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Consecuencias del crecimiento demográfico

Los Ensayos Históricos de Encarta reflejan el conocimiento y la visión de destacados historiadores. En este ensayo, el profesor Kenneth Pomeranz, de la Universidad de California, sostiene que, durante muchos siglos, los niveles de la población humana oscilaron pero sin aumentar de forma global. A partir de mediados del siglo XV el planeta ha sido testigo de tres revoluciones en la población humana que han afectado a todos los niveles el medio ambiente, la salud humana y la economía. El profesor Pomeranz defiende que el enfoque de la planificación familiar continúa afectando al futuro y la calidad de vida en la Tierra.

Consecuencias del crecimiento demográfico Por Kenneth Pomeranz La población, o número de habitantes de una determinada región, afecta a todos los aspectos de nuestro mundo, desde las oportunidades económicas hasta los cambios en el medio ambiente y en las experiencias de la vida cotidiana. La comprensión de las tendencias a largo plazo resulta esencial para efectuar las proyecciones necesarias para una planificación inteligente en las áreas de economía, protección del medio ambiente y sanidad, así como para entender que, aun cuando otras muchas sociedades hayan sufrido análogas transformaciones a largo plazo en sus estructuras de población, sin embargo sus experiencias y métodos pueden ser muy diferentes. Las preferencias culturales, los incentivos económicos y las políticas gubernamentales que generan los cambios demográficos presentan ciertas analogías, pero no se pueden reducir a una simple fórmula o generalización. A la hora de estudiar las poblaciones, los demógrafos y los sociólogos analizan las tasas de natalidad y de mortalidad y la esperanza de vida media. Además, investigan si la gente planifica el momento, el género y el número de hijos. El hecho de que las personas crean o no en su capacidad para planificar la familia y lo que harán o dejarán de hacer para su control, revela igualmente mucho acerca de sus actitudes respecto a la naturaleza, la moral y sí mismos. Analizando los últimos 2.000 años de la historia de la población, las culturas y las creencias de la humanidad podemos detectar hábitos que permitan vislumbrar posibles tendencias de crecimiento futuro de la población. Una revolución en cifras Durante la mayor parte de la historia, la población global ha sido cíclica, sin evidentes tendencias a largo plazo. Una estimación sugiere que hasta el año 1500 aproximadamente este crecimiento era por término medio del 0,0002% anual, lo que se traduce en un incremento de 5 personas al año en todo el mundo entre los años 10000 y 4000 a.C., momento en el que nuestro planeta estaba habitado por unos 20.000.000 de individuos. A lo largo de los siguientes 4.000 años la población aumentó a un ritmo ligeramente superior, alcanzando una cifra cercana a 200.000.000 durante el I siglo d.C., manteniéndose así durante 600 años. Durante los siguientes 650 años creció un 75%, a un ritmo anual inferior al 0,1%. Curiosamente, algunas ruinas de antiguas ciudades y asentamientos parecen indicar que ciertas poblaciones urbanas contaban con el mismo número de habitantes a principios del primer siglo de nuestra era que en el año 1500. La población humana en 1250 se hallaba fuertemente concentrada en unas cuantas regiones donde se practicaba la agricultura sedentaria y surgieron las ciudades. Cerca del 75% del total

000. Crecimiento rápido de la población. No se produjo ningún avance significativo en las técnicas agrícolas. Al existir un mayor número de personas se requería una mayor cantidad de alimentos. fecha en la que se produjo la eclosión. la enorme expansión del Imperio mongol gobernado por nómadas se tradujo en una interrupción del crecimiento del territorio controlado por los pueblos agrícolas y constructores de viviendas. dichas regiones conocieron disminuciones de población únicamente temporales y muy ligeras. Prácticamente la totalidad del incremento de la población procedía de la conquista de los nómadas o la conversión de éstos a la agricultura y al asentamiento en poblados.3% anual en el siglo XVIII.000. fomentaron un aumento de cultivos y asentamientos en las regiones fronterizas.000 y actualmente ronda los 6. pero merced al aumento de la educación y de la imprenta. la mayoría del resto del mundo siguió el mismo camino. con una densidad de unos 0. existiendo también signos de crecimiento en otras regiones densamente pobladas como Egipto. En el siglo