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EL SUELO COMO ORGANISMO VIVIENTE

LA MICRO, MESO Y MACROFAUNA DEL SUELO EL SUELO Y SU VIDA EFECTO DE LA MESO Y MACROFAUNA SOBRE LA ESTRUCTURA Y FERTILIDAD DEL SUELO EL FACTOR ALIMENTO COMO REGULADOR DE LA POBLACION DEL SUELO LOS FACTORES AMBIENTALES Y SU ACCION SELECTIVA SOBRE LA FAUNA * La textura * La humedad * La porosidad * La temperatura * La luz y la insolacin * La calidad del alimento RELACIN ENTRE LOS ANIMALES ANIMALES QUE PREDOMINAN EN LOS SUELOS TROPICALES CONTROL Y MANEJO DE LA FAUNA DEL SUELO LA MATERIA ORGNICA EN EL CONTROL DE LOS ANIMALES DEL SUELO SNTESIS LECTURAS COMPLEMENTARIAS

EL SUELO COMO ORGANISMO VIVIENTE

LA MICRO, MESO Y MACROFAUNA DEL SUELO Casi nadie se da cuenta de que millones de organismos pululan por cada metro cuadrado del suelo. Una parte de ellos son tan pequeos que solo pueden ser vistos por microscopio (microfauna). Otros son visibles al ojo humano, pero de tamao tan reducido que solo pueden percibirse observando atentamente (mesofauna). En tanto que otra parte son de tamao mayor, como las lombrices, los ciempis y los innumerables insectos (macrofauna), de modo que ya son conocidos por todos. Generalmente nadie presta atencin a los animales del suelo, mientras no se constituyan en agentes patgenos o no nos incomoden. Adems, la mayora de nosotros tampoco se pregunta porqu esos animalitos constituyen una plaga, sino que simplemente, los combatimos con plaguicidas. En la euforia por proteger sus cosechas de los agentes patgenos, muchos pasaron los lmites de lo razonable, poniendo en peligro la vida silvestre, tanto del agua como del campo. De esta forma, la agricultura industrializada se ha vuelto cada vez ms difcil, arriesgada, onerosa y desastrosa, poniendo en peligro el ambiente y, con ello, la sobrevivencia del ser humano en vastas reas de nuestro planeta. Hemos olvidado que a pesar de todo el progreso tcnico, el hombre es y ser siempre parte de la naturaleza. Qu ocurri? Por qu los agentes patgenos se van presentando con frecuencia y violencia siempre en aumento?. La razn es que el hombre, ignorando la existencia de equilibrios muy delicados que organizan toda la vida del mundo, interfiri en estos equilibrios de manera muy desgraciada, y ahora est pagando por ello. Si nuestro mundo actual est lleno de catstrofes como inundaciones, sequas y enfermedades, superpoblacin y hambre, escasez de agua y formacin de desiertos, es en gran parte debido a la propia actividad humana, cuya ciencia es increblemente limitada, entubada cada vez en canales ms estrechos, sabiendo cada vez ms de cada vez menos en su especializacin, perdiendo as completamente la visin de conjunto. La vida no se torn ms humana con las violaciones que el hombre hizo a la naturaleza. Al contrario, se volvi mucho ms difcil, entablndose hoy una lucha permanente entre ambas partes. El mundo podra ser distinto si estuviese manejado de acuerdo a las leyes naturales. Pero, para poder manejarlas bien, se necesita conocerlas. Aun viviendo en ciudades de concreto, vidrio y asfalto, el hombre no escapa a los ciclos vitales, y no escapa solo de ser un miembro del ciclo vital que rige a toda la naturaleza, desde el tomo hasta las estrellas. La lucha contra la naturaleza es, por lo
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Tomado, con ligeras modificaciones, de: PRIMAVESI, A. 1982. La biologa del suelo. En: Manejo ecolgico del suelo. La agricultura en regiones tropicales. 5ta. edicin. El Ateneo: Buenos Aires, Argentina. p. 123-145. Prrafos seleccionados.

tanto, la lucha del ser humano contra s mismo. Todo ser vivo, por pequeo e insignificante que pueda parecer, tiene alguna funcin en el ciclo de la vida, que reside, bsicamente, en la formacin de sustancias por las plantas superiores y en la destruccin de estas sustancias por microorganismos. Si no hubiese destruccin, la vida no podra continuar, porque el mundo estara abarrotado de plantas y animales muertos, de residuos orgnicos y basura. De este ciclo de formacin y degradacin depende toda la vida animal, desde la ameba hasta el hombre. Y cuanto ms se acerca la destruccin total de la sustancia, tanto ms se aproxima tambin al inicio de una nueva vida. Toda la vida sobre la tierra firme se inicia en el suelo, que determina la micro y mesovida, siendo estas, a su vez, factores de formacin del suelo. En un metro cuadrado de suelo de pastoreo, hasta 30 cm de profundidad, viven, segn Dunger (1964) y Kevan (1965) una gran cantidad de animales (ver cuadro 5.1). Cuadro 5.1. Diversidad de animales en un suelo de pastoreo.
______________________________________________________________________________ Cantidad ____________________________________ Animal Mnima Mxima Optima Peso en g del nmero ptimo de animales Protozoarios (amebas) Nematodos Acaros Colmbolos (saltadores) Ciempis, milpis y otros Hormigas Larvas de insectos Lombrices (oligochetas) Lombrices menudas (Enchytraides) Moluscos (babosas ----1 551 000 000 10

1 800 000 20 000 10 000

120 000 000 400 000 440 000

21 000 000 100 000 50 000

40 10 20

1200

2 900

2 500

23

200 --600

500 --2 000

----800

--60 400

10 000

200 000

200 000

26

20

1 000 30

50

caracoles) ______________________________________________________________________________________ ___ Peso total de la fauna en un rea de suelo 1 m2 x 30 cm de profundidad: 619 g.

