Las neuronas espejo

Cambridge. 2003 (en colaboración con Eran Zaidel) .Del mismo autor The parallel brain. ma.

imitación.Marco Iacoboni Las neuronas espejo Empatía. o de cómo entendemos a los otros Traducido por Isolda Rodríguez Villegas conocimiento . neuropolítica. autismo.

realizada por cualquier procedimiento. 2.8 El contenido intelectual de esta obra se encuentra protegido por diversas leyes y tratados internacionales que prohíben la reproducción íntegra o extractada. Isolda. trad. que no cuente con la autorización expresa del editor.Primera edición. Fisiología. The new science of how we connect with others Copyright © 2008 by Marco Iacoboni ISBN Argentina: 978-987-1283-98-9 ISBN España: 978-84-96859-54-8 1. II. Diseño de colección: tholön kunst Impreso en España por Romanyà Valls S. Neurología.A.com Título de la edición original: Mirroring people. Rodríguez. 59 Bajo A 28009 Madrid www. I. 08786 Capellades Depósito legal: B-9268-2009 .katzeditores. Título CDD 616. 2009 © Katz Editores Charlone 216 C1427BXF-Buenos Aires Fernán González.

Índice 11 Agradecimientos 13 13 17 20 29 35 37 40 43 47 53 53 62 67 74 78 83 83 87 92 i. el mono hace Neuronas: ¡a trabajar! Las sorpresas del cerebro Los fabulosos cuatro Espejos en el cerebro Sé qué estás haciendo Sé qué estás pensando Oigo lo que haces El reflejo especular del uso de herramientas Sé que me estás copiando ii. simón dice Células copionas Cuerpos que hacen eco Haz lo que digo mas no lo que hago Harry Potter y el profesor Snape Aprehender la mente de los otros iii. aprehender el lenguaje ¿Ves lo que digo? De la mano a la boca Del mapa cerebral a la anulación temporal del cerebro . lo que el mono ve.

siénteme El cabezazo de Zidane ¿Humanos o camaleones? Espejos empáticos Siento su dolor Empatía maternal v.95 Calor corporal 98 Salas de chat 104 El reflejo especular del habla y de otros sonidos 109 109 112 118 122 127 131 131 135 141 147 152 155 155 159 165 169 170 173 181 181 188 191 195 iv. veme. enfrentarse con uno mismo ¿Eres tú o soy yo? La prueba del reconocimiento en el espejo Otro yo Anulación temporal del yo Ambas caras de la moneda vi. espejos rotos Espejos bebé El cerebro adolescente La imitación y el autismo La hipótesis de las neuronas espejo y el autismo La especularidad rota Reparar los espejos rotos vii. el malo y el feo: violencia y abuso de drogas 199 El malo: la polémica acerca de la violencia en los medios . superespejos y conexiones cerebrales Ondas sombrías en el cerebro En las profundidades del cerebro humano La neurona Jennifer Aniston En busca de las superneuronas espejo 199 viii.

la neurociencia existencialista y la sociedad Las neuronas espejo entre nosotros El problema de la intersubjetividad Un nuevo existencialismo La neurociencia y la sociedad 261 Índice temático . el reflejo especular de lo que deseamos y de lo que nos gusta 213 La neurociencia aplicada al acto de comprar 221 Amor de un día: la “ciencia instantánea” y el Super Bowl 225 El reflejo especular de la publicidad 230 Los efectos de la publicidad negativa 235 235 239 244 249 249 252 255 257 x. neuropolítica Las teorías de las actitudes políticas El reflejo especular y el cerebro de los adictos a la política La política en el cerebro xi.205 ¿Somos seres autónomos? Las neuronas espejo y el libre albedrío 208 Lo feo: la adicción y la recaída 213 ix.

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y a mis padres. Mirella. a mi hija. Caterina.A mi esposa. Rita y Antonio .

