You are on page 1of 10

Student Work Curation


Introduction Understandings Context Purpose and Productiveness Starting with Design Student Voice Matters Projest Design

Introduction A School’s Story I love stories. Stories told through words, music, pictures, film ­ it doesn’t matter which medium as long as there is a story to tell. I could even look at the walls of our school to decipher its narrative. The products from our art teacher’s “Recycled Art” project displays our students’ artistic talents and creativity while also conveying the environmentally­conscious young adults our school is cultivating. The student­made furniture placed throughout our building reflects our school’s emphasis on allowing students to use their hands and to develop skills relevant to the world outside of high school.  Come to think of it, every school’s walls should be able to tell its story. Making a school’s story and journey apparent to the community is critical for the community to understand the school’s core values and design principles. What are parents and other guests greeted by when they walk onto the campus? What can you see on the walls and the ceiling? What are the students surrounded by on a daily basis? What does the school value and honor? What does learning look like at this place? At High Tech High North County (HTHNC), along with the rest of the High Tech High schools across San Diego County, we boast an environment that values the work our students do and honors the work of craftsmen and artists. HTHNC is filled with products of all sorts that display the learning and creating that all of our students do. From the furniture I mentioned previously to the posters and artwork, our school’s narrative is that we are a project­based learning school whose students are learning by doing. We also emphasize the beauty of the arts, as a majority of the products that are displayed are artistic in nature. For example, at The Gary and Jerri­Ann Jacobs High Tech High (HTH) there is a physics project created out of bicycle tires and gears that is, in my opinion, the epitome of great student work curation. I believe this for multiple reasons­­ the first and foremost is simply the way in which it is displayed. It is professional (no nail or blue tape is visible) and aesthetically pleasing which displays the artistic narrative of the school. It is interactive in that audience members can crank the pedal and see the wheels in action. The complexity of the product shows the rigor of both content, worksmanship and planning. It is also supported by the artist’s statement next to the project. Anyone that walks by this

Student Work Curation


piece of work cannot deny that it is in fact interesting to look at and it indeed displays the school’s narrative. However as I reflect on how we as a staff display our school’s narrative through our building, I wonder if there are critical components that are being missed. Indubitably we value and honor our students and the work that they do ­ but is there an essential part of our story that we are leaving out? Even within the seemingly flawless physics project I mentioned above there seem to be holes and questions left unanswered about the school’s story. What was the process? How did the students plan this intricate design and concept? How long has it been up? How long will it stay up? When I walk through the halls of my own school site, HTHNC, I am overwhelmed with even more questions. Why do some teachers display student work consistently and frequently while others have yet to use our school building as a gallery space? Why are only some subjects displayed while others are left out ­ do we value certain subjects more than others? Now these may be just some of the questions our students, parents and community members may be thinking as they walk through our halls. Not to mention “student work curation” as a topic is broad. To summarize the areas in which I feel I can support HTHNC the most, the focus of this project will be to answer the question: “How can we empower teachers to use student­led curation to display our school’s story through student work?” How can curation be sustainable? I use the term “empower” in hopes to keep the quality and quantity of the student work that is displayed sustainable. At HTHNC there are several exhibitions of student work throughout the building but there are also several blank walls, empty shelves or, even worse, displays that are shoddy or unprofessional. By empowering teachers and students I feel there is a better chance of not only increasing the number of student work that is displayed but to also ensure that all of the work that is displayed is done so in a beautiful and professional manner. To achieve this goal I must first engage with my colleagues in terms of what they feel is needed and wanted as well as with the students. I will first conduct a “Needs Assessment” with my colleagues in order to better understand what they feel they need support in when it comes to displaying student work. By having this project focus on “student­led curation” I feel I am supporting teachers and creating an environment in which whatever practices are implemented are done so in a sustainable and realistic manner. To relieve some of the time and energy that is required to improve the quality and quantity of student work display at HTHNC, I plan to give more voice and responsiblity to the student body. How can we support teachers in all disciplines in displaying student work, both process and final product, in a beautiful, professional and insightful manner?

