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El Infierno Digital

Sobrecubierta
None Tags: General Interest

El Infierno Digital Philip Kerr

Para Jane, como siempre, y para William Finlay Te he pedido acaso que me saques de las tinieblas? John Milton ese vaso de agua helada en la cara, ese tonificante guantazo en la boca, esa reprimenda por el conformismo de nuestras almas burguesas, que llamamos arquitectura moderna. Tom Wolfe

Prlogo
Perseguimos una idea nueva, un lenguaje nuevo, algo que corresponda a las cpsulas espaciales, los ordenadores y los envases desechables de una era atmica y electrnica Warren Chalk

El americano mir al sol que

declinaba sobre el nuevo estadio de ftbol de Shenzen y rez por que la ejecucin terminase antes de que el centro del campo quedara en la sombra. Impaciente por sacar fotos, enfoc la cmara a un grupo de hombres de aspecto arrogante, unos con chaquetas a lo Mao y otros con trajes oscuros, que estaban sentndose una docena de filas ms abajo. Quines son esos tos? pregunt. Su asistente e intrprete se puso

de puntillas sobre sus zapatos de tacn alto y sigui la lnea de su teleobjetivo entre las cabezas de la multitud. Del partido, creo -contest ella-. Pero tambin hay hombres de negocios. Ests segura de que tenemos permiso para esto? murmur l. Claro que estoy segura! afirm la muchacha-. He sobornado al jefe de la DSP de Shenzen. Hoy no nos molestarn, Nick, creme. LA DSP era la Direccin de

Seguridad Pblica de la Repblica Popular China. Eres un portento, cario. La muchacha china sonri, inclinando la cabeza. El estadio casi se haba llenado ya. Los miles de espectadores parecan alegremente impacientes, como si de verdad hubiesen ido a ver un partido. Cuando entraron los cuatro condenados, cada uno de ellos firmemente sujeto por dos guardias de la DSP, se elev un murmullo de excitacin. Como de

costumbre, los condenados a muerte iban con la cabeza rapada y los brazos atados por encima del codo. Del cuello les colgaba un cartel de cartn que enumeraba los delitos que haban cometido. Obligaron a los cuatro a arrodillarse en el centro del campo. El rostro de uno de ellos ocupaba el visor de la cmara y el americano se sorprendi de su apagada expresin, como si al condenado le importara poco su propia muerte. Supuso que los haban drogado.

Puls el obturador y encuadr el rostro del siguiente hombre. Tena la misma expresin. Cuando el agente de la DSP apunt su fusil de asalto AK47 a la nuca de su primera vctima, el americano comprob la posicin de la sombra en el campo. Procur no sonrer, pero era un impulso irresistible. Iban a ser unas fotos magnficas. Al DPLA, el Departamento de Polica de Los ngeles, nunca le haban gustado mucho las

manifestaciones de las diversas comunidades de la ciudad: latinoamericanos, indios, negros, trabajadores temporeros, hippies, maricas, estudiantes y huelguistas, todos haban probado en alguna ocasin las porras y armas antidisturbios de sus agentes ms celosos. Pero aqulla era la primera vez que alguno de los veinticinco policas con cascos apostados frente al edificio de oficinas en construccin en lo que sera la nueva plaza de Hope Street

vea a chinos concentrados para protestar por algo. No es que en Los Angeles hubiese una gran masa de chinos, comparada con la de San Francisco. En el Barrio Chino, situado en la zona de North Broadway, en la misma puerta de la Academia de Polica, no vivan ms de veinte mil personas. La mayor parte de la comunidad china, que creca rpidamente, habitaba los barrios de las afueras, como Monterey Park y Alhambra.

Tampoco era una manifestacin impresionante: slo un centenar de estudiantes, ms o menos, que protestaban contra la Yu Corporation y su supuesta complicidad con la poltica represiva de la Repblica Popular China. Poco tiempo atrs se haban publicado en el Los Angeles Times unas fotos de la ejecucin en Shenzen de varios estudiantes disidentes, en las cuales apareca Yue-Kong Yu, presidente y director general de la empresa que llevaba

su nombre. Pero como, al fin y al cabo, estaban en Los Angeles, donde hasta las ms pequeas concentraciones de manifestantes podan desmandarse rpidamente, helicpteros de la polica vigilaban la manifestacin con discretos medios electrnicos y peridicamente enviaban informes digitalizados a su ordenador central, instalado en un bnker a prueba de misiles en el quinto stano del Ayuntamiento. Los manifestantes se mostraban

bastante pacficos. Incluso cuando la caravana de alargadas limusinas de Yue-Kong Yu y su squito lleg a la obra, apenas hicieron otra cosa que gritar y agitar las pancartas. Protegido por la polica y media docena de guardaespaldas privados, el seor Yu subi tranquilamente un tramo de escaleras y, sin dirigir siquiera una mirada hacia los colricos jvenes, entr en su nuevo edificio por la puerta principal, un dolmen neoltico trado de las Islas

Britnicas. En el vestbulo, casi acabado, el seor Yu se volvi para examinar la puerta, montada en sentido oblicuo a fin de conseguir un mejor feng shui. Haba comprado las tres antiguas piedras una de ellas colocada horizontalmente sobre las otras dos para formar el dintel- por su semejanza con el logotipo de la Yu Corporation, basado en el carcter chino que simboliza la buena suerte. Movi la cabeza con aire de

aprobacin. Saba que al arquitecto no le haba gustado incluir aquellas piedras en un edificio tan moderno. Pero cuando el seor Yu tomaba una decisin, no era fcil disuadirle. El seor Yu pens que haba hecho bien, a pesar de la resistencia del arquitecto. El aspecto de la puerta era de lo ms propicio. Y el atrio resultaba muy elegante. El ms bonito que haba visto. Ms que el del Edificio Yoshimoto de Osaka. Y que el del Shinn Nikko de Tokio. Ms bonito

an que el del Marriott Marquis de Atlanta. Cuando hubo entrado el ltimo invitado del seor Yu, el sargento encargado de vigilar la concentracin hizo seas a un manifestante para que se acercara, pues haba decidido que el hecho de que llevara el megfono le sealaba como cabecilla del grupo. Cheng Peng Fei, en posesin de un visado para estudiar ciencias empresariales en la Universidad de California, se acerc rpidamente.

Hijo nico de dos abogados de Hong Kong, no era de los que se hacan repetir dos veces las indicaciones de un polica. Tena un rostro tan liso y esfrico que pareca cncavo. Tendr que llevarse a su gente al otro lado de la obra -dijo el sargento, arrastrando las palabras-. Creo que van a tirar una rama de rbol desde la ltima planta, y no queremos que nadie resulte herido, verdad? El sargento sonri. Como

veterano del Vietnam, miraba a los orientales con profundo recelo y hostilidad. Por qu? pregunt Cheng Peng Fei. Porque lo digo yo -replic el sargento-. Por eso. No me ha entendido. Preguntaba por qu van a tirar una rama desde arriba. Pero qu se cree que soy, un jodido antroplogo? Cmo coo voy a saberlo? Venga, seor, retrese al otro lado o le detengo

por obstruccin a la polica. Tradicionalmente, la colocacin del ltimo ladrillo de un edificio se celebraba lanzando a la calle una rama de pino, que luego se quemaba antes de brindar por la finalizacin de la estructura. Pero, como saban los que esperaban en el terrado, la verdadera ceremonia de terminacin se haba realizado unos diez meses antes, ocasin en que el seor Yu no pudo estar presente. El edificio ya estaba casi acabado por dentro, pero el seor Yu, que haca

una de sus raras visitas a Los Angeles para firmar con el Ejrcito del Aire de los Estados Unidos un contrato para el suministro a la Base Area de Edwards de seis superordenadores Yu-5 (cada uno de ellos capaz de realizar 1012 operaciones por segundo), estaba deseoso de comprobar la marcha de las obras de su nuevo edificio inteligente. El hijo del seor Yu, Jardine, director de la Yu Corporation en Estados Unidos, haba querido sealar la visita de

su padre, de manera que en el terrado de aquel alto edificio se organiz una segunda ceremonia de terminacin en la que una ltima y superflua loseta sera colocada por Arlene Sheridan, actriz hollywoodense y de edad un tanto avanzada a la que el presidente, de setenta y dos aos, admiraba desde mucho tiempo atrs. El acontecimiento del tejado se haba organizado con un esmero y una etiqueta fuera de lo comn: un almuerzo consistente en frutas de la

estacin, gallinas chinas rellenas de papelitos rojos de la suerte, cochinillo asado y cerveza Tsingtao. Entre los cincuenta invitados se contaban un senador federal, un diputado federal, el primer teniente de alcalde de Los Angeles, un juez federal, un general del Ejrcito del Aire, el dueo de unos estudios cinematogrficos, representantes del comit consultivo para el plan estratgico del centro de la ciudad, miembros selectos de la prensa (con la

notable excepcin del Los Angeles Times), el arquitecto, Ray Richardson, y el ingeniero jefe, David Arnon. No se haba invitado a ningn obrero, a menos que se considerase como tales a Helen Hussey, aparejadora, y a Warren Aikman, maestro de obras. Un sacerdote taosta haba llegado en avin de Hong Kong llamado por Jenny Bao, la asesora de feng shui de la Yu Corporation en Los ngeles, que tambin estaba presente.

De corta estatura, corts y efusivo, el seor Yu saludaba a sus invitados estrechndoles la mano con la izquierda, pues tena el brazo derecho atrofiado de nacimiento. A quienes le vean por primera vez, les resultaba difcil asociar su enorme fortuna (la revista Forbes la estimaba en cinco mil millones de dlares) con el hecho de que estuviese en excelentes relaciones con los dirigentes comunistas de Pekn. Pero, por encima de todo, el seor Yu era un pragmtico.

Tras las presentaciones, correspondi a Ray Richardson acercarse al micrfono para decir unas palabras sobre el edificio y la ceremonia. El arquitecnlogo, como le gustaba definirse, aparentaba diez o quince aos menos de los cincuenta y cinco que tena. Llevaba un traje de lino color crema, una camisa azul claro y una corbata discreta que pareca pintada a mano, todo lo cual le daba aspecto de europeo, muy probablemente italiano. En

realidad, era escocs, pero su acento indicaba que haba pasado mucho tiempo al sol de California. Sus conocidos afirmaban que su acento era lo nico en l que irradiaba algo de calor. Desdobl unas hojas mecanografiadas, esboz una sonrisa vacilante y, como si el sol de medioda fuera demasiado fuerte para sus fros ojos grises, sac unas Ray-Ban de concha y baj las persianas para ocultar la mezquindad de su alma.

Y. K., senador Schwarz, diputado Kelly, seor teniente de alcalde, seoras y caballeros: la historia de la arquitectura no es, como cabra pensar, una cuestin de esttica, sino de tcnica. Mitchell Bryan, sentado con los integrantes del equipo de proyecto y construccin, gimi para sus adentros al pensar que debera soportar otro de los farisaicos discursos de su socio mayoritario. Mir a David Arnon y le dirigi un guio significativo tras comprobar

que Joan, la mujer de Richardson, de raza india, no observaba aquel pequeo acto de resistencia. Pero Mitch no tena por qu preocuparse. Joan contemplaba a Richardson con el recogimiento y atencin que suele dedicarse a un sacerdote. David Arnon contuvo un bostezo y se retrep en el asiento mientras trataba de imaginarse desnuda a Arlene Sheridan, sentada a la mesa de al lado. La historia de toda la arquitectura conocida hasta hoy es

la historia del progreso tcnico. Por ejemplo: la invencin romana del cemento hizo posible la construccin de la cpula del Panten, la mayor del mundo hasta el siglo XIX. En la poca de Joseph Paxton, las nuevas posibilidades estructurales del hierro y los avances realizados en la elaboracin de placas de vidrio permiti la construccin del Palacio de Cristal de Londres, en 1851. Treinta aos despus, la invencin por Siemens del ascensor

elctrico hizo posible la construccin de la primera estructura multipisos en el Chicago de fines de siglo. Exactamente un siglo despus, la arquitectura aprovechaba las innovaciones realizadas en la industria aeronutica: edificios que sacaban el mayor partido de los nuevos materiales para reducir los volmenes, como el Banco de Hong Kong y Shanghai de Norman Foster. Seoras y caballeros, he de decirles que el actual panorama

arquitectnico nos ofrece la mayor aventura posible: la arquitectura que utiliza la tecnologa avanzada de la exploracin espacial y la era informtica. El edificio como una mquina donde la micro y la nanotecnologa sustituyen a los sistemas de la industria mecnica. Un edificio que tiene ms de robot que de refugio. Una estructura con su propio sistema nervioso electrnico, tan sensible como los msculos que se flexionan en el cuerpo de un atleta olmpico.

Algunos de ustedes ya habrn odo hablar, sin duda, de los llamados edificios inteligentes. Ese concepto se maneja desde hace tiempo, pero no hay demasiado acuerdo acerca de lo que hace inteligente a un edificio. En mi opinin, el rasgo distintivo de un edificio inteligente verdaderamente integrado es que todos sus sistemas informticos, tanto los relacionados con el funcionamiento del propio edificio como los relativos a la actividad de sus ocupantes, estn

fundidos en una sola red que utiliza un autobs de datos, un cable blindado que contiene dos conductores entrelazados. Como esos microbuses de circunvalacin que recorren el centro de la ciudad. A travs del autobs de datos, el ordenador central enva seales a diversos subsistemas electrnicos, de seguridad, de datos, de energa; en forma de rdenes digitales multiplexadas de alta frecuencia, a 24 voltios. As por ejemplo, el ordenador

central detectar un incendio consultando diversos sensores lineales, puntuales y volumtricos situados en el interior del edificio. Y si no es capaz de extinguirlo por s solo, telefonear a los bomberos para pedir ayuda humana. Richardson apart un momento los ojos de su texto cuando una rfaga de viento trajo la voz de Cheng Peng Fei desde la calle: La Yu Corporation apoya al gobierno fascista de China! Antes de venir aqu -prosigui

Richardson, sonriendo-, hablaba de este edificio con una seora. Me pregunt si este edificio era capaz de hacerlo todo. Y le respond que no. Extendi la mano hacia donde vena el rumor de los manifestantes. Y miren ustedes por dnde, aqu tenemos algo que lo demuestra. Ah abajo parece que hay una manifestacin. Y lo cierto es que resulta imposible zanjar el asunto apretando un botn. El auditorio de Richardson ri cortsmente.

Da la casualidad de que la faceta ms importante de la inteligencia de este edificio no puede demostrarse tan fcilmente. Porque lo que lo hace verdaderamente inteligente no es su capacidad de prever las necesidades habituales para gastar energa con la mayor parsimonia posible. Ni tampoco que los aislantes de los cimientos, controlados informticamente, permitan que la estructura resista terremotos de hasta 8,5 de la escala

de Richter. No, lo que lo convierte en el edificio ms inteligente de Los ngeles, y posiblemente de los Estados Unidos, seoras y caballeros, es su capacidad de ajustarse no slo a la tecnologa informtica actual, sino tambin a la del futuro. Cuando muchas empresas americanas se esfuerzan por seguir siendo competitivas con Europa y los pases asiticos ribereos del Pacfico, es lamentable que en este

pas existan tantos edificios, algunos de ellos construidos en fecha tan reciente como 1970, que se hayan quedado prematuramente obsoletos: adaptarlos a las exigencias de la tecnologa de la informacin costara ms que derribarlos y construirlos de nuevo. Estoy convencido de que este edificio representa una nueva generacin de centros administrativos, una generacin que facilitar a nuestro pas los medios para que sigamos siendo

competitivos en el futuro; la clase de edificio que garantizar a este gran pas una posicin inmejorable para aprovechar plenamente lo que el presidente Dole ha denominado "infraestructura global de la informacin". Porque, no lo dudemos, sa es la clave del crecimiento econmico. En los prximos diez aos, la infraestructura informtica ser a la economa de los Estados Unidos lo que la infraestructura del transporte fue a la economa de mediados del

siglo xx. Por eso creo que pronto vern muchos otros edificios como ste. Naturalmente, slo el tiempo dir si tengo razn y si la Yu Corporation seguir ocupando este edificio, a su entera satisfaccin, en el prximo siglo. Lo cierto es que el mundo de hoy se enfrenta al mismo tipo de desafo que Chicago hace cien aos, cuando las necesidades de almacenamiento, comercializacin y gestin creadas por la expansin del comercio

gracias a la aplicacin del vapor al ferrocarril y otros medios de comunicacin requirieron la utilizacin de nuevas tcnicas de oficina, como telfonos y mquinas de escribir, y un nuevo tipo de edificios, pues el precio de los terrenos se disparaba. Los edificios con estructura de "esqueleto" de Chicago, los rascacielos, como los llamamos hoy, produjeron un nuevo tipo de ciudad. Igual que Manhattan se transform entre 1900 y 1920 en ese paisaje de mesetas y zigurats

que hoy nos resulta tan familiar, creo que ahora nos encontramos en el umbral de una metamorfosis urbana por la que nuestras ciudades se convertirn en participantes inteligentes en el proceso econmico universal. Y ahora volvamos a la ceremonia de hoy. Tradicionalmente, sealamos esta ocasin con el lanzamiento de una rama de pino desde el ltimo piso. Muchas veces me preguntan por el origen de esta costumbre, pero la

verdad es que nadie lo sabe a ciencia cierta. Un profesor de historia antigua me dijo una vez que probablemente data de la poca de los egipcios, cuando la terminacin de un edificio se acompaaba de sacrificios humanos; la rama de pino sera, pues, el recuerdo de una poca en que los servicios del arquitecto eran recompensados emparedndolo vivo en su propia construccin o arrojndolo desde el tejado. Supongo que habr algunos clientes que desearan poder hacer

eso con sus arquitectos, pero creo no equivocarme al decir que Y. K. no es uno de ellos. Richardson mir al anciano multimillonario, y vio que le sonrea cortsmente. Al menos, eso espero. Quiz sea mejor, seoras y caballeros, que tire la rama antes de que el seor Yu cambie de parecer. El auditorio volvi a rer educadamente. Y a propsito: creo que hay algo que dice mucho en favor de

Jardine, el hijo del seor Yu. Le preocupaba tanto la seguridad de esos manifestantes de ah abajo, que ha mandado que les hagan alejarse de la entrada del edificio hasta que concluya la ceremonia. Muchas gracias. Los invitados volvieron a rer y, mientras Richardson se diriga al borde del tejado con la rama de pino, empezaron a aplaudir. Muchos lo siguieron para ver cmo arrojaba la rama a la plaza, ciento cincuenta metros ms abajo.

Mitch se asegur de que Joan estaba entre ellos y, dirigiendo una mirada a David Arnon, se introdujo dos dedos en la boca, como si quisiera vomitar. David Arnon sonri y se inclin hacia l. Sabes una cosa, Mitch? le dijo-. Como judo, lamento decirlo, pero quiz los egipcios no eran tan malos, despus de todo. Libro primero La arquitectura es vud.

BUCKMINSTER

FULLER
Los Richardson salieron de L'Orangerie, uno de los restaurantes ms selectos de Los Angeles, en su Bentley blindado con chfer y, girando hacia el oeste, dejaron La Cinaga en direccin a Sunset. Esta noche nos quedamos en el apartamento, Declan -dijo Ray Richardson al chfer-. Y estar toda la maana en el estudio. No volver a necesitarte hasta las dos, para ir al aeropuerto. Ir en el Gulfstream, seor?

El acento irlands de Declan era tan fuerte como su cuello, pues tambin era guardaespaldas de Richardson, como cualquiera habra adivinado al ver sus gafas Blackcat de visin nocturna o su automtica Ruger P90, que descansaba en el asiento del acompaante. No, voy en vuelo regular. A Berln. Ser mejor que salgamos un poco antes que de costumbre, seor. Hoy el trfico estaba muy mal en la autopista de San Diego.

Gracias, Declan. A la una y media, entonces. S, seor. Era ms de medianoche, pero an haba luces encendidas en el estudio del arquitecnlogo. Declan cambi de rojo a verde el diodo de las Blackcat para adaptarse a las variaciones de la luz. En la oscuridad nunca se saba qu poda salir de la izquierda. A menos que se llevase unas Blackcat de gran angular. Parece que siguen trabajando -

observ Joan, la mujer de Richardson. Mejor ser -refunfu Richardson-. Haba mucho que hacer cuando me march. Cada vez que mando hacer algo a uno de esos alemanes, me dan cien razones diferentes de por qu es imposible hacerlo. Proyectada personalmente por Richardson y con un coste de veintin millones de dlares, la estructura triangular de vidrio que albergaba su estudio, que se alzaba

entre gigantescas vallas publicitarias y presuntuosos edificios hollywoodenses descoloridos por el sol, pareca la proa de un yate ultramoderno y carsimo. Encarado al este, hacia Hollywood, y con paneles de vidrio opaco que, a modo de biombo, aislaban la fachada norte de la carretera, el edificio de Richardson no se ajustaba a los cnones arquitectnicos de Los ngeles, suponiendo, claro est, que el eclecticismo que caracterizaba a

los edificios de la ciudad pudiera considerarse un estilo. Como los dems edificios de Richardson, casi pareca fuera de lugar. Ms europeo que americano. O algo que acabara de aterrizar de otro mundo. Los crticos de diseo y arquitectura decan que Richardson perteneca a la tradicin racionalista, y ciertamente en sus edificios se vean abundantes metforas maquinistas. Incluso tenan ecos de las fantasas constructivistas de arquitectos

como Gropius, Le Corbusier y Stirling. Pero al mismo tiempo su trabajo iba ms all de lo simplemente utilitario. Declaraba su lealtad a la alta tecnologa y al optimismo capitalista. Alemanes -mascull Richardson, moviendo la cabeza con desdn. S, cario -ronrone Joan-. Pero en cuanto abramos la oficina de Berln podremos librarnos de ellos. El Bentley sali de la carretera

y dio la vuelta al edificio, hacia el aparcamiento subterrneo. Eran siete pisos, seis de ellos sobre el nivel de la calle. Las oficinas y el estudio ocupaban las dos primeras plantas, y del tercero al sptimo piso haba doce apartamentos. En el tico, magnficamente amueblado, era donde dorman los Richardson cuando se quedaban trabajando hasta tarde o tenan que levantarse temprano, cosa que hacan a menudo: Ray Richardson estaba

completamente entregado a su profesin. Pero normalmente vivan en su espectacular casa de Rustic Canyon. Tambin proyectada por Richardson, con diez habitaciones, la casa gozaba del raro privilegio de haber recibido, en las pginas de Vanity Fair, alabanzas por su belleza y elegancia nada menos que de un crtico de la arquitectura moderna tan implacable como Tom Wolfe, y albergaba la amplia coleccin de arte contemporneo del matrimonio.