Esto significa que el 0,206% del suelo agrcola son animales. Parece muy poco y es casi insignificante. Y si dedujsemos las lombrices, restaran solo 219 g, lo que es el 0,07% del suelo agrcola. En especial los animales menores, como protozoarios, nematodos, colmbolos y caros, se multiplican rpidamente. Su importancia no est en el nmero en s, ni en el peso, pero s en el ndice de renovacin. Solo los protozoarios, y entre ellos las amebas, tienen de tres a cuatro generaciones por da. En condiciones ideales un miligramo de amebas se multiplica hasta llegar a un kg en 12 das, y en 15 das ms llegaran a una tonelada. En ms de un mes su peso equivaldra al peso de 1 ha de suelo arable, es decir, tres millones de kg. Si no estuvieran bajo el control de los otros animales del suelo, y si no dependiesen de la alimentacin local, en poco tiempo solo existiran amebas en el mundo, y la superpoblacin de amebas sera mucho ms violenta que la del hombre. Los nematodos pueden alcanzar una nueva generacin entre 5 y 50 das, segn la especie, y dependiendo de los factores que determinan sus poblaciones. El promedio es de 21 das. Se podra hacer un clculo semejante al de las amebas, para los nematodos. Los colmbolos necesitan de 30 a 50 das desde el huevo hasta el estado de reproduccin. En los caros e insectos, los estados son algo ms prolongados y dependen tambin de la temperatura y de la actividad metablica de las plantas. En todo caso, esto nos da la visin de lo que sera un mundo si cada ser pudiese multiplicarse libremente, sin ser controlado por otros. Sin embargo, existen en el suelo dos sistemas de control muy rgidos: 1. Enzimas excretadas por otros organismos, especialmente bacterias y hongos, pero tambin animales como amebas, nematodos y hasta lombrices, que delimitan su espacio, y que pueden suprimir a otros seres. El alimento disponible en la "cadena alimentaria" o "pirmide de energa", donde el ser de energa inferior sirve de alimento al ser de concentracin energtica superior. Aqu verificamos que cada animal es presa de otro, y es controlado por este (ver figura 1).

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Figura 1.Esquema de la "cadena alimentaria" de la micro, meso y macrofauna del suelo (segn Balogh, 1958, ordenado por Primavesi). 5

EL SUELO Y SU VIDA El suelo no es un conjunto residencial donde los seres vivos coexisten sin conocerse unos a otros. No existen especies aisladas, sino una sociedad ntimamente interrelacionada. El hombre, en su hbito de clasificar todo en rdenes, familias y especies, segn criterios arbitrarios, destruy la visin de la sociedad y comunidad animal. El suelo funciona como cuerpo, con la diferencia de que no tiene sus "rganos" alineados a lo largo de la columna vertebral, y su "sangre" no circula en arterias cerradas, sino en poros abiertos. En biologa se denomina ser vivo a "todo lo posea metabolismo propio". El suelo lo tiene y es considerado un ser terrestre, ya que aspira oxgeno y libera gas carbnico (CO 2). Pero la vida del suelo no es fcil de entender, porque estamos acostumbrados a ver los cuerpos alineados en una osamenta y cubiertos de piel. Pero tenemos, por ejemplo, las termitas (Termitae) que constituyen "un cuerpo" a pesar de estar compuestas de millones de seres separados. Tienen solo una cabeza en comn: la reina. Cuando esta muere, todo el pueblo muere dentro de las 24 horas siguientes, por faltar su centro nervioso. En el suelo falta esta "cabeza", que las termitas poseen, y lo que regula la vida son los equilibrios biolgicos. Los seres vivos en el suelo forman parte del mismo, modificndolo e influencindose mutuamente. El suelo se forma a travs de su vida, y la vida es tpica a las caractersticas especficas del suelo. Lo anterior quiere decir que el suelo determina su vida y viceversa. Por eso, Ghilarov (1965) consigui clasificar los suelos segn su vida, como nosotros clasificamos segn sus horizontes. Los seres vivos, ya sean bacterias o animales, viven en sociedad donde imperan las mismas leyes que rigen nuestra sociedad de consumo. Vale la ley del ms fuerte, la defensa del rea vital. Existen asociaciones, pero existen igualmente los vicios en el reino animal, como hormigas toxicmanas a quienes les gusta comer colmbolos txicos para quedar embriagadas. Existe la corrupcin en que, por ejemplo, el colmbolo perseguido por termitas-guerreras, les ofrece un bocado de comida y es inmediatamente dejado en paz, pudiendo robar del hormiguero. Uno de los mayores mritos de la micro y mesofauna del suelo es mantener a la poblacin bacteriana siempre nueva y activa. Todos saben que los fijadores de nitrgeno, como los Azotobacter, fijan hasta cuatro veces ms en presencia de amebas como la Colpodia. Lo mismo puede ser dicho de las bacterias que producen coloides en la descomposicin de la celulosa, para la agregacin del suelo, como las Cytophaga, y que solo son activas en la produccin de 6

coloides cuando estn asociadas con amebas.

