaule : 330 . moi. S’approchant de moi. L’endroit est parfaitement silencieux. – Et vous-même.. Ainsi interrogé directement. une vieille casquette à ancre est plaquée sur ses cheveux trop longs . Nous avons fait quelques pas dans la sapinière. que faites-vous ici ? Pourquoi venez-vous troubler ceux qui sont heureux ? Qu’avez-vous à demander ? Dites-le. appuyé à un tronc d’arbre. Entre les troncs réguliers se répète et s’éteint le bruit des sanglots étouffés du jeune homme. balbutie. Frantz. J’attends que cette crise s’apaise et je dis. Puis.. il rougit un peu. je vois maintenant sa figure amaigrie. je suis malheureux. résolument : – Que voulez-vous ? demande-t-il d’un air très insolent. Pas même la voix du vent que les grands sapins de la lisière arrêtent. Il semble avoir pleuré. répond seulement : – Je suis malheureux.de bicyclette serrent le bas de son pantalon. la tête dans le bras.

Et voici qu’il ne répond plus. Il a retrouvé son amour. – Mais lui seul peut me sauver. colère. le temps des fantasmagories et des enfantillages est passé. vous le savez bien. Voilà bientôt trois ans que Ganache et moi nous battons toute la France sans résultat. malheureux. entêté. maintenant. Pourquoi. Lui seul est capable de retrouver la trace que je cherche. il reprenait : – Ainsi Meaulnes ne s’occupe plus de moi ? Pourquoi ne répond-il pas quand je l’appelle ? Pourquoi ne tient-il pas sa promesse ? – Voyons. Mais il ne voulait rien entendre. Ne troublez pas avec des folies le bonheur de ceux que vous aimez . Ils vous accueilleront comme un enfant perdu qu’on a retrouvé et tout sera fini. Je n’avais plus confiance qu’en votre ami. ne pense-til pas à moi ? Il faut qu’il se mette en route. de votre sœur et d’Augustin Meaulnes. Je vous mènerai auprès d’eux. D’une voix assourdie par les larmes. 331 . Frantz. lui. vous viendrez avec moi.– Frantz. répondis-je.

Ce n’était plus ce royal enfant en guenilles des années passées. sans doute. Mais cet enfantillage était pénible à supporter chez ce garçon déjà légèrement vieilli.... tout comme son compagnon Ganache. il grelottait. il y avait en lui tant d’orgueilleuse jeunesse que toute folie au monde lui paraissait permise. Naguère.Yvonne le laissera bien partir. fantasque et tout de suite désespéré.. son menton. on était d’abord tenté de le plaindre pour n’avoir pas réussi sa vie . Tant d’orgueil avait abouti à cela ! 332 .... Il me montrait un visage où. un visage de vieux gamin épuisé et battu. il était plus enfant que jamais : impérieux. Elle ne m’a jamais rien refusé. Les mains dans les poches. ses cheveux trop longs traînaient sur son col sale. puis de lui reprocher ce rôle absurde de jeune héros romantique où je le voyais s’entêter. les larmes avaient tracé des sillons sales.. À présent. De cœur. Et enfin je pensais malgré moi que notre beau Frantz aux belles amours avait dû se mettre à voler pour vivre. mal rasé . Ses yeux étaient cernés de taches de rousseur . dans la poussière et la boue.

– Si je vous promets. je pensais non pas troubler les nouveaux époux.. mais m’enquérir auprès de la tante Moinel et faire diligence moi-même pour trouver la jeune fille. en disant ceci. Quinze ans. que dans quelques jours Meaulnes se mettra en campagne pour vous. à cette même heure : vous trouverez la jeune fille que vous aimez. dis-je enfin. Et. Le bohémien me regardait dans les yeux avec une volonté de confiance vraiment admirable. le soir du balayage des classes. rien que pour vous ?. – Je le pense. 333 . quand nous fîmes tous les trois ce terrible serment enfantin. n’est-ce pas ? Vous en êtes sûr ? me demanda-t-il en claquant des dents.. Tout devient possible avec lui ! – Et comment le saurai-je ? Qui me le dira ? – Vous reviendrez ici dans un an exactement. – Il réussira. il avait encore et tout de même quinze ans ! – l’âge que nous avions à SainteAgathe. après avoir réfléchi.

Peu à peu. là-bas. J’appelai Jasmin et nous allâmes reprendre notre faction. sur les routes d’Allemagne. comme il a cherché le Domaine des Sablonnières. nous marchions sans arrêt. Augustin qui fermait les volets de la maison et nous fûmes frappés par l’étrangeté de son allure. nous allons partir. nous aperçûmes. Puis. Il regarda. repris par sa terrible puérilité : – Appelez votre Delouche. dit-il. Nous avons laissé nos voitures au loin. 334 . Mais presque aussitôt.Le désespoir le reprit lorsqu’il fut obligé de dire : – Eh bien. tous ces bois d’alentour qu’il allait de nouveau quitter. dit-il en s’en allant. parce que si je le rencontrais ce serait affreux. – Nous serons dans trois jours. entre les sapins. je vis disparaître sa silhouette grise. Nous pensions arriver à temps pour emmener Meaulnes avant le mariage et chercher avec lui ma fiancée. Et depuis trente heures. certainement avec un grand serrement de cœur.

. dans le grand vent 335 . dès le début de l’après-midi. du côté de la lande. j’ai su par le menu détail tout ce qui s’était passé là-bas. pour fermer tout à clef et donner des ordres à la métairie. Meaulnes et sa femme. Aucun bruit du dehors n’arrive plus maintenant jusqu’aux jeunes gens. de Galais a ouvert la porte. Dans le salon des Sablonnières.. que j’appelle encore Mlle de Galais. Il y a tout juste une branche de rosier sans feuilles qui cogne la vitre. sont restés complètement seuls.IX Les gens heureux Plus tard. laissant une seconde le grand vent pénétrer dans la maison et gémir . le vieux M. Comme deux passagers dans un bateau à la dérive. puis il s’est dirigé vers le Vieux-Nançay et ne reviendra qu’à l’heure du dîner. Tous les invités partis. ils sont.

Un instant.. Mais Meaulnes se précipita et plaça lui-même le bois dans le feu. Il songea sans doute : « C’est donc ici la maison tant cherchée. le couloir jadis 336 . De temps à autre une goutte d’eau. l’un devant l’autre.. Le tic tac d’une petite pendule faisait penser à la salle à manger de Sainte-Agathe. diagonalement. rayait la vitre. Puis il prit la main tendue de la jeune fille et ils restèrent là. étouffés comme par une grande nouvelle qui ne pouvait pas se dire. Alors la jeune fille s’échappa. deux amants enfermés avec le bonheur. Augustin resta seul. comme sur la portière d’un train. et elle voulut prendre une bûche dans le coffre. Le vent roulait avec le bruit d’une rivière débordée.d’hiver.. dit Mlle de Galais. dans la demi-obscurité.. – Le feu menace de s’éteindre. debout. Elle ouvrit la porte du couloir et disparut avec un sourire mystérieux.

. La jeune femme.. inimaginable bonheur : – Vous êtes là. vous passez auprès de la table et votre main s’y pose un instant.. voyez. » C’est à ce moment qu’il dut entendre – Mlle de Galais me dit plus tard l’avoir entendu aussi – le premier cri de Frantz. au cours de SainteAgathe. eut beau lui montrer les choses merveilleuses dont elle était chargée : ses jouets de petite fille. Un instant pourtant il parut ressaisi par la pensée de son extraordinaire. tout près de la maison. – dit-il sourdement. en cantinière. qui était si jolie. vers le temps où vous alliez bientôt me connaître.. où vous arriviez. alors. je crois. toutes ses photographies d’enfant : elle. ». comme si le dire seulement donnait le vertige –. puis tout ce qui restait de ses sages petites robes de jadis : « Jusqu’à celle-ci que je portais.. 337 ... Meaulnes ne voyait plus rien et n’entendait plus rien. elle et Frantz sur les genoux de leur mère..plein de chuchotements et de passages étranges.

Et quand elle se mettait au piano. Elle sentit doucement peser 338 . très légèrement. Alors Mlle de Galais proposa de jouer avant que la nuit ne vînt... Plusieurs fois il se tourna vers le doux visage plein de faiblesse et d’angoisse. L’abat-jour rose.. sur le visage de la jeune fille. augmentait ce rouge dont elle était marquée aux pommettes et qui était le signe d’une grande anxiété. Longtemps Meaulnes écouta la jeune fille en regardant silencieusement par une fenêtre. penchait ainsi légèrement son buste sur sa taille pour me parler. lorsqu’elle était jeune femme. Mais il faisait sombre dans ce coin du salon et l’on fut obligé d’allumer une bougie. qui s’étaient rapprochés de nous dans les sapins. Là-bas.Et encore : – Ma mère.. à la lisière du bois. coupée bientôt par le second cri des deux fous. Puis il s’approcha d’Yvonne et. il mit sa main sur son épaule. je commençai d’entendre cette chanson tremblante que nous apportait le vent.

tout de suite. Il nous aperçut. en fermer un autre. Remords ignorés ? Regrets inexplicables ? Peur de voir s’évanouir bientôt entre ses mains ce bonheur inouï qu’il tenait si serré ? Et alors tentation terrible de jeter irrémédiablement à terre. cette merveille qu’il avait conquise ? Il sortit lentement. Il fit un écart. fermer d’abord avec hésitation un volet. Je vais fermer les volets. dit-il enfin. comme il allait franchir une petite haie récemment plantée et qui formait la limite d’un pré. Mais ne cessez pas de jouer. Je me rappelle son 339 . Nous le vîmes. après avoir regardé sa jeune femme une fois encore. Il arriva près de nous avant que nous eussions pu songer à nous dissimuler davantage.auprès de son cou cette caresse à laquelle il aurait fallu savoir répondre. de la lisière du bois. puis regarder vaguement vers nous. et soudain s’enfuir à toutes jambes dans notre direction. silencieusement... – Le jour tombe. Que se passa-t-il alors dans ce cœur obscur et sauvage ? Je me le suis souvent demandé et je ne l’ai su que lorsqu’il fut trop tard.

répondis-je. pour retrouver ce qu’il a perdu. criai-je. J’avais beau essayer d’endormir cette pensée-là. Il venait te demander de l’aide. Mais où est-il ? Raconte vite. Il fit mine de revenir sur ses pas pour franchir la haie du côté du petit ruisseau... baissant la tête. son air de bête traquée. fit deux ou trois pas. Il hésita. s’arrêta. persuadé que cela seulement pourrait le retenir : – Frantz est là..allure hagarde. Alors. Arrête ! Il s’arrêta enfin. Je dis que Frantz venait de partir et que certainement on ne le rejoindrait plus maintenant... Que réclame-t-il ? – Il est malheureux. – Ah ! fit-il. Haletant et sans me laisser le temps de préparer ce que je pourrais dire : – Il est là ! dit-il. Mais il ne tournait pas même la tête. Je m’en doutais bien. Ce fut pour Meaulnes une grande déception... Je l’appelai : – Meaulnes !. Il paraissait 340 .. Augustin !.