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a Mike Bryan y a mi editor. Varias personas leyeron capítulos aislados de los primeros y de los últimos borradores. Annaka Harris. . por haberle dado forma al manuscrito en muchos sentidos trascendentes. John Mazziotta. Sally Rogers. Andreas Wohlschläger. Amy Coplan. el estímulo y el apoyo de innumerables amigos y colegas. En primer lugar. agradezco a John Brockman su inclaudicable aliento. Agradezco a George Lakoff. estoy en deuda con Giacomo Rizzolatti y Vittorio Gallese. Tuve la fortuna de colaborar en tales estudios. maravillosos amigos y colegas que participaron en los experimentos seminales que se realizaron en mi laboratorio. Harold Bekkering. Eric Chinski. Patricia Greenfield e Itzhak Fried también participaron en decisivos experimentos sobre el sistema de neuronas espejo de los seres humanos. Giacomo Rizzolatti y Vittorio Gallese por sus comentarios. Marcel Brass. Kelsey Laird. Frank Vincenzi. Julian Keenan. Con su propio laboratorio. sugerencias y preguntas. Alan Fiske. Gian Luigi Lenzi. En primer lugar. El hilo conductor del libro es la investigación que se llevó a cabo en mi laboratorio durante los últimos diez años. John Mazziotta. También agradezco a Katinka Matson. Lisa Aziz-Zadeh. dirigió innovadoras investigaciones sobre la disfunción de las neuronas espejo en las personas que sufren de autismo. Eran Zaidel. mi esposa y colega. Mirella Dapretto. Elizabeth Reynolds.Agradecimientos No hubiese sido posible escribir este libro sin la ayuda. la cual fue posible gracias a la dedicación y al entusiasmo de mis colegas y alumnos. Roger Woods. Sam Harris.

por haber creado entornos extraordinariamente estimulantes. dedicado al estudio de la cultura. llamado Centro de mapas cerebrales Ahmanson-Lovelace. Choi Deblieck. Con liderazgo y visión de futuro. Lisa Koski. donde se encuentra mi laboratorio. Marie-Charlotte Dubeau. Durante los últimos diez años. con frecuencia. Roy Mukamel. . y al Centro fpr-ucla. Agradezco a todos los que asistieron a ellos para escucharme. Felicito a John y a su centro. El hecho de haber sido su mentor y de haber realizado experimentos con ellos ha sido revelador y estimulante: Lisa Aziz-Zadeh. y me siento afortunado de haber llevado a cabo mi investigación en tal establecimiento de primerísimo nivel. dedicado al estudio de la neurociencia y del comportamiento humano. del cerebro y del desarrollo. Istvan Molnar-Szakacs.12 | LAS NEURONAS ESPEJO Felicito a mis alumnos. Ingo Meister. Jonas Kaplan. Darren Schreiber. Stephen Wilson y Allan Wu participaron en la realización de experimentos y en interminables debates sobre la forma en que las neuronas espejo determinan nuestro comportamiento social. debatí acerca del papel de las neuronas espejo en el comportamiento humano. formular preguntas y brindarme sus comentarios. quienes enriquecieron mi vida de muchas maneras. Les estoy profundamente agradecido. Agradezco al Instituto Semel de la ucla. Laurie Carr. dicté seminarios sobre las neuronas espejo en todo el mundo. Marc Heiser. John Mazziotta creó un maravilloso centro de investigaciones. en los que. Todas estas personas me ayudaron a dar forma a los argumentos que expongo en este libro. Lucina Uddin.

