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Molina Jose Luis Manual Antropologia Economica

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A partir de la II Guerra Mundial se recupera la explicación causal de la
evolución cultural. La tecnología, entendida como interrelación o adaptación
al medio ecológico, se convierte en el factor fundamental para entender la
existencia y evolución de los rasgos culturales. La obra de Whyte, The
Science of Culture (1949) es importante por cuanto llama la atención sobre
el creciente control de la energía disponible por parte de las formas
culturales más evolucionadas. A pesar de la polémica con su colega Julian
Steward, ambos plantean esquemas evolucionistas similares. Steward
distinguió entre el evolucionismo “unilineal” (Spencer, Morgan y Tylor),
“universal” (White y Childe) y el “multilineal” (su propuesta). Toda la
experiencia humana, razonaba Steward, no podía reducirse a unas cuantas
etapas distintas de desarrollo cultural. De ahí su insistencia en describir las
regularidades de cambio cultural más que de etapas universales del
desarrollo. El concepto de evolución multilineal se organiza en torno a
modelos paralelos de desarrollo, que se consideran "tipos culturales":

Los alumnos de Whyte y Steward, Marshall Sahlins y Elman Service,
intentaron conciliar sus diferencias en Evolution and Culture (1960), obra
en la se proponen dos niveles de evolución, el general, que genera progreso
de una forma tendencial, y el particular, que genera diversidad.

La preocupación de Steward por encontrar factores que explicasen procesos
de evolución paralelos le llevó a la formulación de su teoría de la ecología
cultural. El trabajo de Steward siguió los pasos de Kroeber en lo que a

áreas culturales se refiere. En 1936 publicó The Economic and Social Basis
of Primitive Bands, una formulación coherente de la interacción entre
ecología y cultura. En 1938 publica Basin-Plateau Aboriginal Sociopolitical
Groups y en 1946 su Handbook of South American Indians. Además,
intentó, aplicar con sus alumnos sus principios de ecología cultural en
Puerto Rico.

Su propuesta es la siguiente: el medio afecta sobre todo a un núcleo básico
de todo sistema sociocultural. Este núcleo está constituido por la división del

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trabajo, el tamaño y la estabilidad de los grupos locales, su distribución en el
espacio y las reglas de residencia. En base a ese núcleo es posible constituir
tipos culturales que permiten la comparación. Los tipos culturales se
componen de elementos culturales seleccionados más que de culturas como
totalidades; estos elementos culturales deben seleccionarse en relación a un
problema y a un marco de referencia. Los elementos culturales que se han
seleccionado deben tener las mismas relaciones funcionales en cada cultura.
La uniformidad de los tipos culturales es explicada por la existencia de un
proceso de adaptación ecológica similar aunque esta relación no es un a
priori sino que debe siempre demostrada empíricamente.

Metodológicamente, Steward propone realizar en primer lugar una
descripción de la cultura material relacionada con la subsistencia (armas,
vivienda, herramientas, ...) y del medio ambiente; a continuación un análisis
de los aspectos de la organización social relativos al uso de tecnología para
la subsistencia y, por fin, un análisis de la interacción de estos factores con
el resto de la cultura.

La propuesta de Steward ha sido contestada por diferentes autores entre los
que cabe destacar a Geertz (1963). Sin embargo su influencia ha sido
determinante por su énfasis en la ecología y las artes de subsistencias así
como por su formulación implícita de la retroalimentación entre medio y
cultura.

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