que je lui parle.. mais sans pouvoir deviner quoi. Je dis que je lui avais donné rendez-vous dans un an à la même place.. fit-il. qu’il me pardonne et que je répare tout.. Il faut que je le voie. était maintenant dans un état de nervosité et d’impatience extraordinaires : – Ah ! pourquoi avoir fait cela ! dit-il. Je lui racontai ce que j’avais promis en son nom au jeune homme.au comble de l’indécision et du chagrin. – En tout cas. Et ainsi je connus qu’autre chose liait les deux jeunes hommes. dis-je. tu es en train de détruire ton bonheur. – Ah ! si ce n’était que cette promesse. Mais il faut que ce soit tout de suite. pour une promesse enfantine que tu lui as faite. Autrement je ne peux plus me présenter làbas. dis-je. Augustin. si calme en général. Mais oui. Et il se tourna vers la maison des Sablonnières.. sans doute. – Ainsi. il n’est plus temps de 341 . je puis le sauver.

courir. descendu dans la rue. au moment de souhaiter la fête du petit garçon. honnête. déchirée. Il m’est arrivé. n’importe quand. Mlle de Galais. au milieu du tumulte. Ils sont maintenant en route pour l’Allemagne. C’était Mlle de Galais. uni. le dimanche avant de sortir. de voir soudain. saccagé... ne sont plus que deux démons pitoyables et les enfants en larmes se jettent contre eux. se dressa entre nous. les embrassent étroitement. hagarde. car elle avait le front écorché audessus de l’œil droit et du sang figé dans les cheveux. Elle avait dû tomber et se blesser. – et maintenant tout est oublié. Il allait répondre. Le scandale a éclaté tout d’un coup. L’homme et la femme. car elle avait le visage baigné de sueur. lorsqu’une figure échevelée. séparé par des agents intervenus dans la bataille. Elle avait dû courir. à l’instant de se mettre à table. un ménage qu’on croyait heureux. quand elle arriva près de 342 . les supplient de se taire et de ne plus se battre. dans les quartiers pauvres de Paris.

alors elle passa son bras sous le sien. vers leur demeure pour un instant abandonnée. à un de ces pauvres enfants affolés. – lui. dans le beau grand vent du soir d’hiver qui leur fouettait le visage. il essuya le sang qui tachait la chevelure de la jeune fille. du moins. qu’elle fût tombée de la même façon. Mais. tout un village. il ne l’abandonnerait pas. Mais quand elle eut compris que Meaulnes était bien là. me fit penser à un de ces enfants-là.Meaulnes. que cette fois. souriant et se hâtant –. échevelée. 343 . tout un monde l’eût regardée. puis elle ne put s’empêcher de rire au milieu de ses larmes comme un petit enfant. dit-il. l’aidant de la main aux passages difficiles . pleurante. Meaulnes le lui prit doucement des mains : avec précaution et application. Ils ne dirent rien ni l’un ni l’autre. – Il faut rentrer. elle. comme elle avait tiré son mouchoir. salie. Je crois que tous ses amis. qu’elle fût accourue tout de même. maintenant. Et je les laissai retourner tous les deux.

Sitôt après l’heure d’« étude » qui suit la classe du soir. espérant toujours voir sortir quelqu’un de la maison fermée. le lendemain d’un mariage.X La « maison de Frantz » Mal rassuré. que l’heureux dénouement du tumulte de la veille n’avait pas suffi à dissiper. Mais mon espoir fut déçu.. hanté par les imaginations les plus sombres. Je craignis d’être importun. Je restai fort tard à rôder sur la lisière du jardin et dans les terres avoisinantes. Et je dus rentrer chez moi. rien ne bougeait. 344 . Dans la métairie voisine ellemême. Tous les volets étaient déjà clos.. en me présentant à cette heure tardive. en proie à une sourde inquiétude. La nuit tombait quand j’arrivai dans l’allée de sapins qui menait à la maison. je pris le chemin des Sablonnières. il me fallut rester enfermé dans l’école pendant toute la journée du lendemain.

. je pris en hâte ma pèlerine. de la cour de la métairie. Je ne pouvais rien dire ni rien demander à ces gens. j’entendais sonner au loin les vêpres du dimanche d’hiver.Le lendemain. quand la nuit tombait déjà. Un peu de lumière au premier étage . dans l’aprèsmidi.. Et je ne fus qu’à demi surpris lorsque à mon coup de sonnette. je vis cette fois la porte de la ferme ouverte. que je résolus de sonner à la porte des Sablonnières. pour trouver tout fermé aux Sablonnières. Le soir. attendre en vain. mêmes incertitudes. pas un mouvement. samedi.. mon bâton. pensant toujours voir la porte s’ouvrir et surgir enfin la haute silhouette d’Augustin. comme la veille. je vis M. C’est le dimanche seulement. Pourtant. un morceau de pain. Tandis que je grimpais les coteaux dénudés. de 345 .. Et je retournai guetter encore. Ceci me rassura sans me renseigner. Je ne sais quel pressentiment triste m’envahissait. Je me sentais solitaire et désolé. le feu allumé dans la grande cuisine et j’entendis le bruit habituel des voix et des pas à l’heure de la soupe. mais aucun bruit . pour manger en route. et j’arrivai.

Meaulnes avait dû partir dès vendredi matin pour un long voyage . je vins demander des nouvelles d’Yvonne de Galais. mais tout enfiévrée. Chaque jeudi et chaque dimanche. dans un désarroi absolu. Elle n’était point pâle comme je l’avais imaginé. ne m’offrait pas d’entrer. jusqu’au soir où. au 346 . dans le salon dont la grande fenêtre basse donnait sur la terre et les bois... Il avait fallu que mon grand compagnon échappât à la fin à son bonheur tenace. La porte refermée. avec une fièvre violente . très embarrassé. Je la trouvai. très triste. convalescente enfin. je pris aussitôt congé de lui. à regarder sans savoir pourquoi une branche de glycine desséchée que le vent balançait tristement dans un rayon de soleil. je restai un instant sur le perron. assise auprès du feu. Ainsi ce remords secret que Meaulnes portait depuis son séjour à Paris avait fini par être le plus fort.Galais tout seul paraître et me parler à voix basse : Yvonne de Galais était alitée. le cœur serré.. on ne savait quand il reviendrait. Et comme le vieillard.. elle me fit prier d’entrer.

Il y avait une supplication dans ses yeux...contraire. Elle parlait peu. elle s’était habillée comme pour sortir. Souvent je causai avec elle auprès du feu. avec un 347 . Souvent. – Je ne sais pas quand il reviendra. dans ce salon bas où la nuit venait plus vite que partout ailleurs. mais elle disait chaque phrase avec une animation extraordinaire. et dans un état d’agitation extrême. Je me rappelle seulement que j’en vins à demander avec hésitation quand Meaulnes serait de retour. Mais elle ne se lassait pas de me faire conter par le détail notre existence d’écoliers de SainteAgathe. et je me gardai d’en demander davantage. réponditelle vivement. avec de vives taches rouges sous les yeux. tendrement. Bien qu’elle parût très faible encore. comme si elle eût voulu se persuader à elle-même que le bonheur n’était pas évanoui encore. Je n’ai pas gardé le souvenir de ce que nous avons dit. Elle écoutait gravement. je revins la voir. Jamais elle ne parlait d’elle-même ni de sa peine cachée.

il n’avait rien osé lui dire non plus qu’à personne et s’était jugé perdu sans recours. de Galais. de ce soin qu’elle apportait à lui conserver au moins des bribes de ce rêve dans lequel il avait vécu jusqu’à vingt ans. Le seul regret que lui inspirât le passé. de n’avoir point encore été pour son frère une confidente assez intime. les aventures déplorables de son frère ne l’avaient point lassée. c’était. de seconder un esprit follement chimérique comme son frère . pas même de nos enfantillages les plus audacieux. Cette tendresse attentive qu’elle tenait de M. quand j’y songe. Et c’était là.intérêt quasi maternel. le récit de nos misères de grands enfants. – tâche périlleuse. – tâche écrasante. les plus dangereux. je pense. De cette foi qu’elle gardait dans les rêves enfantins de son frère. Elle ne paraissait jamais surprise. puisque. elle 348 . au moment de sa grande débâcle. une lourde tâche qu’avait assumée la jeune femme. quand il s’agissait de lier partie avec ce cœur aventureux qu’était mon ami le grand Meaulnes.

et la jeune femme avait repris en compagnie de M. lorsqu’il nous fut possible enfin de quitter notre abri. elle me demanda de l’accompagner malgré le temps menaçant. À plus d’une demi-lieue des Sablonnières. le vent nous glaçait. – Il faut rentrer. toute tourmentée. Mais ce jour-là. 349 . Ce fut par une soirée d’avril désolée comme une fin d’automne. Je la revois. disait-elle. en longeant l’étang. l’orage. debout l’un près de l’autre. le vieillard se trouvant fatigué et moi-même libre. pensifs. la pluie. devant le paysage noirci. Nous sommes partis depuis si longtemps. toute pâlie. à mon étonnement. Sous le hangar où nous nous étions abrités contre l’averse interminable. au lieu de revenir vers les Sablonnières. Depuis près d’un mois nous vivions dans un doux printemps prématuré.me donna un jour la preuve la plus touchante et je dirai presque la plus mystérieuse. la grêle nous surprirent. Qu’a-t-il pu se passer ? Mais. la jeune femme. dans sa douce robe sévère. de Galais les longues promenades qu’elle aimait.

en se penchant. Une grande cour herbeuse. Un cerceau trempait dans une flaque d’eau. la grande pluie n’avait laissé que des traînées de gravier blanc. couverte en ardoise. Nous arrivâmes. devant une maison que je ne connaissais pas. une petite grille. après avoir longtemps marché. Dans les jardinets où les enfants avaient semé des fleurs et des pois. était ravinée par l’orage. sinon son éloignement et son isolement. où des enfants avaient dû venir pendant les longues et lentes soirées de la fin de l’hiver. C’était une petite maison bourgeoise. on eût dit que cette maison nous appartenait et que nous l’avions abandonnée durant un long voyage. Et enfin nous découvrîmes. blottie contre le seuil d’une des portes mouillées. et que rien ne distinguait du type usuel dans ce pays. Presque tous étaient morts sous les ailes raidies et les plumes fripées 350 .continua son chemin et me demanda de la suivre. isolée au bord d’un chemin défoncé qui devait aller vers Préveranges. toute une couvée de poussins transpercée par l’averse. et se hâta d’inspecter avec inquiétude le lieu solitaire. Elle ouvrit. À voir Yvonne de Galais.

à la mode campagnarde. elle revint. la jeune femme eut un cri étouffé. d’un édredon de soie rouge. faisait plus pâles nos visages et plus obscure la tombée de la nuit. debout. Yvonne de Galais ouvrit la première à notre droite et me fit pénétrer dans une chambre sombre. Quant à elle. dans la maison étrange ! 351 .de la mère. ou je distinguai après un moment d’hésitation. Puis nous entrâmes dans la maison dont elle avait la clef. le premier. elle les mit dans un pan de son manteau. Quatre portes ouvraient sur un étroit couloir où le vent s’engouffra en sifflant. après avoir cherché un instant dans le reste de l’appartement. qu’elle glissa précieusement sous l’édredon. portant la couvée malade dans une corbeille garnie de duvet. glacés et tourmentés. À ce spectacle pitoyable. sans souci de l’eau ni de la boue. et le dernier de la journée. nous étions là. triant les poussins vivants d’entre les morts. tandis qu’un rayon de soleil languissant. Et. Elle se pencha et. une grande glace et un petit lit recouvert.