EFECTO DE LA MESO Y MACROFAUNA SOBRE LA ESTRUCTURA Y FERTILIDAD DEL SUELO La mayora de los componentes de la mesofauna y muchos de la macrofauna mejoran el suelo, en especial en lo que respecta a la movilizacin de nutrimentos, a travs de las enzimas, y en el mejoramiento de la estructura, por medio de la activacin de la microvida. En parte, mejoran la fsica del suelo, revolvindolo y cavndolo. A pesar de que Brasil es uno de los mayores exportadores de lombrices, generalmente existen muy pocas en el suelo, porque no soportan la insolacin directa ni las quemas. En especial en los suelos escardados, expuestos al sol, calentados y compactados por la lluvia, no son un ambiente propicio para ellas. Sin embargo, se dan abundantemente en todos los suelos con cobertura, siempre que exista un mnimo de fsforo y calcio. En este sentido no se necesita inocular el suelo con lombrices, sino crear un ambiente adecuado para que puedan vivir. El labrado, la quema, la exposicin directa del suelo al sol y el uso de fertilizantes amoniacales hacen que la mayora de la mesofauna desaparezca. Esta es una de las razones principales por las que se trata de no labrar en muchos pases del mundo, as como tambin introducir plantas protectoras del suelo en los cultivos comerciales. En Australia se dice: "segn cuantos kilogramos de lombrices contiene una hectrea de suelo pastoril, tantos kilogramos de ovinos soportar el pasto". Hacen esta relacin directa, porque las lombrices mejoran sustancialmente la productividad del terreno. Son igualmente capaces de transportar a la superficie la arcilla lixiviada hacia horizontes ms bajos, mejorando as la textura del suelo superficial. Las galeras construidas por los animales del suelo, como larvas, insectos, lombrices, abejorros y otros, facilitan la penetracin de las races, la infiltracin del agua y la circulacin del aire en el suelo. Adems, la actividad animal no puede ser separada de la actividad microorgnica del suelo, ya que muchas veces los animales crean condiciones favorables para la microvida, pero, por otro lado, la controlan. Tambin las enzimas excretadas por los animales del suelo, como lombrices, nematodos, saprfagos (que viven de materia orgnica muerta), y larvas de insectos, pueden estimular el crecimiento de los cultivos. Por ejemplo, se ha comprobado que las lombrices favorecen el crecimiento de la soja y el trbol blanco. Existe una relacin especfica entre los animales de un cierto suelo y sus condiciones edafolgicas. As, por ejemplo, se sabe que a medida que el suelo empeora 7

en sus condiciones fsicas y qumicas, disminuye la relacin entre caros y colmbolos. Lo anterior est relacionado con los diferentes tipos de cobertura vegetal que tenga el suelo (ver cuadro 5.2).

Cuadro 5.2. Relacin entre el nmero de caros y colmbolos en suelos de diferentes biotipos. _________________________________________________________________ Biotipo caros Colmbolos Relacin _________________________________________________________________ Selva riberea 57 242 10 123 5,6:1* Selva seca Pasto Brachiaria 49 749 56 144 11 509 26 973 4,3:1 2,1:1

Girasol 23 144 15 485 1,5:1 _________________________________________________________________ * Nmeros redondeados La figura 2 muestra el efecto de algunos animales sobre los nutrimentos disponibles en el suelo. Esto sucede, en parte, por la incorporacin y descomposicin de la materia orgnica que realizan estos organismos. Las termitas aflojan el suelo cerca de sus montculos y aumentan el contenido en nitrgeno y calcio. Las hormigas, por su lado, aflojan el suelo enriquecindolo sustancialmente con calcio. Las lombrices son las ms efectivas mejoradoras del suelo. Aparte de removerlo pasando toda la capa arable por sus intestinos cada tres aos, tambin poseen glndulas calcferas ("glndulas de Morren"); de esta manera neutralizan el ambiente con sus excrementos ricos en calcio. Sabemos actualmente que muchos animales del suelo, como las larvas de ciertos insectos y los miripodos, poseen glndulas calcferas.

Figura 2. Aumento de nutrimentos disponibles por la actividad de algunos animales del suelo (Primavesi, 1968). Tambin es conocido el efecto amonificante de muchos animales del suelo, principalmente porque en sus excrementos prosperan microorganismos fijadores de nitrgeno atmosfrico. Como la mesofauna diversificada depende de la materia orgnica en el suelo y su aireacin adecuada, la decadencia fsica contribuye a la desaparicin de la mayora de los animales que en l habitan, quedando solo algunas especies que soportan las condiciones adversas, las cuales tienen su proliferacin garantizada por la ausencia de una gran parte de sus enemigos naturales. En suelos ricamente poblados por mesofauna, el humus producido siempre es de buena calidad. Nunca se forma humus cido en suelos con actividad animal diversificada. Los animales comen la materia orgnica, predigirindola, de modo que pueda ser atacada directamente por bacterias. Donde existe una meso y macrofauna activas hay menos hongos en el suelo, porque los animales ejecutan la tarea de romper las estructuras de lignina y celulosa. Por lo tanto, en estos suelos hay menos peligro de que lleguen a presentarse enfermedades fngicas.

