P. 1
Witch Bottles

Witch Bottles

|Views: 2|Likes:
Published by Wade MacMorrighan
Academic article on Witch Bottles
Academic article on Witch Bottles

More info:

Published by: Wade MacMorrighan on Aug 05, 2013
Copyright:Attribution Non-commercial


Read on Scribd mobile: iPhone, iPad and Android.
download as PDF, TXT or read online from Scribd
See more
See less







Nearly  200  ceramic  and  glass  jars,  jugs,  bottles  and  vials  containing bent nails and pins, bits of fabric, human hair,  fingernail  clippings,  and  other  unusual  artifacts,  have  been  reported  in  England  and  the  United  States  (Becker  2005;  Hoggard  2004).  Known  as  witch  bottles,  they  represent  a  form  of  sympathetic  magic  intended  to  counter  the  harmful  spell  of  a  suspected  witch  or  to  protect a household from evil and misfortune. 



Accounts  of  witch  bottles  are  common  in  both  England  and  the  United  States  from  the  17th  century  onward,  appearing  in  witchcraft  trial  proceedings,  printed  sermons  and  essays,  and  collections of folklore. 

The  Holywell  Witch  Bottle,  an  English  example  of  a  17th  century    Bellarmine  jar  that  contained 60 bent pins (Museum of London). 

The  earliest  known  examples  of  witch  bottles  date  to  the mid‐16th century when witchcraft and magic were a  part  of  everyday  life  (Merrifield  1955,  1987).   Historians  have  generally  assumed  that  belief  in  witchcraft   in  both  Europe  and  the  United  States  gradually  declined  in  the  18th  century,  disappearing  with  the  emergence  and  spread  of  the  Enlightenment  (Becker  1978:2).  However,  there  is  evidence  to  suggest  that  the  practice  continued  much  longer  that  previously  realized,  and  in  some  areas  is still alive and well even today. 





Only  a  handful  of  examples  of  witch  bottles  have  been  documented  in  the  United  States,  the  earliest  dating  to  the  mid‐18th  century.  Although  there  are  many  parallels,  American  witch  bottles  differ  from  English  examples  in  that  they  are  all  glass  bottles  or  vials  instead  of  stoneware  jugs.  Those  that  have  been  identified  to  date  have  all  been  found  in  the  New  England  or  Mid‐Atlantic  regions,  with  the  exception  of  a  possible  example  from  Kentucky  (Barber  2006;  Davis,  pers.  comm.  2011).  Archaeologist  Marshall  Becker  was  the  first  to  identify  a  witch  bottle  in  the  United  States,  later  reporting   five  additional  examples  that  had  largely  gone  unpublished  (Becker  1978,  2005).  In  recent  years,  two  more  examples  of  potential  witch  bottles  have  been  excavated  (Barber  2006;  King  1996),  although  not  everyone is convinced that these latest cases are indeed witch bottles (Becker, pers. comm. 2011). 

In  his  1684  sermon  against  so‐called  ‘white  magic,’  Increase  Mather  wondered  “How  persons  that  shall  unbewitch  others  by  putting  Urin  into  a  Bottle  [.  .  .]  can  wholly  clear  themselves  from  being  witches”  (Mather  1684:269).  Seven  years  later  his  son,  Cotton  Mather,  also  expressed  his  disapproval  of  the  “Urinary  experiment”  in  which  “the  Urine  must  be  bottled  with  Nails  and  Pinns,  and  such  Instruments  in  it  as  carry  a  Shew  of  Torture  with  them,  if  it  attain  its  End”  (Mather  1691,  quoted  in  Godbeer  1992:44). 

Increase Mather’s Illustrious  Providences (1684). 