XIX. Tras la disolución del Imperio mongol y el siglo de inestabilidades que vino a continuación.6% en el XIX y de un sorprendente 1. surgieron en diferentes regiones gobiernos más fortalecidos. Japón y Corea. La medicina continuaba siendo bastante ineficaz. Estos gobiernos se beneficiaron de una mejor agricultura. Hacia el año 1250. primera fase: 1450-1650 Hacia 1450. especialmente en China.650.000 habitantes.000. pero hacia el año 1700 la población mundial contaba como mínimo con 600. rompiendo todas las cifras de población anteriores. promediando 65 habitantes por milla cuadrada (aproximadamente equivalente a la Europa de 1650 o al actual estado de Texas). la población mundial comenzó otra vez a disminuir debido a la aparición de nuevas epidemias y a la utilización de técnicas de cultivo inadecuadas que provocaron en muchas zonas el empobrecimiento del suelo.000. En consecuencia. las técnicas vigentes se podían transmitir a un número mayor de gente. hacia 1900 de 1. especialmente en el continente americano. La población total del mundo pronto alcanzó nuevos máximos. Algunos países han conocido tasas de crecimiento superiores al 3% anual. Australia y en el sudeste asiático al tiempo que continuaba la difusión de las mejores técnicas de cultivo. doblando su población en un periodo de unos 23 años. Japón y Europa occidental habían alcanzado nuevos máximos de población y estaban experimentando crecimientos más rápidos que los conocidos hasta entonces. Europa y probablemente en la India. entre 0. Hacia 1800 la población total del mundo era de unos 950. y esta vez las cifras nunca volvieron a caer por debajo de los niveles previos a 1450. La población mundial no volvió a aumentar hasta el año 1450. segunda fase: 1700-2000 Hacia mediados del siglo XVIII. La escasa evolución de las técnicas de cultivo explica la inapreciable variación del número máximo de personas que podían vivir en una cierta superficie.de la población vivía en el 6 ó 7 % de la superficie terrestre seca de nuestro plantea. La tasa de crecimiento era posiblemente del 0. A partir de este momento.000. en Rusia. En gran parte del mundo el rendimiento máximo posible de alimentos por unidad de superficie no aumentó de manera significativa hasta la invención de los fertilizantes y los pesticidas químicos hacia 1900.5% en el siglo XX. . China. que se traducía en una mayor recaudación de impuestos y mayor número de habitantes. lo que a su vez significaba más soldados.000. la población aumentó rápidamente en Asia oriental. Entre tanto. Pero en los siglos XVIII y XIX se produjo una gran expansión del área total cultivada. Existen muchas teorías para explicar esta variación masiva.5 habitantes por kilómetro cuadrado.5 y 0.000. Crecimiento rápido de la población. A finales del siglo XVII se produjo un ligero descenso. pero la formación y la imprenta contribuyeron a la difusión de ciertos principios básicos de los cuidados infantiles y prenatales. El 93% restante del territorio mundial no se hallaba habitado o servía de hábitat a pueblos nómadas que vagaban por extensos territorios.

impidiendo a la gente contraer matrimonio. todo lo que sabemos acerca del control de la fertilidad está estrechamente ligado a la obra del primer demógrafo (investigador de la población). En consecuencia. como sustancias químicas que ahora sabemos reducen las probabilidades de dar a luz. las herramientas o el comercio familiar. Los obstáculos preventivos podían ser exigencias económicas que obligaban a la gente a ahorrar una cierta cantidad de dinero antes de la boda. decrecían las de mortalidad. Sabemos que algunas personas intentaban controlar el tamaño de la familia utilizando medios ilegales. Algunas de estas drogas populares eran venenos suaves y . Hasta el siglo XVIII muchas sociedades impedían a los ciudadanos contraer matrimonio y tener hijos mientras no fueran capaces de mantener una familia. Los demógrafos no han podido detectar demasiadas pruebas de controles preventivos fuera de Europa y Japón antes del siglo XX. no se dispone verdaderamente de pruebas directas sobre estos aspectos debido a la ausencia de registros escritos y al carácter tan personal de las decisiones acerca de la reproducción. Thomas Malthus. Una revolución de actitudes y costumbres: la planificación familiar Al mismo tiempo que la población mundial se disparaba a partir de 1450. la frecuencia de sus relaciones sexuales venía determinada por unos instintos biológicos que ni la sociedad ni la cultura eran capaces de modificar. Pero en el siglo XVIII. Así