Student Work Curation


In order to accurately display our school’s story through student work, I truly believe that there needs to be some effort in displaying the process of our students’ works. Through individual conversations some teachers have voiced concerns of placing too much emphasis on the end­product rather than celebrating the process of the learning. At HTHNC, our students rely heavily on each other’s feedback and critique to further learn and grow as an individual; frequently implementing Ron Berger’s “Kind, Specific, Helpful” guidelines, it has become common HTH jargon amongst our students and staff. Through this project I hope to exhibit more of this aspect of our school’s story through displaying student work. Additionally, to further exhibit our school’s narrative we must make a concerted effort to displaying work from all content areas, in all disciplines using various skills and talent. Although art is an important element of our school’s curriculum it should be clear to students, parents and other community members that we value other disciplines such as math, the sciences, literacy as well as all of the arts. How can we empower teachers to use student­led curation to display our school’s story through student work?

Understandings Context Visitors to HTH quickly notice that HTH and rest of the High Tech campuses are not your typical public schools. Aside from the display of student work as described in the Introduction, our school believes in a project­based curriculum that allows students to think and develop skills that go beyond high school. Because our curriculum and our story is so unique, it is imperative that we make our school’s story visible and understandable to anyone that enters our school. Through my investigation I hope to clarify whether or not we as a school are successfully portraying our school’s narrative through student work curation as well as how I may be able to create structure within our school to further support teachers in student work display. In this section, I will be presenting research regarding other institutions that also incorporate variations of student work curation, how exhibits should be implemented and why student work should be publicly displayed. I will continue to present validation regarding project­based learning and how the final exhibition is a critical and essential component. Finally, I will share why allowing students the opportunity to be involved in this process is so important and also how we can effectively use their talent and knowledge.

Purpose and Productiveness Many progressive institutions, regardless of their curriculum and design principles, understand the importance of displaying student work as much as teachers can, as often as they can. Take for example the Hollytree Primary School in Britain as described by Thomson, Hall and Russell, a school who also

Student Work Curation


uses student work curation as a means to portray their narrative much like HTH. The staff at Hollytree emphasized how the work itself provided students, staff and visitors with a visual history or narrative of the school ­ “our interpretation is that culture constitutes the semiotic practices in an institution, produced through local actions and interpretations of policies, and positioned by specific local histories, narratives, and combinations of people and communities” (Thomson, P., Hall, C., & Russell L 2007). Furthermore, it also illustrates to visitors and parents what the students at this school are doing and that indeed, they are learning and doing. In order to achieve the goal of conveying our school’s story to our audience, any procedure for curation within a school should be purposeful and intentional. Lackey quotes experts on museum displays: “designing museum exhibitions is the art and science of organizing the visual, spatial, and material elements of an environment into a composition that visitors move through. This is done to accomplish pre­established goals. The presentation of exhibitions in museums should never be haphazard or left to chance.” If teachers should consider school hallways like museum galleries, then they too need to be thoughtful and organized when exhibiting the work of students. Every display should have a goal and should be organized in a way that achieves that goal. She continues to say exhibitions “should be defined as ‘a showing for a purpose’, the purpose being to affect the viewer in some pre­determined way. And, as a medium of communication, the possibilities afforded by exhibitions are boundless” encouraging teachers to be creative in terms of their exhibitions but regardless setting a clear goal and purpose (Lackey 2010). If and only if the exhibition is organized and its goal clear can it then be used as another means of students teaching and learning from one another. As Lackey continues, she points out that “the exhibit is a statement decpiting that which has been collectively learned about a topic as well as an opportunity for new learning” meaning not only are students displaying what they learned together but any audience/viewer now has the opportunity to learn from these exhibits (Lackey 2010). Furthermore, as Innelli discusses in her article, by creating a gallery­like space teachers are taking the learning beyond the doors of the classroom. “Galleries are already setup to be a venue for disseminating works and ideas to a community culture” which is what makes museums and galleries an excellent field trip opportunity for teachers (Innelli 2010). Therefore many scholars and experts agree that galleries and exhibits of student work is indeed a great medium to take the learning outside of the classroom. Not only can student work exhibits be designed in a way that educates the audience, it also becomes a great equalizer for students of all backgrounds and socioeconomic class. Once again the Hollytree is a great example of a school that uses curation in this way. To put simply, the school believes that the displays are a means of equity since all of the students’ works are up, it provides students example of what “good” work should look like and the work itself acts as a reference that students can refer to for content information. It is a great equilibrium because it offers all students excellent examples of student work in all disciplines. Going forward, whether this student is a veteran or not, he/she has somewhat of