Frantz partait habiter dans sa maison comme un homme. Quant à nous. elle allait regarder dans le nid fiévreux. n’importe quand. – C’était ici. comme un chagrin mystérieux d’enfants inconnus. Et quand cela lui plaisait. me dit enfin ma compagne. enlever un nouveau poussin mort pour l’empêcher de faire mourir les autres. 352 . dans laquelle il pût aller jouer. nous l’admirions tellement que nous ne pensions pas même à être inquiets. la maison de Frantz quand il était petit. qu’il n’avait pas refusé. l’aider à faire son ménage.D’instant en instant. Et chaque fois il nous semblait que quelque chose comme un grand vent par les carreaux cassés du grenier. Les enfants des fermes d’alentour venaient jouer avec lui. un dimanche. s’amuser et vivre quand cela lui plairait. Mon père avait trouvé cette fantaisie si extraordinaire. Il avait voulu une maison pour lui tout seul. si drôle. C’était un jeu merveilleux ! Et le soir venu. travailler dans le jardin. se lamentait silencieusement. un jeudi. il n’avait pas peur de coucher tout seul. loin de tout le monde.

le cœur tout gonflé de sanglots. les poussins remis dans la cabane en planches qu’il y avait derrière la maison. Tout ce grand chagrin dont elle n’avait jamais rien dit.. Je joue avec eux. Et je me plais à imaginer que ce sont les anciens amis de Frantz . que lui-même est encore un enfant et qu’il va revenir bientôt avec la fiancée qu’il s’était choisie.» Maintenant et depuis longtemps. M. » Ces enfants-là me connaissent bien.. frappé par l’âge et le chagrin.. n’a jamais rien fait pour retrouver ni rappeler mon frère. Et que pourrait-il tenter ? » Moi je passe ici bien souvent. poursuivitelle avec un soupir. la maison est vide. Les petits paysans des environs viennent jouer dans la cour comme autrefois. elle reprit tristement mon bras 353 . il avait fallu cette averse et cette débâcle enfantine pour qu’elle me les confiât. Cette couvée de petits poulets était à nous. ce grand regret d’avoir perdu son frère si fou. si charmant et si admiré. Les portes et la grille refermées. de Galais.. Et je l’écoutais sans rien répondre.

que pourrais-je dire à présent ? Je n’ai pas gardé d’autre souvenir que celui. la princesse et l’amour mystérieux de toute notre adolescence.. de ces conversations. à demi effacé déjà. tandis que mon compagnon avait fui. de ces promenades où la seule chose dont il eût fallu parler était la seule sur laquelle nous étions décidés à nous taire. d’un beau visage amaigri..et je la reconduisis. de deux yeux dont les paupières s’abaissent lentement tandis qu’ils me regardent. 354 . Plusieurs fois. le soir. De cette époque. Et je suis demeuré son compagnon fidèle – compagnon d’une attente dont nous ne parlions pas – durant tout un printemps et tout un été comme il n’y en aura jamais plus. comme pour déjà ne plus voir qu’un monde intérieur. c’est à moi qu’il était échu de prendre le bras et de dire ce qu’il fallait pour adoucir son chagrin. des mois passèrent. Des semaines. Époque passée ! Bonheur perdu ! De celle qui avait été la fée. après la classe que je faisais sur la côte de Saint-Benoist-des-Champs.

dans le site solitaire. faisaient paraître plus déserte et plus vide encore la petite maison abandonnée. dont les cris et les rires. à la maison de Frantz. pour que rien ne fût moisi quand le jeune ménage reviendrait. Elle ouvrait les portes pour donner de l’air. l’après-midi. Elle s’occupait de la volaille à demi sauvage qui gîtait dans la basse-cour.nous retournâmes. 355 . nous encouragions les jeux des petits campagnards d’alentour. Et le jeudi ou le dimanche.

Je dus aller passer à Sainte-Agathe mes deux mois de congé. Millie dans le salon cousait ou jouait du piano comme jadis. avant la venue de Meaulnes. je m’enfermais comme jadis.XI Conversation sous la pluie Le mois d’août. j’écrivais. je me souvenais. la classe vide.. Et dans le silence absolu de la classe.. Mon père était à la pêche au loin. Je revis la grande cour sèche. tout disait que l’année était finie.. les récompenses distribuées. Tout parlait du grand Meaulnes. les enveloppes des livres de prix. époque des vacances. Tout était rempli des souvenirs de notre adolescence déjà finie. Pendant ces longues journées jaunies. Je lisais. dans le Cabinet des Archives. le préau. dans les classes désertes.... les tableaux épongés. tout attendait 356 . m’éloigna des Sablonnières et de la jeune femme. où les couronnes de papier vert déchirées.

serait mère au mois d’octobre. sans regret. pour le dissiper – songeant trop tard à tout le drame que je remuais ainsi : – Vous devez être bien heureuse ? Mais elle. Je redoutais ses questions. moi aussi j’attendais la rentrée aux Sablonnières et le retour d’Augustin qui peut-être ne reviendrait jamais. inconsidérément. de ma part. je me rappelai le jour où Yvonne de Galais m’avait fait comprendre cette grande nouvelle.. À part moi. Et j’avais dit tout de suite. Il y avait cependant une nouvelle heureuse que j’annonçai à Millie. sa façon à la fois très innocente et très maligne de vous plonger soudain dans l’embarras. la rentrée d’octobre et le nouvel effort – je pensais de même que notre jeunesse était finie et le bonheur manqué . Il y avait eu un silence . ni 357 . en mettant le doigt sur votre pensée la plus secrète. un léger embarras de jeune homme.l’automne. lorsqu’elle se décida à m’interroger sur la nouvelle mariée. sans arrière-pensée.. Je coupai court à tout en annonçant que la jeune femme de mon ami Meaulnes.

Je renonçai pour cette fois à mener durant huit jours la vie enivrante de chasseur campagnard et je regagnai ma maison d’école quatre jours avant la rentrée des classes.. J’arrivai avant la nuit dans la cour déjà tapissée de feuilles jaunies. et que je passais d’ordinaire à chasser dans les sapins noirs et mouillés du Vieux-Nançay. bien heureuse. ma tante Julie et mes cousines du Vieux-Nançay m’eussent posé trop de questions auxquelles je ne voulais pas répondre. semaine où l’on commence à allumer les feux.remords. je fis mes préparatifs pour rentrer directement à SaintBenoist-des-Champs. qui est en général la plus belle et la plus romantique. Après un léger repas du 358 . elle avait répondu avec un beau sourire de bonheur : – Oui. Durant cette dernière semaine des vacances. semaine de grandes pluies. Le voiturier parti.. ni rancune. Firmin. je déballai tristement dans la salle à manger sonore et « renfermée » le paquet de provisions que m’avait fait maman.

anxieux. impatient. mes souliers se mouiller peu à peu et luire d’eau. j’imaginais la place pleine de brume. heureux simplement d’être là. la clôture du jardin et m’assis sur un banc. derrière la maison. tout près de ce qui me passionnait et m’inquiétait le plus au monde. la joyeuse voiturée avec sa 359 . La nuit venait. Tendrement.bout des dents. tristement. L’ombre m’entourait lentement et la fraîcheur me gagnait sans troubler ma rêverie. le garçon boucher qui siffle en allant à la pompe. Une pluie fine commençait à tomber. je franchis. je rêvais aux chemins boueux de Sainte-Agathe. je mis ma pèlerine et partis pour une fiévreuse promenade qui me mena tout droit aux abords des Sablonnières. La tête basse. plus hardi qu’en février. je regardais. contre la haie. le café illuminé. sans y songer. par ce même soir de fin septembre . dans l’ombre commençante. après avoir tourné tout autour du domaine où brillait seule la fenêtre de la jeune femme. Je ne voulus pas m’y introduire en intrus dès le premier soir de mon arrivée. Cependant.

mon compagnon.. Sans doute. levant la tête. elle s’assit sur le banc moussu et 360 . Et je me disais tristement : Qu’importe tout ce bonheur. Elle avait sur la tête et les épaules un grand fichu de laine noire. mais ayant pris goût à cette promenade sous la pluie et dans la nuit. renonçant à me faire entrer aux Sablonnières. autrefois.. ne peut pas y être. elle disait seulement avec douceur : « Tu vas prendre froid ! » et restait en ma compagnie à causer longuement. C’est alors que.. et. chez l’oncle Florentin.carapace de parapluies ouverts qui arrivait avant la fin des vacances. Ainsi ma mère. et la pluie fine poudrait sur son front ses cheveux. ni sa jeune femme. puisque Meaulnes. je la vis à deux pas de moi.. s’inquiétait et me cherchait pour me dire : « Il faut rentrer ».. Et elle venait vers moi. dans le sable. m’avait-elle aperçu par la fenêtre qui donnait sur le jardin. Ses souliers. Yvonne de Galais me tendit une main brûlante. faisaient un bruit léger que j’avais confondu avec celui des gouttes d’eau de la haie.. de sa chambre.

Prenant ce soupir pour un regret. tandis que debout. – Ne parlez pas ainsi. Peutêtre le goût des aventures plus fort que tout. je me penchais vers elle pour l’entendre. elle me parla de Meaulnes..vert-de-grisé. mon ami. Songez à ce que nous avons fait. voici 361 . Augustin n’est pas revenu. Et ce fut en ce lieu.. dit-elle presque tout bas avec un soupir. je suis seule encore. un reproche étouffé. répondis-je. ce soir-là.. du côté le moins mouillé.. » Nous lui avons dit : voici le bonheur. dit-elle doucement. appuyé du genou à ce même banc.. François Seurel. que je vinsse au plus tôt pour vous tenir compagnie. Elle me gronda d’abord amicalement pour avoir ainsi écourté mes vacances : – Il fallait bien. que pour la première et la dernière fois. Il n’y a que nous – il n’y a que moi de coupable. je commençais à dire lentement : – Tant de folies dans une si noble tête.. Mais la jeune femme m’interrompit. – Il est vrai.

son inquiétude. C’est cette pensée-là qui est cause de tout. » Je vous disais : « Peut-être que je ne puis rien faire pour lui. je pensais : « Puisqu’il m’a tant cherchée et puisque je l’aime. son remords mystérieux.. cette jeune fille-là. – Ah ! soupira-t-elle. dis-je tout bas. Comment ai-je pu un instant avoir cette pensée orgueilleuse.. puis d’épouvante. puis de crainte. j’ai compris que je n’étais qu’une pauvre femme comme les autres. » – Je ne suis pas digne de vous. vous saviez bien que vous étiez ce bonheur-là. avec toute sa fièvre. et n’aurait-il pas cédé à la tentation de s’enfuir ! – Yvonne.ce que tu as cherché pendant toute ta jeunesse. » Et au fond de moi. » Mais quand je l’ai vu près de moi. voici la jeune fille qui était à la fin de tous tes rêves ! » Comment celui que nous poussions ainsi par les épaules n’aurait-il pas été saisi d’hésitation. quand ce fut le petit jour et la fin de la nuit de nos 362 . il faudra bien que je fasse son bonheur. répétait-il.