Witch  bottles  can  be  recognized  by  their  unusual  contents—generally  a  combination  of  pins,  needles  and  nails,  or  less  frequently,  other  sharp  objects  such  as  thorns,  shards  of  glass,  and  splinters  of  wood.  Along  with  sharp  objects,  witch  bottles  usually  contain  elements  conducive  to  sympathetic  or  image  magic,  including  human  hair,   fingernail  clippings  and  urine.  On  occasion,  a  heart‐shaped  piece  of  felt,  fabric  or  leather  pierced  with  pins and needles has also been found. 

The  Essington  witch  bottle  was  the  first  example  identified  in  the  United  States  (Becker  1978).  It  is  described  as  a  “squat,  dark  olive  green”  wine  bottle  dated  to  1740‐50,  containing  six  brass  pins  and  tightly  sealed  with  a  whittled  wood  stopper  (Becker  1978,  2005).  The  bottle  was  found  during  the  excavation  of  a  mid‐17th  century  structure  occupied by an English family during much of the 18th century, when it is believed the bottle was deposited (Becker  1978).  The  bottle  was  found  in  an  inverted  position  in  a  small  hole  dug  near  the  base  of  a  chimney.  In  addition  to  the bottle, a sherd of  black‐glazed redware and the long bone of a bird (possibly a partridge) were also found in the  feature,  directly  under  the  shoulder  of  the  bottle.  In  addition,  Becker  (1978,  2005)  has  suggested  that  at  one  time  the  bottle  also  contained  urine  and  a  felt  heart  long  since  decayed  or  evaporated,  although  physical  evidence  is  inconclusive. 

In  the  first  decades  of  the  20th  century,  American  folklorists  collected  numerous  accounts  of  the  continued  use  of  witch  bottles  and  similar  magical  objects.  Puckett  (1926)  recorded  a  method  for  curing  someone  who  is  conjured.  The  African  American  informant  described  how  an  afflicted  person  could  “get  nine  needles,  nine  brass  pins,  and  nine  hairs  from  your  own  head.  Cork  these  up  in  a  bottle  with  some  of  your  urine  and  set  the  bottle  in  the  back  of  your  fireplace.  [.  .  .]  When  the  bottle  bursts,  all  your  ailments  will  leave  you”  (Puckett  1926:299).  Hyatt  (1935)  recorded  a  similar  account  from  a  German  American  informant  in  Adams  County,  Illinois:  “We  had  a  neighbor  who  we  thought  was  bewitching  my  son.  So  I  took  a  bottle  and  got  a  paper  of  pins  and  put  them  in  the  bottle,  then  put  my  urine  in  and  cork  the  bottle  up  and  put  it  down  in  the  cellar  in  a  dark  place.  And  sure  enough,  that  neighbor  came  to  our  house  with her face all full of little pinholes. And my son got well after that” (Hyatt 1935:544). 


From  documentary  evidence  we  know  how  witch  bottles  were  both  constructed  and  used.  When  someone  experienced   unexplained  illness  or  misfortune,  witchcraft  Bellarmine  witch  bottle  and  contents,  was  often  suspected.  To  cure  the  afflicted,  the  necessary  found  in  the  mud  of  the  Thames  River,  ingredients  were  put  inside  a  bottle  that  was  then  tightly  London (Merrifield 1955).  sealed  and  placed  in  a  hot  fireplace.  As  the  contents  of  the  bottle  simmered,  the  witch  responsible  for  attacking  the  unfortunate  victim  would  experience  excruciating  pain  and  have  trouble  urinating.  If  the  bottle  exploded  (as  it  often  did),  the  witch  would  be  instantly  killed.  To  induce  a  slower  death,  the  bottle  could  be  buried,  preferably  near  the hearth where the heat of the fire would  continue  to  warm  the  contents,  thereby  amplifying the pain. 