EL FACTOR ALIMENTO COMO REGULADOR DE LA POBLACIN DEL SUELO Cada suelo tiene su potencial energtico especfico. Esta energa existe en forma de carbono, ya sea propia de la materia orgnica muerta o de deyecciones de animales. El nmero y las especies animales que pueblan el suelo son, por lo mismo, determinadas en su mayor parte por la alimentacin disponible. Cuanto mayor sea el contenido en materia orgnica, tantos ms animales habr, es decir, animales saprfagos, que se alimentan de materia orgnica. Estos animales saprfagos generalmente tambin 9

aprecian a las bacterias y a los hongos, porque a travs de estos reciben protenas fcilmente digeribles. Por otro lado, a las bacterias les gustan las deyecciones animales, porque son alimentos predigeridos donde las sustancias complejas se han desdoblado a productos ms simples. Los animales pequeos, las bacterias y los hongos son extremadamente especializados, disponiendo generalmente solo de una o dos enzimas. Cada enzima solamente es suficiente para adicionar un ion de oxgeno a una sustancia, o sustraer un ion de hidrgeno a una molcula de agua, transformndola muy poco. Por ejemplo, oxidan la celulosa a azcares cidos, azcares primarios, hasta el desdoblamiento en agua y dixido de carbono. Estos procesos de degradacin se constituyen en extensos caminos que permiten la vida de muchos organismos a lo largo de estos recorridos. Esta es la razn por la que existen tantos detritfagos, o simplemente coprfagos en el suelo. Es como en una lnea de desmontaje, donde decenas de seres trabajan para desmontar una pieza, haciendo cada uno una pequea parte. Como las bacterias, los hongos, las amebas, los nematodos y otros organismos son muy pequeos, en su mayora estn obligados a digerir, o por lo menos a predigerir el alimento fuera del cuerpo, o sea, en el suelo. Por ello existen una infinidad de enzimas en el suelo (v.gr. ureasas, catalasas, invertasas y fosfatasas). Estas no solo transforman la materia orgnica del suelo, sino que tambin aumentan lo que se denomina como "potencial enzimtico". Un suelo no se vuelve activo por el nmero de microorganismos o microanimales presentes, pero s por la cantidad de enzimas existentes, y que generalmente son ms activas en pH entre 5 y 6. Puede haber un gran nmero de organismos en el suelo, pero hambrientos e inactivos. De modo que no interesa la cantidad de seres, sino su actividad, que se expresa por la cantidad de enzimas excretadas. En este sistema de digestin externa lgicamente aparecen otros pretendientes listos para participar en la comida. Por eso, cada uno de los seres microscpicos defiende su espacio vital por medio de antibiticos, que hacen que su comida sea inalcanzable para los otros. Tambin las races de las plantas usan este sistema. Los antibiticos son especficos, pero hay seres, como las amebas, capaces de quebrar las barreras antibiticas, como tambin hay microorganismos que se especializan en ellas y viven de esas toxinas. Hay, por lo tanto, una complicadsima interrelacin entre todos los seres vivos del suelo e inclusive la raz vegetal. Esta relacin va desde la antipata y perjuicio mutuo a travs de antibiticos y txicos (alelopata), por sobre asociaciones, hasta la simbiosis, que no solo existe entre los microorganismos y la micro y mesofauna y en la mesofauna entre s, sino tambin entre la microvida y las races vegetales. Por ejemplo, muchas bacterias viven con sus fagos en el cuerpo, las amebas pueden vivir junto con los hongos, los nematodos y las termitas tienen amebas y bacterias en sus intestinos para la 10

digestin, y en el intestino de las lombrices viven nematodos. Las simbiosis, sin embargo, son asociaciones que solo funcionan mientras todo ande bien. El simbionte se torna parsito cuando el "hospedero" se debilita por alguna adversidad. De modo que los lmites entre la la simbiosis y el parasitismo son delicados. Es una regla fija que la cantidad de seres vivos que puede existir en un suelo est determinada por la cantidad de alimento existente en el mismo. Alimento es todo lo que incluye carbono, excepto el dixido de carbono puro, y aun este es aprovechado por los microseres provistos de clorofila. La poblacin de un hbitat no puede ser aumentada mientras no se adicione otra fuente alimentaria. Es curioso que, a pesar de todo, cuando el alimento se duplica, la poblacin no se duplica, pero se torna ms activa (ley de Thienemann). Los animales ms favorecidos modifican el ambiente progresivamente a su favor, formando un nuevo equilibrio que puede ser mejor o peor para las plantas all cultivadas. As, cada ambiente tiene su fauna agrcola propia y no existe un metro cuadrado de terreno que tenga idntica fauna al metro cuadrado siguiente, ya que en la cadena alimentaria entran minerales, excreciones radiculares, bacterias, algas, hongos, materia orgnica, etc. (ver figura 3).

