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EL CABLE NOCTURNO

H. F. Arnold

"New York, 30 de Septiembre CP FLASH "El embajador Holliwell muri hoy. El final le lleg sbitamente cuando el embajador estaba solo en su estudio..." Haba algo extrao sobre este negocio de los cables nocturnos. Uno se sienta aqu en el ltimo piso de un rascacielos y escucha los murmullos de la civilizacin. Nueva York, Londres, Calcuta, Bombay, Singapur... eran todos mis vecinos cuando se apagaban las luces de la calle y cuando el mundo se haba ido a dormir. Solo, en la quietud de la noche, entre las dos y las cuatro, las operadoras abran sus auriculares y las noticias le llegaban. Fuegos, desastres y suicidios. Asesinatos, multitudes, catstrofes. Algunas veces un terremoto con una lista de muertos tan larga como un brazo. El hombre del cable nocturno poda llegar casi a dormirse, mientras escriba en su mquina con un dedo. Una vez en un largo tiempo uno abra sus odos y escuchaba. Poda escuchar cosas sobre alguien que conoca en Singapur, Halifax o Pars. Tal vez habra sido promovido, pero ms probablemente habra sido asesinado o ahogado. Quizs habra decidido renunciar y tomar alguna salida bizarra. Muchas cosas interesantes haba en las noticias. Pero no pasaba seguido. La mayora del tiempo uno se sentaba y dormitaba un poco, y tap, tap en la mquina de escribir y siempre deseando estar en casa para poder dormir en una cama.

Algunas veces, sin embargo, cosas extraas pasaban. Una pas la otra noche, y todava no se repiti. Eso espero. Ustedes saben, yo manejo la oficina nocturna de una ciudad occidental martima; el nombre no importa. Haba solamente un operador nocturno en mi staff, un compaero llamado John Morgan, de unos cuarenta aos de edad, un tipo sobrio, que trabaja duro. l era uno de los mejores operadores que jams conoc, era como un hombre "doble". Esto significa que poda manejar dos instrumentos a la vez, y tipear las historias en diferentes mquinas al mismo tiempo. Solo conoc a otros dos hombres que podan hacer esto consistentemente, hora tras hora, sin jams llegar a cometer un error. Generalmente, acostumbrbamos a recibir un solo cable nocturno, pero algunas veces, cuando era tarde, y las noticias venan rpido, las oficinas de Chicago y Denver abran un segundo cable, y entonces Morgan haca lo suyo. Era un mago, un autmata mecnico que funcionaba maravillosamente, pero sin imaginacin. La noche del 16 l se mostr cansado. Fue la primera y ltima vez que lo escuch decir una palabra acerca de s mismo, y lo trat por tres aos. Eran justo las tres de la maana y tenamos solo un cable. Estaba cabeceando sobre los reportes en mi escritorio y sin prestar mucha atencin, cuando habl: - Jim - dijo -, no sientes como que estamos muy encerrados aqu? - Por qu? No, John - respond -, pero abre la ventana si lo deseas. - No importa - dijo -, supongo que solo estoy un poco cansado. Eso fue todo lo que dijo, y yo continu trabajando. Cada diez minutos, ms o menos, yo caminaba y tomaba una pila de copias de las que l haba tipidiado por triplicado. Debieron haber pasado unos veinte minutos desde que habl cunado me di cuenta que tena abierto el segundo cable y que estaba usando ambas mquinas

de escribir. Pens que era muy inusual, ya que no estaba pasando nada que fuera "caliente". En mi siguiente caminata tom las copias de ambas mquinas y las llev a mi escritorio, para ordenar los duplicados. El primer cable tena el tipo de cosas normales y solo lo mir apresuradamente. Luego mir la segunda pila de copias. La recuerdo particularmente, ya que la historia era sobre una ciudad de la que jams haba escuchado hablar antes: "Xebico". Este era el despacho. Salv un duplicado de esto de nuestros archivos: "Xebico, Sept 16 CP BOLETIN "La niebla ms pesada en la historia de la ciudad se extendi sobre el poblado a las 4 en punto de la tarde de ayer. Todo el trfico se par y la bruma cay como una tela sobre todo. Las luces de intensidad ordinaria no podan atravesar el fenmeno, que est creciendo constantemente." "Los cientficos hasta ahora no han podido ponerse de acuerdo sobre su origen, y la oficina meteorolgica local declara que nunca antes haba ocurrido algo as en la historia de la ciudad. "A las 7 P.M. de anoche las autoridades municipales... (ms) Esto era todo lo que haba. Nada fuera de lo normal en la oficina, pero, como dije antes, me fij en la historia a causa del nombre de la ciudad. Debieron haber pasado unos quince minutos hasta que me acerqu por otro destajo de copias. Morgan se haba dejado caer en su silla y haba corrido su lmpara elctrica de manera que no le llegue a los ojos y solo alumbre la parte superior de las dos mquinas. Solo las cosas usuales en la pila de la derecha, pero en la de la izquierda haba otro cable de Xebico. Todos los despachos venan en "tomas", o sea que las partes de varias historias diferentes estaban unidas todas entre s; solo eran uno o dos prrafos de cada una por vez. Esta segunda historia estaba marcada como "Sube la niebla". Esta es la copia:

"A las 7 P.M. la niebla ha aumentado marcadamente. Todas las luces son ahora invisibles y la ciudad entera est cubierta por la oscuridad ms absoluta. "Como una peculiaridad del fenmeno, la neblina es acompaada por un olor malsano, comparable a nada experimentado anteriormente." Abajo estaba la acostumbrada indicacin de la hora, 3:27, y las iniciales del operador, JM. Hubo solamente una historia ms en la pila del segundo cable. Esta es: "2a. Niebla Xebico. "La explicacin del origen de la niebla difiere grandemente. Entre lo ms inusual est la del sacristn de la iglesia local, que anda a tientas buscando el camino a su oficina en condicin histrica. l declar que la niebla se origin en el camposanto del pueblo. "'Lo primero que se vio fue una suave neblina gris que surgi desde el interior de la tierra de las tumbas', declar. 'Luego comenz a subir cada vez ms alto. Una brisa subterrnea pareci extenderla, ya que se cuarte y luego se volvi a unir. "'Niebla fantasma, contorsionndose en angustiosas y extraas formas y figuras. Y luego, en el espeso centro del grueso de la niebla, algo se movi. "'Me volv y corr de ese maldito lugar. Detrs mo escuch gritos viniendo de las casas que bordeaban el cementerio'. "A pesar de que la versin del sacristn ha sido desacreditada, una partida est investigando. Inmediatamente luego de contar esto, el sacristn colaps y ahora est en el hospital local, inconciente. No era una extraa historia, ya que estbamos acostumbrados a este tipo de cosas, ya que muchas historias inusuales venan en los cablegramas. Pero por alguna razn, quizs por la quietud general de esa noche, el reporte de la niebla me caus una gran impresin.

Fui casi con espanto sobre las pilas de copias. Morgan no se movi, y el nico sonido en la habitacin fue el tap-tap de la sonda. Era ominoso y exasperante. Hubo otra historia desde Xebico en la pila de copias. La tom ansiosamente. "Nueva versin Niebla Xebico CP "La partida de rescate que lleg a las 11 P.M. para investigar la extraa versin sobre el origen de la niebla que desde ayer ha estado opacando la ciudad, no ha regresado. Otra partida ms numerosa ha sido despachada. "En mientras, la niebla se ha puesto ms abundante. Se cuela a travs de las grietas en las paredes y llena los ambientes con un depresivo olor a putrefaccin. Es opresivo, aterrorizante, trae la impresin sutil de cosas muertas durante mucho tiempo. "Los pobladores de la ciudad han dejado sus casas y han ido a tientas hacia la iglesia local, donde los curas llevan a cabo servicios de oracin. La escena est ms all de toda descripcin. Tanto los nios como los adultos estn asustados y muchos entran en pnico. "Entre el vapor que cubre parcialmente el auditorio de la iglesia, un viejo sacerdote reza por el bienestar de su grey. Del pblico alternadamente se ven escenas de llanto y desesperacin. "Desde las afueras de la ciudad se escuchan llantos de voces desconocidas. Su eco a travs de la niebla provoca extraas cadencias menores. Los sonidos se parecen al sonido del viento silbando en un gigantesco tnel. Pero la noche est calma y no hay viento. La segunda partida de rescate... (ms)" Soy un hombre calmado y nunca, en los ltimos doce aos que llevaba con los cables, me haba excitado tanto. Pero igual me levant de mi asiento y camin hacia la ventana. Poda estar equivocado, o all a lo lejos, en el desfiladero de la ciudad siguiente estaba viendo un dbil rastro de neblina? Pshaw! Era todo mi imaginacin.