de le rassurer. lui prenant la tête entre ses mains.. je revoyais le grand Meaulnes de jadis. C’était comme une confession qu’elle m’avait faite. au fond de moi. » Et j’essayais de le consoler. que je l’approuve ou la condamne. par générosité. et elle attendait. Sans doute aurait-il fallu qu’Yvonne de Galais lui fît violence et. je vous aime . lui dît : « Qu’importe ce que vous avez fait . Alors j’ai dit : » – S’il faut que vous partiez.. tous les hommes ne sont-ils pas des pécheurs ? » Sans doute avait-elle eu grand tort. qui se faisait toujours punir plutôt que de s’excuser ou de demander une permission qu’on lui eût certainement accordée. Dans l’ombre je vis qu’elle avait levé les yeux sur moi. Rien ne calmait son angoisse. anxieusement. de le rejeter 363 . si je suis venue vers vous au moment où rien ne pouvait vous rendre heureux. c’est moi qui vous demande de partir.noces. Mais que pouvaisje dire ? Certes. par esprit de sacrifice. gauche et sauvage. s’il faut que vous m’abandonniez un temps pour ensuite revenir apaisé près de moi.

pendant lequel. Et il m’a embrassée. répondit-elle. Et alors... Il y eut un long moment de silence. nous entendions la pluie froide dégoutter dans les haies et sous les branches des arbres. troublés jusques au fond du cœur. – Il est donc parti au matin.. – Pourtant il ne vous a jamais écrit ? demandai-je. simplement. puis son bras. Elle se levait. poursuivit-elle. tant d’amour !. Je pris dans la mienne sa main fiévreuse. Plus rien ne nous séparait désormais..ainsi sur la route des aventures. et nous remontâmes l’allée dans l’obscurité profonde. la pensée nous venant à tous deux de la vie aventureuse qu’il menait à cette heure sur les routes de France ou d’Allemagne. impressions 364 .. nous commençâmes à parler de lui comme nous ne l’avions jamais fait. Mais comment aurais-je pu désapprouver tant de bonté. – Jamais.. avant un long voyage. comme un mari qui laisse sa jeune femme. Détails oubliés.

. de celui qui nous avait abandonnés. faisant à chaque pas de longues stations pour mieux échanger nos souvenirs. Longtemps – jusqu’aux barrières du jardin – dans l’ombre. tandis que lentement nous regagnions la maison.. avec une amitié profonde...anciennes nous revenaient en mémoire. je lui parlais sans me lasser. 365 . j’entendis la précieuse voix basse de la jeune femme . repris par mon vieil enthousiasme. et moi.

À neuf heures du soir il avait fallu demander la sage-femme de Préveranges. À minuit. Elle venait m’annoncer qu’une petite fille était née aux Sablonnières. on avait attelé de nouveau pour aller chercher le médecin de Vierzon. mais elle avait souffert et résisté avec une vaillance extraordinaire. Je laissai là mon travail.XII Le fardeau La classe devait commencer le lundi. Il avait dû appliquer les fers. Le samedi soir. La petite fille avait la tête blessée et criait beaucoup mais elle paraissait bien en vie. courus revêtir un 366 . L’accouchement avait été difficile. vers cinq heures. Yvonne de Galais était maintenant très affaissée. une femme du Domaine entra dans la cour de l’école où j’étais occupé à scier du bois pour l’hiver.

Et là. et moi qui l’écoutais. il me racontait. je suivis la bonne femme jusqu’aux Sablonnières. de ces nouvelles... de Galais me dit à demi-voix : 367 . Avec précaution. le visage fatigué mais heureux. Sous les rideaux. Je n’étais jamais entré dans une maison où fût né le jour même un petit enfant. un petit cri aigre et prolongé. de Galais.autre paletot. en somme. Accoudé près de moi sur l’appui de la croisée. me fit entrer dans la chambre où l’on avait provisoirement installé le berceau entouré de rideaux. de crainte que l’une des deux blessées ne fût endormie. de Galais n’avait pas craint d’ouvrir la fenêtre qui donnait sur la cour. je montai par l’étroit escalier de bois qui menait au premier étage. avec épuisement et bonheur. Que cela me paraissait bizarre et mystérieux et bon ! Il faisait un soir si beau – un véritable soir d’été – que M.. je sentais obscurément que quelqu’un d’étranger était maintenant avec nous dans la chambre. cela se mit à crier. M. et content. Alors M.. le drame de la nuit .

au milieu de ses cheveux blonds épars. Elle était étendue. le visage enfiévré. un petit crâne allongé et déformé par les fers : – Ce n’est rien. de Galais. de Galais entrouvrit avec précaution la porte de la chambre de la jeune femme. Mais vous ne l’avez pas vue ? Il ouvrit les rideaux et je vis une rouge petite figure bouffie. Je découvrais là comme un monde ignoré. dit M..– C’est cette blessure à la tête qui la fait crier. et elle prend le doigt. elle va le serrer. – Vous pouvez entrer. M. dit-il.. Elle me tendit la 368 . – Elle a ri déjà. le médecin a dit que tout cela s’arrangerait de soi-même. Elle ne dormait pas.. Machinalement – on sentait qu’il faisait cela depuis le matin et que déjà il en avait pris l’habitude – il se mit à bercer le petit paquet de rideaux. Donnez-lui votre doigt. dit-il. Je me sentais le cœur gonflé d’une joie étrange que je ne connaissais pas auparavant..

Il fallut bientôt partir pour ne pas la fatiguer.main en souriant d’un air las. Quelqu’un que je ne connaissais pas – et qui était le médecin de Vierzon – m’ouvrit : – Eh bien. D’une voix un peu rauque. et avec une rudesse inaccoutumée – la rudesse de quelqu’un qui revient du combat : – Oui. je me rendis avec une hâte presque joyeuse aux Sablonnières. Je lui fis compliment de sa fille. Je ne devinai pas de quoi il s’agissait. Et 369 . dit-elle en souriant. mais on me l’a abîmée. dans l’après-midi. À la porte. qu’y a-t-il ? fis-je vivement. Le lendemain dimanche. J’entendis dans l’intérieur des pas étouffés qui accouraient. l’air fâché – La petite fille a failli mourir cette nuit. un écriteau fixé avec des épingles arrêta le geste que je faisais déjà : Prière de ne pas sonner. Je frappai assez fort. – Chut ! chut ! – me répondit-il tout bas.

Il hésitait.. Il parla de congestion pulmonaire. M. toute blanche. les yeux par instants révulsés. La petite fille endormie dans son berceau était toute pâle. hagard et tremblant. Complètement déconcerté. Quant à la mère. comme quelqu’un qui étouffe. tout bas. a ordonné le médecin. Tout le sang à la figure. d’embolie.. il n’affirmait rien. Le médecin pensait la sauver. Yvonne de Galais était étendue. il faut. 370 .la mère est très mal. elle se défendait contre la mort avec un courage et une douceur indicibles. comme un petit enfant mort. affreusement vieilli en deux jours. qu’elle ne soit pas effrayée . de Galais entra.. je le suivis sur la pointe des pieds jusqu’au premier étage. Il m’emmena dans la chambre sans trop savoir ce qu’il faisait : – Il faut. Les joues et le front rouge sombre. Il me donna de longues explications comme au seul ami de la famille. me dit-il. lui persuader que cela va bien. la tête renversée comme la veille.. il n’était pas sûr.

tandis que le vieillard 371 . ses beaux yeux bleus qui. Elle voulut faire un effort pour me dire quelque chose. des serviettes.. me demander je ne sais quoi . avec tant d’amitié que je faillis éclater en sanglots. elle tourna les yeux vers moi. et elle se débattit doucement. Mais alors une affreuse crise d’étouffement la saisit . qui semblait de folie. ses joues et son front noircirent. de Galais très fort.. avec un enjouement affreux. puis vers la fenêtre.. cherchant à contenir jusqu’à la fin son épouvante et son désespoir.. des flacons . mais je gardais dans la mienne la main horriblement chaude de la jeune femme mourante. se révulsèrent . comme pour me faire signe d’aller dehors chercher quelqu’un. un instant. – Eh bien ! eh bien ! dit M. On se précipita – le médecin et les femmes – avec un ballon d’oxygène.Elle ne pouvait parler. m’avaient appelé si tragiquement. mais elle me tendit sa main en feu. vous voyez que pour une malade elle n’a pas trop mauvaise mine ! Et je ne savais que répondre.

Yvonne. Ce ne sera rien. mais elle continua à suffoquer à demi. En arrivant à la lisière des sapins. Je me persuadais que tout n’était pas si proche.. de sortir du gouffre où elle était déjà plongée. Elle put souffler un peu. songeant au regard de la jeune femme tourné vers la fenêtre. luttant toujours. j’examinai avec l’attention d’une sentinelle ou d’un chasseur d’hommes la profondeur de ce bois par où Augustin était venu jadis et par où il avait fui l’hiver précédent. de sa voix rude et tremblante : – N’aie pas peur. les yeux blancs. 372 . la tête renversée. Sans doute. Hélas ! Rien de bougea. Et comme je n’étais utile à rien. et à cette pensée je me sens étreint par un affreux regret.. pour me regarder et me parler. derrière la maison. .penché sur elle criait – criait comme si déjà elle eût été loin de lui. fût-ce un instant. j’aurais pu rester un instant encore . je dus me décider à partir. Mais quoi ? J’espérais encore. Tu n’as pas besoin d’avoir peur ! Puis la crise s’apaisa. mais incapable. Pas une ombre suspecte .