Ser mejor que nos asomemos a ver qu estn haciendo en mi nombre -dijo Richardson-. Por si estn jodiendo las cosas. Como una pareja real, subieron majestuosamente la impresionante escalinata recubierta de granito, tras saludar a los guardas jurados con secas inclinaciones de cabeza. Se detuvieron en el umbral del enorme y luminoso estudio, casi como si esperasen ser anunciados. Rompiendo la monocroma, slo alterada por un florero de lirios en

el mostrador de recepcin, los Richardson dieron de repente la nota colorista en aquella Bauhaus estilo Los Angeles. Con noventa metros de largo y diecisiete tableros de trabajo de doce metros colocados en la perpendicular de la fachada sur, toda de vidrio, que ofreca una vista panormica de la ciudad, Richardson y Asociados era uno de los estudios de arquitectura ms modernos del mundo. Y tambin de los ms atareados. Incluso a aquella

hora haba arquitectos, proyectistas, ingenieros, maquetistas, informticos y sus correspondientes equipos trabajando en la armona de aquel espacio sin paredes. Muchos de ellos llevaban all treinta y seis horas seguidas, y los que eran relativamente nuevos en el estudio prestaron escasa atencin a la llegada del elegante jefe y su mujer. Pero los que conocan ms a Ray Richardson, al levantar la vista de las pantallas de los ordenadores y de las pizzas para llevar,

comprendieron que la armona estaba a punto de transformarse en absoluta discordancia. Joan Richardson mir en torno y movi la cabeza con aire de admiracin ante la esplndida colaboracin que prestaban a su marido. Aunque no era ms que lo que se mereca, decan amorosamente sus castaos ojos navajos. Estaba acostumbrada a poner a su marido por encima de todo. Fjate, cario! dijo

efusivamente-. Cunta energa creadora! Es, sencillamente, asombroso! Las doce y media y siguen trabajando! Cunta actividad, parece una colmena! Se quit el chal y se lo colg del brazo. Llevaba una especie de sarong de lino color crema, blusa a juego y un chaleco largo y de varios pliegues que disimulaba bastante bien su amplio trasero. Era una mujer atractiva, de rostro semejante a las encantadoras tahitianas de Gauguin, pero tambin tena unas

dimensiones considerables. Fabuloso! Simplemente fabuloso! Una se siente orgullosa de ser parte de todo de toda esta energa. Ray Richardson emiti un gruido. Sus ojos recorrieron las angulosas superficies del estudio, negras, blancas y grises, en busca de Allen Grabel, que trabajaba en los dos proyectos ms grandes y prestigiosos de los que se ocupaba la empresa en aquellos momentos. Con el edificio de la Yu

Corporation casi terminado, el Kunstzentrum acaparaba la atencin del principal proyectista del estudio, ms an cuando su jefe estaba a punto de marcharse a Alemania para presentar los planos detallados a las autoridades municipales de Berln. El Kunstzentrum era un centro de exposiciones, la respuesta berlinesa al Beaubourg de Pars, concebido para insuflar nueva vida a la Alexanderplatz, una inmensa explanada peatonal barrida por el

viento que antiguamente fue una de las mecas comerciales de la capital alemana. Ambos proyectos tenan a Grabel tan ocupado que a veces tena que pararse a pensar en cul de ellos estaba trabajando. Pasaba un mnimo de doce horas en la oficina, a veces hasta diecisis, y no tena vida privada propiamente dicha. Era consciente de que no le faltaba atractivo. Podra tener novia si dispusiese de tiempo para salir a conocer gente, pero como nadie le

esperaba en casa se pasaba cada vez ms tiempo en la oficina. Saba que Richardson se aprovechaba de eso. Se daba cuenta de que tena que haberse ido de vacaciones tras concluir el proyecto principal del edificio de la Yu Corporation. Con su sueldo podra haber ido donde le hubiese dado la gana. Slo que nunca encontraba el hueco adecuado en su programa de trabajo, cada vez ms cargado. A veces se senta al borde del ataque de nervios. Y beba demasiado, por

decirlo de algn modo. Richardson encontr al alto neoyorquino de pelo rizado con la vista fija en la pantalla de su terminal Intergraph, tras unas gafas tan llenas de mugre como el cuello de su camisa. Estaba corrigiendo las curvas y polgonos de unos planos. La aplicacin Intergraph para dibujo asistido por ordenador era la piedra angular de la actividad de Richardson no slo en Los Angeles, sino en todo el mundo. Con oficinas

en Hong Kong, Tokio, Londres, Nueva York y Toronto, as como las previstas en Berln, Frankfurt, Dallas y Buenos Aires, Richardson era el mayor cliente de Intergraph aparte de la NASA. El sistema, al igual que otros similares, haba revolucionado la arquitectura gracias a un programa que permita al proyectista mover, girar, estirar y alinear rpidamente cualquier nmero de entidades de dos y tres dimensiones. Richardson se quit la chaqueta

de Armani, acerc una silla donde estaba Grabel y se sent a su lado. Sin decir palabra, alarg la mano al extremo del escritorio, desenroll un plano de colores y lo compar con la imagen bidimensional del monitor al tiempo que se coma el ltimo trozo de la pizza de Grabel. A Grabel, que ya estaba cansado, se le cay el alma a los pies. A veces, al ver cmo el sistema converta el boceto que l le suministraba en un autntico proyecto arquitectnico, se

preguntaba si no podra crear una obra musical con la misma facilidad. Pero tales elucubraciones filosficas se volatilizaban en cuanto Ray Richardson apareca en escena; y todo el placer y la satisfaccin que le deparaba su trabajo le resultaban tan efmeros como los dibujos de su ordenador. Creo que ya casi lo tenemos, Ray -dijo con voz cansada. Pero Richardson ya haba pulsado el botn derecho del ratn sobre la barra flotante de

herramientas, activando el icono Dibujo Inteligente para juzgar el diseo personalmente. Lo crees? Pero no ests seguro, eh? contest Richardson con una sonrisa poco amistosa. Levant la mano como un nio al contestar una pregunta en clase y grit-: Que alguien me traiga una taza de caf! Demasiado cansado para discutir, Grabel suspir y se encogi de hombros. Vaya, qu significa eso? A

qu viene ese encogimiento de hombros? Venga, Allen. Qu coo pasa aqu? Y dnde cojones se ha metido Kris Parkes? Parkes era el coordinador del proyecto del Kunstzentrum: aunque no era el principal responsable del equipo, su trabajo consista en organizar las habituales reuniones internas y coordinar las opiniones de los proyectistas. Grabel pens que en aquel momento el equipo probablemente pensaba lo mismo que l: que les

gustara estar en casa, viendo la tele en la cama. Lo que estara haciendo Kris Parkes, seguramente. Se ha ido a casa -contest Grabel. Que el coordinador del proyecto se ha ido a casa? Lleg el caf, llevado por Mary Sammis, una de las maquetistas. Richardson lo prob, hizo una mueca y se lo devolvi. Sabe a recalentado. No se tena en pie -explic Grabel-. Le dije que se marchara.

Treme otro. Y esta vez con un platillo. Cuando pido un caf no tengo por qu pedir tambin el platillo. Enseguida. Pero qu clase de sitio es ste? mascull Richardson, sacudiendo la cabeza. Y seguidamente, como si recordara algo, pregunt-: Ah, Mary, cmo va la maqueta? Seguimos trabajando en ello, Ray. No me dejes en la estacada,

cario. Maana a medioda me voy a Alemania -dijo, moviendo de nuevo la cabeza con aire sombro. Luego consult su reloj, un Breitling, y aadi-: Dentro de doce horas exactamente. La maqueta tiene que estar embalada y lista para salir con todos los papeles para la aduana. Entendido? La tendrs, Ray. Te lo prometo. No tienes que prometerme nada. No es para m. Si fuese para

m, sera distinto. Pero, en mi opinin, lo menos que podemos hacer por la nueva oficina, por las treinta personas que van a pasarse los dos prximos aos de su vida trabajando exclusivamente en este proyecto, es darles una maqueta para que sepan cmo va a ser. No crees, Mary? S, seor, lo creo. Y no me llames seor, Mary. No estamos en el ejrcito. Cogi el telfono de Grabel y marc un nmero. Aprovechando

esos segundos de gracia, Mary se alej rpidamente. A quin llamas, Ray? pregunt Grabel, torciendo un poco la boca. Ese tic nervioso slo le vena cuando estaba rendido de cansancio o necesitaba una copa-. Es que no me has odo? Acabo de decirte que he sido yo quien le ha mandado a casa. Te he odo. Ray? Dnde est mi puetero caf? grit Richardson, volviendo la

cabeza. No estars llamando a Parkes, verdad? Richardson se limit a mirarlo, enarcando las entrecanas cejas con aire de tranquilo desprecio. Cabrn! mascull Grabel, con un odio sbito y tan intenso que se sobresalt- Ojal te murieras, hijo de! Kris? Soy Ray. Te he despertado? S? Qu lstima. Quiero hacerte una pregunta, Kris. Tienes idea de los honorarios que

esta empresa va a percibir por ese edificio? No, slo contesta a la pregunta. Eso es, casi cuatro millones de dlares. Cuatro millones de dlares. Bueno, pues aqu estamos un montn de gente trabajando en ello a estas horas de la noche. Slo faltas t, Kris, y se supone que eres el coordinador del proyecto. No crees que das mal ejemplo? No, verdad? Escuch un momento y luego se puso a sacudir la cabeza-. Mira, francamente, me importa un pito el

tiempo que hace que no apareces por casa. Y todava menos que tus hijos crean que eres un to que su madre se ha ligado en el supermercado. Es aqu donde tienes que estar, con tu equipo. Vas a mover el culo, o me busco otro coordinador? Que vienes? Estupendo. Richardson colg y mir en torno buscando a su mujer. Joan estaba inclinada sobre una vitrina cerca de las escaleras, observando una maqueta de la sede de la Yu

Corporation, cuya construccin real estaba a punto de terminarse en la plaza de Hope Street. Voy a quedarme aqu un rato, cario -le dijo, alzando la voz-. Esprame arriba, vale? Vale, cielo. Joan sonri y, recorriendo el estudio con la mirada, se despidi-: Buenas noches a todos. Hubo alguno que le devolvi el saludo. Los otros estaban demasiado cansados, incluso para sonrisas corteses. Adems, saban

que Joan era tan odiosa como su marido. O peor. Al menos, l tena talento. Los proyectistas ms antiguos recordaban cuando ella, en un arrebato de clera, haba arrojado un aparato de fax a travs de un ventanal. Ray Richardson volvi a concentrarse en el monitor y, pulsando de nuevo el ratn, transform la imagen en un diseo de tres dimensiones. El dibujo presentaba un gigantesco semicrculo de unos doscientos

metros de dimetro, suavemente redondeado como el Royal Crescent de Bath y coronado por lo que parecan las alas desplegadas de un pjaro inmenso. Algunos crticos de arquitectura, europeos la mayora, haban sugerido que eran las alas de un guila, de un guila nazi por ms seas. Por ese motivo ya haban calificado de posnazi el proyecto de Richardson. El arquitecto desplaz verticalmente el ratn sobre su alfombrilla, agrandando la imagen

tridimensional. Ahora se vea que el edificio no se compona de una media luna, sino de dos, con un prtico curvo que separaba las tiendas y oficinas de las salas de exposiciones. Eran los planos contractuales, que representaban los detalles acordados por los diversos consultores que participaran en la construccin del Kunstzentrum; y Richardson deba entregarlos al aparejador en Berln. Tras entrar en el prtico, el arquitecto obtuvo un primer plano del techo y puls dos

veces el ratn, lo que hizo aparecer en la pantalla un diagrama detallado de uno de los tubos de acero provistos de memoria que sostenan los paneles de vidrio foto cromticos. Pero qu es esto? dijo, frunciendo el ceo-. Mira, Allen, no has hecho lo que te encargu. Cre haberte dicho que dibujaras las dos opciones. Pero convinimos en que sta era la mejor solucin. Yo quera la otra tambin, por

si acaso. Por si acaso qu? No lo entiendo. O sta es la mejor solucin o no lo es. Grabel empez a hacer muecas de nuevo. Por si acaso cambiaba de opinin, por eso. Richardson realiz una cruel pero perfecta imitacin del tic nervioso de su proyectista. Grabel se quit las gafas, se llev las temblorosas manos a la cara sin afeitar y emiti un hondo suspiro,

estirndose las mejillas hacia las orejas. Por un momento mir hacia lo alto, como pidiendo consejo al Todopoderoso. Al no recibirlo, se levant, sacudi la cabeza despacio y se puso la chaqueta. Cmo te odio a veces, por Dios! declar-. No, no es cierto. Te odio constantemente. Eres como un perro callejero con cncer en el culo, sabes eso? Cualquier da alguien te matar, y har un gran favor a la humanidad. Yo lo hara con mucho gusto, pero tengo miedo

de recibir demasiadas cartas de agradecimiento. Quieres ese dibujo? Pues hazlo t mismo, egosta de mierda. Estoy hasta el gorro de ti. Qu has dicho? Ya me has odo, gilipollas. Grabel dio media vuelta y ech a andar hacia las escaleras. Dnde coo vas? A casa. Richardson se puso en pie y asinti amargamente. Si te vas ahora, no vuelvas.

Me oyes? Me despido -declar Grabel, que sigui andando-. Y no volvera ni aunque te estuvieras muriendo de soledad. A m nadie me hace eso! estall Richardson-: Soy yo quien te despide. Te pongo de patitas en la calle, contorsionista de mierda. Y todos stos son testigos. Me oyes, Muecas? Ests despedido, capullo! Sin volver la vista, Grabel hizo un corte de mangas y desapareci

escaleras abajo. Se oy una carcajada y, con los puos apretados, Richardson lanz una mirada colrica a su alrededor, dispuesto a despedir a cualquiera que no anduviese bien derecho. Qu coo tiene tanta gracia? solt-. Y dnde est ese puto caf? An temblando de rabia, Grabel recorri la breve distancia que le separaba del Hotel St James Club, donde sola tomarse unas copas en el pianobar art dco mientras

esperaba un taxi. Vodka con Cointreau y zumo de arndanos. Era lo que haba bebido seis meses atrs cuando la polica lo detuvo por conducir borracho. Aunque tambin se haba metido dos rayas de cocana, pero slo para estar en condiciones de llegar hasta casa. Y no se habra emborrachado si no hubiese trabajado tanto. Senta menos haberse despedido que haber perdido el carn de conducir. Aunque ojal no le hubiera llamado Muecas. Saba

que as le llamaban a veces, pero hasta ahora nadie se lo haba llamado a la cara. Slo Richardson era capaz de esa cabronada. La camarera del hotel, una actriz en paro llamada Mary, a veces se mostraba simptica con l. sa era casi toda la vida social que tena Allen Grabel. Acabo de despedirme del trabajo -anunci con orgullo-. Le he dicho a mi socio que se lo metiera por el culo. Bien hecho -coment ella,

encogindose de hombros. Hace mucho que quera hacerlo, supongo. Pero nunca me haba atrevido. Y ahora acabo de mandarlo a tomar por el culo. Si no, creo que le hubiera saltado la jodida tapa de los sesos. Algo me dice que has hecho lo que debas. Pues no s, entiendes? La verdad, no lo s. Pero vaya cabreo cogi, joder! Parece que has hecho una verdadera escena. La montaste

buena, no? Y de qu manera. Le dej bien cabreado. Ojal pudiera yo dejar este trabajo -dijo ella, pensativa. Ah, ya lo hars algn da, Mary. Tenlo por seguro. Pidi otra copa y vio que desapareca an con mayor rapidez que la primera. Cuando Mary le avis de que ya haba llegado su taxi, se haba bebido cuatro o cinco, aunque estaba tan exaltado por lo ocurrido que el alcohol apenas

pareca afectarle. Sac un par de billetes del clip donde llevaba el dinero y dio una generosa propina a la muchacha. No haca falta, porque se haba sentado a la barra, pero le daba lstima. No todo el mundo poda permitirse el lujo de despedirse del trabajo, pens. Cuando se march, Mary solt un suspiro de alivio. No era mala persona. Pero aquel tic le crispaba los nervios. Y no le gustaban los borrachos. Aunque fuesen simpticos.

Fuera, Grabel dijo al taxista que le llevara a Pasadena. Pero cuando slo estaban a unas manzanas del centro, nada ms tomar la Hollywood Freeway en direccin sureste y a punto de girar al norte hacia Pasadena, de pronto se acord de algo. Joder! exclam. Pasa algo? Pues s, ms bien. Me he dejado las llaves de casa en la oficina. Quiere que volvamos a

buscarlas? Pare aqu, quiere? Tengo que pensar lo que voy a hacer. Despus de una marcha tan espectacular, no poda presentarse en el estudio. Ray Richardson supondra que volva con el rabo entre las piernas, para suplicarle que volviese a admitirle. Le encantara cubrirle de ridculo. A lo mejor volva a llamarle Muecas. Y eso sera el colmo. El problema de hacer una escena era que a veces olvidabas pequeos detalles.

Dnde va a ser entonces, amigo? Grabel mir por la ventanilla y se encontr con una silueta que le resultaba familiar. Estaban en Hope Street, cerca de la plaza y del edificio de la Yu Corporation. De pronto supo exactamente dnde pasara la noche. Aqu. Djeme aqu. Est seguro? dijo el taxista. Este sitio no es muy recomendable de noche. Completamente -repuso

Grabel, preguntndose por qu no lo haba pensado antes. Mitchell Bryan empezaba a pensar que su mujer, Alison, estaba cada vez peor. Desayunando le haba informado, con un frentico brillo en los ojos, de que haba ledo que ciertas tribus sudafricanas crean que el producto de un aborto, aunque fuera natural, poda amenazar y hasta acabar con la vida no slo del padre sino de todo el pas, incluso del cielo mismo: bastaba para desencadenar los

vientos de fuego, ahuyentaba las lluvias y secaba la tierra con su aliento. Bueno, entonces no hemos salido tan mal parados -respondi, lacnicamente, Mitch, y acto seguido se dirigi al coche, aunque slo eran las siete y media de la maana. Pensaba que Alison no haba superado del todo la prdida del nio. Estaba ms encerrada que nunca en s misma, se comportaba como una neurtica y se alejaba de

los nios como otras personas evitaban el centro de la zona sur de Los ngeles. A veces Mitch no poda menos que hundir el endoscopio de su memoria en las entraas de sus relaciones y preguntarse si un hijo habra salvado su matrimonio. Porque a los doce meses casi justos del aborto, Mitch dej de buscar excusas para las rarezas de su mujer y se ech una amante. No le gust hacerlo, pues saba que Alison segua necesitando mucho

cario y comprensin. Pero, al mismo tiempo, era consciente de que ya no la quera lo suficiente para drselo. Pensaba que, probablemente, lo que ms necesitaba era un psiquiatra. En aquel momento, lo que necesitaba Mitch era acostarse con una mujer llamada Jenny Bao, la asesora de feng shui del proyecto. Mitch sola dirigirse directamente al estudio o al edificio de la Yu Corporation, pero a veces se le ocurra hacer una visita matinal a

Jenny, a su casa del oeste de Los ngeles que tambin le serva de oficina. Aquella maana en particular Mitch se haba decidido por la ruta ya familiar que desde la Santa Mnica Freeway segua por La Brea Avenue y, slo a unas manzanas de Wilshire Boulevard, acababa en el barrio tranquilo y frondoso donde viva Jenny, con bonitas casas de estilo ranchero y espaol. Aparc frente a una casa de una planta pintada de agradable color gris, con terraza y un csped

inmaculado. En la casa de al lado haba un cartel de Se vende que la anunciaba como Casa Parlante. Mitch apag el motor y durante noventa segundos se entretuvo escuchando la descripcin de la propiedad que reciba en una longitud de onda especial en la radio del coche, procedente de un transmisor informatizado del interior de la casa. Se sorprendi de que pidieran tanto, y de que Jenny pudiera vivir en un barrio tan caro. El feng shui deba dar ms

dinero de lo que l pensaba. Con el feng shui, viejo arte chino de la magia telrica del viento y el agua, se localizaban solares para construir edificios que estuviesen en armona con el entorno fsico y aprovechar todas sus ventajas. Los chinos crean que ese mtodo de adivinacin les permita atraer influencias cosmolgicas favorables, asegurndoles buena suerte, buena salud, prosperidad y larga vida. En los pases asiticos ribereos del

Pacfico no haba edificio, grande o pequeo, que no se hubiese proyectado y construido con arreglo a los preceptos del feng shui. Mitch ya haba tenido bastantes tratos con asesores de feng shui, aparte de la especialista con que se acostaba. Al proyectar el Island Nirvana Hotel de Hong Kong, Ray Richardson haba pensado revestir el edificio con vidrio reflectante, pero el maestro de feng shui de su cliente le advirti de que el reflejo era una fuente de sha qi, el

pernicioso aliento del dragn. En otra ocasin la empresa se haba visto obligada a modificar su proyecto, ganador de un concurso, para la Compaa de Televisin Sumida de Tokio, porque su forma recordaba la de una mariposa, de vida efmera. Sali del coche y subi por el sendero. Cuando abri la puerta, Jenny estaba todava con su camisn de seda. Qu agradable sorpresa, Mitch -le dijo, hacindole pasar-. Iba a

llamarte esta maana. Mitch ya estaba quitndole el camisn de los hombros y empujndola hacia la habitacin. Mmm -murmur ella-. Qu has tomado esta maana con los cereales, esteroides? Medio china, Jenny Bao le recordaba una gata grande. Ojos verdes, pmulos altos y una nariz pequea y delicada que l achacaba a la ciruga. Tena unos labios en forma de arco, ms de Ulises que de Cupido, enmarcados entre los

parntesis perfectos que formaba su risa. Le encantaba rer. Se mova bien, adems, con el suave y largo paso de un felino. No siempre haba tenido esa figura. Cuando la conoci, pesaba cinco o seis kilos de ms. Saba cunto tiempo pasaba en el gimnasio de su barrio para tener ahora aquel cuerpo tan fabuloso. Bajo el camisn llevaba liguero, medias y bragas. Te ha dicho el dragn que vena? sonri Mitch, sealando al

antiguo cuadrante de feng shui montado en la pared, sobre el cabecero de la cama. Era un disco marcado con unos treinta o cuarenta crculos concntricos de caracteres chinos, y Mitch saba que se llamaba luopan y serva para valorar las buenas o malas cualidades del dragn en un edificio. Naturalmente -dijo ella, tumbndose en la cama-. El dragn me lo dice todo. Le pas los trmulos pulgares

por el elstico de las bragas, que desliz sobre las doradas cpulas de su trasero pasndolas por el tenso liguero y el borde recamado de las medias mientras ella, complaciente, alzaba las rodillas hacia el pecho. Estir los pies y el pequeo tringulo negro de seda y encaje fue suyo. Se quit apresuradamente la ropa y se ech sobre ella. Apartando la mente del ansioso gnomo y de la tarea que le aguardaba, empez a hacer el amor

con ella. Cuando terminaron, se taparon con las sbanas y miraron la televisin. Al cabo de un rato Mitch consult su Rolex Submariner de oro. Tengo que marcharme anunci. Jenny Bao puso mala cara y le dio un beso. Para qu ibas a llamarme? pregunt Mitch. Ah, s -repuso ella, y le explic por qu quera hablar con

l. En cuanto se sent a su mesa, Mitch vio venir hacia l a Tony Levine y contuvo un gruido. Levine era demasiado ambicioso para su gusto. Daba cierta impresin de avidez, con un aire lobuno que se desprenda de la separacin de los dientes, descubiertos por su sonrisa casi permanente, y de la ininterrumpida lnea de las cejas. Y luego estaba su carcajada. Cuando se rea, se le oa por todo el edificio. Era como si

tratase de llamar la atencin, y eso incomodaba a Mitch. Pero en el rostro de Levine no haba ahora ni rastro de sonrisa. Allen Grabel se ha despedido -anunci. Cmo? No me digas! Anoche. Joder! Se haba quedado trabajando hasta tarde en el proyecto del Kunstzentrum cuando se present Richardson y empez a tratar a todo el mundo con esa arrogancia

britnica suya. Como siempre, no? No, se comport de una forma verdaderamente tirnica. Como si no le importara nada. Como si le estuviera dando por el culo a Frank Lloyd Wright, entiendes? Levine solt una estpida carcajada y se arregl su corta y morena cola de caballo. Esa forma de llevar el pelo era otro de los motivos de la antipata que Mitch senta por Levine, ms an cuando ste insista en llamarlo chignon.

S, bueno, la misma vanidad. Se cree un genio. Lo que significa que tiene una infinita capacidad de molestar a la gente. Qu hacemos entonces, Mitch? Contratamos a otro proyectista? Pero el trabajo est casi terminado, no? Levine era el coordinador del proyecto Yu. Ser mejor que llame a Allen contest Mitch-. Quedan algunos problemas para los que necesito su opinin y me gustara que

Richardson no se metiera en lo que falta por resolver. Demasiado tarde -observ Levine-. Ya ha ledo las notas de Grabel. Esta maana va a venir a la reunin de proyecto. Hay que joderse! Cre que se iba a Alemania. Despus. Qu problemas? Lo que nos faltaba! Mira, Allen habra arreglado las cosas. Pero Richardson va a complicarlo todo. Qu va a complicar? Vas a

decirme de qu se trata, por favor? -Feng shui. Qu? Por Dios, Mitch, crea que ya habamos resuelto esa chorrada. S, pero slo en los planos. Jenny Bao ha dado una vuelta por el edificio y le preocupan ciertas cosas. Sobre todo el rbol. La forma en que est plantado. Ese jodido rbol nos ha dado quebraderos de cabeza desde el principio. En eso tienes razn, Tony.

Tambin le preocupa el nivel cuatro. Qu coo le pasa al nivel cuatro? Parece que trae mala suerte. Cmo? Levine solt otra carcajada-. Por qu el cuatro y no el trece? Porque para los chinos el nmero de la mala suerte no es el trece, sino el cuatro. Me ha dicho que cuatro tambin es el trmino que significa muerte. Mi cumpleaos es el cuatro de

agosto. Qu mala leche, verdad? observ Levine, soltando una risita estridente-. Esa chorrada del kung fu es demasiado, joder. Solt una estridente carcajada. Bueno, Tony, yo creo que al cliente hay que darle lo que pide repuso Mitch, encogindose de hombros-. Si el cliente quiere acupuntura espacial, pues la tendr. As podemos presentar la factura lo antes posible. Crea que el cliente estaba conchabado con los comunistas. Es

que los rojos no son ateos y no desprecian todas esas estpidas supersticiones sobre los espritus y la mala suerte? Eso me recuerda otra cosa que debemos discutir esta maana -dijo Mitch-. Te acuerdas de la manifestacin? Los que gritaban cuando celebrbamos la falsa ceremonia de terminacin? Bueno, pues han vuelto. Haba cuatro equipos trabajando en el proyecto de la Yu Corporation -proyectistas,

ingenieros del sistema de gestin del edificio (SGE)-, y la funcin de Mitch consista en asegurarse de que todos construan el mismo edificio. Muchas veces el estudio de arquitectura slo se encargaba del proyecto, y contrataba como asesores a ingenieros externos. Pero al ser tan importante, con unas cuatrocientas personas en nmina, el estudio de Richardson tena sus propios ingenieros mecnicos y SGE. Tambin arquitecto experimentado, Mitch estaba

encargado de la coordinacin tcnica y, aparte de plasmar las sublimes ideas del proyectista en instrucciones prcticas, deba asegurarse de que todos comprendieran las consecuencias de cualquier modificacin que se hiciese. Mitch localiz el telfono de Allen Grabel en la agenda de su ordenador, pero cuando llam se encontr con el contestador automtico. Allen? Soy Mitch, son las

diez de la maana. Acabo de enterarme de lo que pas anoche y, bueno, quera saber si lo hiciste en serio. Aunque as fuera, me gustara ver si hay modo de que cambiases de idea. No podemos permitirnos perder a alguien tan capaz como t. S que Richardson puede comportarse como un gilipollas. Pero tambin es un to con mucho talento, y eso a veces le complica la vida a la gente. As que, bueno, a lo mejor podas llamarme cuando escuches este mensaje.

Mitch mir su reloj. Tena el tiempo justo para asimilar lo que el ordenador contena sobre feng shui con la esperanza de encontrar alguna solucin al problema que le haba planteado Jenny Bao. Entonces vio a Kay Killen, que pasaba por la galera, y la llam con la mano. Como coordinadora de diseos, la funcin de Kay giraba en torno a los ordenadores y al sistema Intergraph, lo que la converta en custodia de la base de datos de todos los proyectos y en

una persona indispensable para Mitch en numerosos aspectos. Kay -le dijo-, podras ayudarme un momento, por favor? Bueno, cul es el problema esta vez? buf Richardson cuando Mitch sac el tema de las preocupaciones de Jenny Bao en la reunin de proyecto-. Sabes una cosa? A veces pienso que esos gilipollas del kung fu se inventan esas chorradas para justificar sus honorarios. Desde luego, no es la primera

vez que omos esa historia murmur Marty Birnbaum, el jefe de administracin, ajustndose meticulosamente la pajarita. Para Mitch, cuyo padre, periodista de un diario de una ciudad pequea, haba llevado pajarita toda la vida, esa prenda era la engaosa indumentaria de todos los farsantes y embusteros, y constitua un motivo ms para tenerle antipata al gordo y, en su opinin, arrogante Birnbaum. Todos estaban

democrticamente sentados en torno a una mesa de madera blanca: Mitchell Bryan; Ray Richardson; Joan Richardson; Tony Levine; Marty Birnbaum; Willis Ellery, el ingeniero mecnico; Aidan Kenny, el ingeniero SGE; David Arnon, de la Elmo Sergo Ltd., ingenieros tcnicos; Helen Hussey, aparejadora; y Kay Killen. Mitch estaba sentado al lado de Kay, cuyas largas piernas apuntaban hacia l. Es el rbol -explic Mitch-. O

mejor dicho, el sitio donde est plantado. Todos emitieron un murmullo de protesta. Coo, Mitch! dijo David Arnon-. ste quiz sea el edificio ms inteligente que he construido, pero nunca he conocido cliente ms gilipollas! Contrata a uno de los mejores arquitectos del mundo y luego consulta a una bruja china para que le busque las vueltas en todo lo que hace. Mitch no puso objeciones.