pues. comenzaron a tener hijos a una edad más temprana y en mayor número. catástrofes como guerras. a las mejoras en la recogida de basuras y en el suministro de agua potable. pero lo suficiente como para marcar una diferencia apreciable. Malthus mantenía que una vez que los individuos habían contraído matrimonio. Como consecuencia de lo limitado de estos conocimientos. La disminución de la tasa de mortalidad antes de 1900 no cabe atribuirla tanto a nuevos conocimientos médicos como a la difusión de algunos de los existentes. el sexo de sus hijos. el momento de nacimiento y. Por ejemplo.Los cambios en la organización económica y social de muchos lugares sirvieron igualmente de acicate para el crecimiento de la población. Ahora sabemos que otras sociedades poseían sus propias formas de permitir a la gente un cierto control de su fertilidad. las tasas de mortalidad decrecieron tan vertiginosamente que la población ha continuado creciendo incluso en muchos lugares donde las tasas de natalidad han disminuido drásticamente. por lo general. así como a otras medidas relativas a la sanidad pública. En el siglo XVII. generalmente se había dado por bueno que no existía un método anticonceptivo eficaz hasta la invención del condón. somos capaces de identificar algunos elementos clave. Aunque en la mayoría de los casos no podemos reproducir en su totalidad tales pociones. Y aunque sabemos que las personas han intentado durante siglos encontrar métodos anticonceptivos que les permitieran las relaciones sexuales sin provocar un embarazo. A medida que aumentaban las tasas de nacimiento. Sin embargo. se estaba produciendo algo igualmente importante a nivel individual. Pensaban que otras poblaciones sólo se habían regulado mediante lo que Malthus denominaba controles positivos. en determinados casos. o prácticas religiosas y culturales que prohibían el matrimonio entre personas pertenecientes a determinados grupos. como el aborto o el infanticidio. implicaba heredar las posesiones de los padres. Algunos de tales métodos posiblemente fueran bastante eficaces. lo cual. hasta el siglo XX la mayoría de los demógrafos mantuvieron que la única forma de rebajar las tasas de natalidad consistía en lo que Malthus denominaba controles preventivos del aumento de la población. en el siglo XIX. fabricado con caucho vulcanizado. lo cual también les obligaba a borrar cualquier prueba de tales prácticas. no tanto como los del siglo XX. En la década de 1900. los manuales médicos y las costumbres populares de Asia oriental y del Sudeste asiático describen pociones ideadas para prevenir los embarazos o para provocar abortos. epidemias y épocas de hambre. muchas personas ya intentaban planificar el número. cada vez más personas se ganaban el sustento trabajando para terceros y sin esperar a heredar las tierras. o incluso antes. especialmente en Europa y en Asia oriental.

Este porcentaje sugiere que los padres estaban dispuestos y eran capaces de detener la reproducción. las parejas que tenían mayoritariamente niñas. Sin embargo. esto se define como una relación entre sexos del 105. y tanto más si ya tenían un hijo. Entre las parejas que dejaban de tener hijos cuando la mujer todavía era joven (lo que pone de relieve una planificación familiar intencionada). en una muestra china el tiempo medio entre el matrimonio y el nacimiento del primer hijo de la pareja es superior a 36 meses. Esto resulta casi impensable sin la existencia de alguna intervención. la esperanza de vida oscilaba aproximadamente entre 25 y 33 años. a pesar de la legislación que condenaba el infanticidio. En algunas partes del mundo. . La interferencia humana en la reproducción también resulta evidente en la relación entre el número de niños y niñas nacidos. aunque en algunos casos en que las familias deseaban tener una hija. en el siguiente alumbramiento parían una niña 3/5 de las veces.1 descendientes por hembra para mantener la población estable. Incluso para la clase alta del siglo XVII en lugares de relativa abundancia. estudios chinos y japoneses muestran un espacio de tiempo aún mayor entre la boda y el primer parto durante épocas de recesión económica. en el siguiente alumbramiento daban a luz un niño 2/3 de las ocasiones. la relación entre sexos era 576 (casi 6 niños por cada niña). ya que el 85% de las parejas sexualmente activas que no utilizan métodos anticonceptivos quedan embarazadas dentro de un plazo de 12 meses. Pero un estudio realizado en una región del noreste de China entre 1792 y 1840 reveló que en las