Il venait me dire que « la jeune dame des Sablonnières était morte hier à la tombée de la nuit ». à la longue. ce que je redoutais le plus au monde arriva : je vis le plus grand des écoliers se détacher du groupe qui jouait sous le préau et s’approcher de moi. j’entendis le son très fin d’une clochette .pas une branche qui remue. il y avait déjà deux ou trois gamins dans la cour. Le lendemain était le jour de la rentrée des classes. Rien que traverser la cour aride de l’école c’est une fatigue qui va me briser les 373 . J’hésitai longuement à descendre. tournant la clef de la classe moisie. Et je partis. Il me semble maintenant que jamais plus je n’aurai le courage de recommencer la classe. bientôt parut au détour du sentier un enfant avec une calotte rouge et une blouse d’écolier que suivait un prêtre. vers l’allée qui venait de Préveranges. qui était fermée depuis deux mois. làbas. à me montrer. Et lorsque je parus enfin. Mais. dévorant mes larmes.. Tout se mêle pour moi.. À sept heures. tout se confond dans cette douleur.

et je m’en vais misérablement vers les Sablonnières. Me voici devant la maison que nous avions tant cherchée il y a trois ans ! C’est dans cette maison qu’Yvonne de Galais.. Comment lutterais-je contre cette affreuse révolte. je prends mon chapeau noir.. Tout redevient la peine que c’était. finie. une jaquette bordée que j’ai.... les longues courses perdues en voiture . Quant à moi. Finies. Voilà donc ce que nous réservait ce beau matin de rentrée. cette suffocante montée de larmes ! Nous avions retrouvé la belle 374 . ce perfide soleil d’automne qui glisse sous les branches. la fête mystérieuse.genoux. . Le monde est vide. les vacances sont finies. tout est amer puisqu’elle est morte. Un étranger la prendrait pour une chapelle. est morte hier soir. Tout est pénible. la femme d’Augustin Meaulnes. porter cette nouvelle aux autres à travers la campagne. tant il s’est fait de silence depuis hier dans ce lieu désolé.. Ils s’en vont. par petits groupes. J’ai dit aux enfants qu’il n’y aurait pas de classe ce matin.

un front mort d’où sortent les cheveux drus et durs. Plus de fièvre ni de combats. arrachés d’une armoire.. On a déjà apporté le cercueil dans le vestibule. La voici. sans souliers. Il en sort de temps à autre. Près de la sonnette. et. et il fouille avec une terrible obstination dans des tiroirs en désordre. en bas. ni d’attente.. Rien que le silence. accroupi dans un coin.. J’aurais un jour peut-être épousé une autre jeune fille. entouré d’ouate. comme un petit enfant. Nous l’avions conquise. Je la regardais et j’étais content.jeune fille.. de Galais.. c’est la nourrice de l’enfant qui m’accueille. au coin de la porte. est en chaussettes. nous tournant le dos. Plus de rougeur. un dur visage insensible et blanc. Dans la chambre du premier. M. on a laissé l’écriteau d’hier.. Elle était la femme de mon compagnon et moi je l’aimais de cette amitié profonde et secrète qui ne se dit jamais. et c’est à elle la première que j’aurais confié la grande nouvelle secrète. qui me raconte la fin et qui entrouvre doucement la porte. avec une crise de sanglots qui lui secoue les épaules comme une crise de 375 .

mais il a fallu aplatir et friper les belles manches à gigot maintenant démodées – au moment de faire monter le cercueil. c’est moi qui la prendrai et 376 . est entouré d’ouate imbibée de phénol. plutôt que de laisser faire une chose aussi affreuse. de sa fille.. on s’est aperçu qu’il ne pourrait pas tourner dans le couloir trop étroit. C’est pourquoi le visage. L’habillage terminé – on lui a mis son admirable robe de velours bleu sombre. Mais M. intervient alors avec une véhémence terrible. dit-il d’une voix coupée par les larmes et la colère. qui suit parfois les embolies. comme tout le corps d’ailleurs. toujours penché sur de vieilles choses parmi lesquelles il cherche on ne sait quels souvenirs perdus. L’enterrement est pour midi. semée par endroits de petites étoiles d’argent.rire. de Galais. Il faudrait avec une corde le hisser du dehors par la fenêtre et de la même façon le faire descendre ensuite. déjà jaunie. Le médecin craint la décomposition rapide. – Plutôt. une photographie ancienne..

À chaque marche avec ce poids sur la poitrine. et de s’écrouler avec elle ! Mais alors je m’avance. Ce goût de terre et de mort. à mi-chemin.. ce poids sur le cœur. J’ai bientôt les deux bras cassés par la fatigue. Assise sur mon bras gauche. Je descends lentement. je prends le seul parti possible : avec l’aide du médecin et d’une femme. l’autre sous ses jambes. sa tête retombante retournée sous mon menton. passant un bras sous le dos de la morte étendue. tandis qu’en bas on apprête tout. Agrippé au corps inerte et pesant. elle pèse terriblement sur mon cœur. le long escalier raide. je la charge contre ma poitrine.. c’est tout ce qui reste pour moi de la grande 377 . marche par marche. je suis un peu plus essoufflé. les épaules appuyées contre mon bras droit.la descendrai dans mes bras. je respire fortement et ses cheveux blonds aspirés m’entrent dans la bouche – des cheveux morts qui ont un goût de terre. Et il ferait ainsi. au risque de tomber en faiblesse. je baisse la tête sur la tête de celle que j’emporte.

jeune femme tant cherchée – tant aimée. 378 . Yvonne de Galais.aventure. et de vous...

Aux premiers grands froids de l’hiver il s’éteignit paisiblement et je ne pus me tenir de verser des larmes au chevet de ce vieil homme charmant. berçaient et consolaient un tout petit enfant malade. Comme il n’avait plus depuis longtemps ni parents ni amis dans cette région de la France. Et c’est aux 379 .XIII Le cahier de devoirs mensuels Dans la maison pleine de tristes souvenirs. dans une incompréhension complète de tout ce qui s’était passé et. s’il revenait jamais. d’ailleurs. dans un silence presque absolu. de Galais ne tarda pas à s’aliter. où des femmes. le vieux M.. Il mourut. dont la pensée indulgente et la fantaisie alliée à celle de son fils avaient été la cause de toute notre aventure. à qui je devais rendre compte de tout. il m’institua par testament son légataire universel jusqu’au retour de Meaulnes.. fort heureusement. tout le jour.

dans les cabinets de débarras. qui se trouvaient tantôt remplis de liasses de vieilles lettres et de photographies jaunies de la famille de Galais. une quantité d’anciens cartons de toutes formes. Je n’allais plus à Saint-Benoist que pour y faire la classe.Sablonnières désormais que j’habitais. que je faisais chauffer sur le poêle et rentrant le soir aussitôt après l’étude. d’ailleurs. s’il rentrait un jour aux Sablonnières. Ainsi je pus garder près de moi l’enfant que les servantes de la ferme soignaient. Il s’échappait de ces boîtes je 380 . J’avais déjà vainement inspecté je ne sais combien de placards et d’armoires. tantôt bondés de fleurs artificielles... Je ne désespérais pas. de découvrir à la longue dans les meubles. déjeunant à midi d’un repas préparé au Domaine. partant le matin de bonne heure. dans les tiroirs de la maison. quelque indice qui me permît de connaître l’emploi de son temps. durant le long silence des années précédentes – et peutêtre ainsi de saisir les raisons de sa fuite ou tout au moins de retrouver sa trace. Surtout j’augmentais mes chances de rencontrer Augustin. ouvert. de plumes. d’aigrettes et d’oiseaux démodés. quelque papier.

Arithmétiques. « Une aventure en Calabre » de P.. Un jour de congé. quel parfum éteint. Avec attendrissement plutôt que par curiosité. car ces cahiers restaient au Cours et les élèves ne les emportaient 381 . enfin.-L. « Lettre de George Sand à son fils ». et arrêtaient mes recherches.. relisant les dictées que je savais encore par cœur. que sais-je ?.. qui. littératures. cahiers de problèmes. couverte de poils de porc à demi rongés. je me mis à fouiller dans tout cela. et que je reconnus pour être la malle d’écolier d’Augustin. les regrets. La malle était pleine jusqu’au bord des cahiers et des livres de Sainte-Agathe. réveillaient en moi pour tout un jour les souvenirs. J’en fis sauter facilement la serrure rouillée... Je me reprochai de n’avoir point commencé par là mes recherches. Courier.ne sais quelle odeur fanée. J’en fus surpris. soudain.. j’avisai au grenier une vieille petite malle longue et basse. tant de fois nous les avions recopiées ! « L’Aqueduc » de Rousseau. Il y avait aussi un « Cahier de Devoirs Mensuels ».

jamais au dehors. C’était encore l’écriture de Meaulnes.. C’était un cahier vert tout jauni sur les bords. était écrit sur la couverture en ronde magnifique. je reconnus que Meaulnes l’avait commencé peu de jours avant de quitter SainteAgathe. Mais il n’y avait pas plus de trois pages écrites. À la date des devoirs. le reste était blanc et voilà pourquoi Meaulnes l’avait emporté. mais rapide. à peine lisible . agenouillé par terre. Tout en réfléchissant.. je faisais tourner sous mon pouce le bord des pages du cahier inachevé. mal formée. Le nom de l’élève. de petits paragraphes de largeurs inégales. Augustin Meaulnes. avril 189. Et c’est ainsi que je découvris de l’écriture sur d’autres feuillets. à ces coutumes. séparés par des 382 . à ces règles puériles qui avaient tenu tant de place dans notre adolescence. Je l’ouvris.. Les premières pages étaient tenues avec le soin religieux qui était de règle lorsqu’on travaillait sur ce cahier de compositions. Après quatre pages laissées en blanc on avait recommencé à écrire.

Parfois ce n’était qu’une phrase inachevée. Quelquefois une date. tantôt un vent brusque jetait aux vitres une averse glacée. Tantôt le soleil vif dessinait les croix des carreaux sur les rideaux blancs de la fenêtre.lignes blanches. auprès du feu... 383 . Et c’est devant cette fenêtre. l’étrange document. et je descendis dans la salle à manger pour parcourir à loisir. à la lumière du jour. je jugeai qu’il pouvait y avoir là des renseignements sur la vie passée de Meaulnes à Paris. que je lus ces lignes qui m’expliquèrent tant de choses et dont voici la copie très exacte. Dès la première ligne. des indices sur la piste que je cherchais. Il faisait un jour d’hiver clair et agité.

maintenant ? Comment vivre ?. Je lui ai parlé.. je regardais de côté les légers défauts de son visage : une petite ride au coin des lèvres. Que faire. et de la poudre accumulée aux ailes du nez. qui attendait comme moi devant la maison fermée. cette jeune fille qui m’avait renseigné au mois de juin. La vitre est toujours poussiéreuse et blanchie par le double rideau qui est derrière. Samedi 13 février.. peut384 . Yvonne de Galais l’ouvrirait-elle que je n’aurais rien à lui dire puisqu’elle est mariée. un peu d’affaissement aux joues. Elle s’est retournée tout d’un coup et me regardant bien en face... Tandis qu’elle marchait. – J’ai rencontré.. sur le quai.XIV Le secret « Je suis passé une fois encore sous la fenêtre..

pareil à une canne. Fâchée.être parce qu’elle est plus belle de face que de profil. Je fais des difficultés pour accorder ce qu’elle demande. elle m’a dit d’une voix brève : – Vous m’amusez beaucoup. maintenant.. Alors un ouvrier qui passe dans l’obscurité plaisante à mi-voix : – N’y va pas. à Bourges. quand je fais un geste mes ongles griffent le crêpe de son corsage. avec un chapeau de dame trop vieux pour sa jeune figure. pour me demander de l’emmener ce soir au théâtre avec sa sœur.. il te ferait mal ! 385 ... à la nuit pleine. Cependant. qui la retiens et la prie. un haut parapluie fin. Il était même mon fiancé. Vous me rappelez un jeune homme qui me faisait la cour. Et c’est moi. Je remarque pour la première fois qu’elle est habillée de deuil. elle s’est approchée de moi tout d’un coup. autrefois. elle veut partir tout de suite. sur le trottoir désert et mouillé qui reflète la lueur d’un bec de gaz. ma petite. Et comme je suis tout près d’elle.

interdits. Au théâtre. Valentine est placée devant moi. Moi aussi je suis trop décolletée. Il y a en elle je ne sais quoi de pauvre et de puéril . je lui réponds chaque fois par un sourire. – Les deux jeunes filles. comme se demandant ce que je lui veux. sous le carré de dentelle noire. il y avait des femmes trop décolletées. puis elle a dit : « Il ne faut pas que je rie. inquiète. il y a dans son regard je ne sais quel air 386 . je me sens. Elle souriait d’abord. presque heureux . elle avait refoulé le haut de sa simple chemise montante. » Et elle s’est enveloppée dans son écharpe. Tout autour de nous. Et moi. À chaque instant elle se retourne. Et nous plaisantions. En effet. on voyait que.Et nous sommes restés. mon amie qui s’appelle Valentine Blondeau et sa sœur. dans sa hâte à changer de toilette. sont arrivées avec de pauvres écharpes. tous les deux. près d’elle.