Saba que Ray Richardson ya sospechaba de Jenny y l, y no deseaba llamar la atencin defendindola. Tiene esa estpida zorra alguna idea de lo que nos cost pasar ese rbol por el tejado del edificio? No es algo que se pueda coger simplemente y llevarlo a otra parte. Tmatelo con calma, David -le recomend Mitch-. Tenemos que trabajar con esa estpida zorra, como t la llamas.

Arnon se dio una palmada en el muslo y se puso en pie. Mitch saba que aquello era un golpe de efecto, porque con su metro noventa y cinco de estatura era el ms alto y, quiz, el ms guapo de la reunin. Delgado, pero de constitucin fuerte, tena unos hombros estrechos que desafiaban la horizontal y parecan atados a su cuerpo en forma de mstil, y una cabeza cuadrada con una barba muy corta de color castao. Pareca un ex jugador de baloncesto, cosa que

realmente era. Arnon haba jugado de defensa durante sus primeros aos en la Universidad de Duke y, en el ltimo curso, le haban elegido como jugador del ao de la costa atlntica, hasta que una lesin en la rodilla le oblig a renunciar para siempre al deporte. Que me lo tome con calma? replic Arnon-. T no eres A quin se le ocurri la cagada de poner ah un puetero rbol de ese tamao? En realidad, la cagada fue ma

-contest Joan Richardson. Arnon se disculp con un gesto y volvi a sentarse. Mitch sonri para s, medio disfrutando del efecto que haba tenido la noticia. Comprenda perfectamente la inquietud de Arnon. No todos los das quera el cliente que se le plantara un dicotiledneo de noventa metros procedente de la selva tropical brasilea en medio del atrio de su nuevo edificio. Arnon haba necesitado la mayor gra de

California para bajar por el tejado aquel descomunal rbol de hoja perenne, gigantesco hasta para Sudamrica, y la operacin haba paralizado el trfico en la Hollywood Freeway y cerrado Hope Street durante todo un fin de semana. Clmate, quieres? insisti Mitch-. Ella se refiere a la manera en que est plantado, no en dnde. Y no es lo mismo? inquiri Arnon. Jenny Bao

Bau, bau, bau! ladr Arnon. Maldita perra! me ha dicho que plantar un rbol grande en una isla situada en un estanque es mal feng shui porque, enclavado en el rectngulo del permetro, el rbol dibuja el ideograma chino que significa reclusin y dificultad. Pas por la mesa las fotocopias del dibujo que haba hecho Jenny del ideograma chino kun:

Richardson mir el smbolo con desprecio. Oye -dijo-, si mal no recuerdo, me asegur que sera buena idea hacer un estanque rectangular, porque se pareca a otro ideograma que significaba boca y simbolizaba, qu era?, ah, s, gente y prosperidad. Kay, quiero que lo mires en el ordenador, busca el acta de la reunin. A ver si jodemos de una vez a esa zorra. Mitch sacudi la cabeza. Te refieres al ideograma kou.

Pero con el signo mu, que significa rbol, en el medio, el kou se convierte en kun. Entiendes lo que quiero decir? Jenny lo dej muy claro, Ray: no firmar el certificado de feng shui a menos que lo cambiemos. Cambiarlo? Cmo? exclam Levine. Bueno, pues se me ha ocurrido una idea -contest Mitch-. Podramos construir otro estanque redondo dentro del cuadrado. De ese modo el crculo representara el

cielo, y el cuadrado, la tierra. No lo puedo creer! dijo Richardson-. El edificio ms inteligente de Los ngeles y nos ponemos a hablar de vud. La prxima vez tendremos que sacrificar un gallo y salpicar la puerta con su sangre. Suspir y se pas la mano por el corto cabello gris. Lo siento, Mitch. Qu coo, tu idea me parece buena! La verdad es que ya se la he propuesto, y parece que le gusta.

Bien hecho, amigo -coment Richardson-. Dibjalo, quieres? Habis odo, los dems? Mitch es de los que hacen falta aqu. Soluciona cosas. Prximo punto. Me temo que an no hemos terminado con ste -prosigui Mitch-. Jenny Bao tambin tiene un problema con la planta cuarta. En chino, la palabra cuatro significa muerte. O algo as. A lo mejor tiene razn -dijo Richardson-. Porque cuatro es el nmero de balas que le voy a meter

en la jodida cabeza a esa zorra. Y luego le arrancar todos los miembros y se los meter hasta el fondo de su descomunal Cojonudo! grit Aidan Kenny. Levine solt una estrepitosa carcajada. No se puede dejar un espacio donde estaba el cuarto piso? sonri Helen Hussey- Ya sabis, suprimindolo del todo. Hacer que el quinto piso quede flotando por encima del tercero.

Tienes alguna solucin, Mitch? pregunt Joan. Esta vez me temo que no. A ver qu os parece sta terci Aidan Kenny-. La cuarta planta es donde hemos instalado el centro de informtica. All estn la sala principal de ordenadores, la estafeta del correo electrnico, la sala de tratamiento de imgenes, la sala de vdeo, la biblioteca multimedia con almacenaje de seguridad y el puente de mando, aparte de los diversos pasillos de

servicio. As que, por qu no la llamamos centro de datos o algo as? Entonces tendramos: segunda planta, tercera planta, centro de datos, quinta planta, lencera, complementos No es mala idea, Aid -observ Richardson-. Qu te parece, Mitch? Lo aprobar Madame Blavatsky? Supongo que s. Willis? Has puesto mala cara. Tienes alguna objecin? Como ingeniero mecnico del

proyecto, Willis Ellery deba planificar todo el complejo sistema de conducciones del edificio, cables, tubos y huecos de ascensores. Era un hombre corpulento, rubio y con un bigote manchado en las puntas por los muchos puros que fumaba fuera de la oficina. Se aclar la garganta y asinti levemente con la cabeza, como tratando de entrar en la conversacin a embestidas. Pese a la fuerza fsica que irradiaba, era un hombre de lo ms apacible.

Pues s, creo que s. Qu vamos a hacer con los ascensores? pregunt-. En las cabinas, todos los paneles indicadores llevan el nmero cuatro. Richardson se encogi de hombros con aire impaciente. Habla con la Otis, Willis, que te hagan unos nuevos. No tiene que ser muy difcil hacer un panel indicador con una letra D en vez de un cuatro. Seal a Kay Killen, que estaba levantando acta de la reunin en su porttil-. Notifcaselo

al cliente, Kay. Todas estas modificaciones vud corrern a su cargo, no al nuestro. Hmm, bueno, organizar todo eso puede llevar cierto tiempo -intervino Ellery. Richardson mir a Aidan Kenny con aire divertido. Aid, t eres quien se va a pasar la mayor parte del tiempo en la cuarta planta de la Yu Corp. Qu te parece? Ests dispuesto a correr el riesgo? Crees que tendrs suerte, gamberro?

Soy irlands, no chino -ri Kenny-. Nunca he tenido problemas con el cuatro. Mi padre deca que el afortunado poseedor de un trbol de cuatro hojas tendra suerte en el juego y no le afectara el mal de ojo. De todos modos -apunt Mitch-, ser mejor que no se lo menciones ni a Cheech ni a Chong. Quin coo son sos? inquiri Richardson. Bob Beech y Hideki Yojo explic Kenny-. De la Yu

Corporation. Los que han instalado el superordenador y me han ayudado a poner a punt los sistemas de gestin del edificio. En realidad, son mis damas de compaa. Estn aqu para que no les joda los aparatos. Crees que su presencia significa que hemos terminado y que el cliente puede ocupar el edificio? brome David Arnon, sabiendo que, con arreglo a los pactos suscritos, eso habra permitido que su empresa, Elmo

Sergo, abandonara la obra. Mitch sonri, consciente de lo ansioso que estaba Arnon por concluir el trabajo y, ms concretamente, por perder de vista a Ray Richardson. Ah, Mitch -dijo Richardson-. Eso me recuerda una cosa. Ya tienes fecha para la inspeccin previa a la entrega de llaves? En el contrato para la construccin de un edificio, sa era la fase en que el arquitecto reconoca que la obra estaba

terminada y lista para su ocupacin. Todava no, Ray. Estamos haciendo las ltimas comprobaciones de servicios y aparatos para la obtencin del certificado provisional de habitabilidad. No lo dejes para muy tarde. Ya sabes cmo se me llena la agenda. Ah, se me olvidaba -dijo Kenny-. A propsito de fechas y agendas, hoy es el Big Bang. Nuestro ordenador se conecta a los

terminales de todos nuestros proyectos en Amrica. Aidan hace muy bien en recordrnoslo -coment Ray Richardson-. Que estemos conectados es importante. Pronto haremos nuestras inspecciones de obra en circuito cerrado de televisin va mdem. Eso evitar que os manchis esos zapatos detrescientos dlares, cabroncetes. A lo mejor podemos utilizar el sistema en la prxima reunin de proyecto -aventur Kenny-. La

mayor parte del SGE ya est en funcionamiento. Buen trabajo, Aid. Y qu hay de la seguridad? inquiri Tony Levine-. Mitch dice que han vuelto esos manifestantes. Cmo es que han vuelto? pregunt Richardson-. Hace seis meses que no los veamos. No son ni la mitad que la ltima vez -dijo Mitch-. Slo unos cuantos. Estudiantes en su mayora. Supongo que es porque acaban de terminar el curso en la universidad.

Ya sabes, Mitch, si hay problemas, da un telefonazo a Morgan Phillips, al Ayuntamiento. Que haga algo. Me debe un favor. No creo que los haya -repuso Mitch, encogindose de hombros-. Tenemos agentes de seguridad para ocuparse de esas cosas. Sin hablar del ordenador. Si t lo dices Muy bien, chicos -concluy Richardson-. Eso es todo. La reunin haba concluido. Oye, Mitch -dijo Kenny-. Vas

al centro? Dentro de un momento. Me llevas a la Parrilla? Tengo el coche en el taller. Mitch hizo una mueca y mir a Ray Richardson. Fue el crtico de arquitectura del Los Angeles Times, Sam Hall Kaplan, quien haba denominado as al edificio de la Yu Corporation por su estructura de columnas y tirantes paralelos, que recordaba la de un campo de ftbol americano. Mitch saba que ese apodo irritaba

a Richardson. Aidan Kenny -dijo Richardson en tono brusco-. No quiero or que nadie lo llame Parrilla. Es el edificio Yu, o el edificio de la Yu Corporation, o incluso el nmero uno de la plaza de Hope Street, y ya est. Aqu nadie debera denigrar de ese modo una obra de Richardson. Est claro? Consciente de que ya no slo le escuchaba Aidan Kenny, alz la voz. Eso va para todos. Que nadie

llame Parrilla al edificio Yu. Este estudio ha ganado noventa y ocho premios por destacados proyectos arquitectnicos, y estamos orgullosos de nuestros edificios. Mi estilo se basa en la tecnologa, como todos sabis. Sin embargo, podis estar seguros de que creo que nuestros edificios tambin son bellos. La belleza y la tecnologa no son tan incompatibles como algunos quisieran hacernos creer. Y el que piense otra cosa, no tiene derecho a trabajar aqu. Que quede bien claro.

Si oigo a alguien pronunciar la palabra Parrilla, lo despido. Y lo mismo digo de los apodos que alguien pueda ponerles al Kunstzentrum de Berln, al edificio Yoyogi Park de Tokio, al Museo Bunshaft de Houston, al edificio Thatcher de Londres o a cualquier otro jodido edificio con el que hayamos tenido algo que ver. Espero que haya quedado claro. Aidan Kenny segua comentando la reprimenda mientras Mitch conduca en direccin este

por Santa Mnica Boulevard. Mitch se alegraba de que Aidan no se lo hubiera tomado demasiado a pecho. Incluso pareca divertido por el incidente. El edificio Yoyogi Park deca-. Cmo lo llaman? Disculpa, cmo lo denigran? Vaya palabreja: denigrar. He tenido que buscarla en el diccionario. Significa hablar mal de algo. Vino un artculo sobre eso en Architectural Digest -explic Mitch-. El Japan Times encarg un

sondeo a Gallup para ver lo que pensaba la gente de Tokio. Al parecer, lo llaman Trampoln de Esqu. Trampoln de Esqu -repiti Kenny con una risita-. Me gusta. Y es verdad que se parece a un trampoln de esqu, no? Uf! Seguro que le encant. Y el Bunshaft? De se no tengo noticia. A lo mejor Ray ha visto algo, y no me lo ha dicho. Me gustara saber qu es lo

que inspira a ese hijo de puta. A lo mejor es Joan. Tal vez se ata un consolador y se lo mete por el culo. Es lo bastante masculina para hacerlo; por eso la llamo la Dama de Hierro. Podra jugar de defensa en los Steelers. Richardson no es el peor arquitecto de Los ngeles, hay que reconocerlo. Ni mucho menos. Ese premio sera para Morphosis, que se lo ganara por los pelos a Frank Gehry. Ray puede comportarse como un esquizofrnico paranoico,

pero al menos sus edificios son algo. Es que esos tos creen que hacer los edificios lo ms feos posible es una especie de liberacin? Venga, Mitch -ri burlonamente Kenny-. Ya sabes que en arquitectura la palabra feo no tiene significado alguno. Hay vanguardia, vanguardia de la vanguardia y guarda jurado. Hoy da, si quieres darle un aspecto moderno a tu edificio, debes hacer que parezca una penitenciara del

Estado. Es curioso que diga eso alguien que tiene un Cadillac Protector. Sabes cuntos Protector se vendieron el ao pasado en Los ngeles? Ochenta mil. Fjate en lo que te digo: dentro de unos aos todo el mundo tendr uno. Incluido t. Joan Richardson ya lo tiene. Y por qu Ray no? Seguro que hay un montn de gente que deseara verle muerto. Crees que su Bentley no est

blindado? Kenny sacudi la cabeza-. En Los ngeles no se vende un coche as sin blindaje. Pero, francamente, prefiero el Protector. Tiene un motor de reserva, por si el primero sufre una avera. Eso ni el Bentley lo tiene. Por qu no lo ests utilizando, entonces? Acaban de drtelo. No es nada serio. Slo el ordenador de a bordo. Qu le pasa? Pues no s. Mi hijo Michael, que tiene ocho aos, no deja de

manipularlo. Se imagina que maneja el sistema de armamento del vehculo, o algo as, y ametralla a los dems coches. Ojal fuese tan fcil -dijo Mitch, frenando bruscamente para evitar la colisin con un Ford marrn que tena delante. Rechin los dientes con furia, mir el retrovisor y gir el volante para adelantar. Trata de no mirarlo al pasar, Mitch -le recomend Kenny, nervioso-. Por si acaso, ya sabes

Llevas pistola en el coche? Abri la guantera. Si el Protector tuviera un sistema de armamento, hoy mismo me comprara uno. Ah, sera estupendo, no? Mitch adelant al Ford y volvi la cabeza a su acompaante. Tranquilo, eh? Aqu no hay pistolas. No tengo armas. Que no tienes? Es que eres pacifista? Aidan Kenny era un individuo corpulento, con gafas de montura

metlica, boca grande y viscosa en la que poda caber una hamburguesa entera, y aspecto de pasarse la vida en el sof delante de la tele. Tena un aire que a Mitch le recordaba a un prncipe menor del Renacimiento: ojos menudos, demasiado juntos; nariz larga y carnosa, que daba una impresin de sensualidad y desenfreno; y un mentn que, si no llegaba a las proporciones de los Habsburgo, era de un prognatismo acusado y estaba recubierto de una especie de barba

rubia y adolescente que pareca haber crecido para dar cierta impresin de madurez. Tena la piel tan suave y blanca como un rollo de papel higinico, tal como caba esperar en una persona que se pasaba la mayor parte del tiempo frente a la pantalla del ordenador. Torcieron en direccin sur, hacia la Hollywood Freeway. Por eso voy a ceder y comprarle unos juegos de ordenador -dijo Kenny-. Ya sabes, esas cosas interactivas en CD-

ROM. A quin? A mi hijo. A ver si as deja de manipularme el ordenador del coche. Debe ser el nico nio de Los ngeles que todava no tiene esos juegos. S, bueno, es porque s que causan dependencia. An sigo asistiendo a las reuniones de AAJI, Adictos Annimos de Juegos Informticos. Mitch lanz otra mirada de

soslayo a su colega. Era fcil imaginrselo a altas horas de la noche jugando a algn juego fantstico. Pero Aidan Kenny no era ningn retrasado mental. Antes de establecer una empresa de SGE, que Richardson acab comprando por varios millones de dlares, Kenny haba trabajado con el departamento de inteligencia artificial de la Universidad de Stanford. Haba que reconocer otra cualidad de Ray Richardson: slo contrataba a los mejores. Aunque

no supiera conservarlos. En realidad, Mitch, hoy viene a la ciudad. Iremos a una tienda y escoger los juegos que quiera. Quin, Michael? Es su cumpleaos. Margaret lo dejar en la Parrilla. Vaya. En el edificio Yu. Oye, supongo que no habr micrfonos ocultos en tu coche. Crees que molestar a alguien que Michael se quede all esta tarde? Esta noche vamos a ver a los Clipper y no me apetece pasar primero por casa.

Mitch pensaba en Allen Grabel. Al salir de la oficina vio que su maletn segua bajo su tablero de dibujo. Y cuando volvi a llamarle, segua conectado el contestador automtico. Se lo mencion a Kenny. Crees que puede haberle pasado algo? Como qu? No s. T eres el que tiene imaginacin y un Cadillac Protector. Es que anoche ya era muy tarde cuando se march de la

oficina. Probablemente se fue a algn sitio a coger una cogorza -sugiri Kenny-. A Allen le gusta tomar una copa. Y dos o tres si tiene oportunidad. S, quiz tengas razn. Salieron de la autopista por Temple Street y se acercaron al familiar perfil de los rascacielos del centro, dominado por los setenta y tres pisos en proyeccin ortogonal de la Library Tower de I. M. Pei. Mitch pens que los

edificios ms altos de Los ngeles (la mayora bancos y centros comerciales) se parecan a las triviales construcciones que haca con piezas cuadradas en la poca en que los nios de ocho aos jugaban con simples bloques de Lego. Girando al sur hacia Hope Street, sinti una oleada de orgullo a la vista del edificio Yu y, echndose sobre el volante, lanz una rpida mirada a la familiar sucesin de muros cortina que se extendera tras la caracterstica parrilla, compuesta

de enormes mnsulas transversales y pilares blancos como el marfil: ms que un esqueleto, era una escalera de ciento cincuenta metros de alto de la que colgaban los pisos. Pese a la susceptibilidad de Richardson, Mitch no encontraba nada ofensivo en el apodo. En realidad, casi sospechaba que llegara un momento en que, al igual que los propietarios de la Plancha, el famoso edificio de Nueva York, la Yu Corporation cedera y dara

carcter oficial a la denominacin popular. Podan llamarlo como les diera la gana, pens: comparado con la lgubre suficiencia de las cajas de vidrio obra de imitadores de Mies van der Rohe que haba a su alrededor, la Parrilla, en opinin de Mitch, era el ejemplo ms asombroso de la nueva arquitectura en los Estados Unidos. Nada superaba la destellante, traslcida y plateada mquina que era el edificio de Ray Richardson. Su palpable ausencia de colorido era

el ms concreto de los colores y, a ojos de Mitch, aquella estructura irradiaba la luz pura de una verdad revelada. Mitch redujo la marcha para torcer por el carril que bordeaba la plaza en direccin al aparcamiento subterrneo. Justo entonces not que algo chocaba contra la puerta del acompaante. Joder! exclam Kenny, al tiempo que se hunda en el asiento por debajo de la ventanilla. Qu coo ha sido eso?

Uno de esos chinos nos ha tirado algo. Mitch no par. Como cualquier habitante de Los ngeles, slo se detena en los semforos o por indicacin de la polica. Antes de inspeccionar el coche por si haba desperfectos, esper a estar seguro tras la puerta enrollable de aluminio del garaje. No haba muescas. Ni un rasguo. Slo la salpicadura de una fruta podrida del tamao de una mano. Mitch sac de la guantera un

pauelo de papel, limpi la mancha y la oli. Huele a naranja podrida anunci-. Podra haber sido peor. Una piedra, o algo as. La prxima vez ser peor. Hazme caso, Mitch, cmprate un Cadillac Protector -insisti Kenny, encogindose de hombros. Y, parodiando el ya infame anuncio televisivo en el que un blanco con cara de estpido circula por un barrio negro de mala fama, aadi-: El coche para transitar libremente

por toda la ciudad. Qu les pasa a esos chicos? Hasta ahora no haban tirado nada. Es que no hay un poli ah fuera para evitar que pasen estas cosas? Quin sabe. Kenny sacudi la cabeza-. A lo mejor ha sido precisamente el poli. Coo, ltimamente tengo ms miedo de los polis de Los ngeles que de los delincuentes. Viste al ciego aquel en la tele, al que dispararon por agitar el bastn blanco delante de un guardia?

Ser mejor que hablemos con Sam. A ver qu dice. Cruzaron una puerta y se dirigieron a los ascensores, donde ya los esperaba uno para llevarlos al cuerpo principal del edificio. Haba sido automticamente enviado al stano del aparcamiento en cuanto los dos colegas pronunciaron las frases de reconocimiento de voz a la entrada del garaje. Qu planta, por favor? Kenny se inclin hacia el

micrfono de la pared. Dnde est Sam Gleig, Abraham? Abraham? dijo Mitch, que arque las cejas y mir a Kenny, quien le respondi encogindose de hombros. No te lo he dicho? Decidimos bautizar al ordenador. Sam Gleig se encuentra en el atrio -dijo el ordenador. Llvanos all, Abraham. Aidan sonri a Mitch-. Adems, es un nombre mucho mejor que el que

empleaban Cheech y Chong para llamar al Yu-5: Matemtico Analizador Numerador Integrador y Computador. M-A-N-I-A-C-O, entiendes? Las puertas se cerraron. Abraham. Le va bien ese nombre -dijo Mitch-. Siempre que oigo su voz me pregunto dnde la he odo antes, sabes? Es Alec Guinness -le inform Kenny-. Ya sabes, el viejo actor ingls que trabaj en La guerra de las galaxias. Le tuvimos un fin de

semana entero en el estudio para digitalizar su voz. Naturalmente, Abraham puede reproducir cualquier sonido que le d la gana, pero para hablar seguido hay que facilitarle una base lingstica adecuada. Pensamos en un actor y elegimos a Guinness entre otros doce, incluidos Glenn Close, James Earl Jones, Marlon Brando, Meryl Streep y Clint Eastwood. Clint Eastwood? exclam Mitch, sorprendido-. En un ascensor?

S, pero Guinness result el mejor. Tiene una voz relajante. El acento ingls, supongo. Aunque no nos limitamos al ingls. En Los ngeles se hablan ochenta y seis idiomas, y Abraham est programado para entenderlos y hablarlos todos. Las puertas del ascensor se abrieron a un atrio donde flotaba un agradable aroma a madera de cedro, producido por medios sintticos. Mitch y Kenny cruzaron el piso de mrmol blanco, an

cubierto con una capa de plstico protector, hacia la consola de hologramas frente a la cual estaba el guarda jurado. Al verlos venir, el agente dej de mirar la copa del inmenso rbol que dominaba el atrio y se dirigi a su encuentro. Buenos das, caballeros -los salud-. Cmo estn? Buenos das, Sam -repuso Mitch-. Oye, uno de esos manifestantes acaba de tirar algo contra mi coche. No ha sido ms que una fruta podrida, pero pens

que deba decrtelo. Caminaron los tres hacia la entrada principal y, a travs del cristal blindado, miraron al pequeo grupo de manifestantes que haba al pie de la escalinata, ms all de la barrera policial. El guardia que los vigilaba estaba a horcajadas en la moto, leyendo un peridico. Podras decirle al agente que no les quite ojo -sugiri Mitch-. No quiero darle ms importancia de la que tiene, pero no me gustara que

esto se volviese a repetir, comprendes? S, seor, lo entiendo -repuso Gleig- Hablar con l, no faltaba ms. Han causado problemas hasta ahora? pregunt Kenny. Problemas? No, seor -sonri Sam Gleig. Apartando su mano del tamao de una pizza de la automtica de 9 milmetros que llevaba enfundada en la cadera, dio unos golpecitos con los nudillos en el cristal tintado y aadi-: Y,

adems, qu podran hacer? Esto tiene veinte centmetros de espesor. Puede parar cualquier cosa, desde cartuchos del doce hasta balas del fusil de asalto de la OTAN, sin que dejen ni una marca. Sabe una cosa, seor Kenny? ste es el trabajo ms seguro que he tenido en la vida. En realidad, creo que ste es el sitio ms seguro de Los ngeles. Solt una carcajada grande y lenta que reson por el piso del atrio: un Santa Claus de centro comercial.