en verdad es extraordinario. automática y casi instantáneamente puedo discernir si está sonriente o haciendo una mueca –y la distinción puede ser muy sutil. bastante literalmente. en especial. tan sólo el producto de diferencias mínimas en la forma en que utilizamos los músculos faciales–. Una breve mirada a mi hija de 11 años mientras desayunamos me indica que vaya con pies de plomo y que beba mi café en silencio. ¡y es extraordinario que lo sintamos natural! Durante siglos. los psicólogos. el mono hace neuronas: ¡a trabajar! En el fondo. En los últimos 150 años. Sin embargo. los filósofos quedaron perplejos ante la capacidad que tienen los seres humanos para entenderse. Cuando un colega toma una herramienta en el laboratorio. Parece tan natural. pero el rostro que está a mi lado en el espejo me dice que mi amada esposa va a tener un buen comienzo. Su perplejidad era razonable: no contaban con casi ningún elemento científico en el que apoyarse. Cuando otro colega entra en el laboratorio. Tampoco reflexionamos sobre ello. Eso es.I Lo que el mono ve. ¿qué es lo que los seres humanos hacemos durante todo el día? Leemos el mundo. Todos hacemos docenas –cientos– de tales distinciones todos los días. a las personas con las que interactuamos. lo que hacemos. con muchísimos aportes científicos– y durante . sé que va a trabajar en la máquina de estimulación magnética y que no va a arrojarla iracundo contra la pared. Mi rostro no luce muy bien en el espejo a primera hora de la mañana. los científicos cognitivos y los neurocientíficos sí contaron con ayuda de la ciencia –y en los últimos cincuenta años.

Son el núcleo del modo en que vivimos la vida. ¿Por qué nos embarga la emoción al ver escenas armadas con sumo cuidado y profundamente conmovedoras en ciertas películas? Porque las neuronas espejo del cerebro re-crean para nosotros el dolor que vemos en pantalla. estos momentos constituyen los cimientos de la empatía y quizá de la moralidad. Nadie podía comenzar a explicar cuál es el mecanismo por el que sabemos qué hacen. piensan y sienten los demás. Estas células son los diminutos milagros gracias a los cuales atravesamos el día. “Sentimiento indirecto” no es un término lo bastante fuerte como para describir el efecto que provocan estas neuronas espejo. Existen ciertos grupos de células especiales en el cerebro denominadas neuronas espejo que nos permiten lograr entender a los demás: algo muy sutil. ¿Ustedes miran deportes por televisión? De ser así. En mi opinión. (Ello es particularmente cierto en el caso de las transmisiones de béisbol. con todo el tiempo de atención expectante que transcurre entre los lanzamientos. Algunas de las mismas neuronas que se activan cuando observamos que un jugador atrapa el balón también se activan cuando nosotros atrapamos un balón. las vamos a compartir. Cuando vemos que alguien sufre o siente dolor. Tenemos empatía por los personajes de ficción –sabemos cómo se sienten– porque literalmente experimentamos los mismos sentimientos que ellos.) Estas tomas son efectivas para televisión porque las neuronas espejo nos garantizan que al ver estas emociones. habrán notado las numerosas “tomas de reacción” que se ven en las tribunas: el hincha inmóvil atento. en concreto.14 | LAS NEURONAS ESPEJO mucho tiempo no salían de su asombro. las neuronas espejo nos ayudan a leer la expresión facial de esta persona y. el hincha estático durante el juego. Ver actuar a los atletas es actuar nosotros mismos. Nos vinculan entre nosotros. ¿Y cuando vemos que las estrellas de la película se besan? Algunas de las células que se activan en nuestro cerebro son las mismas que se activan cuando besamos a nuestros amantes. Es como si al observar el . Ahora sí podemos. nos hacen sentir ese sufrimiento o ese dolor. desde el punto de vista mental y emocional. una moralidad profundamente enraizada en nuestras características biológicas.