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Figura 3.Esquema de las interrelaciones entre los factores del suelo y su poblacin. Cada cruce de lneas es una opcin de composicin de especies (Baiogh, 1958). Como puede observarse en cuadro 5.3, los hongos y las bacterias son los organismos que reciben el mayor porcentaje de la materia orgnica disponible en el suelo.

Cuadro 5.3.Distribucin de la materia orgnica entre los seres vivos del suelo. _________________________________________________________________ Organismos Reciben de la materia orgnica en el suelo _________________________________________________________________ 12

Hongos y bacterias Protozoarios, especialmente amebas Nematodos, caros e insectos Moluscos, miripodos, oligoquetos, etc.

85% 8% 3,5% 3,5%

_________________________________________________________________ Fuente: McFadyen (1961).

LOS FACTORES AMBIENTALES Y SU ACCIN SELECTIVA SOBRE LA FAUNA Hoy da se habla mucho del ambiente, pero se imagina muy poco bajo esta expresin. Ambiente son todos los factores fsicos, qumicos y biolgicos de un lugar. Por lo tanto, los seres vivos que existen en un determinado lugar siempre son una comunidad establecida por las condiciones reinantes, y nunca especmenes aislados, que estn all por casualidad. El ambiente de un lugar incluye tanto el suelo, el clima, como tambin factores extraos introducidos por el hombre, como son los cultivos agrcolas, la irrigacin y los agroqumicos. Entre los principales factores abiticos que afectan la fauna del suelo estn los siguientes: i. Humedad (excesiva o sequa). ii. iii. iv. iv. v. vi. Temperaturas del suelo (elevadas o bajas). Luz solar (directa o indirecta). Disturbios, como aradas y escardados (frecuencia e intensidad). Quemas. Fertilizacin (tipo). Plaguicidas (tipo).

Si la luz directa del sol y las temperaturas elevadas matan a los animales del suelo, al mantenerse este bien soleado, los mataremos a todos ellos, inclusive a las plagas. Sin embargo, conviene recordar que: a) Ningn suelo es productivo sin su vida, porque lo que le da su potencial de produccin es la bioestructura del mismo, la movilizacin de sus nutrimentos, la capacidad de fijacin del nitrgeno del aire, la habilidad de retener agua contra la gravedad, la aireacin adecuada, su permeabilidad para las races, etc., todo lo cual depende -en gran parte- de la vida del suelo. 13

b)

Aun cuando la productividad del suelo no dependiese de su vida, produciendo bien estando este estril, existira el transporte rpido de micro y mesoseres hacia el suelo muerto, a travs del viento, el agua y los insectos. Ciertos nematodos se deshidratan y pueden ser transportados por el viento. Las amebas se enquistan como las bacterias, los caros y colmbolos se agarran a las patas de insectos, y en seguida el suelo pasara a ser nuevamente poblado, aunque solo con los micro y mesoseres que encontrasen posibilidades de vida en este lugar.

La selectividad del suelo para con su poblacin es muy grande. Esta selectividad tiene lugar debido a los siguientes factores: La textura Los nematodos prefieren suelos limpios y arenosos, es decir, suelos en que puedan trasladarse fcilmente, mientras que las termitas necesitan, como mnimo, de un 20 a un 30% de arcilla, para poder construir sus galeras. Muchos insectos tienen patas cavadoras, como por ejemplo ciertas chinches, mientras que animales ms delicados se ven impedidos de vivir en suelos ms compactados. Esta es una de las razones por las que en suelos densos o compactados aumentan cierto tipo de agentes patgenos, los cuales se ven favorecidos por la estructura compacta del suelo y las condiciones inhspitas para muchos otros micro y mesoseres. La humedad En tiempos de sequa casi toda la vida del suelo comienza a declinar. Solo a 50 cm de profundidad habra humedad suficiente para la vida en pocas de sequa. Los animales cavadores se refugian all. Los no cavadores se enquistan o mueren. As, los suelos tropicales en uso agrcola, por lo general tienen muy pocas especies animales, aunque estas aparecen en nmero impresionante. Predominan aquellos que tienen la capacidad de deshidratarse, enquistarse (como es el caso de ciertos nematodos) o de sobrevivir a las pocas adversas en forma de huevos (como los caros) o crislidas. Con la aparicin de la estacin lluviosa estos "reviven", casi sin enemigos ni competidores. Si la humedad fuese excesiva, ya sea por agua estancada o por irrigacin, la mayora de los animales de la tierra morira, sobreviviendo solo unas pocas especies que puedan vivir en estas condiciones de anaerobiosis, como los nematodos. La porosidad De la porosidad del suelo depende la circulacin del aire, el agua y la propia fauna edfica. Por consiguiente en un suelo con poca porosidad se presentarn 14