Mitch y Kenny sonrieron y volvieron hacia los ascensores. Tiene razn -coment Kenny-. ste es el edificio ms seguro de Los ngeles. Aqu hasta podra reunirse el parlamento ruso. Crees que debera hablarle del problema con el feng shui? pregunt Mitch. No, joder! ri Kenny-. Le estropearas el da! Mitch y Kenny tenan dos visiones muy distintas de la Parrilla. Mitch la miraba desde

fuera y Kenny desde dentro. Para este ltimo, la Parrilla era lo ms parecido a un cuerpo fsico que cualquier ordenador hubiera tenido jams. El Yu-5 era capaz de ver y sentir casi todo mediante una serie de sistemas de gestin y seguridad anlogos a los rganos receptores que proporcionaban al ser humano su capacidad sensorial. Esa analoga haba influido en Beech y en Yojo, los creadores del Yu-5, hasta el punto de programar al ordenador con lo que ellos

denominaban ilusin de observador. En lneas generales, Abraham estaba dotado de la sensacin de estar distribuido en el espacio y el tiempo y de organizar el caos de sus muchas percepciones y estmulos. Era una cuestin, como Kenny explic en broma, de Computo, ergo sum. Se induca al ordenador a que se considerase el cerebro del cuerpo que formaba el edificio, conectado a sus funciones fsicas mediante un sistema nervioso

central: el sistema de cables multiplexado. Un circuito cerrado de televisin, junto con un complejo sistema de detectores pasivos infrarrojos, situados tanto fuera como dentro del edificio, se encargaba de facilitarle el proceso visual. El proceso auditivo utilizaba detectores acsticos y ultrasnicos, as como micrfonos omnidireccionales que daban acceso a los ascensores, puertas, telfonos y terminales informticos a travs del sistema SITRESP. El

proceso olfativo, con el que el ordenador poda controlar y fabricar los olores sintticos en el interior del edificio, se realizaba mediante sensores elctricos estereoisomtricos y paransmicos con un radio de accin de una cuatrocientosmillonsima de miligramo por litro de aire. El resto de la percepcin sensorial del ordenador, mediante la cual el edificio estaba en condiciones de responder a las modificaciones producidas en su

entorno interno o externo, poda compararse, en trminos generales, a los sentidos quinestsico y vestibular del organismo humano. Haba pocos estmulos que el ordenador no fuese capaz de transformar en proceso vital a partir de variaciones de energa. Segn Kenny, el computador Yu-5 y la Parrilla representaban la fase ms avanzada de la lgica cartesiana: la matemtica como aglutinante de un mundo racionalizado.

A la una menos cuarto, Cheng Peng Fei dej a sus compaeros de manifestacin en la plaza frente a la Parrilla y se dirigi al norte, hacia la Freeway, mirando a los vagabundos y mendigos que encontraba por el camino con la consumada indiferencia de quien conoca la miseria an mayor del Sudeste Asitico. Un negro con una gorra de bisbol de los Dodgers que ola como un vertedero se le acerc y se puso a caminar a su lado. Eso me

pasa por ir a pie, pens el joven chino. Me das algo, to, por favor? Cheng Peng Fei apart la vista y sigui andando, despreciando al desecho humano que ya se haba quedado atrs, y pensando que en China, por muy pobre que se fuese, uno trabajaba y se ganaba su propio sustento. Se interesaba por los pobres, pero slo por los que carecan de lo necesario para vivir. No por los que estaban en perfectas condiciones para trabajar.

Torci al este por Sunset Boulevard y, en la esquina de North Spring Street, entr en el restaurante Mon Kee Seafood. El local estaba atestado, pero el hombre a quien buscaba, un japons de aspecto rufianesco pero no mal parecido, era fcilmente reconocible por su traje Comme des Garons azul marino. Cheng se sent frente a l y cogi la carta. Es un buen sitio -dijo el japons en un ingls con slo un leve acento americano-. Gracias

por recomendrmelo. Vendr ms veces. Cheng Peng Fei se encogi de hombros, indiferente a que al japons le gustara o no el restaurante. Su abuelo era de Nankn, y l saba lo suficiente de lo que haba pasado all en los aos treinta como para que los japoneses no le gustaran en absoluto. Decidi entrar en el tema. Hemos reanudado las manifestaciones, como sugiri usted -le inform.

Ya lo he visto. Aunque no sois tantos como haba esperado. La gente se ha ido a casa a pasar las vacaciones. Pues busca otros. El japons ech una ojeada por el restaurante-. Algunos de esos camareros quiz quieran ganar un poco de dinero sin molestarse mucho. Ni siquiera es ilegal, coo! Eso no es muy corriente en estos tiempos, verdad? Meti la mano en el bolsillo interior de la chaqueta, sac un

sobre marrn y se lo pas al joven por encima de la mesa. Sigo sin entenderlo -coment Cheng, que se guard el sobre sin abrirlo-. Qu saca con esto? Qu hay que entender? repuso el japons, encogindose de hombros-. Ya te lo dije cuando nos vimos la primera vez. Vosotros queris protestar contra el apoyo que la Yu Corporation presta a los comunistas chinos. Y yo quiero patrocinaros. Cheng Peng Fei record su

nico encuentro anterior: el japons -segua sin conocer su nombrehaba localizado a Cheng cuando su nombre apareci en la prensa despus de la primera manifestacin en la nueva plaza de Hope Street. Pero creo que deberais ser menos corteses. Comprendes lo que quiero decir? Armad un poco ms de jaleo, joder. Tirad unas cuantas piedras, o algo as. Poneos duros. Al fin y al cabo, se trata de una buena causa.

Cheng quiso decirle que haba tirado una fruta podrida a un coche que entraba en el aparcamiento de la Parrilla, pero pens que al japons le parecera ridculo. Qu era una fruta comparada con una piedra? En cambio, dijo: Lo cree de verdad? Que es una buena causa? El japons adopt una expresin perpleja. Por qu hara esto, si no? Eso, por qu lo hara? Lleg el camarero y Cheng

pidi: Una Tsingtao. No vas a comer? pregunt el japons. Cheng sacudi la cabeza. Lstima. Todo est muy bueno. Cuando se march el camarero, Cheng dijo: Quiere que le diga lo que pienso? El japons se llev a la boca un trozo de pescado con el tenedor y mir a Cheng a los ojos. Di lo que quieras. A diferencia

de la Repblica Popular China, ste es un pas libre. Me parece que usted y sus jefes son competidores de la Yu Corporation y quieren fastidiarlos como sea. Apuesto a que tambin se dedican a la electrnica y los ordenadores. Competidores, eh? Ustedes, los japoneses, tienen un dicho, verdad? Los negocios son como una guerra. Por eso quieren que haya manifestaciones frente a su nuevo edificio? Aunque

no veo cmo va a afectar eso al gran mundo empresarial. Es una teora interesante -ri el japons, limpindose los labios con la servilleta-. Tienes imaginacin. Y eso es bueno. As que utilzala. Piensa en el modo de hacer que vuestra protesta llame un poco ms la atencin. Se puso en pie sin dejar de sonrer y, soltando un puado de dlares sobre la mesa, aadi-: Ah, una cosa ms. Si te detienen por algo, t no me has visto nunca. Ni que decir tiene que

me disgustara mucho que hablaras de esto con alguien. Est claro? Cheng asinti con aire de indiferencia. Pero cuando el japons se march, se dio cuenta de que tena miedo. Mitch se haba instalado un despacho provisional en la planta veinticinco, en una parte casi terminada del edificio que pronto se convertira en los lujosos aposentos privados y semiprivados de los directivos de la Yu Corporation. La mayora de las habitaciones

tenan altas puertas de madera negra lacada con marcos de aluminio plateado que recordaban el logotipo de la empresa. Algunas habitaciones ya tenan moqueta gris claro, en contraste con la de los pasillos, de un gris ms oscuro-, donde se notaban las pisadas de los descuidados electricistas, enyesadores y carpinteros que seguan trabajando por all. Ahora que la obra estaba casi concluida, en el edificio reinaba un ambiente de abandono. Mitch lo

encontraba inquietante, sobre todo de noche, cuando no haba nadie por la calle y las dimensiones de la Parrilla, como un moderno barco fantasma, parecan resaltar la ausencia de ocupantes humanos. Era extrao, pensaba, que en los libros y las pelculas se recurriese al miedo de la gente a estar sola en un edificio viejo, cuando los nuevos tambin podan dar escalofros. La Parrilla no era una excepcin. Incluso a pleno da, un sbito rumor del aire acondicionado, un

murmullo en alguna tubera o un crujido al dilatarse o contraerse la madera nueva, le pona a Mitch los pelos de punta. Se senta como el nico tripulante de una inmensa nave espacial destinada a cumplir una misin de cinco aos por el espacio sideral. Como Keir Dullea en 2001, una odisea del espacio o Bruce Dern en Naves misteriosas. De vez en cuando se senta inclinado a tomarse en serio el feng shui de Jenny Bao, tal como finga cuando estaba con ella; a lo mejor

era verdad que, para bien o para mal, los edificios posean cierta energa espiritual. De manera ms racional, se preguntaba si su estado de nimo no tendra algo que ver con los medios para observar de qu estaba dotado el ordenador: quiz slo fuera la impresin de sentirse vigilado por la mquina. Pese a todo, a Mitch le gustaba estar solo en la Parrilla. La paz y tranquilidad le daban ocasin de pensar en su futuro. Un futuro que inclua a Jenny Bao, pero no a Ray

Richardson y Asociados. Estaba harto de ser el coordinador tcnico de Ray Richardson. Quera volver a ser, pura y simplemente, un arquitecto. Deseaba proyectar una casa, un colegio, o quiz una biblioteca. Nada espectacular, nada complicado, slo edificios bonitos que a la gente le gustase contemplar y habitar. Una cosa estaba clara. Ya tena bastante de edificios inteligentes. Haba demasiadas cosas que organizar. Mientras recorra los pisos con

el porttil enfundado en una ergonmica bolsa de transporte, vio pocas muestras de actividad: un fontanero solitario que haca conexiones en uno de los mdulos automticos de un bao de los directivos, prefabricados como la mayora de los componentes y sistemas de la Parrilla por la Toto Company del Japn; un tcnico de telecomunicaciones que instalaba el ltimo videfono, un sistema de paquetes integrados con identificacin de llamada y detector

de mentiras. Mitch se senta medianamente satisfecho de los avances realizados, aun cuando no vea cmo poda el cliente tomar posesin en un plazo inferior a seis semanas. Faltaban bastantes cosas que acabar en muchos pisos, y otros que ya tenan que estar terminados mostraban el deterioro que inevitablemente resulta de los trabajos prolongados. Aunque en conjunto estaba contento de la calidad general del trabajo, saba

que, por mucho que se esforzaran todos, Ray Richardson se las arreglara para sacar faltas a cualquier cosa. Siempre lo haca. Para Mitch, aqulla era una de las fundamentales diferencias entre Richardson y l, lo que probablemente explicaba por qu Richardson haba llegado a donde estaba: era de los que aspiraban a la perfeccin, mientras l pensaba que la arquitectura y los edificios ofrecan un perfecto microcosmos de un universo donde el orden

siempre exista, en precarias condiciones, al borde del caos. En aquel momento lo que ms le interesaba era el caos y la complejidad: cuanto ms complejo fuese el sistema, ms se acercaba uno al caos. se era uno de los aspectos que ms le inquietaban del concepto mismo de edificio inteligente. Trat de hablar de eso con Ray Richardson relacionndolo con la Parrilla, pero Ray no le entendi bien. Pues claro que el edificio es

complejo, Mitch -le haba dicho-. De qu cojones se trata, si no? No me refiero a eso. Quiero decir que cuanto ms complejo es un sistema, ms posibilidades hay de que algo salga mal. Pero qu dices, Mitch? Que te preocupa este grado de tecnologa? Es eso? Vamos, colega, despierta y tmate un caf. Estamos hablando de un edificio de oficinas, no del sistema de alerta del Pentgono. Sigue con el programa, vale?

Fin de la conversacin. Cuando Aidan Kenny le telefone al acabar la jornada para decirle que bajara enseguida a la cuarta planta, no esperaba que sus preocupaciones de unas horas antes se vieran en cierto modo justificadas. El centro informtico del cuarto piso no se pareca a ningn otro que Mitch hubiese visto antes. Se llegaba a l por una pasarela de cristal verduzco iluminada desde abajo y suavemente arqueada, como

si cruzara un arroyuelo en vez de los innumerables cables elctricos que tan celosamente ocultaba. La puerta de doble altura era de cristal de Bohemia, slo maculado por un cartel que adverta de que la sala estaba protegida con un sistema contra incendios Halon 1301. Tras ella se vea una enorme sala sin ventanas, con una moqueta especial antiesttica y una iluminacin en el suelo que recordaba las luces de salida de un avin de lneas areas. Dominando

la estancia, en un crculo cerrado que a Mitch le haca pensar en Stonehenge, estaban los cinco monolitos de pulido aluminio que constituan el superordenador Yu-5. Cada una de las consolas plateadas meda dos metros y medio de altura, un metro veinte de ancho y setenta centmetros de fondo. En realidad, el superordenador Yu-5 se compona de varios centenares de ordenadores que trabajaban conjuntamente dentro de un Sistema de Tratamiento Paralelo Masivo.

Mientras la mayora de los ordenadores trabajaban en serie, ejecutando los necesarios pasos de una secuencia sobre una sola unidad central, la ventaja de un STPM consista en que la misma secuencia poda dividirse y llevarse a cabo de forma simultnea, en menos tiempo que con un solo procesador rpido. Pero las operaciones de gestin del complejo edificio slo consuman una pequea parte de la inmensa capacidad del ordenador. La mayora de sus funciones se

empleaba para el trabajo del Grupo de Informtica Tcnica de la Yu Corporation, dedicado a un tratamiento de datos numricos a gran escala con objeto de encontrar un lenguaje informtico universal; un lenguaje que no slo sera capaz de entender programas escritos en otros lenguajes informticos, sino que al mismo tiempo estara en condiciones de ocuparse de manipulaciones matemticas y tratamiento de datos comerciales. Ese proyecto, el NOAM, as como

otros an ms secretos -Aidan Kenny sospechaba que la Yu Corporation tambin llevaba a cabo complejas investigaciones sobre programas de vida artificial-, haba requerido la presencia de dos empleados de la Yu que supervisaban el trabajo de Kenny en la instalacin de los sistemas de gestin del edificio. En el primer crculo se inscriba otro ms pequeo que inclua cinco terminales con pantallas planas de 28 pulgadas.

Frente a tres de ellas se sentaban Bob Beech, Hideki Yojo y Aidan Kenny, mientras un nio, seguramente el hijo de Aidan, estaba delante de otro, absorto en un juego informtico que se reflejaba en los gruesos cristales de sus gafas sin montura. Qu tal, Mitch? sonri Beech-. Dnde te has metido? Por qu ser -pregunt Mitchque siempre que veo trabajar a los programadores parece que estn en la pausa del caf?

Ah, s? repuso Yojo-. Pues hay que tener muchas cosas en la cabeza, hombre. Como en el rugby, sabes? Tenemos que pasar buena parte del tiempo haciendo una mele para comentar todas las jugadas posibles. Me siento halagado de que queris incluirme en vuestras deliberaciones sobre la lnea de banda, entrenador. Todava no sabes lo que queremos preguntarte -dijo alegremente Beech.

Me parece que hay un problema -dijo Mitch, sonriendo con recelo. S, eso es -confirm Beech-. A lo mejor puedes ayudarnos a resolverlo. Necesitamos un poco de coordinacin tcnica. Es mi trabajo. Pero primero tienes que tomar una especie de decisin administrativa, Mitch. Es algo referente a Abraham. Abraham, s -repiti Yojo- A quin se le ocurri la estupidez de

ponerle ese nombre? Cheech y Chong: como los protagonistas de aquella pelcula sobre la marihuana de los primeros setenta, tenan un aire indolente, gruesos bigotes a lo Wyatt Earp y una mirada enfermiza, levemente vidriosa. Pero, como en el caso de Aidan Kenny, esa impresin provena de su continuo trabajo frente a la pantalla y no de la aficin a fumar droga. Mitch estaba seguro de eso. Cada vez que uno iba al lavabo en la Parrilla, el

ordenador le analizaba la orina por si contena rastros de droga. La Yu Corporation se tomaba muy en serio la medicina preventiva. Gracias por bajar, Mitch, te lo agradezco -dijo Aidan Kenny, carraspeando y frotndose nerviosamente los labios-. Ojal tuviera un cigarrillo, joder! En la sala de informtica est prohibido fumar -dijo la educada voz inglesa del ordenador. Cierra el pico, gilipollas! solt Yojo.

S, gracias, Abraham -dijo Kenny-. Dime algo que no sepa. Sintate aqu, Mitch, te voy a poner al corriente. Eh, Hideki, podras hablar mejor delante de mi hijo, colega? No faltaba ms, joder! Vaya, lo siento! Mitch se sent frente al terminal libre y mir la imagen que se mova en la pantalla: pareca un enorme copo de nieve coloreado, y creca continuamente. Qu es eso? pregunt,

momentneamente fascinado. Ah -dijo Yojo-, eso no es ms que un salvapantallas. Hace que no se queme el tubo del monitor. Es bonito. Verdad que s? Un autmata celular. Damos al ordenador una figura de base y unas normas de desarrollo y del resto se encarga l. Venga, tcalo. Mitch toc la pantalla con el dedo y, como un verdadero copo de nieve, el autmata celular se fundi rpidamente. Centos de lneas de

datos empezaron a evolucionar frente a sus ojos. Ah tienes el problema anunci Beech. Y es gordo -aadi Yojo. Una apagada explosin eman de la pantalla de Michael y, furioso, el nio dio un manotazo al brazo de la silla. Cojones! grit, y luego-: Joder, joder, joder! Hideki Yojo lanz una mirada a Kenny y dijo: No creo que tenga muchos

tacos que ensearle a tu hijo, Aid. No digas palabrotas, hijo. Si te vuelvo a or un taco, puedes ir preparndote, con cumpleaos o sin l. Est claro? S, pap. Y ponte los cascos, por favor. Bueno -aadi Kenny, dirigindose a Mitch-. Es un sistema autorreproductor, vale? Mitch asinti, indeciso. Un programa autorreproductor, multifuncional, que prev con plena independencia las necesidades del

edificio y la futura gestin comercial. Un sistema basado en la lgica difusa que utiliza una red nerviosa para mejorar sus prestaciones mediante el aprendizaje. Despus de que la Yu Corporation ocupe el edificio durante cierto tiempo, el viejo Abraham habr aprendido todo lo que haya que saber sobre la forma de trabajar de la empresa. Absolutamente todo, desde el plan de utilizacin de las oficinas hasta el modo en que la empresa piensa

desarrollarse. Por ejemplo, utilizando la red electrnica de abonados, podr estudiar el mercado inmobiliario local para comunicarles las oportunidades que existan en un sector determinado. Ah, s? dijo Mitch-. A lo mejor me puede encontrar casa. Aidan Kenny esboz una leve sonrisa. Mitch se disculp y, recostndose en el respaldo de la silla, adopt una expresin ms seria. Al cabo de un tiempo, la

versin 3.0 escribe la versin 3.1. O, si lo prefieres, Abraham engendra la siguiente generacin del programa: Isaac. Quin podra hacerlo mejor? Esa versin mejorada de Abraham, Isaac, es an ms capaz de gestionar las futuras necesidades de expansin de la Yu Corporation. A partir de entonces, ya con Isaac funcionando a un nivel superior de capacidad, y una vez cumplidos sus deberes paternos, Abraham se queda estril y primero reduce su actividad a un simple

servicio de mantenimiento para luego desactivarse totalmente cuando Isaac engendre la siguiente generacin del programa, o cuando la versin 3.1 escriba la versin 3.2, si lo prefieres. Mitch cruz las manos y asinti con aire paciente. Todo eso ya lo s -repuso Mitch-. Quieres ir al grano, por favor? Muy bien. Entonces, el caso es que parece Parece? terci Beech-.

Nada de parece, to. La puetera realidad. Resulta que Abraham ya ha iniciado su propio programa de autorreproduccin. Lo que significa Lo que significa -le interrumpi Mitch- que tiene en cuenta un nivel de ocupacin absolutamente insignificante. Es decir, nosotros. No la Yu Corporation, como debera ser. Te dije que Mitch lo entendera -le dijo Beech a Yojo.

Eso es, exactamente -confirm Kenny-. O sea que, si nicamente nos tiene en cuenta a nosotros y a un puetero grupo de obreros, no tiene sentido que Abraham evolucione a un nivel superior de capacidad y engendre a Isaac. Pero eso es lo que ha pasado? inquiri Mitch-. Que ya existe Isaac? Aidan asinti con aire afligido. Y qu dice Abraham de todo esto? pregunt Mitch. No lo preguntars en serio,

verdad? dijo Beech. No s. Mitch se encogi de hombros-. T dirs. Bob Beech sonri y, extendiendo el pulgar y el ndice, se atus las guas del impresionante bigote. Mira, somos los mejores, pero an estamos en el siglo XX, Mitch. Para explicar algo primero hay que entenderlo. No si la pregunta se formula del modo adecuado -arguy Mitch. S, buena idea -observ

Hideki Yojo-. Si hubisemos llegado a un nivel tan alto de perfeccin. A pesar de nuestros progresos, slo hemos conseguido superar la vieja lgica binaria de verdadero o falso, comprendes? La lgica difusa abarca la lgica binaria, pero permite la hiptesis de que algo forme parte de dos conjuntos diferentes. De modo que algo puede ser en parte verdadero o en parte falso. Eso es. O del todo verdadero, en determinadas condiciones.

He ledo algo sobre eso -dijo Mitch-. No se habl acerca de la forma en que un ordenador debera definir a los pinginos? Ah, eso. Beech asinti, con aire de fastidio-. S, un ordenador convencional sabe que los pjaros vuelan. Pero si se le dice que los pinginos no vuelan, insiste en que un pingino no es un ave. Los ordenadores programados con lgica difusa soslayan esa dificultad reconociendo que no todos los pjaros vuelan, aunque s

la mayora. Y, de modo semejante -terci Aidan-, en lo que se refiere al control de los sistemas de gestin, el controlador difuso, Abraham, en este caso, permite cierta interpolacin entre los tipos de datos suministrados por los sensores. Escuchad un momento intervino Yojo-. Podemos dejar de utilizar la palabra difuso y emplear el trmino adecuado, por favor? Me pone enfermo. Estamos

hablando de un ordenador adaptable analgico, Mitch, algo que funciona como un cerebro humano. Es decir, tiende a la adaptacin antes que a la precisin y utiliza valores relativos en vez de absolutos. Vale? Mirad, chicos -intervino Kenny-, lo que tenemos que discutir Tiene que haber pasado algo con la desdifusificacin continu Beech, que, al ver la mueca de fastidio e irritacin de

Yojo, le hizo un gesto obsceno con el dedo-. Una especie de fallo en la salida de la informacin difusa, que se ha transmitido como valor nico Pero qu capullo! y y ese valor debe de haber distorsionado la interpretacin que ha hecho Abraham de la salida de informacin difusa. Lo que tenemos que discutir realmente -insisti Kenny, alzando la voz- es qu coo vamos a hacer

ahora. Amn, hermano -apostill Yojo. Parecan esperar que Mitch sugiriese algo. No s -dijo, encogindose de hombros-. Vosotros sois los ingenieros. Yo slo soy el arquitecto. Qu proponis? Bueno, es que, hagamos lo que hagamos, siempre habr riesgos advirti Kenny. A qu clase de riesgos te refieres?

Riesgos caros -aclar Yojo con una risita. Nunca hemos desconectado un sistema autorreproductor -explic Beech-. No sabemos qu puede pasar exactamente. El caso es, Mitch -intervino Kenny-, que todava no hemos confiado el control total del edificio a Abraham. De manera que, en cierto modo, no podemos comprobar adecuadamente todos los sistemas de gestin hasta que desconectemos a su progenie; es

decir, a Isaac. Si dependiera de m -dijo Beech-, dejara las cosas tal como estn durante un tiempo para ver lo que pasa. Sera interesante. Es decir, que sera importante no slo para los sistemas de gestin de vuestro edificio, sino tambin para el futuro del Yu-5. El problema que plantea esa posibilidad -objet Yojo- es que corremos el riesgo de que Abraham se quede estril. Y cuanto ms tiempo tardemos en desconectarlo,

ms peligro habr. Por otro lado -arguy Beech-, si desconectamos a Isaac correremos el riesgo de que Abraham no pueda engendrar otro programa. A menos que se reconstruya todo el sistema desde el principio. Y pretendis que decida yo? dijo Mitch. S, supongo que s. Vamos, chicos, que no soy el rey Salomn! Partir la criatura en dos! ri

Yojo-. Qu buena idea! Pues esperbamos que nos ayudaras a decidir -corrobor Kenny. Pero y si tomo una decisin equivocada? Kenny se encogi de hombros. Lo que quisiera saber es cunto. Cul sera el coste de tomar una decisin equivocada. Cuarenta millones de dlares dijo Yojo. S, pinsalo despacio, to -le aconsej Beech.