Student Work Curation


an idea of the expectations at this school and/or class not to mention the content information that is most likely displayed and explained through the project. Furthermore, the beautiful and professional aesthetics of the building will raise the quality of the physical learning environment which will attract students and parents from all sorts of socioeconomic backgrounds. Other audience groups such as parents, prospective parents and funders will also benefit from the professional curation of student work. With all of the great projects that are on display there is no doubt that students are learning at this facility not to mention the way in which the students learn is apparent as well (Innelli, 2010) (Thomson, P., Hall, C., & Russell L, 2007). Nolan, through her experience with The Project School in Indiana, also expresses the positive benefits of exhibitions and student work display. Nolan witnessed firsthand how a group of students can be motivated beyond the grade through the pressures and excitement of an exhibition. Not only did she know that the students understood what they learned but she saw that they were proud and eager to share their hard work with their community (Nolan, 2011). Thus displaying student work is absolutely critical to a positive development of school culture for the purposes of displaying our school’s narrative, taking learning outside of the classroom, using curation as a means of equity and genuinely motivating our students for meaningful reasons.

Starting with Design In the context of project­based learning (PBL), this “authentic audience” component or the concept of “backwards design” is critical, if not vital for all students and for the purposes of attaining the benefits of PBL. Sometimes the culminating exhibition at the end of a project or unit is a special event in which the authentic audience is the attendees of the exhibition. As discussed above these types of exhibitions provide students with authentic reasons to create meaningful work and learn the topics. Additionally Larmer and Mergendoller presents the impressive impact of observing a student discuss the content information as well as noticing that the student’s reflection of their learning process being much more meaningful than viewing the project alone. Larmer and Mergendoller’s emphasis on the student’s process of learning and creating reminds me of its importance and its role within our own campus (Nolan, 2011) (Larmer & Mergendoller, 2010). Regardless, one conclusion remains: the teacher or designer must have had the final, culminating exhibition in mind throughout the process of the project or unit. Without the pre­determined purpose, without the organization and structures for a successful exhibit and without communicating the final exhibition to the students from the beginning, the benefits of exhibition and student work display cannot be reaped. Additionally, Berge, Larmer and Patton, all three of whom are considered experienced practitioner in project­based learning and project design at HTH, agree that every meaningful and effective project