familias con un solo hijo. la esperanza media de vida en el momento del nacimiento rondaba los 35 ó 40 años. aproximadamente nacen 105 niños por cada 100 niñas. De una manera más significativa. Las tecnologías desarrolladas a lo largo de los siglos XIX y XX han conseguido que estas intervenciones sean menos dolorosas y más eficaces. Por otra parte. Esto sólo resulta explicable por la utilización de anticonceptivos. De hecho. muchos registros de los patrones de natalidad mundiales entre los siglos XVII y XX contienen pruebas irrefutables de manipulaciones de las tasas de natalidad. el esquema de unas tasas de natalidad relativamente elevadas compensadas por tasas de mortalidad altas comenzó a desplazarse en el sentido de unas tasas de natalidad y de mortalidad más bajas. se deshacían de los varones. En la mayoría de los demás lugares de los que se dispone de algún registro. Una revolución en las esperanzas de vida: la transición demográfica Hacia finales del siglo XVIII en los esquemas de población humana tuvo lugar un tercer gran cambio denominado. continencia sexual planificada o infanticidios. En los países desarrollados actuales la esperanza de vida es de 75 años. En el caso de no intervenir de ninguna forma para seleccionar el sexo. las personas dejaron de confiar en el azar para controlar su fertilidad. como Inglaterra o el delta del Yangtzé en China. Para bien o para mal. por lo que sólo se precisan 2. en cambio en las familias con mayoría de hembras el último vástago era un niño el 83 % de las veces. las parejas de un pueblo japonés que tenían mayoritariamente niños. En otro estudio que cubre más de 113 años. En tales circunstancias eran necesarios por término medio 6 hijos por mujer para mantener la estabilidad de la población. transición demográfica. por lo general. Por ejemplo. comparados con los 18 meses en Europa. características de la mayor parte del mundo actual.resultaban nocivas para las mujeres que las ingerían y algunas probablemente también podían ocasionar malformaciones en los recién nacidos. algunas conductas sólo resultan explicables en caso de que los padres mataran deliberadamente a las niñas a fin de conseguir el tamaño de familia y distribución de sexos deseados. se deshacían de gran número de descendientes femeninas. las familias que sólo querían tener un hijo más o que deseaban tener un hijo varón. el último retoño era frecuentemente una niña si los hijos anteriores eran en su mayoría varones. Estas actitudes demuestran que.

ya que desplaza a la sociedad hacia los trabajos que requieren como mínimo una formación básica. En la actualidad si no existiera la inmigración. época en la que las mejoras de higiene. Sin embargo. Hasta ahora. En un principio. La urbanización produce el mismo efecto. A la larga. En muchos países pobres las tasas de natalidad siguen siendo elevadas porque los padres creen que tener muchos hijos constituye la única forma de garantizar que alguno de ellos sobrevivirá hasta llegar a adulto. Por ejemplo. las tasas de mortalidad decrecieron y las de natalidad permanecieron constantes o disminuyeron ligeramente. y en forma especialmente brusca en el siglo XX. Muchos otros países industrializados. La urbanización retarda igualmente el momento en el que el individuo está en condiciones de obtener unos ingresos significativos. en estas áreas menos industrializadas son pocos los trabajos que requieren una educación formal. donde los varones que llegan en busca de trabajo mantienen relaciones sexuales con prostitutas que muy probablemente sean portadoras de dicha infección. ya que al trasladarse las familias a las ciudades. la esperanza de vida en Alemania se disparó desde los escasos 30 años todavía en 1860 hasta los 60 años hacia 1930. vivienda y calefacción doméstica marcaron una diferencia significativa en la esperanza de vida.La mayor parte del mundo ha experimentado esta transición demográfica. lo que dio lugar a un nuevo equilibrio con reducidas tasas de natalidad y una población bastante estable cuyos miembros gozaban de una existencia longeva. las altísimas tasas de nacimiento rurales hacen que la mayoría de las poblaciones africanas rurales sigan aumentando a pesar de las crisis políticas. han sufrido una transición demográfica parecida. pero en cambio se produjo de forma más rápida. Los expertos no logran ponerse de acuerdo en cómo será de grave en el futuro el impacto sobre la población rural. les resulta mucho más costoso adquirir o alquilar una vivienda para una familia numerosa. No deja de constituir una ironía