por supuesto se activarán mucho más. una plantilla basada en nuestros propios movimientos.LO QUE EL MONO VE. Los participantes del ensayo miran tres videoclips que muestran el mismo movimiento simple: una mano que toma una taza de té. . las neuronas espejo nos brindan. Dado que diferentes movimientos comparten propiedades motoras similares y que activan músculos similares. Al ayudarnos a reconocer las acciones de otros. Ahora sí cuentan con elementos científicos concretos para trabajar. Y si estoy mirando a Roger Federer. Siempre se estimó casi imposible estudiar las intenciones en forma empírica pues se consideraban demasiado “mentales” como para ser estudiadas con las herramientas que se empleaban en este tipo de ensayos. el movimiento no está inserto en ningún contexto. Tomemos el experimento de la taza de té con el que soñé hace unos años y que describiré en detalle más adelante. las intenciones de otros individuos. también estuviéramos jugándolo. también nos ayudan a reconocer y a comprender las motivaciones más profundas que las generan. no es necesario que seamos jugadores habilidosos para que “reflejemos” a los atletas en nuestro cerebro. realmente algo en qué pensar. ¿Cómo sabemos siquiera que las otras personas tienen estados mentales parecidos a los nuestros? Los filósofos han reflexionado sobre el “problema de las otras mentes” durante siglos. En otro. EL MONO HACE | 15 partido. por primera vez en la historia. estoy seguro de que mis neuronas espejo se volverán locas porque soy un fanático muy entusiasta de Federer. Sin lugar a dudas. En uno. La investigación sobre las neuronas espejo les brinda. Sólo se ven la mano y la taza. Las neuronas espejo de un fanático del tenis que no practica el deporte se activarán cuando mire a un profesional pegar un smash porque este espectador con seguridad realizó otros movimientos por encima de la cabeza con el brazo a lo largo de su vida. con magros resultados. a ellos y a todos quienes estén interesados en saber cómo entendemos a los otros seres humanos. Entendemos las acciones de los jugadores porque tenemos una plantilla en el cerebro correspondiente a esa acción. una explicación neurofisiológica plausible de las formas complejas de cognición e interacción sociales. que además juego tenis. las neuronas equivalentes de un fanático como yo.

las neuronas espejo presentan el grado más bajo de actividad. al parecer preparada para tomar el té. Hoy en día. el experimento de la taza de té es muy conocido en el campo de la neurociencia. neuropolítica? Ya oirán en los años y las décadas por venir. ¿Han oído hablar de neuroética. En los tres videoclips hay una mano que alcanza una taza de té. En su lugar. pueden deberse a una disfunción primaria de las neuronas espejo. ¿Las neuronas espejo del cerebro de estos participantes notan la diferencia entre los contextos? Sí. Se activan más cuando el participante observa cualquiera de las otras dos escenas y despliegan el mayor nivel de actividad cuando miran la escena prolija. y la investigación . La única diferencia es el contexto. y contamos con pruebas preliminares que indican que son relevantes en diversas formas de identificación social. ¿Por qué? Porque beber es una intención mucho más fundamental para nosotros que limpiar. llena de migas de galletas y servilletas sucias: claramente. El tercer video exhibe una mesada muy prolija. Igualmente asombrosa es la holgura de la simulación. No sucede nada más. neuromarketing. Ello es increíblemente asombroso. incluidas la identificación con una “marca” y la filiación a un partido político. Si analizamos el tema desde otra perspectiva. la finalización de una merienda.16 | LAS NEURONAS ESPEJO los participantes ven una mesa desordenada. de modo que la acción prensil que observan los participantes del experimento es siempre la misma. Cuando el participante observa la escena de tomar la taza desprovista de todo contexto. pero no se trata de un resultado aislado: existen numerosas pruebas empíricas que sugieren que el cerebro es capaz de reflejar de manera especular los aspectos más profundos de las mentes de los demás –la intención es sin dudas uno de tales aspectos– en el grado ínfimo de una sola neurona. No necesitamos hacer inferencias complejas o recurrir a complicados algoritmos. hacemos uso de las neuronas espejo. vemos que existen laboratorios en el mundo que están reuniendo pruebas acerca de que los déficit sociales. Sostengo la hipótesis de que las neuronas espejo también pueden desempeñar un papel muy importante en la violencia imitativa inducida por la violencia de los medios. tales como los asociados con el autismo.