je ne cesse de penser à mon étrange aventure de jadis. Suis-je condamné maintenant à suivre à la trace tout être qui portera en soi le plus vague. d’ouvrir la porte du jardin... le plus lointain relent de mon aventure manquée ?. d’entrer comme un 387 . tous les deux. de contourner l’hôtel... Mais.. Je sens que désormais nous serons. à son tour. Et pourtant je sais aussi que je la reverrai. dans la rue déserte. À quoi bon ? Et pourquoi ?. le seul être au monde qui ait pu me renseigner sur les gens du Domaine. Près d’elle. elle m’a posé des questions si gênantes que je n’ai su rien répondre. je me demande ce que me veut cette nouvelle et bizarre histoire ? Je marche le long des maisons pareilles à des boîtes en carton alignées dans lesquelles tout un peuple dort. J’ai voulu l’interroger de nouveau sur le petit hôtel du boulevard. seul.. vers une heure du matin. Et je me souviens tout à coup d’une décision que j’avais prise l’autre mois : j’avais résolu d’aller là-bas en pleine nuit. À minuit.souffrant et hasardeux qui m’attire. muets sur ce sujet.

et ainsi de suite. pourtant. En se cachant de sa sœur. Mais à quel numéro ?. Pourquoi ? Je note encore ceci : elles n’ont pas voulu ni que je les reconduise. en proie à un vague remords. tous les jours. J’ai deviné qu’elles étaient couturières ou modistes. et je n’ai pas dîné. ni me dire où elles demeuraient. J’ai faim. – Si je n’étais pas là jeudi. avant le théâtre. puis samedi. a-t-elle dit.. Mais je les ai suivies aussi longtemps que j’ai pu. pour la revoir. je reste longtemps assis sur le bord de mon lit. seulement la revoir.. Je sais qu’elles habitent une petite rue qui tourne aux environs de NotreDame. à quatre heures.. inquiet. Moi aussi je me suis hâté de changer de costume. devant le même théâtre où nous sommes allés. revenez vendredi à la même heure.... 388 . Agité. Valentine m’a donné rendez-vous pour jeudi. Mais je suis fatigué.voleur et de chercher un indice quelconque qui me permît de retrouver le Domaine perdu. avant de me coucher.

. On se disait à chaque instant : il va finir par pleuvoir.. – Au bout d’un quart d’heure je suis certain qu’elle ne viendra pas. Mais le vent se reprend à souffler et la pluie ne tombe pas cette fois encore. Je crains qu’il ne pleuve : une averse peut l’empêcher de venir. Devant le théâtre... Je marche dans la demi-obscurité des rues. Il tombe une goutte d’eau. Et je suis ici terré dans une attente misérable. le plus près de moi. un poids sur le cœur. – Je suis parti pour l’attendre dans le grand vent qui charrie de la pluie.Jeudi 18 février. J’accompagne du regard toutes les jeunes femmes en deuil que je vois venir et je me sens presque de la reconnaissance pour celles qui. Du quai où je suis.. lui ont ressemblé et m’ont fait espérer.. je surveille au loin. le défilé des gens qui passent. Là-haut. 389 . dans la grise après-midi du ciel – tantôt grise et tantôt éclatante – un grand nuage a dû céder au vent. sur le pont par lequel elle aurait dû venir. le plus longtemps.

muet. Il n’y a rien.. pâle... pour moi. Tout seul. dans la pluie claire qui retarde la nuit. et je m’en vais.. – Je suis las.. De temps à autre une bonne ou une ménagère sort sous la petite pluie pour faire avant la nuit ses emplettes. L’agent est furieux. Il y a plus de monde que tout à l’heure – une foule noire.. un gardien de la paix traîne au poste voisin un voyou qui lui jette d’une voix étouffée toutes les injures... 390 . À la tombée de la nuit. puis il referme sur eux la porte pour battre le misérable tout à l’aise. Il me vient cette pensée affreuse que j’ai renoncé au paradis et que je suis en train de piétiner aux portes de l’enfer. Dès le couloir il commence à cogner. où je connais à peu près la place de leur maison.Une heure d’attente. sur la place où nous devions nous attendre. je vais et viens... ici. je quitte l’endroit et je gagne cette rue étroite et basse. De guerre lasse. toutes les ordures qu’il sait. Je repasse. entre la Seine et NotreDame.

Avec ennui j’imagine la soirée d’aujourd’hui. auprès de Notre-Dame. près du feu.. je veux dire : Valentine.. Demain. j’entends crier les journaux du soir.. Il y en a d’autres pour qui demain pointera comme un remords. Il y a des hommes mourants.Suppositions – Désespoir – Fatigue. que ce jour-là va bientôt finir et que déjà je le voudrais fini. D’autres qui sont fatigués. et qui voudraient que ce ne soit jamais demain. puis la matinée du lendemain. elle les entend aussi. Sans doute. que je vais passer dans le désœuvrement. Elle. il y a des hommes qui lui ont confié tout leur espoir. à la même heure. Je me raccroche à cette pensée : demain. tout leur amour et leurs dernières forces. Et j’ai grand-hâte que demain soit arrivé. Mais déjà cette journée n’est-elle pas presque finie ? Rentré chez moi. en ce même endroit. Cette soirée que j’avais voulu escamoter me pèse étrangement. et cette nuit ne sera jamais assez 391 . de sa maison perdue quelque part dans la ville. je reviendrai l’attendre.. Tandis que l’heure avance. d’autres qui attendent une échéance.

. C’est pour me dire qu’elle veut me quitter tout de suite.longue pour leur donner tout le repos qu’il faudrait... sur le gravier des Tuileries........ à la tombée de la nuit. nous voici encore tous les deux. au coin du théâtre : la voici. moi qui ai perdu ma journée. de quel droit est-ce que j’ose appeler demain ? Vendredi soir..... .. qu’elle ne viendra plus.. Elle me raconte son histoire mais d’une façon si enveloppée que je comprends mal. Elle dit : 392 . » Et tout aurait été fini. Et moi.... Un air à la fois douloureux et malicieux.. Et pourtant. marchant lentement l’un près de l’autre.. – J’avais pensé écrire à la suite : « Je ne l’ai pas revue.. Mais en arrivant ce soir. Fine et grave.. à quatre heures. mais avec de la poudre au visage et une collerette qui lui donne l’air d’un pierrot coupable.... vêtue de noir.

« J’ai désespéré mon fiancé. toute seule. » À chaque instant. Je pense qu’elle veut se prouver à elle-même qu’elle a eu raison jadis de faire la sottise dont elle parle. je n’ai jamais fait que des folies. il ne me voyait qu’en imagination et non telle que j’étais. je la surprends en train de se faire plus mauvaise qu’elle n’est. Je l’ai abandonné parce qu’il m’admirait trop . je suis pleine de défauts. Elle le fait exprès. m’a-t-elle dit en me 393 . dit-elle. qu’elle n’a rien à regretter et n’était pas digne du bonheur qui s’offrait à elle. Une autre fois : – Ce qui me plaît en vous.« mon amant » en parlant de ce fiancé qu’elle n’a pas épousé. « J’ai couru des chemins. je pense. Il y a des phrases d’elle que je transcris de mauvaise grâce : « N’ayez aucune confiance en moi. pour me choquer et pour que je ne m’attache point à elle. Nous aurions été très malheureux. Or.

ce qui me plaît en vous. il 394 . tristement : – Enfin. raturés. Une autre fois : – Je l’aime encore. brusquement. Et puis soudain. ce sont mes souvenirs.. Je ne sais pas ce que j’ai répondu. Cette espèce de journal s’interrompait là. Commençaient alors des brouillons de lettres illisibles. Lui s’était occupé des préparatifs du mariage. disait-elle. vous allez me demander ma main ?. Peut-être ai-je dit : « oui ».. plus que vous ne pensez. brutalement.. avait abandonné son métier. vous aussi ? Vous aussi. J’ai balbutié. La jeune fille.regardant longuement.. Mais sans cesse repris par le désir de chercher encore. Précaires fiançailles !.. sur la prière de Meaulnes. de partir encore sur la trace de son amour perdu. qu’est-ce que vous voulez ? Est-ce que vous m’aimez. informes.. je ne puis savoir pourquoi.

avait dû. dans ces lettres. et. plusieurs fois disparaître . il cherchait à se justifier devant Valentine. sans doute. avec un embarras tragique. 395 .

Il avait noté des souvenirs sur un séjour qu’ils avaient fait tous les deux à la campagne. je ne sais où. Des ouvriers agricoles.XV Le secret (suite) Puis le journal reprenait. – Lorsqu’il s’éveilla de grand matin dans la chambre de l’auberge. si informe. peut-être par un sentiment de pudeur secrète. en phrases rudes et paisibles. dans la salle du bas. contre un de leurs 396 . parlaient fort en prenant le café du matin : ils s’indignaient. le soleil avait allumé les dessins rouges du rideau noir. 14 juin. le journal était rédigé de façon si hachée. griffonné si hâtivement aussi. chose étrange. Mais. à partir de cet instant. que j’ai dû reprendre moi-même et reconstituer toute cette partie de son histoire.

ce calme bruit. tout cela se confondait dans l’impression unique d’un réveil à la campagne. et l’entrouvrit sans bruit. 397 . ces voix matinales montant dans la chambre silencieuse. sans obtenir de réponse. dans son sommeil. ce visage si quiet qu’on eût souhaité ne l’éveiller et ne le troubler jamais. Il se leva. Il aperçut alors Valentine et comprit d’où lui venait tant de paisible bonheur. Elle ne fit pas d’autre mouvement pour montrer qu’elle ne dormait plus que d’ouvrir les yeux et de regarder. frappa doucement à la porte voisine. Dès qu’elle fut habillée. Car il n’y prit point garde d’abord.patrons. Meaulnes revint près de la jeune fille. absolument immobile et silencieuse. Depuis longtemps sans doute Meaulnes entendait. Ce rideau semé de grappes rougies par le soleil. comme un oiseau doit dormir. Longtemps il regarda ce visage d’enfant aux yeux fermés. sans qu’on l’entendît respirer. au début de délicieuses grandes vacances. Elle dormait.

dit-elle. que faisaient les gamins de Sainte-Agathe quand ils s’étaient flanqués dans la boue. .. – À ce dîner. Et ce fut aussitôt comme une ménagère dans sa demeure. où grâce à leurs amis qui les avaient présentés comme mari et femme. elle commença par râper la première épaisseur de terre avec un couteau.– Nous sommes en retard. Le bas des jambes était couvert d’une boue épaisse.. brossa les habits que Meaulnes avait portés la veille et quand elle en vint au pantalon se désola. soigneusement. à leur grand ennui. dit Valentine. Elle mit de l’ordre dans les chambres. ils furent conviés. avec précaution. puis. – C’est ainsi. à la ferme. – Moi. c’est ma mère qui m’a enseigné cela. avant de le brosser. le chasseur et le paysan qu’était le grand Meaulnes. Et telle était bien la compagne que devait souhaiter. dit Meaulnes. 398 . avant son aventure mystérieuse. Elle hésita. 15 juin.