condiciones de anaerobiosis caracterizadas por: i. La falta de oxgeno y la acumulacin de anhdrido carbnico (CO 2), amonio (NH3) y gas sulfhdrico (H2S). Lo anterior constituye situaciones inadecuadas de existencia para muchos animales. En estas condiciones, solo pueden vivir aquellos organismos que tengan la facilidad de cavar este tipo de suelo (v.gr. hormigas, termitas, larvas de colepteros y dpteros, ciempis y chinches). La presencia de termitas siempre es seal de suelos compactados. Las lombrices, a pesar de ser buenas cavadoras, encuentran en la falta de oxgeno, o mejor dicho, en la acumulacin de CO2 una limitacin a su existencia. En los suelos compactados las concentraciones de CO2 pueden llegar hasta 9,4%, las cuales son mortferas para la mayora de los seres vivos. En estas circunstancias las lombrices se anudan y mueren. Tambin el gas sulfhdrico (H2S) en suelos encharcados, en concentraciones superiores a 0,5%, es mal soportado por la fauna terrcola. ii. Estancamiento del agua. El drenaje adecuado del agua de lluvia es otro factor importante en la vida de los suelos. En suelos con agua estancada viven solo menos del 3% de la poblacin que se encuentra normalmente en los suelos bien drenados. Bajo estas condiciones, la fauna del suelo se destruye o es inducida a la migracin, debido a la humedad excesiva y los problemas que de ella se derivan. La temperatura Aunque a 50 cm de profundidad la temperatura del suelo tienda a estabilizarse, eso no resuelve mucho para los animales del suelo que, en su mayora, viven hasta 20 30 cm de profundidad, porque necesitan oxgeno y materia orgnica. La elevacin de la temperatura del suelo puede ser mortal, ya que una gran parte de estos animalitos solo estn recubiertos por una finsima pelcula, que no puede protegerlos contra la sequa. Toda la fauna edfica depende de un cierto grado de humedad, de modo que cualquier temperatura que reseca la superficie del suelo, tambin la perjudica por ese motivo. La luz y la insolacin La mayora de los animales edficos son antifototrpicos, es decir, no les hace bien la presencia de la luz. Si el suelo est compactado y desnudo, como ocurre muchas veces con el terreno agrcola, no hay dnde refugiarse y, por ello, mueren porque en su estado despigmentado no soportan la insolacin directa. Solo los micro y mesoanimales pigmentados que migran sobre la superficie del suelo estn protegidos de la exposicin solar por algn tiempo. 15

La calidad del alimento Todo lo que influye sobre el vegetal influye sobre la micro y mesofauna del suelo (v.gr. riqueza mineral, humedad, insolacin, temperatura, agentes patgenos, agroqumicos, estructura del terreno y compactacin). En este sentido, cada especie y variedad sabe aprovechar el suelo de manera diferente. Por lo tanto, la vegetacin de un lugar es uno de los medios a nuestro alcance para modificar la fauna del suelo. As, por ejemplo, con un abono verde proliferan los hongos nematfagos, pero tambin los hongos fitopatgenos. La paja en el suelo aumenta, por lo general, las poblaciones de los caros, las hormigas y las araas, de modo que contribuye para la limpieza del terreno, eliminando una gran cantidad de animales perjudiciales. Ciertos animales son sensibles a suelos muy cidos y a la vegetacin pobre en calcio y nitrgeno, y no es raro que tengan glndulas calcferas, como las lombrices, los ciempis y algunas larvas de dpteros, y que de esta forma pueden enriquecer su alimento con calcio. Como se sabe, uno de los medios ms eficaces de cambiar la fauna del suelo es a travs de la rotacin de cultivos.

RELACIN ENTRE LOS ANIMALES El espacio donde vive un animal se modifica por su simple existencia, especialmente gracias a sus enzimas y deyecciones. Esta modificacin por los ms favorecidos beneficia o perjudica a otros, favoreciendo o limitando su proliferacin. Si, por ejemplo, una especie animal es favorecida por la plantacin de un monocultivo, ella modifica su ambiente de tal manera que dificulta o imposibilita la vida de sus depredadores. Por lo tanto, se multiplica ilimitadamente al punto de tornarse plaga, como es el caso de ciertos nematodos. De esta manera se elimina el mecanismo de control automtico del suelo. Normalmente, la lucha por la sobrevivencia es dura. Las oportunidades de nacer son pocas, porque muchos devoran los huevos de otras especies. De igual manera, las posibilidades de llegar a adultos son mnimas, por el nmero de depredadores existentes de larvas pequeas, y la gran cantidad de txicos que impiden la absorcin de alimentos, o las enzimas que atacan hasta el propio metabolismo. Morir de viejo es imposible, no solo por los depredadores, sino tambin por los "canbales", como el nematodo Mononchus palpitatus que diariamente puede comer hasta 83 larvitas del nematodo Heterodera. La modificacin del ambiente equivale, por lo antedicho, a la modificacin de su equilibrio original. De lo ya expuesto qued en claro que la menor variacin en el suelo tiende a modificar forzosamente toda su vida, porque beneficia o perjudica a componentes de una sociedad establecida. 16