Se recurrirá a notas como ésta para indicar referencias y para efectuar comentarios que puedan resultar de interés. “Mirror neurons and imitation learning as the driving force behind ‘the Great Leap Forward’ in human evolution”. famosa por su comida fabulosa. fue en la universidad de esta ciudad donde un grupo de neurofisiólogos. Para ser más precisos. esta historia debería comenzar en Italia. Ahora podemos agregar la neurociencia a la lista de los productos que Parma exporta con calidad internacional.org/3rd_culture/ramachandran/ ramachandran_index. todo en biología nos retrotrae al adn. identificó por vez primera a las neuronas espejo. de los extraordinarios avances registrados en esta área en tan sólo veinte años y de los experimentos extremadamente inteligentes que están desarrollando diversos laboratorios del mundo. un investigador sugirió que el descubrimiento de las neuronas espejo prometía hacer por la neurociencia lo que el descubrimiento del adn hizo por la biología. y por su música.. ¿todo en la neurociencia se considerará originado en las neuronas espejo? las sorpresas del cerebro Hace quince años que vivo en Los Ángeles y que trabajo en mi laboratorio de la ucla. en las funciones de las neuronas espejo. como mi nombre sugiere. 69. 29 de junio de 2000 (www. sobre todo el prosciutto di Parma y el queso parmesano. EL MONO HACE | 17 en estos campos se enraizará. de manera explícita o no. En pocas palabras. en particular a especialistas. 1 Ramachandran.edge. V. y me complace informarles que de hecho allí comienza. dirigidos por mi amigo Giacomo Rizzolatti. .LO QUE EL MONO VE. S. Edge. De acá a varias décadas. pero. Hace unos años. ya que. se inicia en la pequeña y bellísima ciudad de Parma.1 Es una aseveración muy osada. en esencia.html). Este libro relata la historia del descubrimiento fortuito y precursor de esta clase especial de neuronas. creo que este trabajo nos obligará a repensar de modo radical los aspectos más profundos de las relaciones sociales y aun de nosotros mismos.

muy competitivos (aun las hembras). una especie de mono que a menudo se utiliza en los laboratorios neurocientíficos de todo el mundo. de actos prensiles todos los días. El cerebro humano contiene cerca de cien mil millones de neuronas. asimos y manipulamos objetos desde el momento en que buscamos a tientas la tecla del despertador hasta que acomodamos la almohada en la cama al ir a dormir. se considera la entidad más compleja del universo conocido. Después de todo. cada una de las cuales puede hacer contacto con miles. por lo general. Estos monos macacos son muy dóciles. incluso decenas de miles. selecciona y ejecuta movimientos. y su cantidad es apabullante. los monos Rhesus. por lo general. coinciden en que existe una correspondencia bastante alineada entre la estructura de la neocorteza de los macacos y la del hombre. Sin embargo. a pesar de estas diferencias. el cual. y para todos los primates. si no miles. En Parma. Ahora bien. ése es precisamente . éste es el punto “deductivo” clave: el tamaño del cerebro de los macacos es de tan sólo cerca de un cuarto del tamaño del nuestro. dieciocho horas más tarde. sostener. de otras neuronas. los neuroanatomistas. el área de estudio de la que se ocupaba el equipo de Rizzolatti era una zona del cerebro conocida como F5. El área F5 contiene millones de neuronas que se especializan en “codificar” un comportamiento motor específico: los movimientos de la mano. cada uno de nosotros realiza cientos. Nosotros. y nuestra neocorteza es mucho más grande que la de los macacos. y con razón. a diferencia de sus parientes más famosos. tipo alfamachos. Homo sapiens.18 | LAS NEURONAS ESPEJO Rizzolatti y sus colegas trabajan con Macaca nemestrina. Estos contactos o sinapsis constituyen el medio a través del cual las neuronas se comunican ente sí. La investigación con monos que se lleva a cabo en un laboratorio como el de Rizzolatti reviste valor deductivo para comprender el cerebro humano. acercar objetos –alimentos– a la boca. La característica cerebral distintiva de los mamíferos es la neocorteza. estos movimientos son por completo básicos y esenciales. lo que comprende asir. sobre todo. la estructura cerebral de evolución más reciente en nuestra especie. rasgar y. que abarca una parte grande del cerebro llamada corteza premotora: la parte de la neocorteza que planifica. De hecho. Para todos los macacos.