In  1981,  during  excavations  at  the  Market  Street  Site  in  downtown  Pittsburgh,  an  American‐made,  free‐blown,  aquamarine glass bottle was excavated from the bottom of a brick‐lined cistern. The bottle was tightly sealed with a  cork  and  contained  “a  murky  fluid”  that  might  have  been  urine  as  well  as  two  fabric  shoe  insole  patterns  wrapped  up  inside  a  roughly  triangular  or  heart‐shaped  piece  of  felt  pierced  with  nine  brass  pins  and  three  needles  (Alexandrowicz 1986; Becker 2005:19‐20). The pins had stamped heads, a process patented in 1824, which dates the  bottle  to  the  first  half  of  the  19th  century.  The  presence  of  the  shoe  insole  patterns  is  particularly  interesting,  as  there  is  evidence  that  shoes  served  a  magical  or  apotropaic  function  in  both  England  and  the  United  States  (Merrifield  1987).  Becker,  however,  has  suggested  “that  the  victim  of  the  bewitchment  may  have  had  some  type  of  foot disorder, possibly with bilateral symptoms, and attempted to use these patterns as a means of counteracting its  effect” (Becker 2005:19).  

Essington Witch Bottle (top), the wood stopper and four pins found inside, and an associated  redware sherd and bird bone (bottom) (Becker 1978, 2005). 

In  the  United  States,  the  English  tradition  of  witch  bottles  as  counter‐magic  appears  to  have  merged  with  African  religious  and  magical  traditions.  Hoodoo,  a  syncretic  belief  system  incorporating  elements  from  both  African  and  European  sources,  was  (and  appears  to  still  be)  widely   practiced  in  the  South,  particularly  among  Black  Americans.  It  appears  that  conjure  bottles  “took  the  place  of  malevolent  conjure  bags  in  some  areas,  particularly  those  settled  by  the  English”  (Anderson  2005:61).  The  contents  of  conjure  bottles  are  adapted  to  a  wide  variety  of  magical  functions  and  frequently  contain  “typically  African  elements  such  as  hot  red  pepper  powder,  graveyard  dirt,  and/or  goofer  dust,  plus  a  piece  of  paper  containing  the  intended  victim’s  name”  (Yronwode  2000).  Furthermore,  modern  or  ‘New  Age’  witches—those  who  subscribe  to  the  Wicca  faith— construct  bottle  spells  in  a  similar  fashion.  In  the  case  of  both  hoodoo  and  Wicca  assemblages,  the  term  witch  bottle  is  not  be  appropriate  and  the  more  general  terms  of  conjure bottle, bottle spell or  bottle charm  are preferable. 

In  the  1960s,  a  glass  bottle  containing  pins  was  excavated  at  the  site  of  a  colonial  Dutch  fort,  from  an  intrusive  pit  feature believed to be associated with the doorway of a more recent farmhouse. The bottle and its contents are not  described  in  the  original  report,  but  Becker  (2005)  dates  the  bottle  to  1700‐50.  Unfortunately,  no  other  details  are  available concerning this example, as it was not well documented at the time of excavation. 

Data based on a survey of 187 witch bottles, approximately half of  which had no associated contents (Hoggard 2004). 

A survey of English witch bottles conducted  by  Hoggard  (2004)  reveals  that  among  bottles  with  known  contents  (about  half  of  the  sample),  90%  contained  iron  pins  or  nails,  suggesting  they  are  a  good  indicator  of  this  artifact  type.  In  addition,  witch  bottles  are  frequently  found  in  an  inverted  position,  buried  under  or  near  hearths  and  chimneys,  or  under  thresholds,  walls,  and  foundations.  Merrifield  (1955)  has  also  observed  that  in  certain  parts  of  England,  witch  bottles  were  regularly  deposited  in  rivers,  streams,  and  ditches  as  well  as  in  churchyards. 

A  small,  hand  blown  clear  glass  medicine  vial  containing  six  straight  pins  was  recovered  from  the  site  of  an  early  19th  century  building  near  Providence,  Rhode  Island.  The  vial  has  been  dated  to  1780‐1820  and  is  probably  associated with an earlier structure that once stood on the site (Becker 2005:18).  