Cada arada es una revolucin: penetra ms aire, el terreno se seca, crecen otras bacterias que sustentan a otras amebas, etc. En estas nuevas condiciones gran parte de la poblacin no soporta este tratamiento y, simplemente, desaparece. Lo mismo sucede con la aplicacin de una gran parte de las prcticas agrcolas usuales en los monocultivos (v.gr. encalado, irrigacin, fertilizacin con abonos sintticos y aplicacin de plaguicidas). El suelo siempre se compacta con los cultivos o pastoreos, especialmente cuando este es mal manejado. De esta manera se modifica la circulacin del aire y el agua, y se establece una nueva comunidad. En el suelo normal, nativo, hay muchas especies y cada una con pocos individuos, porque existe una gran presin entre las diferentes especies. Pero, en los suelos en condiciones extremas (y el agrcola es considerado como tal si se maneja como monocultivo), hay pocas especies y muchos individuos de cada una, porque la presin entre especies es dbil. Las especies beneficiadas en general, completamente insignificantes en el sistema anterior, ahora son "creadas" o beneficiadas por el hombre, inconscientemente, por supuesto. Estos son, habitualmente, organismos que consiguen superar todas las dificultades causadas por el monocultivo. Por todo lo anterior se puede concluir que el monocultivo es el que crea los parsitos que lo aniquilan.

ANIMALES QUE PREDOMINAN EN LOS SUELOS TROPICALES Segn Bachelier (1965), en los suelos tropicales, con sus elevadas temperaturas, predominan los insectos Pterigotes (v.gr. termitas, hormigas, larvas de colepteros y dpteros) y los nematodos. Por lo tanto, estos organismos limitan la produccin en las zonas tropicales, en especial cuando se benefician en demasa con la aplicacin de tcnicas agrcolas que ignoran su presencia... hasta que se vuelven plagas.

CONTROL Y MANEJO DE LA FAUNA DEL SUELO Todos los mtodos denominados "de control biolgico" son efectivos, pero dependen de investigaciones muy lentas, por lo comn, imposibles de realizar a tiempo. Exigen, adems, una verdadera "industria" de produccin de enemigos naturales. As, por ejemplo, se cran machos estriles de insectos para evitar la fecundacin de hembras, o se inocula el terreno con hongos o insectos predadores, etc. Por otra parte, existen ejemplos de casos que son interesantes para estudiar los comportamientos y las relaciones entre ciertos organismos, pero que ayudan poco en el 17

manejo general de la vida en el suelo. As, por ejemplo, se sabe que la fusariosis (Fusarium oxisporum var. cubana) que causa el marchitamiento del banano, puede ser interrumpida por la secrecin de un insecto (Scaptocoris divergens) que roe la raz de la planta. La podredumbre del tallo del arroz, causada por bacterias, disminuye radicalmente cuando la planta es atacada por nematodos, que aumentan su respiracin, y con eso, su metabolismo. Existe un hongo patgeno, hostil a los nematodos, que se desarrolla en materia orgnica, y que se ve imposibilitado de desarrollarse cuando los colmbolos defecan sobre la materia orgnica que l est descomponiendo. Es un error considerar cada patgeno y cada plaga como un ser aislado, y combatirlo como tal. En realidad, no existen seres aislados, existen solo comunidades. Y la comunidad puede ser alterada por la modificacin de cualquiera de los factores del ambiente. Lo que existe en el suelo son siempre equilibrios dinmicos, y un equilibrio dinmico puede ser comparado a un mecanismo de reloj. Una pequea rueda que se detiene, hace que todo el mecanismo se detenga. Cualquier tornillo que se cambie, usando otro modelo, exige el cambio de todo el mecanismo, porque las piezas estn exactamente calibradas unas con otras, y si existe una diferencia dentro del esquema, el conjunto no funciona, pero s se deteriora, aumentando todava ms el problema. Esto es lo que sucede en el suelo y que muchos de nosotros ignoramos, o simplemente no le prestamos la debida atencin. Cuando surge un hongo patgeno o una plaga de insectos, la pregunta no debera ser: cmo se mata este organismo?, sino que deberamos preguntarnos: cul fue la condicin ambiental que permiti su aparicin incontrolada?

LA MATERIA ORGNICA EN EL CONTROL DE LOS ANIMALES DEL SUELO Todos los animales del suelo, con excepcin de los depredadores, aumentan la humificacin del material orgnico, de modo que muchos autores piensan que sin animales no se forma humus. Parece que la actividad principal de la mesofauna est en la descomposicin de la materia orgnica, su enriquecimiento con minerales, su transporte e ntima mezcla con el suelo mineral. Ya sea que ataquen las hojas o races muertas o vivan de las deyecciones de otros animales, siempre contribuyen a la humificacin. De ello se deduce que la diversificacin de la vida del suelo "manteniendo muchas especies con pocos ejemplares", est ligada a la cantidad de materia orgnica a disposicin. En los suelos deficientes en materia orgnica se crean condiciones de extrema excepcin, donde la aparicin de plagas es inminente. Aqu se incluyen tambin las termitas, que a pesar de vivir exclusivamente de lignina y celulosa, no aprecian la materia orgnica humificada en el suelo; y existen algunas termitas como los Cornitermes, que cuando encuentran humus en la superficie del suelo, lo destruyen. Las termitas, como se sabe, no son capaces de digerir lignina ni celulosa, y dependen de 18