Student Work Curation


must include a public display of the students’ works at the end of the unit. By giving the project an authentic audience and an opportunity to be displayed publicly, students now have even more motivation and ambition to produce great work that goes above the superficiality of receiving a good grade. Inevitably, with exhibition being an important component to every great project, the skill of curating, marketing, promoting, public speaking and other skills become a part of the project itself (Patton & Robin, 2012). Jeff Robin, another curation expert from HTH, explains how student work displays also need to have “symmetry, repetition and a surprise” in order for them to be effective and eye­catching (Robin). When Robin says symmetry he means “a series of any kind ­ the same size work, the same medium, the same use of technology...or even the same size frame...symmetry is the key to any great curation” (Robin). This indicates that when teachers are designing a project they should not only be aware of how the students’ final products will be displayed but also how all of these works will be symmetrical with each other. The concept of repeition in Robin’s theory is very much the same ­ an exhibit can have much more of an impact on the audience of there is a consistent theme. Perhaps it is a consistent color scheme or the material in which the product is made or the time period that the class focused on ­ regardless of what it is the repetition should be obvious and should make the exhibit all the more appealing. Lastly, Robin emphasizes the element of surprised in any exhibition and the purpose behind the surprise is much like anything else that gets the attention of people. Although Robin does not further elaborate, from the examples he presents one can assume that the element of surprise or grabbing the audience’s attention is just as important as the work itself because what is the purpose if no one cares or notices. As Robin points out “bulletin boards ­ no one looks at them” indicating that our students’ work should demand the attention of visitors because it makes them curious. Student Voice Matters I use the word “sustainable” in one of my questions for intentional reasons. Although the currently displayed beautiful student creations throughout our school make me proud and creates a lively atmosphere, the blank walls and empty spaces confound me even more. That brought me to to the conclusion that it was not in fact that our staff was incapable or apathetic regarding displaying student work ­ on the contrary, our school building proves that many staff members care very much about student work curation, but rather it was that consistent curation was simply not sustainable at this point. By supporting and empowering teachers with student­led curation, I hope to make student work curation more sustainable. But why students? What can students offer to teachers? More importantly, is it more important for the students themselves or for teachers that students have this responsibility? In Cushman’s book Sent to the Principal, she interviews several students regarding the separationg between the school (staff, faculty) and the students:

Student Work Curation


A student walking into the high school sees the building and the adminstration, the principal and sometimes the faculty, as a separate entity that he is opposed to, not on the same track. But school shouldn’t be like a brainwash camp, just a solid institution that the students butt their heads against. It’s gotta be a dynamic entity that we have a vested interest in making better, and more enjoyable, and more profitable for us. (pg. 4). Through this student testimony it is apparent that students want to be involved in their school and in their education. Cushman continues to describe how most principals and other school leaders jump to reprimanding students and taking away even more freedom and responsibilities instead of letting students enter the dialogue and share their thoughts on how certain problems can be resolved within their school. Once students are provided with opportunities to act like young adults and make important decisions, they will rise up to the challenge: “In a million little ways, your students are watching to see whether you regard them as citizens or as subjects. In a million little ways, they will invest in school, if they see you as a partner” and I definitely foresee the student­led Curation Club investing in their own school and as a result empowering themselves and their teachers (Cushman, 2004). Although the benefits of incorporating student voice and choice into a school may be obvious, how one implements them successfully is a different story. Fletcher brings up this concept of “meaningful student involvement” and how teachers may achieve that in their classroom or school ­ “meaningfuly student involvement evolves from a growing awareness among students and educators that young people can and should play a crucial role in the success of school improvement...Research shows that when educators work with students in schools­ as opposed to working for them ­ school improvement is positive and mneaingful for everyone involved” (Fletcher, 2005). Fletcher brings up this concept of balancing this act of valuing the opinions of the students and yet setting boundaries for an effective discussion or change. So how do I know whether the student­staff partnership is meaningful or superficial? Fletcher presents his “Ladder of Student Involvement” that breaks down the characteristics and descriptions of the way teachers treat students and where they may be on that Ladder. Currently, according to Fletcher, there would be no way for me to achieve a level 7 or 8 (the highest level) because the Curation Club would not have been “student­initiated” and instead it has been “adult­initiated” as stated in level 6 which is descirbed as “students are involved in designing projects, classes, or activities that are initiated by adults. Many activities, including decision­making, teaching, and evaluation, are shared with students” (Fletcher, 2005). At the same time, since the students that will be in this club will be volunteering their own time and energy, perhaps it can be seen as student­initiated or at least eventually turn into something that is very much student­initiated and student­led so that it may continue regardless of my presence.