chaque bout de la table couverte de toile blanche. un même remords le désolaient. » Près de lui. à la façon d’un gentilhomme campagnard. Il y avait à la droite de Patrice (le fils du fermier) Valentine puis Meaulnes. afin d’éviter les commentaires. ce soir. dans ce village perdu. bien qu’on s’adressât presque toujours à lui. qui devrais. baignaient dans l’ombre. une belle salle que je connais bien. On eût dit une jeune paysanne. À chaque tentative nouvelle.elle se montra timide comme une nouvelle mariée. sous cette faible clarté. dans une salle basse comme celle-ci. Valentine refusait timidement tout ce qu’on lui offrait. présider le repas de mes noces. On avait allumé les bougies de deux candélabres. Les visages. dès qu’ils se penchaient. Depuis qu’il avait résolu. dirigeait le dîner : « C’est moi. elle 399 . un même regret. pensait Meaulnes. comme à une paisible noce de campagne. Et tandis que Patrice. de faire passer Valentine pour sa femme. qui demeura taciturne jusqu’au bout.

docilement. ma femme. lorsque enfin Meaulnes se pencha vers elle et lui dit doucement : – Il faut boire. en prononçant sourdement ce mot. Valentine et Meaulnes. 17 juin. devant ces paysans inconnus. Valentine.. elle but. d’abord . de temps à autre.regardait son ami et semblait vouloir se réfugier contre lui. Et puis.. le jeune homme était obligé de dire : – Ma femme. il avait l’impression de commettre une faute. – L’après-midi de ce dernier jour 400 . ma petite Valentine. Et Patrice félicita en souriant le jeune homme d’avoir une femme aussi obéissante. Depuis longtemps. Patrice insistait vainement pour qu’elle vidât son verre. leurs pieds trempés par la boue de la promenade étaient glacés sur les carreaux lavés de la cuisine. Et chaque fois. restaient silencieux et pensifs. dans cette salle obscure. Alors. Mais tous les deux. Ils étaient fatigués.

. les deux couples se trouvèrent séparés. Meaulnes et Valentine s’assirent entre les genévriers. La soirée avait un goût amer. ce que me promettait mon fiancé. comme une chaumière perdue dans la campagne. Valentine parlait. Ils crurent que. disait-elle.commença mal. Et ils commencèrent à parler d’amour. semblaitil. abrités sous les branches. Puis le temps se leva. Elle était toute prête. maintenant. Longtemps ils restèrent là. sur la pente inégale couverte de bruyère. parlant peu. Patrice et sa femme les accompagnèrent à la promenade. le goût d’un tel ennui que l’amour même ne le pouvait distraire. Nous y serions arrivés 401 . comme un enfant qu’il était : tout de suite nous aurions eu une maison.. Il fit beau. dans un petit taillis. – Voici. disait-il. dans leur cachette. Peu à peu. tout irait bien. Le vent portait des gouttes de pluie et le temps était bas. parlait.

interdit. Elle se retourna vers lui..comme au retour d’un grand voyage. les lettres de son fiancé. le soir de notre mariage. il reconnut la fine écriture. des enfants inconnus nous auraient fait fête. – À vous. cachés dans les bosquets. l’écoutait. avec douceur. Et par les chemins. Comment n’y avait-il jamais pensé plus tôt ! C’était l’écriture de Frantz le bohémien. dit-elle.. dans tout cela. n’est-ce pas ? Meaulnes. et vous le brûlerez ! Alors. Quelles folies. Et il y avait aussi. en le regardant fixement. comme l’écho d’une voix déjà entendue. elle sortit de sa poche un petit paquet de lettres qu’elle lui tendit. criant : « Vive la mariée ! ». avec élan. Mais elle eut peur de l’avoir blessé.. qu’il 402 . d’un air anxieux. je veux donner tout ce que j’ai : quelque chose qui ait été pour moi plus précieux que tout. soucieux. un vague regret. vers cette heure-ci qui est proche de la nuit.. dans le ton de la jeune fille. lorsqu’elle contait cette histoire. dans la cour. Ah ! tout de suite. Il retrouvait.

..avait vue jadis sur le billet désespéré laissé dans la chambre du Domaine. pathétiques. et ce qui le fâchait ainsi. expliqua-t-elle très vite. un bijou qu’il m’avait donné en me faisant jurer de le garder toujours.. Des phrases enfantines. Si grande était sa stupeur que Meaulnes ne comprenait pas encore quelle déroute pour lui tout cela signifiait. Que va-t-il nous arriver ? Enfin je ne suis pas superstitieux.. 403 . mais tout pâle. – C’est.. Ah ! vous avez perdu le petit cœur. C’étaient là de ses idées folles. dans la dernière lettre : « . à demi aveuglé de regret et de colère. regarda où il en était. Ils marchaient maintenant sur une petite route étroite entre les pâquerettes et les foins éclairés obliquement par le soleil de cinq heures. sentimentales. Valentine. inquiète de le voir ainsi. avec des frémissements sous les yeux. Il lisait parce qu’elle lui avait demandé de lire. » Meaulnes lisait.. impardonnable petite Valentine. le visage immobile... Celle-ci.

– Eh bien. vous qui n’avez voulu croire à rien. lui prendre la main. – Folles ! dit-il en mettant les lettres dans sa poche. vous avez connu Frantz de Galais ? – C’était mon ami le meilleur. Pourquoi répéter ce mot ? Pourquoi n’avoir jamais voulu croire en lui ? Je l’ai connu. je partirai en effet. c’était le garçon le plus merveilleux du monde ! – Vous l’avez connu. s’il en est ainsi. C’est vous qui avez tout perdu ! tout perdu ! Elle voulut lui parler. c’était mon frère d’aventures. le visage en feu. Laissez-moi. n’est-ce pas ? que mon père est trop 404 . Vous êtes cause de tout. avec ma sœur.Mais elle ne fit qu’exaspérer Meaulnes. mais il la repoussa brutalement. dit-elle. chez nous. dit-elle au comble de l’émoi. et voilà que je lui ai pris sa fiancée ! » Ah ! poursuivit-il avec fureur. – Allez-vous-en. vous savez. bégayant et pleurant à demi. Je rentrerai à Bourges. Et si vous ne revenez pas me chercher. quel mal vous nous avez fait.

Toutes les lettres dont je voyais les brouillons.pauvre pour me garder . Lui-même se chargeait de le retrouver. Dans une de ces lettres. n’avaient pas dû être envoyées. Et elle s’en alla chercher ses paquets pour prendre le train. lettres d’un homme indécis. Rentré à La Ferté-d’Angillon. égaré. dans son désarroi.. eh bien ! je repartirai pour Paris. Le journal s’interrompait de nouveau. il lui demandait ce que. je deviendrai certainement une fille perdue. continuait à marcher au hasard. Meaulnes écrivait à Valentine en apparence pour lui affirmer sa résolution de ne jamais la revoir et lui en donner des raisons précises. il n’avait pas même songé d’abord à lui demander : savaitelle où se trouvait le Domaine tant cherché ? Dans une autre. il la suppliait de se réconcilier avec Frantz de Galais.. Mais 405 . mais en réalité.. Suivaient encore des brouillons de lettres. peut-être.. moi qui n’ai plus de métier. je battrai les chemins comme je l’ai déjà fait une fois. sans même la regarder partir. pour qu’elle lui répondît. tandis que Meaulnes.

Ç’avait été pour lui une période de combats affreux et misérables. racontaient ce voyage et cette dernière faute. il avait dû peu à peu sentir sa grande résolution faiblir. sans demander une réconciliation. sans jamais obtenir de réponse. Et d’après les pages qui vont suivre – les dernières de son journal – j’imagine qu’il dut. par la belle route droite entre les bois. un beau matin du début des vacances. que j’ai pu reconstituer. 406 . Il était parti à la première heure. visiter la cathédrale. louer une bicyclette pour aller à Bourges. Les quatre dernières pages. inventant en chemin mille prétextes à se présenter dignement.il avait dû écrire deux ou trois fois. L’espoir de revoir jamais Yvonne de Galais s’étant complètement évanoui... dans un isolement absolu. devant celle qu’il avait chassée.

qu’elles étaient rentrées à Paris depuis le 15 août. elle lui expliqua doucement. à l’extrémité des nouveaux faubourgs. et lorsqu’il lui demanda : « si Mlles Blondeau étaient ici ». après avoir longtemps cherché. « Elles m’ont défendu de dire où elles allaient. sa bicyclette à la main. semblait l’attendre. C’était une bonne figure de ménagère.XVI Le secret (fin) 25 août. lourde. il découvrit. fripée. il pensait : 407 . » En revenant sur ses pas. – De l’autre côté de Bourges. mais belle encore. la maison de Valentine Blondeau. avec bienveillance. à travers le jardinet. Elle le regardait venir avec curiosité. Une femme – la mère de Valentine – sur le pas de la porte. ajouta-t-elle. mais en écrivant à leur ancienne adresse on fera suivre leurs lettres.

. Et c’est moi qui l’ai jetée là ! C’est moi qui ai perdu la fiancée de Frantz ! Et tout bas il se répétait avec folie : « Tant mieux ! Tant mieux ! » avec la certitude que c’était bien « tant pis » au contraire et que. L’un d’eux racontait bruyamment une histoire de femme qu’on entendait par bribes : « . Sa lettre répétait indéfiniment : « Vous avez pu ! Vous avez pu !. Il ne pensa pas à déjeuner et s’arrêta dans un café où il écrivit longuement à Valentine. sous les yeux de cette femme. « Je deviendrai certainement une fille perdue ».. avant d’arriver à la grille il allait buter des deux pieds et tomber sur les genoux. disaitelle. C’est moi qui l’ai forcée à cela. Tout est fini comme je l’ai voulu.. Je fais la partie 408 .. pour se délivrer du cri désespéré qui l’étouffait.– Elle est partie.. vous devez bien me connaître.. rien que pour crier...... Je lui ai dit.. Vous avez pu vous résigner à cela ! Vous avez pu vous perdre ainsi ! » Près de lui des officiers buvaient.

Il lui venait une crainte de paysan. où tous les vices sont sculptés dans des cachettes. Il les imagina tenant Valentine sur leurs genoux. sur la place déserte. on la voyait monter énorme et indifférente. vicieux. Ces rues étaient étroites et souillées comme les ruelles qui entourent les églises de village. Il y avait çà et là l’enseigne d’une maison louche. comme aux anciens âges. sous les arcs-boutants de la cathédrale. se disant obscurément : « En somme. détournant la tête. Hâve et poussiéreux. c’est pour la cathédrale que j’étais venu. une lanterne rouge.. Meaulnes sentait sa douleur perdue. crachaient derrière les banquettes. une répulsion pour cette église de la ville. Longtemps.avec votre mari tous les soirs ! » Les autres riaient et. qui est bâtie entre les mauvais lieux et qui n’a pas de remède pour les plus pures douleurs d’amour. réfugié. dans ce quartier malpropre. à bicyclette.. Deux filles vinrent à passer. Meaulnes les regardait comme un mendiant. » Au bout de toutes les rues. se tenant par la 409 . il erra autour de la cathédrale.