During  excavations  at  a  mid‐19th  or  early  20th  century  tenant  house  site  on  Maryland’s  Eastern  shore,  the  broken  neck  of  an  olive  green  glass  wine  bottle  dating  to  the  mid‐18th  century  was  recovered.  Part  of  the  stopper  still  remained  in  the  bottle  and  a  total  of  17  nickel‐plated  copper  pins,  both  straight  and  bent,  were  stuck  into  both  the  inside and outside surfaces of the cork (Becker 2005:17‐18; Morehouse 2009). 

Bottle  charms  continue  to  be  made  today   and  provide  an  interesting  comparison  to  historic  witch  bottles  (Yronwode  2000).  In  1988,  a  small  plastic  medicine  bottle  containing  a  halfpenny,  a  dime,  teeth,  a  wrapped  piece  of  metal,  and  a  small  vial  of  Written  spell  found  inside  a    plastic  bottle  charm  recovered  from  oil  was  found  on  the  banks  of  England’s  Louisiana’s  Vermilion  River  (left);  modern  plastic  bottle  charm  recovered from the Thames River (right).  Thames  River  (Powell  2008).  In  Ontario,  Canada,  a  police  officer  apprehended  a  man  in  possession  of  a  plastic  bottle  containing  urine  and  razor  blades,  “for  protection  from  bad  people”  (Andrews  2009),  while  in  Louisiana more than four dozen brown plastic prescription bottles filled with powder and  written spells have been recovered from the Vermilion River (Blanchard 2004).
Line drawing of the Market Street Witch Bottle and its contents, including a heart‐shaped piece of  felt pierced with pins and needles, and two fabric shoe insole patterns (Alexandrowicz 1986). 




In  2004,  a  sealed  salt‐glazed  ceramic  Bellarmine  jug  was  excavated  from  a  site  in  Greenwich,  London.  Because  the  Greenwich  example  was  recognized  as  a  witch  bottle  early  on,  researchers  were  able  to  conduct  extensive  analysis  in  laboratory  conditions,  the first such witch bottle to be studied in this way.  

In  1979,  a  small,  narrow,  light  green  glass  medicine  vial  was  discovered  at  the  edge  of  a  cliff  near  the  site  of  a  17th‐ century  structure  at  Virginia  Beach.  The  vial,  dated  to  1690‐1750,  was  found  buried  in  an  inverted  position  and  contained approximately 25 brass pins and at least three iron nails fused together by oxidation. There also appeared  to  be  a  light  amber‐colored  film  in  the  lower  portion  of  the  vial  that  was  interpreted  as  human  urine  but  was  never  tested due to contamination during initial cleaning (Becker 2005:18; Painter 1980). 

During  salvage  excavations  at  an  early  colonial  site  in  Calvert  County,  Maryland,  occupied  from  1658‐1680,  a  pit  feature  was  found  to  contain  “the  remains  of  four  glass  case  bottles  which  appear  to  have  been  placed  in  the  pit  in  an  inverted  or  near‐inverted  position”  (King  1996:27).  In  addition  to  hundreds  of  fragments  of  bottle  glass,  the  pit  also  contained  the  remains  of  three  iron  nails,  a  pig’s  pelvic  bone,  the  lower  jaw  bone  of  a  possum  or  raccoon,  and  an  oyster  shell  and  chert  flake  (both  believed  to  be  redeposited  prehistoric  artifacts).  The  unique  nature  of  the  pit  deposit  has  been  noted,  and—based  on  the  inverted  position  of  the  bottles,  the  presence  of  iron  nails  and  “two  unusual  animal  bones,”  as  well  as  the   feature’s  location  near  a  domestic  structure—it  has  been  proposed  that  the  artifacts  represent  the  remains  of  four  witch  bottles  (King  1996:28).  As  King  (1996)  admits,  however,  there  is  no  indication  of  many  of  the  usual  contents  of  a  witch  bottle  such  as  pins  or  other  sharp  objects,  a  felt  heart,  human  hair  or  nail  clippings,  or  urine.  As  a  result,  some  archaeologists  have  expressed  doubt  that  these  are  indeed  the  remains  of  witch  bottles  (Becker,  pers.  comm.  2011).  If  the  deposit  does  represent  one  or  more  witch  bottles,  they  would be the earliest known examples in the United States.  