apuntamos a metas más prácticas. tal descarga le hubiera sonado similar a la estática. pero. De inmediato. quieto. el neurofisiólogo Vittorio Gallese caminaba por el laboratorio durante una pausa del experimento. hace cerca de veinte años. Al oído inexperto. esta neurona vinculada con el acto prensil se había activado.) Y así. El mono estaba sentado. tranquilo. Otra habla de uno de los colegas de Vittorio. cuando se comprendió cabalmente la importancia de las neuronas espejo. todas plausibles. al oído de un neurocientífico avezado. señaló una activación de la célula pertinente del área F5. esperando que se le asignara la próxima tarea. Leo Fogassi. De pronto. Años después. y. EL MONO HACE | 19 el motivo por el cual el equipo de Rizzolatti eligió el área F5 para realizar la investigación más minuciosa posible. el equipo de Rizzolatti había adquirido una comprensión asombrosa de lo que hacen estas neuronas motoras durante diversos ejercicios de “agarre” practicados con los monos. un día. sin embargo.LO QUE EL MONO VE. en la silla. justo cuando Vittorio tomó algo con la mano –no recuerda qué– oyó una descarga de actividad en la computadora que estaba conectada a los electrodos implantados por vía quirúrgica en el cerebro del mono. tales como lograr descubrimientos que permitan generar tratamientos nuevos para enfermedades. sin pretender asir nada. Había un mono sentado. Halla- . El descubrimiento de los mecanismos neurofisiológicos del control motor de la mano en el macaco podría ayudar a personas con daño cerebral a recuperar al menos cierto grado de función de esa extremidad. ninguna confirmada. (Se las denomina neuronas motoras porque son las primeras en la secuencia que controla los músculos que mueven el cuerpo. Y aun hay más. pero no lo lograron. A través de experimentos muy elaborados. también. O así cuenta una de las anécdotas sobre la primera observación registrada de una neurona espejo. los colegas de Parma releyeron sus notas del laboratorio con la esperanza de reconstruir una secuencia temporal bastante precisa de sus primeras observaciones. Vittorio creyó que la reacción era inusitada. Todos los neurocientíficos deseamos entender el cerebro por el simple hecho de entenderlo. Hay otra que le da las palmas a Vittorio Gallese y cierto helado. quien levantó un maní y activó una respuesta vigorosa en el área F5.

sabemos que cerca del 20% de las células del área F5 del cerebro de los macacos son neuronas espejo. pero con el tiempo también percibieron que el descubrimiento. el grupo de Parma estaba destinado a encontrarse con las . poco importa que el momento de “¡Eureka!” de las neuronas espejo se prolongara por años. conlleva consecuencias asombrosas y nuevos modos de comprensión. Veinte años después de aquel primer registro del laboratorio. sin que medie ningún movimiento. A la luz del conocimiento y de la teoría del momento. los fabulosos cuatro Hoy en día. Ni ellos ni ningún neurocientífico del mundo podría haber imaginado que las neuronas motoras se activan sólo ante la percepción de las acciones que realiza otra persona. El simple hecho de que un subconjunto de las células del cerebro –las neuronas espejo– se activen cuando una persona patea una pelota. podría ser revolucionario. Las notas no eran claras. se activaron. las manos en el regazo. observando qué hace otra persona. Lo que sí importa es que el equipo enseguida se concentró en los sucesos del laboratorio. una gran cantidad de experimentos bien controlados que se realizaron con monos y luego con humanos (en su mayoría. Estaban en lo cierto. Les costó mucho a ellos mismos creer estos fenómenos. distintos tipos de experimentos. ve que alguien patea una pelota. si se confirmaba. En definitiva. ello no revestía sentido alguno. porque los científicos no sabían cómo entender tales observaciones en ese momento. y aun cuando sólo pronuncia u oye la palabra “patear”. Y sin embargo. oye que alguien patea una pelota. el 80% no lo son. sin insertar agujas en el cráneo) confirmó el notorio fenómeno. Las células del cerebro del mono que envían señales a otras células que están conectadas anatómicamente a los músculos no tienen por qué activarse cuando el mono está en perfecto reposo.20 | LAS NEURONAS ESPEJO ron referencias en dichas notas a “respuestas visuales complejas” de las neuronas motoras del mono en el área F5. Dadas estas cifras.

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