Meaulnes les suivit lentement à bicyclette et l’une d’elles. pour se venger de son amour ou pour l’abîmer. Il regarda de tous ses yeux et put faire provision de tristesse. Il avait hâte de reprendre son chemin. dans la rue en pente. dans une de ses lettres. Par dégoût ou par jeu. une sorte de terrain vague formait comme une petite place. une misérable fille dont les rares cheveux blonds étaient tirés en arrière par un faux chignon. il ne put résister au morne désir de passer une dernière fois devant la maison de Valentine. lui donna rendezvous pour six heures au Jardin de l’Archevêché. Et de sa fenêtre basse. Il n’y avait personne aux fenêtres. Il ne dit pas non.. C’était une des dernières maisons du faubourg et la rue devenait une route à partir de cet endroit. ni dans 410 . donnait rendez-vous à la pauvre Valentine. sachant qu’à cette heure il aurait depuis longtemps quitté la ville. Avant de partir. elle resta longtemps à lui faire des signes vagues.. En face.taille et le regardant effrontément. le jardin où Frantz.

Aux environs de la route. derrière ces fenêtres. Elle avait travaillé. Mais maintenant il n’y avait plus rien. Il partit. de délicieuses maisons fermières. dans cette rue de faubourg. Seule. entre les arbres. cousu. le long d’un mur. montraient leurs pignons pointus garnis de treillis verts. nulle part. dans la vallée. une sale fille poudrée passa. Et Frantz était passé pour la voir. La triste soirée durait et Meaulnes savait seulement que quelque part.. perdue. lui sourire. traînant deux gamins en guenilles. Valentine regardait passer dans son souvenir cette place morne où jamais elle ne viendrait plus. durant ce même après-midi. rien. C’est là que l’enfance de Valentine s’était écoulée. au bord de l’eau..la cour. Sans doute. là-bas. là qu’elle avait commencé à regarder le monde de ses yeux confiants et sages. 411 . sa dernière distraction forcée avant de s’y enfoncer tout entier. Le long voyage qu’il lui restait à faire pour rentrer devait être son dernier recours contre sa peine.

Dans la mairie abandonnée. Une date. là-bas.. Meaulnes notait ses souvenirs et ses projets par un beau matin de la fin du mois d’août – lorsque j’avais poussé la porte et lui avais apporté la grande nouvelle qu’il n’attendait plus.sur les pelouses. me faisait croire que c’était là ce long voyage pour lequel Mme Meaulnes faisait des préparatifs. cet amour mal satisfait qu’on venait de souffleter si cruellement. Quelques lignes hâtives du journal m’apprenaient encore qu’il avait formé le projet de retrouver Valentine coûte que coûte avant qu’il fût trop tard. de belles âmes. Mais. des âmes. et la jeune fille entre toutes qu’il eût dû protéger. il n’existait plus qu’un seul amour. à ce moment. était justement celle-là qu’il venait d’envoyer à sa perte. des jeunes filles attentives parlaient de l’amour. Il avait été repris. sauvegarder.. dans un coin de page. immobilisé. par son ancienne 412 . pour Meaulnes. lorsque j’étais venu à La Fertéd’Angillon pour tout déranger. On imaginait.

Alors avaient commencé le remords. le regret et la peine. Je ne reviendrai près d’Yvonne que si je puis ramener avec moi et installer dans la « maison de Frantz » Frantz et Valentine mariés.aventure. à l’aube. que j’avais commencé comme un journal secret et qui est devenu ma confession. sera. sans oser rien faire ni rien avouer. si je ne reviens pas. avant de quitter. avec sa permission. – mais pour toujours – Yvonne de Galais. Sur ce même cahier de devoirs mensuels. tantôt étouffés. il avait encore griffonné quelques mots en hâte. son épouse depuis la veille : « Je pars. » Ce manuscrit. tantôt triomphants. Il faudra bien que je retrouve la piste des deux bohémiens qui sont venus hier dans la sapinière et qui sont partis vers l’Est à bicyclette. la propriété de mon ami 413 . jusqu’au jour des noces où le cri du bohémien dans les sapins lui avait théâtralement rappelé son premier serment de jeune homme.

François Seurel. refermer à clef son ancienne petite malle d’étudiant. et disparaître. » Il avait dû glisser le cahier en hâte sous les autres. 414 .

Cramponnée aux barreaux des chaises. et faisait un tintamarre qui réveillait longuement les échos sourds de la demeure abandonnée. Frantz ne vint pas au rendez-vous que je lui avais fixé. Je perdais l’espoir de revoir jamais mon compagnon. de tristes jours dans la maison déserte. et d’ailleurs ma tante Moinel ne savait plus depuis longtemps où habitait Valentine. La seule joie des Sablonnières. s’essayant à marcher sans prendre garde aux chutes. Elle allait avoir un an. Lorsque je la tenais dans mes bras. elle s’annonçait même comme une solide et jolie petite fille. elle les poussait toute seule. ce fut bientôt la petite fille qu’on avait pu sauver. elle ne souffrait jamais que je lui donne un baiser. À la fin de septembre. Elle avait une façon sauvage et charmante en même temps de frétiller et de me 415 .Épilogue Le temps passa. et de mornes jours s’écoulaient dans l’école paysanne.

Je me disais parfois : « Sans doute. Quant à moi. c’était mon seul passetemps. la nuit. Un dimanche matin de la fin de septembre. et nous ne rentrions qu’à midi. je m’étais levé de fort bonne heure. nous partions les jours de congé.. C’était le gagne-pain de presque tous ces hommes. sera-t-elle un peu mon enfant. dès l’aube. Tout le temps de l’été. Souvent ainsi les villageois d’alentour s’entendaient avec moi pour de grandes parties de braconnage : pêches à la main. de toute sa violence enfantine. avant même la paysanne qui avait la garde de la petite fille.repousser la figure avec sa petite main ouverte. » Mais une fois encore la Providence en décida autrement. Je devais aller pêcher au Cher avec deux hommes de Saint-Benoist et Jasmin Delouche. malgré cette sauvagerie.. De toute sa gaieté. on eût dit qu’elle allait chasser le chagrin qui pesait sur la maison depuis sa naissance. Et j’avais fini par prendre 416 . en riant aux éclats. pêches aux éperviers prohibés. les seules aventures qui me rappelassent les équipées de jadis.

un grand gaillard barbu habillé comme un chasseur ou un braconnier. Il ne faisait pas jour tout à fait . j’étais donc debout. voici mes gens plus tôt que je n’aurais cru. et le hangar où je démêlais à la hâte mes engins se trouvait à demi plongé dans la nuit. sous un petit hangar adossé au mur qui séparait le jardin anglais des Sablonnières du jardin potager de la ferme.goût à ces randonnées. autant que je pus distinguer. à cinq heures et demie. à 417 .. à ces longues pêches le long de la rivière ou dans les roseaux de l’étang. J’étais occupé à démêler mes filets que j’avais jetés en tas. C’était. Ce matin-là. devant la maison. – Oh ! oh ! me dis-je. le jeudi d’avant. un pas crier sur le gravier.. Et moi qui ne suis pas prêt !. c’était le crépuscule d’un beau matin de septembre . Mais l’homme qui entrait dans la cour m’était inconnu. J’étais là silencieux et affairé lorsque soudain j’entendis la grille s’ouvrir. Au lieu de venir me trouver là où les autres savaient que j’étais toujours.

Tout de suite. désespéré. Et c’est alors seulement que je reconnus le grand Meaulnes. – Ah ! dit-il d’une voix brève. L’homme fit jouer doucement. il tourna vers moi. il comprit. Puis. repris soudain par toute la douleur qu’avait réveillée son retour. aussitôt sorti. sa figure inquiète.l’heure de nos rendez-vous. le loquet de la porte. n’est-ce pas ? 418 . elle est morte. il gagna directement la porte d’entrée. Il fit de même à l’entrée de la cuisine. hésitant un instant. hésitant. Un long moment je restai là. Il avait disparu derrière la maison. sans rien dire. Alors je m’avançai vers lui et. c’est quelqu’un de leurs amis qu’ils auront convié sans me le dire et ils l’auront envoyé en éclaireur. sans bruit. et il revenait. effrayé. – Bon ! pensai-je . Mais je l’avais refermée. éclairée par le demi-jour. je l’embrassai en sanglotant. en avait fait le tour.

Tout de suite. Il faisait jour maintenant. Sitôt entré. s’était assise dans son berceau. Et. je lui fis monter l’escalier qui menait vers la chambre de la morte. On voyait tout juste sa tête étonnée. pour que le plus dur fût accompli.Et il resta là. Elle s’était éveillée tout seule – pendant que sa nourrice était en bas – et. dis-je. sourd. Je le pris par le bras et doucement je l’entraînai vers la maison. toujours le guidant par le bras. debout. resta la tête enfouie dans ses deux bras. pour détourner un peu ce grand attendrissement et ce flot de larmes. parce qu’il pleurait. Il eut un sursaut et me regarda. titubant. immobile et terrible. délibérément. Puis il la saisit et l’enleva dans ses bras. assise sur son bras 419 . Il se releva enfin. tournée vers nous. les yeux égarés. Il ne put pas bien la voir d’abord. il tomba à deux genoux devant le lit et. j’ouvris la porte qui faisait communiquer cette chambre avec celle de la petite fille. ne sachant où il était. Alors. tout en la tenant très serrée contre lui. longtemps. – Voici ta fille.

la tête penchée de côté pour cacher et arrêter ses larmes.. lorsque je m’en allai. et comme Augustin. Cette fois le père leva bien haut sa fille. Cependant la petite fille commençait à s’ennuyer d’être serrée ainsi.. au début de la matinée.. Et en effet. les deux autres. Satisfaite.. tout pensif et presque heureux vers la maison de Frantz qu’Yvonne de Galais m’avait jadis montrée déserte. elle battit des mains. continuait à ne pas la regarder..droit. elle lui flanqua une grande tape de sa petite main sur sa bouche barbue et mouillée.. il tourna vers moi sa tête baissée et me dit : – Je les ai ramenés. j’aperçus de loin une manière de jeune ménagère en collerette. 420 . objet de curiosité et d’enthousiasme pour plusieurs petits vachers endimanchés qui s’en allaient à la messe. qui balayait le pas de sa porte. la fit sauter au bout de ses bras et la regarda avec une espèce de rire. Tu iras les voir dans leur maison.

enveloppant sa fille dans un manteau. la nuit. je sentais bien qu’il était revenu pour me la prendre. Un peu déçu et pourtant émerveillé. et partant avec elle pour de nouvelles aventures.Je m’étais légèrement reculé pour mieux les voir. La seule joie que m’eût laissée le grand Meaulnes.. je comprenais que la petite fille avait enfin trouvé là le compagnon qu’elle attendait obscurément.. Et déjà je l’imaginais. 421 .

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423 . La Bibliothèque électronique du Québec est la propriété exclusive de Jean-Yves Dupuis.Cet ouvrage est le 22e publié dans la collection Classiques du 20e siècle par la Bibliothèque électronique du Québec.

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