X‐rays,  CT scans, and gas  chromatography analysis showed  the  bottle  contained  nails and  pins  and  was  partially  filled  with  liquid.  Furthermore,  the  position  of  the  oxidized  nails  and  pins  in  the  neck  of  the  bottle  suggested  it  had  been  buried  in  an  inverted  position.  Upon  opening  the  bottle,  it  was  found  to  include  eight  bent  brass  pins,  twelve  iron  nails,  ten  fingernail  clippings  from  a  well‐manicured  hand  (suggesting  higher  social  status),  a  piece  of  heart‐shaped  leather  pierced  with  a  bent  nail,  human  hair,  ‘navel  fluff,’  and  human  urine  (which  chemical  analysis  showed  contained  traces  of  nicotine).  There  was  also chemical evidence of ‘brimstone’ or sulfur in the bottle (Geddes 2009; Pitts 2009). 
X‐ray image and partial contents of the Greenwich Witch Bottle (Geddes 2009). 

Broken  bottle  neck  with  straight  and  bent  pins  from  the  Horn  Point  Witch  Bottle,  Maryland  (left)  (Morehouse  2009);  line  drawing  of  the  Great  Neck  Witch  Bottle  and  pins  from  Virginia  Beach,  Virginia (right) (Painter 1980). 

Salvage excavations at the Armstrong Farmstead in Kentucky recovered a small, hand‐blown glass medicine vial,  sealed with a cork, with four straight pins inside. The bottle, which was dated to 1810‐50, is associated with a small  structure and is described as “very unique” (Barber 2006:16‐4). Although it is not identified as a possible witch  bottle in the official report, an archaeologist who reviewed the report recognized the similarity to known examples  (Davies, pers. comm. 2010; Davis, pers. comm. 2011). Furthermore, ten additional pins were found by the entrance  to another structure at the site (Davis, pers. comm. 2011). At least one of the pins from the site (although not  necessarily from the entrance) was purposefully bent into a unique circular or ‘whorl’ shape. Although the bent pin  appears in a photo in the report, no discussion of the pin or its location appear elsewhere in the report. Other  relevant items excavated from the site that are not discussed in the report but which might indicate the presence of  folk magic include a Catholic medallion and a pierced silver coin (Davis, pers. comm. 2011).  