que las altas tasas de natalidad sean las que probablemente contribuyan a mantener la pobreza en estos países. las tasas de natalidad continuaron disminuyendo. En ciertos lugares. las tasas de mortalidad de lactantes y niños disminuyeron de manera drástica. económicas y sanitarias. En Europa. En la mayoría de los casos esta transición se inició en una época más tardía que en Europa occidental y Norteamérica. aunque en épocas y con porcentajes diferentes. en parte debido al descubrimiento de una vacuna contra la viruela y en parte debido a la evolución de las técnicas de alumbramiento. antes de la utilización de los antibióticos para combatir distintas enfermedades. Corea y Australia. y los emigrantes que retornan a casa propagan la enfermedad por las zonas rurales. como Japón. Las tasas de natalidad se ven firmemente frenadas por una prosperidad creciente. Algunas poblaciones urbanas presentan unas tasas de infección superiores al 25%. el nivel de vida y la esperanza de vida para los adultos no mejoraron notablemente hasta mediados del siglo XIX. Además. donde existe la mayor cantidad de pruebas. Las tasas de natalidad en la mayor parte de Europa y Norteamérica comenzaron a disminuir a finales del siglo XIX. En casi todas las partes del planeta las tasas de natalidad son mucho más bajas que hace 50 ó 100 años. suministro y almacenamiento de productos alimenticios. lo que provocó una explosión demográfica y la destrucción de un viejo equilibrio entre nacimientos frecuentes y defunciones frecuentes. concretamente en zonas de Africa donde se halla muy extendida la infección por VIH. la mayoría de los países industrializados tendrían poblaciones decrecientes. La epidemia del VIH ha sido más crítica en las ciudades africanas. y en la Rusia post-soviética. La formación de la mujer es un tercer factor . donde se han derrumbado las diferentes estructuras de servicios. Concretamente. Taiwan. pero las tasas de mortalidad son en muchos lugares más elevadas que las existentes en los países ricos hace 100 años. por lo que los niños pueden comenzar a contribuir a la economía familiar a edades bastante tempranas. las tasas de mortalidad comenzaron a descender a finales del siglo XVIII. las tasas de mortalidad han comenzado de nuevo a aumentar. En los demás entornos la situación es más complicada.

al igual que en el transcurso de los últimos miles de años. Es autor. Sin embargo. la vida cotidiana y el entorno en el que vivimos.500 y los 20. podemos tener casi la plena certeza de que. Acerca del autor: Kenneth Pomeranz es profesor asociado de Historia en la Universidad de California. Así pues. es más probable que sepan cómo acceder y utilizar los controles de natalidad. con una dispersión tan amplia que impide ponerse de acuerdo en lo que puede significar la combinación de una población aún mayor con una gran desigualdad económica para la sanidad global. han reducido drásticamente las tasas de natalidad. entre otras publicaciones. en Irvine. muchos expertos opinan actualmente que la población llegará a estabilizarse en algún momento antes del año 2100. . la población mundial ha ido aumentando a un ritmo mayor que en cualquier otra época anterior. y The Making of a Hinterland: State. Society and Economy in Inland North China. además. 1853-1937. Las estimaciones oscilan entre los 8. © 1993-2004 Microsoft Corporation. Las mujeres con formación tienen más probabilidades de que se les presenten oportunidades personales que entren en conflicto con un matrimonio temprano y la crianza inmediata de los hijos. Reservados todos los derechos. especialmente China. Las tasas de natalidad en los países desarrollados han comenzado igualmente a descender. a medida que en muchos lugares han ido disminuyendo las tasas de mortalidad. pero después de haber aumentado al menos en 2. Ecology. de Growing Off the Land: Economy.000 millones. el entorno y la calidad de vida. Algunos países. El gran número de zonas pobres y no industrializadas en las que las tasas de natalidad y mortalidad siguen siendo elevadas impide a los expertos llegar a un consenso en cuanto a la cifra en que se estabilizará la población. la población continuará conformando las economías humanas. incluso en poblaciones rurales pobres.000 millones. A lo largo de los últimos 100 años.que influye de manera notable en las tasas de natalidad. aplicando incentivos económicos y medidas de fuerza. y en ello está jugando la planificación familiar consciente un papel de importancia creciente. Biblioteca de Consulta Microsoft ® Encarta ® 2005.