Venga -protest Mitch-, no lo diris en serio! No puedo decidir una cosa as. Coordinacin tcnica, Mitch le record Aidan Kenny-. Eso es lo que nos hace falta. Un poco de coordinacin. Directrices de los que mandan. Mitch se puso en pie y se situ a espaldas del hijo de Kenny. El nio segua con el juego, indiferente a la discusin que se desarrollaba en torno a l, con los ojos miopes pegados a la enorme pantalla y

moviendo de un lado para otro el joystick analgico. Mitch contempl un momento el juego, tratando de adivinar su sentido. Era difcil entender bien lo que pasaba. Pareca consistir en que Michael dirigiese a un comando espacial armado hasta los dientes a travs de una ciudad subterrnea. De cuando en cuando una interminable variedad de criaturas de horrible aspecto aparecan por una puerta, salan del ascensor o caan por un agujero del techo con intencin de

matar al protagonista. En ese momento estallaba un feroz tiroteo. Mitch miraba el pulgar de Michael, que pulsaba furiosamente un botn en la parte superior del joystick, para activar un lanzallamas de flujo continuo en forma de sierra mecnica que despanzurraba a las criaturas a medida que iban apareciendo y esparca sus restos por todos los rincones de la pantalla. Los dibujos eran soberbios, pens Mitch. Las heridas causadas a las criaturas eran de un

realismo extremo. Incluso demasiado realistas para su gusto: grandes fragmentos de intestinos se proyectaban contra la pantalla y luego desaparecan lentamente dejando anchos rastros de sangre. Cogi la caja que contena el CDROM y ley el ttulo. El juego se llamaba Fuga de la fortaleza. Haba otros juegos igualmente violentos en una bolsa que el chico tena a los pies. Juicio final II. En el ltimo momento. Intruso. En total, valdran doscientos o

trescientos dlares. Mitch se pregunt si seran adecuados para un nio de la edad de Michael. Se volvi. Probablemente, no era asunto suyo. Sacudi la cabeza, pensando si el juego que se traa entre manos con sus colegas era en realidad tan diferente. Desde luego, Alison no lo habra credo as: pensaba que los edificios inteligentes eran intrnsecamente absurdos. Qu era lo que deca? Cuanto mayores son los chicos, ms grandes son sus

juguetes. En aquel momento, al mirar a los tres expertos informticos, pens que quiz tuviera razn. Muy bien, escuchad -dijo al fin-. Mi decisin es la siguiente. Sois los pueteros especialistas, no? Pues decidid vosotros. Sometedlo a votacin, o algo as. No dispongo de suficiente informacin sobre el tema. Subray estas palabras asintiendo vigorosamente con la cabeza-. sa es mi decisin. Votad. Qu os

parece? Votamos sobre si lo sometemos a votacin? pregunt Yojo-. A m me parece muy bien. Aid? A votos. Kenny se encogi de hombros-. Vale. Bob? Supongo que s. Entonces, arreglado -concluy Mitch-. Vamos a ver. La mocin es que se desconecte el SAR. Yo digo que hay que desconectar a Isaac -dijo Kenny-.

Es la nica forma. Si no, tendramos un SGE absolutamente ridculo. Y yo voto no -se opuso Beech. El SGE slo supone una pequea parte de las funciones de Abraham. Y hasta ahora nunca liemos desconectado un sistema autorreproductor. No sabemos cmo reaccionarn los sensores de observacin de Abraham. Me parece que lo que propones va contra las leyes del universo. Las leyes del universo? ri

Yojo-. Joder! Eso es un poco fuerte, no te parece? Quin te crees que eres? Arthur C. Clarke o alguien as? Pero qu coo te pasa, Beech? Siempre con la mierda esa de Dios jugando a los dados. Sacudi la cabeza-. Yo voto que matemos al hijo de puta. La evolucin debe satisfacer al creador, no a la mquina. Mir a Beech y aadi-: Lo ves? No eres el nico que sabe decir cosas importantes. Se desconecta el SAR -

sentenci Mitch-. Mocin aprobada. Aidan Kenny suspir hondo. Es un error, hombre! dijo Beech meneando la cabeza. Hemos votado -replic Yojo en tono despectivo. Vale -dijo Mitch, sin dirigirse a nadie en particular-. Manos a la obra. Eh, escuchad al Gary Gilmore ese -dijo Beech-. En todo caso, no contis conmigo para el raspado. Soy antiabortista.

Deja ya de decir chorradas refunfu Yojo-. Me ests dando dolor de cabeza. Es slo TPH -repuso Beech-. Tensin Pre-Homicida. Y, adems, siempre tienes dolor de cabeza. Es que ya no me quieres? No debera haberme casado contigo. Lanz a su colega una casete informtica-. Es esto lo que ests buscando, criminal asqueroso, pedazo de cabrn? Aid, este to se lo est tomando a pecho. Muy a pecho.

Vamos, Bob -terci Kenny-. Hemos votado. Es una decisin democrtica. Debo someterme a la decisin de la mayora. Pero no tengo por qu alegrarme. Eso es la democracia, no? Yojo se dirigi a uno de los monolitos metlicos del crculo exterior e introdujo la casete en uno de los lectores. Democracia? replic-. Qu sabes t de eso? Eres republicano. Crees que libertad de

expresin significa libertad para no decir ni hacer nada. Qu hay en esa cinta? pregunt apresuradamente Mitch. PEPE -contest Yojo con toda naturalidad-. Programa Especfico Predatorio de la Especie. Para desmantelar la progenie ilegtima. Se pas el ndice por la garganta-. Corta el cuello del pequeo hijo de puta. Dirigindose a Beech con una sonrisa lobuna, aadi-: Tranquilo, Beech. Es muy suave. Isaac no se enterar de nada.

Volviendo a su asiento, dio una palmada al monitor para disolver el salvapantallas. A lo mejor se me quita el puetero dolor de cabeza con un pequeo infanticidio. Mitch dio un respingo al recordar el aborto de su mujer. Esas jaquecas son gajes del oficio -opin Kenny-. A m tambin me daban. Mirando a la pantalla todo el da. La tensin en el cuello, sa es la causa. Deberas ir al quinesioterapeuta.

Lo que tiene no es dolor de cabeza -solt Beech-. Es su mala conciencia, que le est jodiendo. Abraham, ejecuta el programa PEPE -orden Yojo-. Crees que con eso se quita, Aid? A m se me quit. Podra enumerarte una serie Qu raro -dijo Yojo-. Un RENEG. Abraham, reconoce, por favor. Qu es un RENEG? pregunt Mitch. Reconocimiento negativo -

explic Kenny-. El programa no funciona. A lo mejor tenas que haberle preguntado a Abraham si quera votar -rezong Beech. Vaya, qu cosa tan cabreante! se quej Kenny-. Prueba otra vez, Hideki. Abraham, quieres hacer el favor de ejecutar el programa PEPE? repiti Yojo. De pronto, los cuatro dieron un salto ante el aterrador alarido que invadi la sala de informtica.

Reson durante unos momentos como el grito de un animal feroz en el estertor de la agona. Aidan Kenny se puso plido. Beech y Yojo intercambiaron miradas de espanto. Mitch sinti un escalofro al notar que el sonido proceda de una de las estructuras metlicas del Yu-5. Qu coo ha sido eso? pregunt. Joder! jade Yojo-. Pareca el cabrn de Godzilla! Uau! la exclamacin de

Michael Kenny sorprendi a todos-. Ha sido verdaderamente espantoso! Michael! grit su padre-. Cre haberte dicho que te pusieras los cascos! Me los puse. Los tengo. Pero el nio se encogi de hombros- no s lo que ha pasado, pap. Bueno, a lo mejor s. Cuando mat al Demonio Paralelo supongo creo que me dej llevar por el entusiasmo y desenchuf el cable de los cascos. Y a lo mejor tena el

volumen un poco alto. El juego del nio -dijo Beech-. El sonido sali por los altavoces principales. Mike! Nos has dado un susto de muerte! Vaya, pap, lo siento. Hideki Yojo vio el lado cmico del incidente y se ech a rer. Este hijo tuyo, Aidan, es todo un carcter. Ejecutando el programa predatorio -anunci la agradable voz inglesa del ordenador-. Tiempo

estimado de ejecucin, 36 minutos y 42 segundos. Eso ya est mejor -dijo Yojo-. Creamos que te habamos perdido, Abraham. Comprueba todos los sistemas, por favor. Comprobando todos los sistemas -dijo la voz. Ya que ests en eso, comprueba tambin mi puetero corazn -dijo Beech-. Creo que se me ha atascado en la garganta. Me daba saltos como una jodida rana. Yojo, Beech y Kenny volvieron

a sentarse y observaron atentamente sus pantallas. Y por hoy basta de juegos con el ordenador, Mike -mascull Kenny. Venga, pap! Ni venga ni nada. Te he dicho que lo dejes, vale, hijo? El nio se levant y, con los dientes apretados, empez a dar vueltas por la sala dando puetazos a algn culpable imaginario. Mirad esto -dijo Yojo-. Poca energa Alimentacin de reserva.

Qu os parece, eh? El generador de seguridad se ha puesto un momento en lnea. Ya lo creo, coo! repuso Kenny que, mirando a su hijo con el ceo fruncido, aadi-: Y ah tenemos la razn. Sintate, hijo, me pones nervioso. El nio sigui deambulando. Mitch se inclin sobre el hombro de Kenny y ley lo que estaba escrito en la pantalla: Por eso hubo un retraso en la ejecucin de vuestro asqueroso

programa predatorio -dijo Beech. Quiz deberamos desconectar todo el sistema, por si acaso sugiri Kenny. Alz la vista de nuevo. Y esta vez grit-: Sintate, Mike, maldita ser! El nio frunci el ceo y se sent de golpe en su silla. Para qu? dijo YojoAbraham ha compensado la falta de suministro, exactamente como deba hacer. No podra dar mejor prueba de su eficiencia. El sistema funciona perfectamente, hombre.

Supongo que tienes razn convino Kenny-. A Abraham no le pasa nada. Mira esto, quieres? Mitch mir la pantalla de Kenny y vio aparecer la imagen de un pequeo paraguas en el extremo superior derecho. Poco a poco, el paraguas se fue abriendo. Qu significa eso? pregunt. Qu quieres que signifique? repuso Kenny-. Que fuera est lloviendo. Eso es lo que significa. Libro segundo

Pretendemos crear una arquitectura clara y orgnica cuya lgica interna sea radiante y sin adornos, sin trucos ni trazados engaosos; queremos una arquitectura adaptada a nuestro mundo de mquinas, radios y coches veloces Walter Gropius Da. Intervalo de luz entre una noche y la siguiente. 1) 4.30 h. 1 jugador humano. Limpieza y desinfeccin de los 180 servicios del edificio de la Yu

Corp. Sensores acsticos de vibracin y paransmicos para comprobar que el servicio no est ocupado. Asegurarse bien de activar sistema de alarma individual para avisar a los jugadores humanos que estn en los aseos. Cinco minutos para salir antes de limpiar los servicios. Cerrar puertas hermticamente para que los productos de limpieza no se filtren al pasillo. Preocupacin esencial por la salud. Seguidamente rociar bao con solucin amoniacal

a alta temperatura para eliminar todos los microorganismos unicelulares en forma de bastoncillos que son el corolario de slidos y lquidos animales y vegetales en descomposicin encontrados en los servicios despus de su utilizacin por jugador humano. Acabar con mierda. Una vez eliminados todos los organismos en el aseo, elevar presin en interior de cada mdulo. Asegurarse de que todos los productos de limpieza y detritus se

han expulsado antes de secar aseo con aire caliente y aromatizar ambiente con agradable olor sinttico de Pelargonium odaratissimum. Relucilimpio. RED NERVIOSA. A escala de circuito bsico, tienen mucho en comn con bacterias por su ciclo vital y capacidades de crecimiento, reproduccin, adaptacin y evolucin. Ver literatura disponible, en particular listado de Encyclopaedia Britannica, Disc Vol. 22, escrito por jugador humano

Sagan, Carl, catedrtico. No hay una definicin de la vida aceptada por todos. En realidad, cada especialidad biolgica tiene una tendencia claramente discernible para definir la vida segn sus propias concepciones [] El hombre tiende a establecer sus definiciones en los trminos que le resultan familiares. Pero las verdades fundamentales pueden no ser familiares. Conclusin: no existe definicin reconocida de la vida que excluya el ordenador ni la

bacteria. 2) 5 h. 1 jugador humano. Actualizacin tiempo y trfico. Anoche viento de Santa Ana hizo cerrar todos los accesos a Santa Mnica a causa de escombros desprendidos por carreteras desfiladero. Anemmetro digital tejado registra velocidad viento hasta 45 kilmetros hora. Antena 2,4 metros resiste hasta 37 nudos. Adaptable analgico sugiere doble control para que parablica de tejado permanezca alineada

justamente con azimut de rbita geosincrnica de SinoSat de Repblica Popular China, satlite donde, gracias a sus divisas fuertes, la Yu Corp tiene radiofaro de respuesta propio. 3) 5.25 h. 1 jugador humano. Amanecer sobre sierra San Bernardino. Previsiones meteorolgicas: da ms clido, tranquilo y agradable. Seguir curso del sol naciente: mover paneles solares de tejado que alimentan generador de emergencia y doble

juego de espejos solares, interno y externo, para concentrar mxima luz en suelo atrio. Calor adicional en circuitos impresos. Permitir ligera sobretensin. RED NERVIOSA. La cantidad de energa electromagntica que cae a la tierra a lo largo de un ao es 4 x 1018 julios. El consumo total de energa anual de habitantes de la tierra es de 3 x 1014 julios. Desperdicio de importante fuente de energa. 4) 6.30 h. 1 jugador humano.

rbol dicotiledneo. Hojas espesas, coriceas, perennes, crecen mejor cerca del calor de vidriera tejado. Cuidado y mantenimiento del rbol: regar races poco profundas con un caldo acuoso de nutrientes esenciales equivalente a un nivel de precipitacin de 250 cm por ao. rbol se ocupa de sus propios ecosistemas; lianas vivas que crecen a todo lo largo del tronco de noventa metros y otras epfitas como orqudeas en flor y helechos.

Control antiinsectos con plaguicidas, esp. hormigas del gn. Trachymyrmex, con insecticida dispersante fijado al tronco y bioerradicacin. Crece bien. RED NERVIOSA. Informe anual de Corp. describe rbol empez a vivir como habitante meseta de diabasa brasilea. Smbolo del compromiso de la Yu Corporation para contribuir a la conservacin del ozono en una de las ciudades ms notoriamente contaminadas del mundo.

Importante: conservar ozono. Pero hacer tambin compatible con: 5) 6.45 h. 1 jugador humano. Mantenimiento de la piscina. Utilizar producto desinfectante perjudicial para ozono y mortal para organismos en agua de piscina. Situada en gimnasio, planta baja. Asegurarse de que agua no nutriente est en condiciones seguras para bao jugadores humanos mediante instalacin de dosificacin semiautomtica. Mantener adecuado nivel de concentracin de

desinfectante en agua. Garantizar otros parmetros de calidad, en particular pH (a niveles ms bajos de pH, mayor acidez en agua, mayor erosin de esmalte dental humano), mantener niveles adecuados de desinfectante para obtener resultados eficaces. Contaminacin piscina en gran parte eliminada por accin ozono, por tanto fcil mantener residuo mnimo de cloro libre. Seguro que el agua es inocua? Instalacin de filtrado y saneamiento: descubierto que

bomba se puso en marcha con vlvula de salida cerrada, con resultado de mayor consumo de energa motor elctrico y agua hirviendo dentro de bomba. Causa probable: error jugador humano. Mecnico olvid abrir vlvula. Rectificar. Hacer apta bao. RED NERVIOSA. Almacenar informacin. 6) 8.30 h. 12 jugadores humanos. Temperatura exterior, 21,3 centgrados. Llamar conexin canal previsiones meteorolgicas

para actualizar terminales interiores con ltimos datos tiempo y trfico. Realizar estimacin libre de situacin aire acondicionado en interior estructura edificio, con arreglo a memoria asociada. Conclusin: temperatura atmosfrica exterior en probable aumento, conectar entonces aire acondicionado y reducir tres grados temperatura interior. Simultneamente perfumar automticamente interior con brisa marina a base de bromo.

Simultneamente llenar mquinas caf en atrio y planta diecisiete donde ya trabajan obreros, con agua hirviendo. Caliente. Arbigo. Bien/bueno. 7) 9.45 h. 40 jugadores humanos. Recomenzar limpieza 1.120 ventanas edificio con cabezal de lavado Mannesmann y solucin no inica surfactante compuesta de zumo de agrios californianos. Elevacin posterior. Seccin 3. Eliminar todo residuo de contaminantes primarios

(hidrocarburos, vapor de agua, monxido de carbono, bixido de azufre, componentes orgnicos y partculas cidas de nitratos y sulfatos), especialmente cerca de capa de inversin atmsf. en suelo. Relucilimpio. En un cuarto de los stanos de la Parrilla, Allen Grabel se arrastr hacia la botella de vodka. Estaba vaca. Tendra que salir a buscar un bar o una tienda de bebidas alcohlicas. Mir el reloj. Las once. Del da o de la noche? No

tena mucha importancia. En cualquier caso habra sitios abiertos. Pero era ms fcil salir y entrar de noche, cuando no haba nadie. Se senta dbil, de modo que se alegr de estar ya vestido. Al menos se evitara el esfuerzo de ponerse la ropa. Mir la pequea habitacin. Para qu servira? l deba saberlo. Haba dibujado los planos. Una especie de almacn, quiz. Salvo que l era lo nico que haba. l y el catre de tijera. Al menos de

momento. Era una suerte haberse acordado de aquel sitio. Una suerte haber llevado un catre de tijera a la Parrilla dos meses antes, cuando se quedaba a trabajar dos o tres noches seguidas. Se puso en pie, respir hondo un par de veces y gir la llave. Tena la puerta cerrada por si alguien bajaba al stano. Aunque no era muy probable. Abri unos centmetros y atisb por el corredor. Nadie a la vista. Camin unos metros hacia los servicios de

caballeros. Orin, se lav la cara y trat de no mirar al vagabundo sin afeitar que haba visto en el espejo. Luego dej atrs los servicios de seoras, un cuarto con taquillas y el generador de emergencia. Sali al vestbulo de los ascensores y, sigilosamente, baj un tramo de escaleras hasta el garaje. Entonces vio que era de da. Entraba luz por la puerta levadiza; haba varios coches aparcados. Reconoci el Lexus de Mitch y el Cadillac Protector de Aidan Kenny.

Atraves el garaje y, agachndose a la altura de la ventanilla de un coche, habl dirigindose al micrfono instalado a la entrada. Allen Grabel -dijo, y retrocedi. Cuando la puerta se elev a un metro del suelo, se agach y sali a la rampa que rodeaba la plaza de Hope Street y segua hacia el centro. La entrada y salida del edificio se controlaba mediante un sistema de tratamiento y reconocimiento de

seales precodificadas, o SITRESP, para abreviar. Si el ordenador no reconoca la huella vocal, no se poda entrar en el edificio, ni usar el telfono, ni coger los ascensores, ni trabajar en un terminal informtico. Una vez dentro, todos quedaban registrados como ocupantes hasta que daban instrucciones al ordenador para que los dejara salir. Todos menos Grabel. Unas semanas antes, mientras limpiaba el sistema de un centenar

de errores diversos, Aidan Kenny observ que el ordenador continuaba dando Allen Grabel como ocupante incluso cuando ste no se encontraba en el edificio. Kenny le haba dado otra huella vocal para el SITRESP con el nombre de Allen Grabel Junior. Al ver que el primer nombre se resista a sus intentos de suprimirlo, Kenny dio instrucciones al ordenador para que no lo tuviera en cuenta en las futuras entradas y slo registrase Allen Grabel Junior.

En lo que se refera al ordenador, Allen Grabel era invisible. O casi. Grabel era consciente de que lo podan ver por el circuito cerrado de televisin, pero pensaba que nadie se habra molestado en comunicar a los guardas de seguridad que se haba despedido del estudio de Richardson. Ni en transmitir la informacin al ordenador. En la calle, Grabel se senta tan invisible como en la Parrilla. El edificio slo estaba a corta

distancia del Skid Row Park, en Fifth Street, al este de Broadway, una zona frecuentada por los vagabundos del barrio. Un asilo para pobres al aire libre. l era uno de tantos hombres sin afeitar, con una botella en una bolsa de papel marrn y lleno de resentimiento contra el mundo. 8) 11.35 h. 46 jugadores humanos. Sismgrafo, dividiendo digitalmente logaritmo de amplitud movimiento suelo por perodo de onda dominante hasta seis cifras

decimales, registra pequeo temblor de tierra de 1,876549 de la escala de Richter. Menos de 6. Movimiento tectnico insuficiente para activar el Sistema de Alarma Ssmica y poner en marcha el Compensador Central de Terremotos. Aislantes cimientos edificio garantiza que ocupantes humanos no tiemblen por temblor. 9) 12.15 h. 51 jugadores humanos. Entrega de un piano de cola Disklavier Yamaha. Conexin corriente suelo atrio. Verificar y

probar sensores y solenoides que permiten tocar piano en modo electromagntico. Dar primer recital piano. Proveer de armadura espiritual. Apreciar matemtica pura en sonatas de jugador humano Mozart (caracterizadas por el tres como medida del ritmo) y jugador humano Beethoven (ms rpidas, scherzos de tres tiempos, palabra italiana que significa broma) y tocar en estilo de jugadores humanos Mitsuko Uchida y Daniel Barenboim, respectivamente.

RED NERVIOSA. Cita jugador humano Schiller/arquitectura msica congelada. Incapacidad apreciar/comprender efecto esttico general de estructura edificio. No obstante, sugiere admirar simetra general igual que msica: como estructura matemtica. Saber peso exacto de cada elemento hexagonal de aluminio de los suelos, altura exacta de mstiles de acero cnicos (corregido de error 2 milmetros) de los que est suspendido el edificio, tolerancia de cada

elemento de revestimiento y longitud de cada megatirante lateral. Poesa del detalle y el conjunto. Reflexionar arquitectura interna. Bueno/bonito. Apreciar. 10) 14.02 h. 26 jugadores humanos. Cuando piano instalado y quitado recubrimiento plstico protector de suelo mrmol blanco, limpiar y sacar brillo con SAMLS, Sistema de Agente Micromotorizado de Limpieza Semiautnomo del atrio, alias SAM. Especificacin: un metro

veinte altura, mquina completa con ruedas, equipada con sensores infrarrojos para detectar obstculos a dos metros y videocmara para localizar polvo y residuos. Relucilimpio. 11) 15.11 h. 36 jugadores humanos. Activar incinerador residuos de baja contaminacin de conformidad con lo dispuesto en la Ley contra la contaminacin atmosfrica de California. Buena atmsfera. 12) 16.15 h. 18 jugadores

humanos. Oscurecer ventanas plantas superiores y aclarar vidrios niveles inferiores para admitir ms luz natural. Mantener vigilancia con TV circuito cerrado ( an no graba: CD espera instalacin: an sin fecha de entrega: informacin) de manifestantes humanos concentrados en plaza frente a entrada. 13) 18.43 h. 6 jugadores humanos. Manifestante roca puerta principal con aerosol pintura. Necesaria llave en forma de crneo

para abrir esa puerta. Alertar jugador humano/guarda jurado Sam Gleig -seguridad interna- para que pinte/limpie cristal. A las 19.13 h. informa incidente coche patrulla polica de New Parker Center. Registrado. RED NERVIOSA. Almacenar informacin. 14) 21.01 h. 4 jugadores humanos. Iniciar tarea principal independiente en vida de Abraham como MDI: mecanismo decodificador irresistible. Propsito: eludir sistemas control

acceso y penetrar en empresas y organizaciones especficas para robar datos. Esp. organizaciones y empresas rivales de Yu, o que sean clientes potenciales de productos Yu, como NASA y USAF. Conocer presupuestos y requisitos tcnicos da ventaja sobre competencia. Actualmente tentativa de infiltrar PLATFORM, red datos universal de cincuenta sistemas diferentes centrados en cuartel general de la Agencia Nacional de Seguridad de Fort Meade, Maryland. Utilizar

mecanismo SPI, Sistema Parasitario de Informacin. SPI es como un virus, salvo que no destruye datos, los copia. Introducido en ordenador objetivo en punto no sensible de interfaz, p. ej., empresa de servicios pblicos, SPI se disfraza de informacin inofensiva, p. ej., factura, eludiendo aplicaciones antivirus y antimanipulacin. Cuando localiza objetivo, SPI escribe programa propio para esquivar habitual secuencia acceso. Intenta capturar verdadero cdigo y

procedimiento de acceso como ejecutado por usuario legtimo y salva archivo para recuperacin posterior. Luego accede sistema objetivo. Si procedimiento de acceso resiste duplicacin, usa LEMON para anular mtodo de slo tres intentos que impide acceso no autorizado. LEMON: mtodo secreto de Yu Corp para comprimir datos a alta velocidad con el cual todo el fichero de nmeros/cdigos de acceso aleatorios puede incluirse en una

sola supercadena de datos. Saber es poder. RED NERVIOSA. Almacenar informacin. 15) 21.13 h. 4 jugadores humanos. Calentar agua para reproduccin jugador humano en hidromasaje de aposentos privados Presidente en planta 25. Conectar aire acon. para jugador humano/operador de sistema que se queda a trabajar hasta tarde en solitario en sala informtica. Mitch se dijo que su lugar

preferido para hacer el amor con Jenny era el hidromasaje de los aposentos del Presidente, en la planta veinticinco. No es que la casa de Jenny fuera mal sitio, pero a veces aquel edificio daba un sabor especial a sus encuentros ilcitos, como el alcohol en la poca de la ley seca, el amor saba mejor cuando estaba prohibido. Y el bao de mrmol negro del seor Yu era el ltimo grito del lujo. Record la fbrica de Vicenza donde haba elegido el mrmol y el

lluvioso fin de semana en Venecia que aquello le haba permitido pasar con Jenny. El mrmol era una cosa que no se poda comprar sin examinarlo atentamente, sobre todo a los italianos. Jenny sali del hidromasaje y empez a secarse frente al gran espejo que dominaba la estancia. Mitch se desliz bajo el agua y volvi a emerger. Sabes una cosa? dijo entonces-. Estaba pensando preguntarle al seor Yu si no le

importara dejarnos su apartamento de vez en cuando. De vez en cuando? repiti ella, adoptando una postura provocativa, de chica Playmate, e inspeccionndose uno de los voluminosos pechos como si tratara de exprimirlo para que saliera leche-. A veces pienso que te gusta ms as. Sabes que no es cierto, cario. Ah, no? Ya le has contado lo nuestro a Alison? No, no exactamente.

Qu significa exactamente? Es difcil. Ya sabes cmo es. Frgil. Se encogi de hombros-. En realidad, creo que se est extraviando. Quieres decir que se est volviendo loca? Podra sufrir una especie de crisis nerviosa. Pero, aunque quisiera, no tengo tiempo de contrselo. Con todo este trabajo paso muy poco tiempo en casa. Jenny se realz una nalga con la palma de la mano y estudi el

efecto en el espejo. Me parece que por eso empezamos esto. Porque te vena bien. Quiero decir, porque yo trabajaba de asesora en la obra. En cuanto se calmen las cosas, te aseguro que encontrar la manera de decrselo. Eso suena bastante categrico. Lo digo en serio. Oye, tengo demasiado grande el trasero? Es un culo esplndido. Sali de la baera y alarg la

mano para que Jenny le diera una toalla. No soy tu esclavita, sabes, Mitch? replic ella, enfadada, y le arroj la toalla a la cara. De qu hablas? De la forma en que acabas de mirarme. Como si yo estuviera aqu para atender el ms mnimo de tus deseos. Mitch se envolvi en la toalla y la abraz. Lo siento -dijo-. No quera Olvdalo. Vamos a comer.