hongos y bacterias que las predigieren para ellas, existiendo hasta cultivos de hongos para descomponer la celulosa que les sirve de alimento. Sabemos que la fauna del suelo se modifica rpidamente, de acuerdo a la materia orgnica que se le agrega al mismo. De modo que el mejor mtodo para cambiar una asociacin en el suelo es plantar un cultivo diferente e incorporar superficialmente sus rastrojos y su paja. La rotacin de cultivos, cuando est acompaada por la incorporacin superficial de la paja, modifica rpidamente la fauna del suelo, reduciendo los agentes patgenos y eliminando situaciones extremas. En el monocultivo este mecanismo no funciona. Aparte de influir sobre la fauna, es importante producir cultivos sanos. No es sana una planta cuyo crecimiento fue artificialmente aumentado por nitrgeno e irrigacin. Sana es una planta que posee los elementos nutritivos que necesita para formar las sustancias que le son necesarias para desarrollar su ciclo vital. Ya en 1964, Primavesi constat que no hay enfermedad vegetal sin previa y determinada deficiencia mineral, lo que Bachelier (1965), Bussler (1966), Braun (1968), Trolidenier (1969) y muchos otros confirmaron posteriormente. La planta biolgicamente dbil es la planta ms sujeta a los agentes patgenos. Una de las formas de recolonizar rpidamente los suelos agrcolas es dejando fajas de vegetacin nativa entre los campos, como refugios de comunidades silvestres para macro y mesofauna, a fin de mantener la sanidad de los terrenos. Las condiciones extremas de calor, luz y sequa matan la vida del suelo, fomentando la presencia de diversos agentes patgenos. De igual manera, las condiciones anaerobias perjudican a casi todas las especies benficas de cultivos agrcolas y al suelo. Por lo tanto, la cobertura del suelo con un cultivo protector ("cover crop") o, en pocas de sequa, con cobertura muerta ("mulch"), no solo mantiene la estructura del suelo, sino tambin la vida benfica en el mismo. Controla las bacterias mediante una drstica reduccin por amebas; proporciona al mismo tiempo alimento a los hongos parsitos como los Phycomycetos que se alimentan de amebas, evitando que parasiten a las plantas. El control perfecto de plagas, sin embargo, solo se consigue a travs de la rotacin concienzuda de los cultivos. El cambio de cultivos susceptibles a nematodos, por cultivos poco o en absoluto susceptibles, es un control eficaz de estos organismos. El maz, el pasto pangola y la alfalfa son cultivos hostiles a la mayora de los nematodos. Primavesi (1973) prob tambin que la tolerancia de las plantas a las poblaciones elevadas de ciertos nematodos creci con la nutricin adecuada de estas. En muchos casos, la accin de los nematodos se limita a pequeas lesiones, las cuales se constituyen en puertas de entrada a bacterias y hongos patgenos. En estos casos, el problema no son tanto los nematodos, como s los microorganismos patgenos, de modo que un control eficaz de hongos y bacterias, con la ayuda de los caros y las 19

amebas nativas, evita tales perjuicios. El bagacillo y la vinaza de la caa de azcar y otros materiales orgnicos contribuyen a combatir eficazmente a los nematodos, siempre que no existan races parasitadas o demasiados quistes en el suelo. Un tratamiento con 10-15 t/ha de materia orgnica, junto con la paja dejada en el campo por un maizal bien desarrollado, provoca la aparicin de organismos depredadores de nematodos, reduciendo su poblacin a 1/10 en el transcurso de pocas semanas. No obstante, entre los mtodos que ms benefician a una vida terrcola variada est la no labranza. En la plantacin directa se evita no solo remover la tierra, sino tambin la accin directa del sol y de la lluvia sobre el suelo desnudo.

SNTESIS Las plagas se controlan creando condiciones adversas a su multiplicacin. La rotacin de cultivos, la siembra de cultivos de cobertura, el sombreado del suelo con cobertura muerta en la poca de sequa, las fertilizaciones adecuadas y la incorporacin superficial de los restos de cultivos, son ejemplos de medidas capaces de controlar eficazmente las poblaciones perjudiciales de diversos agentes patgenos ( v.gr. bacterias, hongos, nematodos, insectos, flora adventicia). En este sentido se debe tratar de conseguir un nmero grande de especies de seres vivos en el suelo con una cantidad de ejemplares reducida en cada una, evitando as la proliferacin descontrolada de unas pocas especies. Cuando aparecen las plagas es porque el ambiente les es favorable. La modificacin de este medio las har desaparecer o, al menos, dificultar su multiplicacin. Cada ser que aparece no es sino la expresin del ambiente: un ecotipo. No se combate la especie indeseada, pero se modifica el ambiente que la cre, de modo que este se torne desfavorable para ella y ms favorable al cultivo y a la multiplicacin de otros seres vivos. Mientras no sea modificado el ambiente, la especie indeseada o nociva volver, cada vez con formas ms resistentes, ya que, segn la ley de la naturaleza, es "duea legtima" del ecotipo existente. Es ilgico combatir a la especie, dejando las condiciones que la "crearon". Para la fauna del suelo vale la expresin de que: "es mejor manejar que exterminar".

LECTURAS COMPLEMENTARIAS PRIMAVESI, A. 1982. Manejo ecolgico del suelo. La agricultura en regiones tropicales. 5ta. edicin. El Ateneo: Buenos Aires, Argentina. 499 p. 20