En la oficina el click de la sonda pareca haber elevado el ritmo de su tono. Morgan no se haba movido de su asiento. Su cabeza hundida entre sus hombros, sacaba las hojas fuera de las mquinas de escribir con un dedo de cada mano. Pareca adormecido, pero no; continuamente, eficientemente, las dos mquinas matraqueaban lnea tras lnea, implacablemente y sin esfuerzo, como la muerte misma. Haba algo acerca del montono movimiento de las teclas que me fascinaba. Camin y me par detrs de su silla, leyendo sobre su hombro las cosas que tipiaba, letra por letra. Ah, aqu haba otro: "Flash Xebico CP "No habr ms boletines desde esta oficina. Lo imposible ha pasado. Ningn mensaje ha llegado a esta oficina durante los ltimos veinte minutos. Fuimos aislados del exterior y hasta de las calles de afuera. "Voy a estar con el cablegrama hasta el final. "Este es el fin. Desde las 4 P.M. de ayer la niebla ha cubierto toda la ciudad. Siguiendo los reportes del sacristn de la iglesia, dos partidas de rescate fueron enviadas a investigar las condiciones en las afueras de la ciudad. Ninguna de las partidas regres y no hemos recibido palabra de ellas. Casi con certeza se puede decir que nunca regresarn. "Desde mi mquina puedo mirar abajo, a la calle. Por la posicin de esta habitacin, en el piso trece, se puede ver casi toda la ciudad. Ahora veo solamente una espesa capa de negrura donde habitualmente haba luz y vida. "Me temo grandemente que los gemidos que se escuchan constantemente desde las afueras de la ciudad son los gritos de muerte de los habitantes. Los sonidos crecen constantemente en volumen y cada vez se acercan ms al centro de la ciudad. "La niebla an cubre todo. Est ms densa que antes, y su condicin ha cambiado. En vez de una impenetrable muralla de vapor oloroso y opaco, ahora

se ven remolinos y contorsiones de una masa informe que se retuerce como si agonizara. Ahora la masa se parte y puedo ver atisbos de las calles. "La gente est corriendo para un lado y para el otro, gritando con desesperacin. Un alboroto de sonidos llega hasta la ventana, y por encima de todo est el inmenso silbido de vientos invisibles e imperceptibles. "La niebla nuevamente cubre toda la ciudad y el silbido se acerca ms y ms. "Ahora est directamente bajo esta oficina. "Dios! Hace un instante la bruma se abri y pude vislumbrar las calles all abajo. "La niebla no es un simple vapor. Vive! Al lado de cada grito y lamento humano hay una figura, un aura de extraos matices y colores. Cmo las formas estn trepando! Tal y cmo un ser viviente! "Los hombres y mujeres estn cados, de bruces. Las figuras de la niebla los cubren amablemente. Estn de rodillas sobre ellos. Ellos estn... no me atrevo a decirlo. "Los cuerpos han sido desarrapados de sus vestimentas. Estn siendo consumidos, por partes. "Una piadosa capa de vapor ha cubierto nuevamente la escena. No puedo ver ms. "Debajo mo la niebla est cambiando de colores. Parece alumbrado por fuegos infernales. No, no es as. He cometido una equivocacin. Los colores vienen de arriba, son reflecciones del cielo. "Arriba! Arriba! El cielo entero est en llamas. Colores como nunca antes haban sido vistos por hombres o demonios. Las llamas se mueven, han comenzado a entremezclarse; los colores se reconfiguran. Son tan brillantes que mis ojos no los soportan.

"Ahora estn comenzando a arremolinarse, provocando crculos como espirales. Es como un calidoscopio de brillo sobrenatural. "He hecho un descubrimiento. No hay nada daino en las luces. Irradian fuerza, alegra. Pero por su gran potencia, hace dao. "Como veo, se acercan cada vez ms. Millones de millas con la velocidad de la luz. S, es una luz como de una quintaesencia de todas las luces. Bajo la misma la niebla se disuelve en calina radiante, un espectro de cientos de luces, un arco iris fatuo. "Ahora puedo ver las calles. Estn llenas de gente! Las luces se acercan, estn sobre m. Me envuelven..." El mensaje se detuvo abruptamente. El cablegrama desde Xebico estaba muerto. Bajo mis ojos en el angosto crculo de luz verdecina de la lmpara, se detuvo la impresin, en el medio de la pgina. La estancia se llen con una solemne quietud, un silencio vagamente impresionante, potente. Mir a Morgan. Sus manos haban cado framente a sus costados, mientras su cuerpo estaba peculiarmente encorvado. Mov la lmpara, para iluminar su rostro. Sus ojos estaban fijos. Con un sbito presentimiento, di un paso a su lado y llam a Chicago a travs del cablegrama. Luego de un segundo, respondi. Por qu? Haba algo malo ah. Chicago estaba reportando que el cable Dos no haba sido utilizado en ningn momento de la noche. - Morgan! - grit - Morgan! Despierta, no era verdad. Alguien nos estuvo embaucando. Porque... - en mi mpetu lo aferr del hombro. Su cuerpo estaba muy fro. Morgan haba estado muerto durante cuatro horas. Pudo ser que su mente sensitiva y dedos automticos haban continuado grabando impresiones luego del fin?

Nunca lo sabr, ya que nunca ms volv a trabajar en el turno nocturno. Busqu en un atlas mundial y nunca encontr ninguna ciudad con el nombre Xebico. Lo que fuera que mat a John Morgan seguir siendo un misterio.

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