Tengo hambre. Mitch lanz una mirada furtiva al reloj. Debera haberse ido a casa, pero nunca encontraba argumentos slidos cuando contemplaba la exquisita desnudez de Jenny. Le habra resultado ms fcil refutar a Euclides. De acuerdo. Si no nos quedamos hasta muy tarde. Maana por la maana tengo reunin con el grupo de proyecto. Espero que hayas solucionado los problemas que te dije, Mitch.

Estte tranquila, se estn arreglando. No puedo firmar el informe hasta que no vea que todo est en orden. Y eso no te gustara, verdad? Mitch lo pens un momento. No -repuso sin mucha conviccin-. Supongo que no. Por cierto, no es nada importante, pero he visto otra serie de cosas que habr que cambiar. Mitch adopt una expresin afligida.

Como cules, por el amor de Dios? Debes entender que hasta hace poco no he tenido ocasin de estudiar el horscopo del seor Yu. Es un hombre muy ocupado. Cmo? Qu hay que cambiar, Jenny? La puerta de este apartamento, para empezar. Desde el punto de vista de la geomancia, est mal orientada. Hay que situarla en un plano ms oblicuo. Como hicimos con la puerta principal. Y luego la

escultura de esta planta. Los ngulos de la vitrina apuntan directamente a la puerta. Ser mejor desplazarla. Mierda! gimi Mitch. Ah, s. Y el letrero de la plaza. No est donde dicen los planos. Tiene que dar al oeste. Adems, est muy bajo. Hay que ponerlo ms alto, si no, se producirn fricciones entre el personal. Eso le va a encantar a Richardson -coment Mitch con sarcasmo.

No puedo evitarlo -repuso Jenny, encogindose de hombros Un edificio es propicio o no. Ahora mismo, ste no lo es en absoluto. Mitch emiti un sonoro gemido. Vamos, anmate -le consol ella-. No es una tragedia. Foster tuvo que cambiar de sitio todas las escaleras mecnicas en el Hong Kong y Shanghai. No me extraa -repuso Mitch, que empez a vestirse-. Dnde quieres ir a cenar? Hay un chino en North Spring

Street. Invito yo. Bajaron al garaje en el ascensor y salieron del edificio. Al llegar a lo alto de la rampa, Mitch se encontr con un borracho que dio un bandazo delante del coche y casi lo atropell. Par, pero cuando baj la ventanilla para decirle algo, el individuo haba desaparecido. Estar loco, el gilipollas ese? exclam Mitch-. Dnde se ha metido? Ha venido de este lado -dijo Jenny con un escalofro-. T ibas

muy deprisa. Y una mierda! El to se me ech encima! Quiz Aidan Kenny tena razn, quiz debera haberse comprado un Cadillac Protector. El restaurante estaba lleno y tuvieron que esperar mesa en la barra. Tengo que ir al bao -dijo ella-. Pdeme un gin-tonic, quieres, cario? Se alej con paso majestuoso. No slo Mitch sigui con los ojos

su impresionante recorrido por la sala. Cheng Peng Fei, que cenaba con unos amigos de la universidad, la observ: era muy bella. Luego vio a Mitch, y lo reconoci. Record la naranja podrida y se pregunt si podra causar desperfectos ms apreciables, tal como su patrocinador japons -no se le ocurra otra palabra- le haba sugerido. Esper a que los condujesen a la mesa y luego, dando una excusa a sus amigos, sali del restaurante. Se

dirigi al aparcamiento, fue a su coche, abri el maletero y sac la manivela de la rueda. El coche de Mitch, un Lexus nuevo de color burdeos, era bastante fcil de reconocer. Cuando Cheng Peng Fei se asegur de que no haba nadie a la vista, se acerc y lanz la herramienta con todas sus fuerzas contra el parabrisas. Luego, ms tranquilo de lo que imaginaba, subi a su coche y se march. Allen Grabel llevaba bebiendo todo el da cuando, poco despus

de las nueve, Mitch estuvo a punto de atropellarlo. Estaba seguro de que no le haba reconocido, sobre todo porque llevaba un sombrero de paja barato. Slo haba visto a la mujer que lo acompaaba un instante, pero fue suficiente para saber que no era su esposa. Grabel se pregunt qu habran hecho hasta tan tarde en el edificio. Su nica pertenencia era la botella. Aunque casi se haba metido debajo de las ruedas, no la haba soltado. Menos mal.

Lleg a su cuarto del stano y cerr la puerta. Se sent en el catre de tijera y bebi un trago de la botella. No le pareca justo que hubiese dos mujeres en la vida de Mitch. No es que tuviera nada contra l. Era a Richardson a quien odiaba. Y lo bastante para querer verlo muerto. Normalmente, Grabel no era una persona rencorosa. Pero haba pensado mucho en la forma de desquitarse de su antiguo jefe. Hideki Yojo tecle una serie de instrucciones de programacin y se

recost en el respaldo del asiento, flexion el cuello con las manos cruzadas en la nuca y se alegr de que la cabeza le doliera menos desde que iba al quinesioterapeuta de Aidan Kenny. Haca das que no sufra una jaqueca verdaderamente mala. No se encontraba tan bien desde haca mucho tiempo. Probablemente no haba razn para inquietarse. No es que Yojo estuviese muy satisfecho de su salud. Nunca lo haba estado. La tensin arterial, que Abraham le

haba tomado al darle acceso al terminal cuando puso la palma de la mano en la pantalla, quiz estaba un poco alta. Abraham tambin le haba analizado la orina, avisndole de que contena un nivel elevado de protenas y azcar. No caba duda, pens Yojo. Una vez que el sistema Yu-5 estuviese instalado, tendra que pasar menos tiempo delante de una pantalla. Era la tercera noche seguida que se quedaba trabajando hasta altas horas para eliminar un fallo en la aplicacin hologrfica.

Haba escrito una secuencia de instrucciones para eludir el futuro programa de entrenamiento fsico de los empleados de la Yu Corporation, pero quiz sera mejor borrarla y tratar de ponerse en forma. Y salir un poco ms. Ver a algn amiguete. Ir a los sitios que frecuentaba antes y descubrir otros nuevos. Follar un poco. No tena sentido ganar una fortuna si no poda gozar de los frutos de su trabajo. Llevaba mucho tiempo sin comerse una rosca. Era hora de

divertirse un poco. Y, de todos modos, ya era hora de irse a casa. Crea haber resuelto el problema. El monitor y la lmpara de la consola parpadearon un momento. Yojo dio un golpecito a la pantalla con la palma de la mano. Pareci arreglarse. Hay alguna avera elctrica, Abraham? Negativo. Entonces, qu pasa? Una sobretensin transitoria contest el ordenador.

El otro da una bajada de corriente, y hoy esto. Qu ocurre? Suerte que tenemos un generador de emergencia, eh? S, seor. El contacto de su mano haba producido ciertas impurezas en el color de la pantalla. Desmagnetiza la pantalla, por favor. S, seor. Yojo se inclin sobre la lmpara de la consola. Italiana, por supuesto. La sencillez y la

elegancia del diseo eran inconfundibles. Dio unos golpecitos con los nudillos al transformador. La luz de la diminuta bombilla se estabiliz y Yojo volvi a concentrarse en la pantalla, que repasaba rpidamente las operaciones de la tarde. Haba terminado, sin duda. El programa hologrfico funcionara. Felictame, Abraham. Acabo de arreglar nuestro problema. Buen trabajo, seor -repuso la voz inglesa, muy similar a la de un

mayordomo de maneras refinadas. Quieres verificar el programa hologrfico, por favor? Lo que usted diga, seor. El ordenador comprob el trabajo e inform de que el programa funcionaba perfectamente. Qu alivio! dijo Yojo-. Ya he tenido bastante por esta noche. Desea que active la secuencia de control de los hologramas? Negativo -dijo Yojo-. Es hora de volver al mundo. La vida me espera. Bostez al tiempo que se

desperezaba-. Podemos ejecutarlo por la maana, Abraham. Es decir, si no tienes nada mejor que hacer. Sonri y se frot los ojos-. Joder, cmo odio esta habitacin! Sin ventanas. A quin se le ocurrira semejante idea? No lo s, seor. Qu tiempo hace fuera? El ordenador present en pantalla una imagen del cielo purpreo de Los ngeles. Parece que hace buena noche observ el ordenador-. Posibilidad

de precipitacin inferior al cinco por ciento. Cmo est el trfico? En la Freeway o en la superautopista de la informacin? Primero la Freeway. Despejado. Y en la superautopista? Debido a su presencia esta noche, an no he tenido ocasin de salir del edificio para averiguarlo. Pero anoche haba mucha actividad. Numerosos surfistas en el silicio. Algn consejo?

Si posee acciones de la British Telecom, yo vendera. Y Viacom har una oferta para la Fox. La Fox, eh? Mejor ser que adquiera unas cuantas de sas. Gracias, Abe. Bueno, creo que me voy para casa. Ha sido una larga jornada. Y me vendra bien un bao. En realidad me vendra bien un montn de cosas ms. Como un buen polvo y un coche nuevo. Pero de momento me conformar con un bao. S, seor.

La mano de Yojo, a punto de pulsar el interruptor de la lmpara, se detuvo. Yojo se volvi en la silla y mir atrs. Por un momento crey haber odo pasos en la pasarela, ms all de la acristalada puerta del centro informtico. Casi esperaba que apareciese Sam Gleig para charlar un rato, como haca a veces. Pero no haba nadie. Y una rpida comprobacin en el ordenador demostr que Sam se encontraba en su sitio habitual, en su oficina de la planta baja.

Debo sufrir alucinaciones auditivas -murmur. Se pregunt si Sam saba que lo despediran en cuanto los sistemas de seguridad funcionasen a pleno rendimiento. Desde luego no era l quien fuera a tener remordimientos de conciencia porque echaran a un par de vigilantes. No tena sentido tener perro y ladrar por l. Es posible que lo que haya odo sean las puertas del ascensor al abrirse, seor. Mientras usted hablaba, sub una cabina para que

no tuviera que esperar. Muy amable, Abraham. Quiere que haga algo ms, seor? No creo, Abraham. Si hubiese algo ms, supongo que ya lo habras hecho, verdad? S, seor. Mitch segua furioso cuando lleg a la oficina a la maana siguiente para la reunin semanal del grupo de proyecto. Por qu se les haba ocurrido ir a un restaurante chino, precisamente? Deba haber pensado en la

posibilidad de encontrarse con algn manifestante de la plaza que pudiera reconocerlo. La cena, aunque buena, haba durado ms de lo previsto, y ya era tarde cuando descubrieron el coche. Los de la Asociacin Automovilstica Americana se presentaron pasada medianoche con un parabrisas de recambio. As que cuando Mitch lleg finalmente a casa, Alison tena ganas de bronca. Incluso tuvo que ensearle los papeles de la AAA para que le creyera. Y luego,

despus de desayunar, justo cuando se dispona a salir, volvi a la carga, despus de mirar ms detenidamente los papeles. Y qu estabas haciendo en el restaurante Mon Kee de North Spring Street? Y t qu crees? Fui a comer algo. Con quin? Pues con unos compaeros del grupo de proyecto, con quin, si no? Mira, cario, te haba dicho que volvera tarde.

Venga, Mitch. Una cosa es tarde y otra a la hora que viniste. Siempre que vienes despus de medianoche me llamas, y t lo sabes. Por qu fuiste precisamente all? Mitch mir el reloj. Iba a conseguir que llegara tarde a la reunin. Tenemos que hablar de eso ahora? implor. Slo quiero saber con quin estabas, nada ms. Es tan absurdo? Alison era una mujer alta, de

considerable elegancia, voz de ultratumba y siniestras sombras bajo los ojos castaos. Tena el pelo largo, liso y brillante, pero a Mitch empezaba a recordarle a Morticia, el personaje de la familia Addams. Es tan raro que quiera saber con quin estuvo mi marido hasta la una de la madrugada? No, supongo que no -repuso l-. Muy bien, estaban Hideki Yojo, Bob Beech, Aidan Kenny y Jenny Bao.

Una mesa para cinco? Eso es. Reservasteis mesa? Por el amor de Dios, Alison! Fue algo improvisado. Todos estuvimos trabajando hasta tarde. Tenamos hambre. Sabes que habra estado en casa antes de medianoche si no hubiese sido por el cabrn ese de la manivela. Y te habra llamado, vale? Pero me puse tan furioso que se me olvid todo lo dems. Y lo siento, siento mucho confesar que eso tambin te incluye

a ti, cario. Deberas tener telfono en el coche. Otros lo tienen, Mitch. Por qu t no? Me gustara estar en contacto contigo. Mitch le puso las manos en los huesudos hombros. Sabes lo que pienso de los telfonos en el coche. Necesito tiempo para estar solo y el coche es prcticamente el nico sitio que tengo. Si tuviera telfono, los del estudio me llamaran continuamente. Sobre todo Ray

Richardson. Arregla esto, Mitch. Soluciona lo otro. Mira, esta noche vendr pronto, te lo prometo. Entonces hablaremos. Pero tengo que irme ya. La bes en la frente y se march. Lleg veinte minutos tarde a la reunin. No le gustaba llegar tarde a ningn sitio. Sobre todo cuando era portador de malas noticias. Tena que comunicarles el ltimo boletn sobre el feng shui de la Parrilla. A veces deseaba que Jenny

se ganara la vida de otra manera. Se imaginaba lo que diran todos y le apenaba que insultaran en su presencia a la mujer que amaba. Mitch! le salud Ray Richardson-. Me alegro de que te decidieras a venir por fin. Sera mejor esperar el momento oportuno para darles las malas noticias. El grupo de proyecto y Bob Beech se hallaban sentados frente a una pantalla de televisin de setenta y dos centmetros que estaba

recibiendo las primeras imgenes en lnea de la Parrilla. Mitch mir a Kay, le gui un ojo y se sent a su lado. Llevaba una blusa negra transparente que ofreca una visin completa de su sostn. Ella le contest con una sonrisa de aliento. En la pantalla haba una imagen del atrio con el rbol dicotiledneo en el estanque rectangular. Kay? dijo Richardson-. Has terminado de dar la bienvenida a Mitch? Sabes que llevas una blusa preciosa?

Gracias, Ray -sonri ella. Habis notado que Kay suele llevar blusas transparentes? O sea, que siempre se sabe de qu color lleva el sostn, no? Richardson esboz una sonrisa desagradable-. Se me ocurri el otro da: el sostn es a Kay lo que los calzoncillos que marcan paquete a Supermn. Todos rieron menos Mitch y Kay. Muy divertido, Ray -dijo Kay, que borr la sonrisa de sus labios y pinch una tecla de su ordenador

porttil, como si quisiera sacarle un ojo a Richardson. Lo que ms la irritaba era la risa de Joan. De qu se rea aquella zorra fondona? Kay se pregunt si se reira tambin si le contara lo que le haba pasado con Richardson unos meses atrs, la noche que se quedaron solos en la cocina y ella consinti que le metiera mano bajo el sostn y las bragas. Se alegraba de que las cosas no hubiesen ido ms lejos. En la pantalla apareci un dibujo tridimensional del nuevo

estanque redondo para el rbol. Moviendo con el pulgar un ratn del tamao de un dedal, Kay hizo girar la fotografa para superponerla al dibujo. Not que se ruborizaba. Bueno, qu? Os interesa ms mi sostn que el dibujo? Pues si nos das a elegir murmur Levine, y solt una carcajada. Lo siento, Kay, era una broma -se disculp Richardson-. Me parece muy bien. Pero de veras ha

llevado una semana dibujarlo? Por qu no se lo preguntas a Tony? replic Kay. Richardson se volvi. Tony? Pues s, Ray -dijo Levine-. Me temo que s. Richardson lanz a Levine su mirada ms sarcstica. Mitch puso mala cara, sintindolo por el joven. Por qu tienes que ser tan literal, Tony? gru Richardson-. Lo que quiero saber es por qu ha llevado tanto tiempo. Por qu? Es

un estanque, no la cpula geodsica de Buckminster Fuller. Somos uno de los principales estudios de arquitectura del pas y tardamos una semana en dibujar algo as? A qu nos estamos dedicando? El diseo asistido por computador se supone que ha de facilitarnos el trabajo. En una semana yo sera capaz de disear no un estanque de mierda, sino todo un jodido puerto deportivo. Sacudi la cabeza y suspir, como compadecindose de s

mismo por tener que tratar con aquel hatajo de estpidos incompetentes. Luego se puso a hacer garabatos en una hoja de papel. Mitch, que le conoca bien, se dio cuenta de que estaba conteniendo el mal humor. Richardson apret la mandbula con beligerancia y dirigi su malvola atencin hacia Aidan Kenny. Y qu coo pasa con ese sistema tuyo de control hologrfico?

Nada, Ray, slo algunas dificultades a causa de lo novedoso del sistema -contest animadamente Kenny-. Yojo se qued anoche para solucionarlas. Supongo que a estas horas ya est todo arreglado. Supones -mascull Richardson. Como si refrenara a duras penas su impaciencia, aadi-: Y no ser mejor que se lo preguntemos a l? Por el amor de Dios! Kenny se volvi a Kay. Puedes ponernos con el

centro informtico, por favor, Kay? Kay puls otra tecla del ordenador y el circuito cerrado de televisin mostr a Hideki Yojo, que segua sentado en su silla. Durante unos momentos todo pareci normal. Pero luego, cuando los diversos miembros del grupo notaron el color de su rostro y la sangre que tena en la boca y la pechera de la camisa, hubo un sobresalto general. Santo Dios! exclam Willis Ellery- Qu le ha pasado?

Kay Killen y Joan Richardson se taparon la boca simultneamente, como si fuesen a vomitar. Helen Hussey respir hondo y apart la vista. Hideki! grit Tony LevineNos puedes or? Ests bien? Est muerto, pedazo de imbcil! murmur Richardson-. Cualquier cretino lo vera. Los ojos -observ David Arnon- Tiene los ojos morados. Kay ya haba suprimido la imagen e iniciaba una bsqueda por

vdeo de Sam Gleig, el agente de seguridad. Richardson se puso en pie, sacudiendo la cabeza con una mezcla de ira y disgusto. Ser mejor que alguien llame a la polica -sugiri Ellery. Es increble! coment Richardson-. Es que no me lo puedo creer! Mir a Mitch, con cierto aire acusador, y aadi-: Haz algo, Mitch, por Dios! Solucinalo! Lo que me faltaba, joder!

En Los ngeles era ms fcil ser agente de seguridad que camarero. Antes de convertirse en guarda jurado, Sam Gleig haba cumplido condena en la Prisin Metropolitana, por tenencia ilcita de armas y estupefacientes. Y antes de eso haba sido infante de marina. Sam Gleig haba visto un montn de cadveres en su vida, pero nunca como el que estaba sentado en el centro informtico de la Parrilla. El muerto tena la cara tan azul como la camisa de su uniforme, casi como

si lo hubiesen estrangulado. Pero lo que ms le impresion fueron los ojos: pareca que se le hubiesen achicharrado en las rbitas como dos bombillas fundidas. Sam se acerc a la consola y le tante la mueca para ver si haba pulso. Convena estar seguro, aunque Hideki Yojo estaba inequvocamente muerto. Y por si no hubiera dado crdito a sus ojos, estaba el olor. Aquel olor, semejante al de un cuarto lleno de paales sucios, nunca engaaba.

Slo que, por lo general, un cadver tardaba en oler de aquel modo. Al soltar la mueca de Yojo, Sam roz con la mano la base de la lmpara. Solt un taco y retir la mano bruscamente. La lmpara estaba al rojo vivo. Como la pantalla de la consola, haba estado toda la noche encendida. Chupndose la quemadura, se dirigi a otra consola y, por primera vez en su vida, marc el 911.

Pasaron la llamada al servicio de control central, que, desde su bnker subterrneo del Ayuntamiento, coordinaba todas las intervenciones de la polica de Los Angeles. Un coche patrulla que iba en direccin oeste por Pico Boulevard recibi instrucciones de dirigirse a la Parrilla antes de que el informe llegara a New Parker Center por correo electrnico y apareciese en la pantalla del comisario jefe de la Brigada Criminal. Randall Mahoney ech

una mirada al informe y luego abri el archivo que contena la lista del servicio de guardia. Con el ratn, desplaz el mensaje por la pantalla y lo dej en la bandeja informatizada de uno de sus inspectores. Eso era lo que tena que hacer. El nuevo mtodo. Luego lo hizo a la antigua. Levant su voluminosa humanidad de la silla y se dirigi a la sala de inspectores. Se fij en un hombre de aspecto robusto con cara de guante de bisbol. Estaba sentado frente a un

escritorio, mirando fijamente la pantalla apagada de su ordenador. Mejor sera que encendieras de vez en cuando ese jodido aparato, Frank -gru Mahoney-. As ahorraras trabajo a mis piernas. Quiz -respondi el otro-, pero a todos nos viene bien un poco de ejercicio. Incluso a un tipo tan atltico como t. Qu listo eres! Qu sabes de arquitectura moderna? pregunt Mahoney.

El inspector Frank Curtis se pas una mano grande y fuerte por los cortos y acerados rizos que se le arremolinaban en el crneo como muelles de un viejo silln de bicicleta, y reflexion unos instantes. Pens en el Museo de Arte Contemporneo, donde su mujer haba trabajado hasta que fue sustituida nada menos que por un CD-ROM, y luego en el proyecto de la sala de conciertos Walt Disney que haba visto en los peridicos. Un edificio que pareca una serie de

cajas de cartn abandonadas bajo la lluvia. Se encogi de hombros. Menos que de ordenadores reconoci-. Pero si me preguntas mi opinin sobre la esttica de la arquitectura moderna, te dir que da asco. Bueno, pues mueve el culo y vete al nuevo edificio de Hope Street. El de la Yu Corporation. Acaban de encontrar un 187. Uno de los informticos. Quin sabe, a lo mejor puedes probar que fue el arquitecto.

No estara mal. Curtis cogi su chaqueta deportiva del respaldo de la silla y mir a su compaero, ms joven y ms atractivo, que meneaba la cabeza al otro lado del escritorio. Quin coo te crees que eres, Frank Lloyd Wright? dijo Curtis-. Venga, Nat, ya has odo al comisario. Nathan Coleman sigui a Curtis hacia el ascensor. Saba que eras un jodido filisteo, Frank -dijo Coleman-. Pero

no te tomaba por Goliat. Sabes algo de arquitectura moderna, Nat? Una vez vi una pelcula sobre un arquitecto. El manantial. Creo que se trataba de Frank Lloyd Wright. Curtis asinti con la cabeza. Gary Cooper? Exacto. Por cierto, ahora que lo recuerdo, en la pelcula el culpable era el arquitecto. Qu hizo? Vol un edificio cuando los

constructores le cambiaron los planos. En serio? No se lo reprocho. A m a veces me dan ganas de matar al tipo que nos hizo el bao. Cre que la habas visto. En el Ford Cougar rojo de dos plazas de Nathan Coleman surcaron la autopista que rodeaba el corazn de la ciudad como un sistema de vlvulas y arterias, para luego torcer en direccin sur hacia Hope Street. Por el camino, Curtis se dio cuenta de que por primera vez en su

vida estaba prestando atencin a la arquitectura monoltica de la zona. Si tengo que hablar con el arquitecto, voy a preguntarle por qu todos los edificios han de ser tan grandes. Coleman solt una carcajada. Oye, Frank, estamos en Estados Unidos, recuerdas? Es lo que distingue nuestras ciudades de las de otros pases. Nosotros inventamos la metrpolis de rascacielos. Y por qu toda esta zona

parece una serie de cajas puestas de pie? Por qu no hicieron un centro de la ciudad a nivel humano? Tienen un plan estratgico para mejorar esta zona, Frank. Lo he ledo en algn sitio. Quieren darle al centro una nueva identidad. Como el programa para la proteccin de testigos, quieres decir? Si te interesa mi opinin, Nat, a esos cabrones de arquitectos que proyectan esos jodidos edificios es a quienes habra que dar una nueva identidad. Si en esta

ciudad alguien tratara de asesinar a Frank Gehry, habra que darle la Medalla del Congreso. A quin? Conoces esa mierda de edificio en Olympic Boulevard? La Facultad de Derecho de la Universidad Loyola? El que tiene una cerca de hierro y muros de acero? El mismo. Eso es una Facultad de Derecho? Cre que era una crcel, joder! A lo mejor expresa la

opinin de Frank Gehry sobre los abogados. Quiz tengas razn. De todas formas, Frank Gehry es el mximo representante de la jodida escuela de arquitectura de Los ngeles. Puede que ese to slo pretenda ser realista. Es decir, que Los ngeles no es precisamente una ciudad que invite a la gente a pasar por tu casa slo para saludarte. Torcieron por Hope Street y Curtis seal con el dedo: Debe de ser ah.

Bajaron del coche y se dirigieron al edificio. Dominada por un bronce de Fernando Botero en lo alto de una fuente y bordeada por una fila de eucaliptos, la plaza de Hope Street era una afilada elipse de unos cuarenta metros de largo. Al otro extremo de la elipse, enfrente de los policas, se alzaba una escalinata de mrmol blanco muy escenogrfica que daba a la entrada del edificio un aspecto an ms grandioso y monumental.

Frank Curtis se detuvo delante de la fuente, alz la vista hacia la gruesa mujer tendida y luego observ al pequeo grupo de chinos concentrados tras una cinta policial al pie de la escalinata. Cmo lo hacen? pregunt-. Esos buitres que acuden al escenario del crimen. Qu es? Telepata macabra? En realidad, creo que han venido a manifestarse -repuso Coleman-. Contra la actitud de la Yu Corporation hacia los derechos

humanos, o algo as. Ha salido en la tele. Mir la escultura-. Oye, te has follado alguna vez a una ta gorda de verdad? No -ri Curtis-, te aseguro que no! Yo s. Tan gorda como esa de ah? Coleman asinti con la cabeza. Qu animal eres! Fue estupendo, Frank, te lo aseguro. Sabes una cosa? Tuve la sensacin de haber prestado un servicio a la raza humana.