Alexandrowicz, J. Stephen       1986 The Market Street Witch Bottle, Pittsburgh, Pennsylvania. Proceedings of the Symposium on Ohio Valley Urban and Historic Archaeology IV:117‐ 132.  Anderson, Jeffrey E.       2005 Conjure in African American Society. Louisiana State University Press, Baton Rouge.  Andrews, Mark E.       2009 Bottles and blades. British Archaeology 108 (September/October). Electronic document, http://www.britarch.ac.uk/ba/ba108/letters.shtml,  accessed April 19, 2011.  Barber, Jennifer L.       2006 Phase II and III Archaeological Excavations at the Armstrong Farmstead (15Fa185), Fayette County, Kentucky. Report on file with Cultural  Resource Analysts, Inc., Lexington, Kentucky.  Becker, Marshall J.       1978 An Eighteenth Century Witch Bottle in Delaware County, Pennsylvania. Pennsylvania Archaeologist 48(1‐2):1‐11.       2005 An Update on Colonial Witch Bottles. Pennsylvania Archaeologist 75(2):12‐23.  Blanchard, Kevin       2004 Bottles of hoodoo taken from Vermilion River. The Advocate (Baton Rouge, Louisiana), September 3.  Geddes, Linda       2009 London’s magical history uncorked from ‘witch bottle’. NewScientist (June 4). Electronic document, http://www.newscientist.com/article/    dn17245‐londons‐magical‐history‐uncorked‐from‐witch‐bottle.html, accessed September 15, 2009.  Godbeer, Richard       1992 The Devil’s Dominion: Magic and Religion in Early New England. Cambridge University Press, New York.  Hoggard, Brian       2004 The archaeology of counter‐witchcraft and popular magic. In Beyond the Witch Trials: Witchcraft and Magic in Enlightenment Europe, edited by     Owen  Davies and Willem de Blecourt, pp. 167‐186. Manchester University Press, New York.  Hyatt, Harry Middleton       1935 Folk‐Lore from Adams County, Illinois. Alma Egan Hyatt Foundation, New York.  King, Julia A.       1996 The Patuxent Point Site. In Living and Dying on the 17th Century Patuxent Frontier, Julia A. King and Douglas H. Ubelaker, editors, pp. 15‐46.  Maryland Historical Trust Press, Crownsville.  Mather, Increase       1684 An Essay for the Recording of Illustrious Providences.  Merrifield, Ralph       1955 Witch‐bottles and Magical Jugs. Folk‐Lore 66 (March):195‐207.       1987 The Archaeology of Ritual and Magic. New Amsterdam, New York.  Morehouse, Rebecca       2009 Witch Bottle. Jefferson Patterson Park & Museum, Maryland Department of Planning. Electronic document, http://www.jefpat.org/ CuratorsChoiceArchive/2009CuratorsChoice/Aug2009‐WitchBottle.html, accessed April 17, 2011.  Painter, Floyd       1980 An Early 18th Century Witch Bottle. Chesopiean 18(6): 62‐71.  Pitts, Mike       2009 Urine to Navel Fluff: The First Complete Witch Bottle. British Archaeology 107(July/August). Electronic document, http://www.britarch.ac.uk/ba/ ba107/news.shtml, accessed September 15, 2009.  Powell, Nicky       2008 The Holywell witch‐bottle. Museum of London. Electronic document, http://www.museumoflondonarchaeology.org.uk/News/Archive/News08/ witchbottle.htm, accessed April 19, 2011.  Puckett, Newbell Niles       1926 Folk Beliefs of the Southern Negro. University of North Carolina Press, Chapel Hill.  Yronwode, Catherine       2000 Witch Bottles: Hoodoo and British. The Arcane Archive. Electronic document, http://www.arcane‐archive.org/occultism/magic/folk/    hoodoo/witch‐bottles‐hoodoo‐and‐british‐1.php, accessed March 14, 2011. 


Suspected  witch  bottle  and  associated  artifacts  from  the  Patuxent  Point  Site,  Maryland  (left)  (King  1996);  glass  medicine  vial  containing  four  straight  pins,  and  an  unusual  ‘whorled’  pin,  both  excavated from the Armstrong Farmstead, Kentucky (right) (Barber 2006). 

I  am  indebted  to  the  following  individuals:  Dr.  Mark  Groover,  Dr.  Colleen  Boyd  and  Dr.  Ron  Hicks,  for  serving  on  my  thesis  committee;  Dr.  Marshall Becker, for his insightful correspondence on American witch bottles; Dan Davis, for first recognizing the Armstrong witch bottle and  providing  important  details  on  the  find;  Kevin  Cupka‐Head  and  Dr.  Owen  Davies,  who  helped  track  down  the  Armstrong  Farmstead  site  report; and fellow researchers Brian Hoggard and Megan Springate, for their continued professional support and encouragement. 

You're Reading a Free Preview

/*********** DO NOT ALTER ANYTHING BELOW THIS LINE ! ************/ var s_code=s.t();if(s_code)document.write(s_code)//-->