Student Work Curation


Indeed it will take time and effort to get students properly trained in assisting teachers with curating. However once that is done I believe these students can be a powerful example of how students are taking leadership roles within their school. Innelli points this out as well: “students can take the lead in developing exhibits and curriculum with appropriate training. Thus, students could help construct knowledge in the museum as part of community service that would serve their learning, their peers, and the public” (Innelli 2010). Although Innelli is discussing students volunteering at an actual museum, the same ideas apply. Projest Design Essential Question: How can we empower teachers to use student­led curation to display our school’s story through student work? Date June Description Data

­Needs Assessment: Feedback regarding what Checklist: “In what ways can we support the staff needs in regards to student work improve on how we display display. student work at HTHNC?” ­HTH Visitory Follow­Up Survey 2012­2013


­Professional Development #1: Project planning time (retreat)­ ● Project idea brainstorm ­ Post­its ● Gallery Walk ­ comment with Project Planner in hand ● Fill out Project Planner/type out project description ● Exit Card ­Plan Curation Crew Meetings, recruit students ­Scissor Lift Training??

­Exit Card Survey: On a scale of 1­5 how helpful did you find this PD? How else can you be supported in terms of project planning/designing?

­Exit Card: Why did you join? What do you hope to get out of this club? Ideas?


­Back to School Night 9/12: WhiteBoard Survey ­Visitor Survey: What strikes for parents/students/visitors. you about the student work and how it is displayed? ­X­Block: Curation Club Meeting begins ­Exit Card?: ­Professional Development #2: PD #1 Follow­up Exit Card Survey: (NC Staff Day)­ ● When would an ● Journal: project reflection/status update installation workshop be ● Pair­Share helpful? ASAP; 2­3 ● Presentation on curation? months; after exhibition ● Small groups: Volunteered teachers present ● On a scale of 1­5 how


Student Work Curation


final product of project, in groups roam school and find a home for final products, brainstorm methods/materials for installation ● Field trip: museum? gallery? with a curator

helpful did you find this PD? ● How else can you be supported in terms of project planning/designing/curati on?

November ­Curation Club Field Trip ­ visit other school sites ­Student Interviews that implement curation December ­Curation Club as support during Exhibition Month Exit Card: How helpful was the CC during exhibition setup? ­Professional Development #3: Curation Club’s Exit Card Survey: Workshops ● On a scale of 1­5 how ● Installing 2­D work helpful did you find this ● Installing 3­D work PD? ● Murals ● How else can you be supported in terms of project planning/designing/curati on? Curation Club Calendar Date September Description ● Building Scavenger Hunt ­ What do we see? What would we like to see? ○ Why is student work curation so important? How can HTHNC improve? How can you help? What do we need? What do teachers need? ● Safety Training ­ ladder use, tool safety and use, facilities workshop? ● Research museums, galleries, schools, etc. that we would like to visit ● Back to School Night Prep­ “What do people want to see?” Prepare Graffitti Wall Activity for guests ● College Day ­ How do universities/colleges utilize student work curation? What purposes do they serve, if any? ● Prep for PD #2 and #3­ How can students collaborate with and empower the staff? ● Field Trip to museum, gallery, school, etc.

October November

Student Work Curation


December January

● Exhibition Month ­ Support staff and other students in work display ● Assign students gallery space ○ Gallery 9 (9th grade commons & hall) ○ Gallery 12 (12th grade commons and hall) ○ Gallery 10 (10th grade commons and hall) ○ Gallery 11 (11th grade commons and hall) ○ Gallery L (HTHNC Lobby) ○ Gallery C (Main Commons & hall) ● Make connections with teachers; discuss possibilities, vision, etc. ● Work on asigned gallery space ○ Take pictures daily ○ Check in with products’ teacher(s) ● Conduct school survey ­ How can student work display at HTHNC improve?



Final Product: Website & Photos Purpose ● Provide teachers with examples of how they may display the project after it’s done ● Provide teachers with instructions/ideas on how to physically go about displaying the product ● Provide teachers with a reference to get ideas, ask questions, etc. Ideas so far ● Visual, photographic examples of student work displays categorized by product­type ● Insight and photos of the “how’s” i.e. What materials did the teacher use to hang this? What tools are necessary? ● Forum where teachers can present further ideas or even questions about curating a specific project/product.