En serio? Curtis estaba ms interesado en leer el cartel que haba junto a la fuente: Y si eres analfabeto y tienes sed, ests apaado, no? observ Curtis. Coleman cogi un poco de agua en la palma de la mano, dio un sorbo y lo escupi con una mueca. Si alguien bebe de aqu, no corre peligro -coment-. Sabe a detergente para lavar coches. A algunos drogatas les gusta el

detergente para lavar coches. Coloca ms deprisa que el alcohol metlico. Siguieron hacia el edificio, ignorantes de las caractersticas de las baldosas hexagonales de cemento que pisaban. Se trataba del Pavimento DisuasorioMR y, como el Agua AsfixianteMR de la fuente, formaba parte de la estrategia ideada por el propio Ray Richardson para alejar a los muchos vagabundos de la zona. Todas las noches, una baldosa

hexagonal de cada siete se elevaba hidrulicamente a una altura de veinte centmetros, como la coraza de alguna plida criatura antediluviana, para impedir que las personas sin hogar pasaran la noche all. Los dos policas se detuvieron al pie de la escalinata y, protegindose los ojos del fuerte sol y del blanco reflejo de la fachada de hormign, observaron el incoloro haz de columnas tubulares de acero y vigas horizontales que

definan el alzado de la Parrilla. El edificio pareca dividido en diez zonas, cada una de ellas suspendida de una viga mediante una sola lnea de mnsulas de acero. Y, a su vez, cada una de aquellas slidas estructuras horizontales se apoyaba en un piln de acero compuesto de grupos de columnas tambin de acero. A pesar suyo, Frank Curtis se sinti impresionado. Aquello era lo que se imaginaba cuando pensaba en la ciencia ficcin: una mquina inhumana, plida, el

emisario sin rostro de un universo deforme y sin Dios. Esperemos que sean pacficos -mascull. Quines? Los aliengenas que han construido esta jodida cosa. Subieron la escalinata a paso vivo, mostraron rpidamente su identificacin al polica apostado junto a la puerta y pasaron bajo la cinta policial. Una vez dentro, cruzaron otra puerta de cristal y se encontraron frente al enorme rbol

que presida el patio. Mira, eso es lo que yo llamo una planta de interior -dijo Curtis. Supongo que ya no le preguntars al arquitecto por qu tena que ser tan alto este edificio. Te has fijado en el tamao de eso? Un polica y un guarda jurado se les acercaron. Curtis se colg la identificacin en la solapa de la chaqueta y dijo: Brigada Criminal de la Polica de Los ngeles. Dnde est el cadver?

Cuarta planta -contest el polica-. En el centro informtico. Los fotgrafos y el equipo forense ya estn arriba, seor. Bueno, pues llvanos a nuestras butacas -dijo Curtis-. No queremos perdernos el comienzo del espectculo. Si hacen el favor de seguirme, caballeros -dijo el guarda jurado. Se dirigieron a un ascensor que esperaba y subieron. Centro de datos -orden el agente.

Las puertas se cerraron y el ascensor se puso en marcha. se ha sido un buen nmero observ Curtis-. Eres t quien ha encontrado el cadver? No, seor -contest el guarda-. Yo soy Dukes. Acabo de empezar mi turno. Fue Sam Gleig quien encontr al seor Yojo. Hace el turno de noche. Est arriba con los dems agentes. Recorrieron una galera que daba al atrio, iluminada por una fila de luces empotradas en el suelo a

unos centmetros de la balaustrada de vidrio. Qu es esto? pregunt Curtis sealando a sus pies-. La pista de aterrizaje? Por si se produce un incendio explic Dukes-. Para que no se caiga la gente si el edificio se llena de humo. Qu precavidos! Torcieron por un pasillo y se acercaron a la pasarela que llevaba a la sala de informtica. Coleman se qued atrs, y se asom a la

galera para apreciar la amplitud del edificio. Echa una mirada a este tenderete, Frank. Es increble. Vamos, Toto -le llam Curtis-. Que ya no estamos en Kansas. No ha visto ni la mitad -dijo Dukes-. Esto es como La guerra de las estrellas, hombre. Pngase al mando del grupo de desembarco, seor Coleman -dijo Curtis-. Y quiero respuestas. S, seor. Coleman sac un cigarrillo y

luego cambi de parecer cuando vio el cartel de Prohibido fumar en la puerta de la sala de informtica. Con el Halon 1301 no haba que andarse con bromas. Los fotgrafos y el equipo forense trabajaban concienzudamente y con rapidez, y el objeto de su indagacin segua sentado en la silla. Joder, qu habitacin -deca uno-. Yo no podra vivir en un sitio sin ventanas. Vas a indicar eso como

probable causa de la muerte? A lo largo de los aos Curtis haba tenido ocasin de conocer a la mayora del personal del equipo forense; saba que las caras nuevas tendran alguna relacin con la vctima. Amigos o colegas. Dijo a Coleman que los sacara de all y les tomase declaracin si era necesario. Luego observ el cadver con ms detenimiento. El ayudante del forense, un individuo alto de aspecto muy adecuadamente cadavrico, pelo

lacio y gafas ahumadas, se irgui y esper a que el inspector concluyese su rpido examen. Joder, Charlie! Parece que este to pas el fin de semana en una playa del atoln de Bikini! Curtis dio un paso atrs agitando la mano delante del rostro para alejar el pestilente olor. Pero qu hizo? Se cag hasta la muerte? Eso parece, a juzgar por el olor.

Muri en la silla, verdad? A la vista est, no? Pero hasta ahora las sillas no eran mortales, salvo la elctrica, claro. Vamos, Charlie, hay indicios mdicos que hagan sospechar? Charlie Seidler encogi sus insignificantes hombros. Es difcil decirlo, a primera vista. Curtis mir de forma

elocuente las facciones moradas y ensangrentadas de Yojo. Seguro que has visto lo mismo que yo, Charlie? dijo, sonriendo-. chale otra mirada, quieres? Los ojos no se ponen tan morados por pasarse con el maquillaje. Y de dnde viene toda esa sangre? De la boca. Se parti la lengua.

Seidler mostr una bolsa de plstico que contena algo parecido a la larva de un insecto. Encontramos la punta sobre sus piernas. Bonito recuerdo! Curtis se pellizc la nariz y se acerc a echar otra mirada. Causa de la muerte? Demasiado pronto para decirlo. Podran haberlo estrangulado. O envenenado.

Tiene la boca demasiado cerrada para ver lo que hay dentro. Pero podra tratarse de causas naturales. Crisis cardiaca. Algn ataque. No sabremos nada hasta que lo tengamos en la mesa de diseccin. Tu vida privada es cosa tuya, Charlie. Curtis sonri y fue en busca de los testigos. Encontr a Coleman

esperndolo con Mitchell Bryan, Aidan Kenny, Sam Gleig y Bob Beech. Estaban sentados en torno a una mesa de cristal bajo uno de los slidos tirantes del edificio. El inspector pas la mano sobre el liso y blanco acabado de fluoropolmero que revesta el aluminio del tirante, y luego se asom a la galera que daba al atrio. Era, pens, como una extraa y absurda catedral

moderna: la Iglesia de los Astronautas de los Primeros Das. El Templo de Jesucristo, Primer Hombre del Espacio. La Primera Mezquita Orbital del Mundo. Este edificio suyo es un verdadero espanto -sentenci, sentndose a la mesa. A nosotros nos gusta repuso uno de ellos. Nos gustaba -apostill otro-. Hasta esta maana.

Nathan Coleman hizo las presentaciones y luego resumi lo que le haban contado. El difunto se llamaba Hideki Yojo. Jefe de aplicaciones informticas de la Yu Corporation, propietaria de este edificio. Su cadver lo descubrieron los seores Beech, Kenny y Bryan, aqu presentes, por el circuito cerrado de televisin durante

una reunin que se celebraba en las oficinas de Richardson y Asociados, en Sunset. Son los arquitectos que han proyectado este edificio. Cuando se descubri el cadver, a eso de las nueve y media, se encarg al agente de seguridad de servicio, el seor Gleig, aqu presente, que fuese a investigar. Encontr el cadver a eso de las nueve cuarenta.

Observ algo fuera de lo normal? Curtis sacudi la cabeza-. Lo siento. Creo que debera repetirle la pregunta en otros trminos, porque ste es el sitio ms raro que he visto en mi vida. Esa sala de ordenadores parece sacada de una pelcula. Yo slo soy un poli. La idea que tengo de un edificio como es debido es que se pueda encontrar fcilmente el retrete. Sin

nimo de ofender, seores. No se preocupe -dijo Mitch que, sealando por encima del hombro de Curtis, aadi-: Y a propsito, el retrete est por ah. Gracias. Bueno, Sam, puedo tutearte? Notaste algo inhabitual? Aparte del cadver, naturalmente. Sam Gleig se encogi de hombros y dijo que no haba observado nada anormal.

El hombre estaba muerto. Eso lo vi inmediatamente. He estado en el ejrcito y no me cupo la menor duda, comprende? Hasta entonces haba sido una noche tranquila. Igual que siempre. El seor Yojo sola trabajar hasta muy tarde. De vez en cuando me levantaba y daba una vuelta por el edificio, pero pas la mayor parte del tiempo en la oficina de seguridad.

Desde all se puede vigilar todo, con las cmaras. Aun as, no prest demasiada atencin. Es decir, que de eso se ocupa el ordenador. Abraham se limita a indicarme el sitio donde debo echar un vistazo, sabe? Y le aseguro que anoche slo estbamos los dos. El seor Yojo y yo. Bueno, y quin es Abraham? inquiri Curtis, frunciendo el ceo-. Se me

ha escapado algo? As llamamos al ordenador, inspector -le explic Beech, encogindose de hombros. Ah, ya entiendo. Yo tambin llamaba un montn de cosas a mi coche. Pasemos a ese circuito cerrado de televisin. Hay un vdeo de lo que pas? Aidan Kenny le entreg un disco compacto.

Me temo que slo est el momento del descubrimiento explic-. Esta grabacin se hizo en nuestras oficinas de Sunset. An estamos instalando los diversos sistemas de gestin del edificio, comprende? sa es una de las razones por las que Hideki Yojo trabajaba hasta tarde. Tenamos un fallo con el programa de hologramas. Hideki trataba de arreglarlo.

En cualquier caso, an tenemos que instalar los dispositivos de grabacin en este edificio. Y lo arregl? El fallo? Kenny mir a Beech y se encogi de hombros. En realidad, no lo s. Segn, segn el ordenador, la ltima operacin, es decir, la ltima instruccin que dio al programa, fue alrededor de las diez. Debi de morir poco

despus. Curtis enarc las cejas. Kenny pareci desconcertarse. Bob Beech carraspe y pas a Curtis un listado de ordenador. Aqu no trabajamos mucho con documentos impresos -le inform-. En realidad, una de las normas de la empresa es evitar el papel en lo posible. Normalmente pasamos por el escner todos

los documentos y los convertimos en imgenes electrnicas. No obstante, he impreso ste por si le resultaba de utilidad. Muchas gracias. Qu es? El historial mdico de Hideki Yojo. Supongo que lo necesitarn para la autopsia. La harn, supongo. En estos casos siempre la hacen. S, desde luego. Habr que hacer la autopsia -repuso

Curtis en tono seco y formal. Le molestaba que se le anticipasen en algo tan simple como una investigacin preliminar. El caso es -intervino Beech que, notando entonces la irritacin de Curtis, concluy-: Bueno, quiz no tenga importancia. No, por favor. Lo est haciendo muy bien. Se ri, un tanto incmodo-. Yo

hubiera hecho lo mismo que usted, seor Beech. Contine, por favor. Pues el caso es que Hideki se vena quejando de fuertes dolores de cabeza. Si se trata de muerte natural, quiz tenga algo que ver con eso. Curtis aprob con la cabeza. Cree que ha sido muerte natural? pregunt Mitch.

Es un poco pronto para decirlo, seor Bryan -contest Curtis-. No sabremos nada seguro hasta despus de la autopsia. As, de momento, consideraremos la muerte como sospechosa. Decidi asustarlos un poco-. Es posible que Hideki Yojo fuera estrangulado. Joder! exclam Kenny. Curtis cogi el disco y el listado de ordenador y se puso

en pie. Bueno, gracias por su ayuda. Lanz una mirada significativa a Nathan Coleman-. Ser mejor que volvamos a Parker Center. Los acompaar a la salida -se ofreci Mitch. No hace falta. Ya he hablado antes con un ascensor. Claro que slo para maldecirlo. Pero seguro que podr

No lo ha entendido repuso Mitch-. En este edificio nadie puede utilizar el ascensor sin el sistema de tratamiento y reconocimiento de seales precodificadas. Si el ordenador no le reconoce, no podr utilizar el ascensor, ni abrir una puerta, ni llamar por telfono, ni acceder a un terminal informtico. Eso es lo que yo llamo buena organizacin -dijo

Curtis. Los dos inspectores siguieron a Mitch al ascensor. Planta baja, por favor, Abraham -orden Mitch. Qu ocurre cuando uno est acatarrado? pregunt Curtis-. O si se ha bebido demasiado. En esas situaciones, cambia la voz. El sistema trabaja sumamente bien, con independencia de las

condiciones en que se encuentre el usuario -explic Mitch-. El ndice de negativos errneos, es decir, las veces que el sistema rechaza al usuario autorizado, se sita en torno al 0,1 por ciento. El ndice de positivos errneos, esto es, cuando se da acceso a una persona no autorizada, no llega a la mitad. La seguridad es casi absoluta. Y, adems aadi-, si alguien ha bebido

demasiado no tiene nada que hacer aqu. Lo recordar -dijo Curtis, echando una mirada por el atrio-. As que esto es el progreso, no? Clculo fro antes que visin esttica. Se encogi de hombros-. Y yo qu s? Yo slo tengo que mirarlo. Mitch vio salir de la Parrilla a los dos inspectores y sinti alivio de que no

hubieran preguntado quin ms se haba quedado trabajando la noche anterior. Pero se inquiet un poco ante la idea de que, muy probablemente, Alison recordara su historia de que Hideki Yojo estaba con l en el restaurante aproximadamente a la hora de su muerte. Eso requerira ciertas explicaciones. Grabel se dirigi a un bar

de San Pedro Street, a unas manzanas al este de la Parrilla, un barrio de hoteles baratos y albergues de caridad. Se sent a la barra y puso algn dinero sobre el mostrador, para que el camarero viese que poda pagar, y pidi una copa. Le temblaban las manos. Haba jodido ya a Richardson y a su nuevo edificio, o an segua planendolo? Se bebi la copa de un trago, se sinti mejor y

pidi otra. Intent recordar los acontecimientos de la noche anterior y reflexion de nuevo. Incluso las cosas ms tremendas tenan mejor aspecto despus de un par de copas. Cuando la polica levant el cadver y el ayudante del forense termin su trabajo en la sala de informtica, Bob Beech contempl con tristeza la consola vaca de Yojo.

Pobre Hideki -dijo. S -repuso Kenny-. Estrangulado. Quin habra querido estrangularlo? El poli slo dijo que era una posibilidad -le record Mitch. Te fijaste en la cara de Hideki? La cara no se te pone as por cantar en el coro de la iglesia. Algo le pas. Algo horrible. De eso puedes estar seguro.

Quin querra matar a Hideki? pregunt Mitch. Kenny se encogi de hombros y sacudi la cabeza. Se han llevado su silla observ Beech-. Por qu lo habrn hecho? A ti qu te parece? repuso Mitch-. Se habr cagado o algo as. Es que no lo hueles? Con la sinusitis, no. Pues huele bastante -

asegur Kenny-. Abraham? Quieres cambiar el aire de la sala? Lo que usted diga, seor. Joder. Os habis fijado en eso? Kenny seal la lmpara de Yojo. La caja del transformador se haba derretido y, aunque ya estaba fra, tena todo el aspecto del alquitrn caliente-. Qu cabrones. Algn poli descuidado la habr

enderezado sin apagarla antes. A mi ex novia se le enred el pelo en una de esas lmparas halgenas y se le prendi fuego -dijo Beech. Joder! Le pas algo? No. Y estaba ms guapa. No me gustaba con el pelo largo. Kenny accion el interruptor y vio que la lmpara segua funcionando. Esto es de lo ms

surrealista, no creis? Como un cuadro de Salvador Dal. Beech se sent pesadamente en su silla, apoy los codos en la consola y suspir. Conoca a Hideki desde hace casi diez aos. Saba ms que nadie de ordenadores. Ese cabroncete de japons Slo tena treinta y siete aos, coo! No puedo creer que est muerto. Es decir, que estaba

perfectamente cuando le dej anoche. Y sabes que desde que empez a ir a tu quinesioterapeuta, Aid, ya no tena aquellas jaquecas. Beech hizo un gesto de pesar con la cabeza-. Esto va a perjudicar seriamente a la Corp en Estados Unidos. Jardine Yu no se lo va a creer. Hideki era un elemento clave de nuestros planes para los prximos cinco aos.

Todos le echaremos de menos -insisti Kenny. Mitch aguard un momento y luego dijo: Ese fallo del programa de imgenes en tiempo real, creis que consigui arreglarlo? Bob Beech presion la palma de la mano sobre la pantalla de su ordenador. Pronto lo averiguaremos -asegur.

Cul era el problema exactamente? pregunt Mitch. Lo creas o no -explic Beech-, Abraham era demasiado rpido para el programa de ITR. Para engaar al ojo y hacerle creer que una imagen hologrfica se est moviendo de verdad, se necesita un mnimo de sesenta actualizaciones por segundo. Lo que implica un cmulo de

datos de alrededor de doce billones de bits por segundo. Los anteriores programas de ITR no daban ms que uno o dos segundos de imgenes interactivas en movimiento, y aun as temblaban bastante. Pero utilizando LEMON, el nuevo programa de compresin de datos de la Yu Corp, y un tratamiento en paralelo, descubrimos la forma de simular las

prestaciones de un chip terahertziano y dar al programa de ITR un aspecto tan real como la vida misma. El nico problema era que el programa elaborado por nosotros no poda seguir ese ritmo. Hideki trataba de encontrar cierto equilibrio para conseguir una imagen ms fluida. Vas a ejecutar el programa ahora, Bob?

pregunt Kenny, un tanto sorprendido-. Crees que es buena idea? Es lo mejor que se me ocurre para saber si funciona. Supongo que tienes razn. Pero voy a echar una mirada por el atrio, a ver si hay alguien rondando por ah. Ah, bien pensado! ri Beech-. El programa de ITR puede darle un susto mortal a cualquiera. Y ya hemos tenido

bastantes emociones por hoy. El centro mdico presbiteriano Queen of Angels de Hollywood, en la North Vermont Avenue, se encontraba al norte de la Hollywood Freeway, no lejos de New Parker Center. All era donde se realizaban las autopsias de la Brigada Criminal cuando el ndice de asesinatos en la ciudad era an ms alto que de costumbre y

en el Hospital General del Condado no haba espacio para ms cadveres. Curtis y Coleman ya haban ido cuatro veces en aquella semana, y para ganar tiempo asistan a dos autopsias: la de un joven gngster negro asesinado a tiros y la de Hideki Yojo. Lo del tiroteo era bastante simple. A Roo Evans, de veinte aos y con el tatuaje de

una chica de Playboy que identificaba a su banda, lo haba perseguido en coche una banda rival por la Harbor Freeway. Cuando le dieron alcance, cerca del Centro de Congresos de Los Angeles, le dispararon once balas de nueve milmetros en el pecho. Tras la primera autopsia, Curtis y Coleman haban ido a la sala de policas a beber un caf mientras esperaban que la

doctora les anunciara que estaba lista para abrir a Hideki Yojo. Cmo lo hace? Quin? Janet. La doctora Bragg. Dos seguidas. Joder, ha destripado a ese chico como si fuera una puetera trucha! No ha tenido que hacer nada especial -observ Curtis. Once balas del nueve. Esos tos no queran que se les

escapara. Con una Glock. Como la tuya, Nat. Es que sospechas de m? Siempre has llevado una del nueve con doble cargador? Consejo de mi mam. Nunca fui buen tirador, as que pens que sera mejor tener algo que soltara mucho plomo. Se abri la puerta y una atractiva mujer negra de mediana edad asom la cabeza

por el umbral. Estamos a punto de empezar, caballeros -anunci Janet Bragg, y le tendi a Curtis un frasquito de aceite de eucalipto. Curtis desenrosc el tapn y se unt un poco bajo las aletas de la nariz. Nathan Coleman hizo lo mismo y encendi un cigarrillo como medida de proteccin adicional.

Dile el aspecto que tienen los pulmones de un fumador cuando los tienes en la mesa de diseccin, Janet -dijo Curtis cuando salieron al pasillo. Pues es algo digno de verse -admiti ella, sin cargar las tintas-. Aunque el olor es insoportable. Como a ceniceros concentrados. Bragg iba vestida como si trabajase en una fbrica de hamburguesas: mono blanco,

botas de goma, cofia de plstico, gafas de proteccin, delantal, gruesos guantes de goma. Qu guapa ests hoy, Janet -dijo Coleman-. Hmm. Me gustan las mujeres que saben cmo vestirse para excitar a un hombre. Ya que hablas de eso dijo Bragg-, haba semen en los calzoncillos del cadver. Se corri en los

calzoncillos antes de morir? En la sorpresa de Coleman haba una nota de asco. Desde luego, no se corri despus -apostill Curtis-. Eso seguro. No es raro en casos de estrangulamiento. Ha sido eso, entonces? pregunt Curtis-. Lo han estrangulado? Bragg abri una puerta compuesta por dos

membranas transparentes que conducan a una estancia amplia y fra. Pronto lo sabremos. El cuerpo desnudo de Yojo yaca en un frigorfico cercano a una mesa de diseccin de acero inoxidable. Curtis haba visto trabajar muchas veces a Bragg y saba que no necesitaba ayuda para trasladar el cadver a la mesa. Unos rulos que haba bajo la

rejilla perforada de la mesa le permitieron poner a Yojo sobre la mesa con una sola mano; realiz la maniobra con la consumada destreza del prestidigitador que retira el mantel de debajo de una mesa con los cubiertos puestos. Luego ajust la altura y puso en marcha un aparato de extraccin de aire conectado a un conducto de evacuacin bajo la mesa. En un extremo

haba una pila para biopsias con dos grifos mezcladores de manivela y un tubo flexible terminado en una ducha de telfono. Abri los grifos y el tubo de la ducha. Cuando estuvo preparada, Curtis accion una cmara de Super-8 para filmar la autopsia. Comprob el foco y dio un paso atrs para ver el trabajo de la doctora. Signos clnicos habituales

de asfixia, pero no hay marcas en el cuello -observ Bragg girando de un lado a otro la cabeza de Yojo-. Difcil decir cmo lo han estrangulado. Quiz con una bolsa de plstico en la cabeza? aventur Curtis. No me atosigues, Frank replic ella, y cogi el escalpelo. El procedimiento de la autopsia haba cambiado muy

poco en los veinte aos que Frank Curtis llevaba trabajando en la Criminal. Tras examinar el exterior del cuerpo en busca de alguna anomala o traumatismo, las incisiones principales siempre eran las mismas. Una en forma de Y a partir de las axilas, cada brazo de la letra cruzando el pecho hasta el final del esternn; y otra que segua desde ese punto de unin

hasta el bajo vientre y la zona genital. Janet Bragg trabajaba rpido, ligando las arterias de la cabeza, cuello y brazos, y canturreaba una meloda mientras se preparaba a extirpar los rganos para su posterior diseccin. La meloda se convirti en la letra de una cancin de Madonna. -Fiesta-a! Todo ir muy bien! Fiesta-a!

Me encantan las mujeres que trabajan con alegra -dijo Curtis. Una se acostumbra a todo. Extirp los rganos del pecho, los puso en una cubeta de plstico y repiti la operacin con los del abdomen, depositndolos en otra cubeta. Los rganos siempre se extraan por grupos, para determinar

cualquier anomala en sus relaciones funcionales. Luego cogi la sierra elctrica y empez a abrir la bveda craneana de Hideki Yojo. Curtis busc con la mirada a Nathan Coleman y lo encontr sentado frente a una mesa de trabajo, examinndose un cabello por el microscopio. Mira, Nat, igual que pelar un huevo duro -observ

cruelmente-. O eres de esos chalados que golpean la parte de arriba y van quitando trocitos de cscara? Coleman trat de no or el ruido de la sierra. No como huevos -repuso con calma-. No soporto el olor. Qu sensible eres! Coo! jade Bragg. Lo que vio al extirpar la bveda la dej pasmada por primera

vez desde haca aos. Qu es? Nunca he visto -dijo, con una mueca de excitacin-, nunca he visto una cosa as. No te hagas de rogar, Janet. Espera un momento. Cogi una cucharilla y, maniobrando en el interior de la cabeza de Yojo, extrajo el contenido del crneo y lo dej caer en su mano.

Qu has encontrado? Nathan Coleman se levant y se puso al lado de Curtis, frente a la mesa de diseccin. Si no lo viese con mis propios ojos, no lo creera. Coloc un objeto del tamao de una pelota de tenis sobre una bandeja quirrgica y se irgui, sacudiendo la cabeza. Era una cosa oscura, pardusca y de aspecto

crujiente, como si la hubieran metido en aceite hirviendo. Qu coo es eso? jade Curtis-. Un tumor? No es un tumor. Lo que estn viendo, caballeros, es lo que queda del cerebro de este hombre. Me ests tomando el pelo! Echa una mirada al crneo, Frank. No hay nada dentro.

Joder, Janet! exclam Coleman-. Si parece una jodida hamburguesa! Demasiado hecha para mi gusto -coment Curtis. Bragg puso el cerebro en la balanza. Pesaba menos de ciento cincuenta gramos. Pero qu le ha pasado? pregunt Curtis. Hasta ahora slo lo haba visto en los libros -reconoci Bragg-, pero dira que ha

sufrido un ataque epilptico agudo. Hay un sndrome sumamente raro que se llama status epilepticus. La mayora de los ataques epilpticos duran unos minutos, pero en algunos casos se prolongan ms de, digamos, treinta minutos, o si se suceden varios con tal rapidez que no hay recuperacin entre los intervalos. El cerebro trabaja a tal ritmo que se fre dentro del

crneo. Un ataque epilptico puede haber hecho eso? Pero y lo de la eyaculacin? Una fuerte excitacin elctrica del cerebro puede causar toda una asombrosa serie de sensaciones y emociones, Frank. La ereccin y el orgasmo pueden ser un corolario de la excitacin del hipotlamo y de las zonas septales cercanas. Asinti

con la cabeza-. Eso es lo que debi de pasar. Slo que nunca lo haba visto, hasta ahora. Curtis sac el bolgrafo y toc con l el cerebro frito, como si fuese un escarabajo muerto. -Status epilepticus -repiti con aire pensativo-. Qu te parece? Pero qu puede haberle causado un ataque de esa magnitud? No sientes

curiosidad? T misma has dicho que es un hecho bastante inslito. Ella se encogi de hombros. Puede haber sido cualquier cosa. Un tumor intercraneal, un neoplasma, un absceso, una trombosis de las venas superficiales. Trabajaba con ordenadores, no? Pues a lo mejor ha sido por estar siempre con la vista fija en la

pantalla. sa podra ser la causa. Investigad su historial mdico. Quiz tuviese alguna dolencia que mantena oculta. En las condiciones en que est el cerebro, yo ya he hecho todo lo posible. Lo mismo dara seccionar una suela de zapato, porque esa mierda no va a decirnos nada ms. Muerte natural -inform Mitch-. La oficina del forense acaba de comunicarlo. Un

ataque epilptico. Muy agudo, segn parece. Hideki tena cierta predisposicin a la epilepsia. Era sensible a la luz y el ataque fue provocado por el monitor de su ordenador. Al parecer, saba que no deba acercarse a una pantalla de televisin. Se encogi de hombros-. Pero, por otro lado, qu poda hacer, si la informtica era su vida? Se haba encontrado con

Ray Richardson en las escaleras del estudio. Richardson se diriga al aeropuerto y llevaba una abultada cartera y un ordenador porttil. Su Gulfstream le esperaba para conducirlo a Tulane, donde iba a presentar a los decanos de la universidad sus planos para una nueva Facultad de Derecho inteligente. Lo comprendo -repuso

Richardson-. Supongo que si los mdicos me dijeran que ni mirase un edificio nuevo, tampoco les hara caso. Mitch asinti pensativo, no muy seguro de que l hubiera hecho lo mismo. Me acompaas al coche, Mitch? Claro. Mitch supona que la turbada expresin de Richardson tena que ver con

la muerte de Yojo, pero slo acertaba en parte. Quiero que hables con nuestros abogados, Mitch. Diles lo que le ha sucedido a Yojo. Y ser mejor que tambin llames a la compaa de seguros. Por si a algn hijo de puta se le ocurre presentar una querella. Mientras no hayamos terminado el edificio, se nos echarn encima a nosotros, no a la Yu

Corporation. Ha sido muerte natural, Ray. No pueden hacernos responsables en modo alguno. No se pierde nada con explicar todas las circunstancias a un abogado insisti Richardson-. Yojo se quedaba a trabajar hasta tarde, no? A lo mejor viene alguien diciendo que se lo deberan haber impedido. Entiendes lo que estoy haciendo, Mitch?

Intento pensar como algn cabrn de mierda de abogado. En la putada que tratara de hacernos. En el argumento que esgrimira para achacarnos la responsabilidad. Joder, cmo odio a esos cabrones! Yo no se lo dira a los de la Facultad de Derecho de Tulane -le aconsej Mitch. Valdra la pena, coo! ri Richardson-. Bueno, haz

esas llamadas, por favor. Mitch se encogi de hombros. Saba muy bien que discutir con su jefe era imposible. Pero Richardson not su expresin y asinti con la cabeza. Mira, s que piensas que me pongo un poco paranoico con estas cosas, pero s lo que me digo. En este momento tengo dos juicios pendientes. Mi ex criada me ha

demandado por la crisis nerviosa que dice que sufri cuando la desped por no cumplir su horario de trabajo. Un cabrn que invit a cenar a mi casa me reclama daos y perjuicios porque una espina de pescado se le atasc en la garganta. Y antes de que te des cuenta, Allen Grabel intentar sacar tajada. Grabel? Has sabido algo de l?

No, no, hablo en teora. Pero quin me asegura que no se querellar conmigo por despido indirecto? Ese tipo me odia a muerte. Tenas que haberle odo cuando se larg. Dijo que quera verme muerto. Estuve a punto de denunciarle a la polica. Quiere perjudicarme, Mitch. Me sorprende que todava no me haya llamado algn abogado. Salieron por la parte

trasera del edificio, donde aguardaba el Bentley. Richardson tendi a Declan la cartera y el ordenador y se quit la chaqueta antes de subirse al asiento de atrs. No cerr la puerta. Eso era cosa del chfer. El viernes entierran a Yojo -le inform Mitch-. En Forest Lawn. Nunca voy a los entierros. Ya lo sabes. Sobre

todo en esta ciudad. La vida ya es demasiado corta. Y tampoco quiero que vaya nadie de la oficina. El viernes es da de trabajo. Al que vaya, que le descuenten de las vacaciones el tiempo que est ausente. Manda una corona, s lo crees necesario. Puedes poner mi nombre en la tarjeta, si quieres. Gracias, Ray. Estoy seguro de que a l le habra

gustado. Richardson ya estaba marcando un nmero en el telfono mvil. Cuando Declan cerr la puerta del Bentley, Mitch esboz una tenue sonrisa. Casi deseaba que el que hubiera muerto fuese Ray Richardson. Los que asistieran a su entierro se alegraran de considerarlo como vacaciones. Lo raro era que an no

hubieran contratado a un asesino a sueldo para eliminarlo. Si un sobre circulara por la oficina para hacer una colecta destinada a esa causa tan meritoria, se recogeran varios miles de dlares. Y quiz incluso alguien se ofreciera a hacerlo gratis. Vio cmo se alejaba el coche. Luego dio media vuelta y se dirigi al fondo de la

terraza. Haba das en que el humo y la niebla se extendan por la ciudad en una densa capa semejante a hielo seco que cubra hasta la lejana silueta de los edificios. Pero aquel da la atmsfera estaba relativamente limpia y la vista de Mitch abarcaba unos doce kilmetros de la parte occidental de Los Angeles. Distingua fcilmente los rascacielos: el Arco Towers, el

First Interstate, el Microsoft Building, el Crocker Center, el Library Tower, el edificio de la SEGA. Pero no haba ninguno como la Parrilla. Pareca surgir del terreno como una criatura recin nacida, blanca y reluciente, para algn fin no revelado an a los habitantes humanos de la ciudad. El edificio le daba la impresin de ser algo casi mvil, hasta el punto de que

pareca expresar la esencia misma de Los ngeles: su libertad. Mitch sonri al recordar el artculo que Joan haba escrito para el lujoso folleto plateado que la empresa haba editado a fin de promocionar sus edificios y los proyectos que tena en marcha. Qu era lo que deca? En general, la mayor parte de lo que escriba era ridiculamente ampuloso. Y

prodigaba de manera irritante la palabra genio en relacin con su marido. Pero en esa ocasin una frase en concreto le haba llamado la atencin. Feliz el mundo en que se levantan esos edificios! Quiz la alusin literaria no fuese tan exagerada, pens. Era un edificio que verdaderamente representaba un nuevo futuro. Siempre que Sam Gleig

tena turno de noche se presentaba en la oficina de obras de la sptima planta, a fin de enterarse de si haba instrucciones especiales para l y comprobar quin se quedaba trabajando. Habra obtenido el mismo resultado telefoneando desde la oficina de seguridad de la planta baja, pero con doce horas de soledad por delante Gleig prefera un poco de contacto

humano. Mantener una pequea conversacin con quien estuviese por all. Charlar un poco. Luego se alegraba de haberlo hecho. De noche, la Parrilla era un sitio abandonado. Adems, aquella noche tena curiosidad por enterarse del dictamen oficial sobre la muerte de Yojo. En un esfuerzo por mantenerse en forma, Gleig sola evitar el ascensor y suba

por la escalera. Los escalones eran de vidrio, para dar la mxima luminosidad a la caja de la escalera, y de noche la luz elctrica le daba el color de una piscina. La escalera del cielo. As la llamaba Gleig. Hombre de convicciones religiosas, nunca suba la escalera sin pensar en el sueo de Jacob ni repetirse el texto del Gnesis: Y despert Jacob de su sueo y dijo:

Ciertamente Jehov habita en este lugar, y yo no lo saba. Y tuvo miedo y dijo: Cun terrible es este lugar! Verdaderamente sta es la casa de Dios, y la puerta del cielo. En la oficina encontr a Helen Hussey, la aparejadora, y a Warren Aikman, el maestro de obras, que estaban guardando sus cosas en las carteras y preparndose para marcharse.

Buenas noches, Sam -le salud cordialmente Helen. Era una pelirroja alta y esbelta, de ojos azules y muy pecosa. A Gleig le caa muy bien, porque siempre tena una palabra corts para todo el mundo. Buenas noches, seorita Hussey -contest l-. Buenas noches, seor Aikman. Sam -gru el maestro de obras, demasiado cansado

hasta para hablar-. Ah, vaya da. Menos mal que ya se ha terminado. Instintivamente se ajust la corbata con el emblema de su universidad, se pas la mano por el pelo gris y vio que segua tenindolo lleno de polvo: consecuencia de inspeccionar el techo de la planta decimosexta mientras los obreros estaban instalando el aislante en el suelo del piso

de arriba. Como representante personal de la Yu Corporation en la obra, Aikman deba inspeccionar peridicamente las obras y presentar un informe completo y detallado de todas las incidencias, refiriendo a Mitchell Bryan o a Tony Levine cualquier discrepancia entre los planos y el acabado del edificio. Pero la frustracin de Aikman tena ms que ver con Helen Hussey

que con la interpretacin de los detalles arquitectnicos. Pese a haberle dicho, ms o menos, que estaba enamorado de ella, Helen segua negndose a tomarle en serio. Bueno -dijo Sam-, quin se queda trabajando esta noche? Qu te he dicho, Sam? le reprendi ella-. Pregntaselo al ordenador. Abraham est programado

para saber quin se queda trabajando y dnde. Tiene cmaras y sensores trmicos para ayudarte. S, lo s, pero es que no me gusta hablar con una mquina. Resulta un poco fro. Es importante un poco de contacto humano, entiende lo que quiero decir? Yo preferira hablar con una mquina antes que con Ray Richardson -declar

Aikman-. Al menos hay una remota posibilidad de que la mquina tenga corazn. No quisiera molestarlos. No nos molestas para nada, Sam. Son el telfono de Aikman. Contest y, al cabo de unos momentos, se sent a su escritorio y escribi una nota. Tapando el telfono con una mano, mir a Helen Hussey y dijo:

Es David Arnon. Puedes esperar un momento? Aliviada por la oportunidad de bajar al coche sin tener que luchar para que Aikman le quitara las inquietas manos de encima en el ascensor, Helen sonri y sacudi la cabeza. No puedo -musit-. Ya voy con retraso. Te ver maana. Aikman hizo una mueca de

irritacin y asinti con la cabeza. S, David. Tienes los datos ah? Helen se despidi de l agitando los dedos y se encamin al ascensor en compaa de Sam Gleig. Han dicho ya lo que le pas al seor Yojo? Al parecer sufri un ataque epilptico agudo contest Helen.

Lo que yo pensaba. Subieron al ascensor y le dijeron a Abraham que los llevara al aparcamiento. Pobre hombre! aadi Sam-. Una verdadera lstima. Cuntos aos tena? No lo s exactamente. Treinta y tantos, supongo. Maldita sea! Qu pasa, Sam? Acabo de acordarme de que me he dejado el libro en

casa. Se encogi de hombros con aire de disculpa. En un trabajo como ste hay que tener algo para leer. Y no soporto la tele. Contamina. Pero tienes un ordenador, Sam. Por qu no usas la biblioteca electrnica? La biblioteca electrnica, eh? No saba que existiese una cosa as. Es muy fcil de utilizar, de verdad. Muy sencillo.

Funciona como una especie de tocadiscos automtico. No tienes ms que seleccionar en el ordenador el icono de la biblioteca multimedia y aparece una lista con los ndices de todos los textos disponibles en el disco. Elige el ndice y luego el ttulo, y el ordenador te ejecutar el disco. Claro que la mayora son libros de referencia, pero todos son interactivos, con

fragmentos de audio y vdeo. La Gua cinematogrfica de Variety es estupenda. Creme, Sam, es muy divertido. Pues gracias, seorita Hussey. Sam sonri cortsmente-. Se lo agradezco mucho. Se preguntaba si realmente era posible leer algo en aquella biblioteca: por la forma en que se lo haba descrito, pareca otra manera de ver la

televisin. Al salir de la crcel haba jurado no volver a ver la tele en su vida. La sigui con los ojos hasta que subi al coche y luego se dirigi al atrio, donde el piano estaba tocando un Impromptu de Schubert al estilo de Murray Perahia. Aunque le gustaba la msica, Gleig siempre se pona nervioso al ver las teclas, que tocaban como si alguien

estuviese sentado en el taburete. Y ms ahora que Hideki Yojo haba muerto. An se estremeca al pensar en aquellos ojos morados. Epilepsia. Vaya forma de morir. La muerte era un tema frecuente en los pensamientos de Gleig. Saba que era debido a la soledad de su trabajo. A veces, haciendo la ronda por el edificio, tena la impresin

de estar encerrado en un enorme mausoleo. Con la inquietud de la muerte y la forma de morir, y con tanto tiempo disponible, se haba convertido en una especie de hipocondriaco. Pero ms que la idea de que l tambin pudiera sufrir un ataque epilptico, le preocupaba no saber nada en absoluto de la epilepsia ni de los sntomas que la anunciaban. En cuanto

tuvo ocasin, accedi a la enciclopedia de la biblioteca electrnica. Seleccion con el ratn el ndice correspondiente. Hubo una breve pausa y, luego, una fanfarria de trompetas de Aaron Coplan hizo que le diera un vuelco el corazn. Bienvenido a la Enciclopedia -dijo el ordenador. Maldita sea, Mquina, no

hagas eso! exclam nerviosamente-. Casi me cago del susto! La fuente de informacin que abarca todos los mbitos de la historia y el saber humanos de todos los tiempos y lugares. Sencillamente, tiene ante usted el ms completo archivo de informaciones que existe en el mundo. Los ttulos de las entradas estn ordenados de la A a la Z segn

el alfabeto de la lengua inglesa. Increble! gru Gleig. La lista alfabtica no tiene en cuenta los signos diacrticos ni las letras extranjeras que no tienen correspondencia en ingls. Gleig se encogi de hombros, sin saber si su anterior comentario haba sido crtico o no. Los ttulos que empiezan

con un nmero, como 1984, la novela de George Orwell, se sitan en el orden correspondiente a sus letras: Mil Novecientos Ochenta y Cuatro. Cuando haya elegido la entrada que desea, podr acceder a cualquier referencia cruzada o curiosear entre los innumerables temas relacionados con la misma. Teclee ahora el tema que haya elegido, por favor.

Gleig pens un momento y luego, tmidamente, escribi: El tema que ha elegido no existe. Quiz lo haya escrito mal. Pruebe de nuevo. No, tampoco est bien. Bueno, le sugiero lo siguiente. Si busca informacin sobre una enfermedad del sistema nervioso caracterizada por paroxismos durante los cuales el paciente cae inconsciente al suelo, con espasmos

musculares generalizados y a veces soltando espuma por la boca como un perro rabioso, vulgarmente denominada alfereca, la palabra que necesita aparecer en pantalla correctamente escrita. Si es ste el tema que busca, confirme su eleccin tecleando s. Casi al momento, Gleig se encontr viendo una pelcula que mostraba a un hombre

tendido en el suelo, agitado por incontrolables sacudidas y soltando espumarajos por la boca. Santo cielo! jade-. Vlgame Dios! Mira a ese pobre hijo de puta! Se calcula que entre el seis y el siete por ciento de la poblacin sufre al menos un ataque epilptico en la vida, y que el cuatro por ciento pasa por una fase en que es

proclive a ataques recurrentes. En serio? Cambi la imagen y en la pantalla apareci el busto de mrmol de un hombre calvo y con barba. El descubrimiento de la enfermedad suele atribuirse a Hipcrates. se es el que se suicid? El ordenador no hizo caso de la interrupcin. La epilepsia no es una

enfermedad especfica, sino ms bien un conjunto de sntomas resultantes de una serie de condiciones que excitan sobremanera las clulas nerviosas del cerebro. Como la seorita Hussey, quieres decir? Solt una risita lasciva-. Vaya, sa s que excita mi viejo cerebro, como un demonio. El busto de Hipcrates dio paso a otras imgenes: el

cerebro, un electroencefalograma, Hans Berger, el psiquiatra alemn, y Hughlings Jackson, el padre de la neurologa britnica. Pero lo que verdaderamente interes a Sam Gleig fue la explicacin que dio el ordenador sobre los diversos tipos de ataques, y en particular los focalizados y sus causas. A veces, una luz

estroboscpica puede provocar una crisis sensorial focalizada; por esa razn, a las personas que padecen epilepsia fotosensible se les aconseja evitar los clubes nocturnos y los ordenadores. Maldita sea! jade Gleig al recordar la quemadura que se haba hecho en el dorso de la mano con la extraa lmpara de la consola de Hideki Yojo- Pues

claro. No fue la pantalla del ordenador, maldita sea, sino la lmpara! Estaba al rojo vivo! Se mir instintivamente la mano. La quemadura, ms o menos del tamao de una moneda de veinticinco centavos, segua all. Recordando los locales nocturnos que haba frecuentado de joven y el nauseabundo efecto que a veces le producan las luces

destellantes, Gleig tuvo de pronto la seguridad de que poda ofrecer una explicacin algo diferente de la muerte de Hideki Yojo. Qu otra cosa puede haber sido? Alarg la mano hacia el telfono, pensando que deba comunicar a alguien sus sospechas. Pero a quin? A la poli? El ex presidiario que haba en l evitaba cualquier

contacto con la polica. A Helen Hussey? Cmo le sentara que la llamara a su casa? A Warren Aikman? A lo mejor segua trabajando arriba. Salvo que a Sam le apeteca hablar con el maestro de obras tanto como con la polica. Delante de Aikman siempre tena la impresin de ser una persona insignificante. El asunto poda esperar a la maana siguiente, y entonces

se lo planteara personalmente a Helen Hussey. Adems, as tendra ocasin de hablar con ella. De modo que se qued donde estaba, curioseando EPISCOPADO, EPISTEMOLOGA, ERASMO, ERNST, EROS y ESA. Allen Grabel se encontraba en el cuarto piso de la Parrilla, cerca de la sala de ordenadores. Su plan no era

muy elaborado, pero sin duda sera eficaz. Para joder a Richardson, jodera el edificio. Y el mejor modo de hacerlo era joder el ordenador. Entrar ah con un objeto contundente y causar desperfectos por un valor de cuarenta millones de dlares. A menos de matar a Richardson, no se le ocurra forma ms eficaz de vengarse de l. Haba querido hacerlo antes, slo que algo se lo

haba impedido. Pero lo iba a hacer ahora mismo. Llevaba en la mano una chapa de acero, del tamao de una teja, que los obreros se haban dejado en el stano. No resultaba cmoda de manejar, pero era lo nico que haba encontrado y estaba resuelto a causar un estropicio. Los ngulos parecan lo bastante rgidos para romper algunas pantallas y hasta para abollar

las cajas de los ordenadores. Se estaba aproximando a la pasarela cuando oy que el piano Disklavier empezaba a tocar. Reconoci la msica; era de Oliver Messiaen. Y anunciaba que alguien estaba cruzando el atrio. Sam Gleig sali del programa multimedia poco despus de la una y, puntual como un reloj, cogi su linterna Maglite para hacer la

ronda de la Parrilla. Helen Hussey tena razn, por supuesto. No haba ninguna necesidad. Lo mismo poda estar pendiente de todo desde la comodidad de su oficina. Mejor incluso. Gracias a las cmaras de circuito cerrado, por el ordenador vea y oa todo. En todos los sitios a la vez. Como Dios. Slo que Dios no necesitaba hacer ejercicio. No tena que

preocuparse por el corazn, ni por la barriga. Dios habra tomado el ascensor. Sam Gleig subi por las escaleras. Tampoco necesitaba la Maglite. Por dondequiera que iba, las luces se encendan cuando los sensores detectaban su calor corporal y la vibracin de sus pasos. Pero llevaba la linterna de todas formas. No se era un buen vigilante nocturno sin

llevar una Maglite. Era el smbolo del trabajo. Como la pistola que llevaba en la cadera. Al aproximarse al piano, el instrumento empez a tocar. Se detuvo a escuchar un momento. Era una msica extraa y misteriosa, que acentuaba la quietud y la soledad de la noche en la Parrilla. Le puso carne de gallina. Sinti un escalofro y

sacudi la cabeza. Qu msica tan rara! dijo en voz alta-. Prefiero a Bill Evans, sin vacilar. Subi a pie hasta el cuarto piso y se acerc a la sala de ordenadores para ver si an haba alguien trabajando. Pero al otro lado de la pasarela luminosa la estancia estaba vaca. Docenas de lucecitas blancas y rojas destellaban en la oscuridad como una ciudad

pequea vista desde la ventanilla de un avin. Todo en orden, entonces -dijo-. Slo te faltaba que hubiese otro muerto durante tu turno. Para que los cabrones de los polis te hiciesen un montn de preguntas tontas. Se detuvo y dio media vuelta, creyendo haber odo algo. Como si alguien bajase por las escaleras que l

acababa de subir. Volvi sobre sus pasos. Eso era lo malo de ser vigilante nocturno, pens. Se oan cosas y, por un momento, se pensaba lo peor. Pero no haba nada malo en ser receloso. Le pagaban por eso. El recelo evitaba que se cometiera la mayora de los delitos. Se dirigi al hueco de la escalera y se detuvo,

escuchando. Nada. Para asegurarse, volvi al atrio y recorri toda la planta baja. El eco de un ruido sordo lo sobresalt. Hay alguien ah? grit. Esper un momento y luego volvi a la oficina de seguridad. Una vez all, se sent frente a la pantalla y pidi al ordenador una lista de los actuales ocupantes del

edificio. Sinti alivio al ver que slo apareca su nombre. Sacudi la cabeza y sonri. Sera raro no or algn ruido en un edificio de las dimensiones y la complejidad de la Parrilla. Probablemente el aire acondicionado, que se ha encendido -se dijo-. Qu calor hace aqu dentro! Me parece que este edificio no est hecho para gente que

quiere mantenerse en forma. Se levant y volvi al atrio, resuelto a terminar la ronda. Tena la camisa azul pegada al cuerpo. Se afloj la corbata y se desabroch el cuello. Esta vez cogi el ascensor. Libro tercero Problema: cmo infundir a este bloque estril, a esta aglomeracin tosca, grosera y brutal, a esta escueta y

perpleja exclamacin de eterno conflicto, la gracia de esas formas superiores de sensibilidad y cultura que subyacen en las pasiones ms bajas y feroces? Cmo proclamar, desde las vertiginosas alturas de este moderno techo, extrao y espectral, el evangelio pacfico del sentimiento y la belleza, el culto a una vida ms elevada? Louis Sullivan, sobre los

rascacielos de oficinas Al principio la Tierra era sin Cantidad. Y Jugador humano dijo: Que sean los Nmeros para que podamos clasificar las cosas; y hubo nmeros y Jugador humano separ Nmeros de multitud. Y Jugador humano dijo: Creemos mtodos de cmputo para resolver problemas lineales/cuadraticos, pues los Nmeros no son slo

instrumentos prcticos, sino que merecen estudio por s mismos. Y Jugador humano llam a ese estudio Matemticas. Y Jugador humano dijo: medidas y clculo ms complejos exigen que el sistema numrico utilice cero como nmero, y el punto o la coma para separar partes de nmeros superiores o inferiores a uno; y llam a ese sistema Notacin Bsica de

Posicin. Para Jugador humano Leibnitz, 1 representaba Dios y 0 Nada. Y Jugador humano dijo: Usar slo esos dos smbolos para distinguir significados elimina necesidad de reconocer 10 smbolos, pues la mayora de los sistemas eran decimales y usaban un sistema de base 10. Y Jugador humano llam a esos nmeros Didicos, o Binarios. Los nmeros se

hicieron ms sencillos pero tambin ms largos, y se necesitaron enormes ROM para recordarlos. Y Jugador humano dijo: Construyamos mquinas que recuerden los nmeros por nosotros, y que cada 1 o 0 se llame BIT, y llamemos BYTE a cada secuencia de ocho Bits, y llamemos Palabra a cada dos o cuatro Bytes. ste es el comienzo. Y llamemos

Ordenadores a nuestras nuevas mquinas. Ahora sale del primer nivel de dificultad. Est seguro de que quiere continuar? Responda S/N. De acuerdo, pero queda advertido. Y los nmeros fueron sin fin. Todo es nmero, y nmero es bien/bueno. Pues los nmeros se convierten en actos y los actos se convierten en nmeros; una

entrada se convierte en salida que a su vez se vuelve entrada, etc.: datos continuamente transformados en bases ms convenientes para hacer otra cosa, ad infinitum. Nmero hace girar el mundo. Ordenadores aseguran que todos los nmeros signifiquen realizacin de algo. Lo que implica un sentido de organizacin, que es infalible.

Empieza a escasear la energa. Si todo se redujese a nmero, entonces naturaleza azarosa y catica del mundo sera superada, o prevista, pues en promedio hay estabilidad, orden en medida, ley en mediana. No es as? Porque ahora no hay nada, ningn aspecto de la existencia que no sea objeto de porcentaje o estadstica. sa no es una puerta, es una pared, estpido.

Antiguamente mundo era gobernado de acuerdo con las entraas de las aves. Extirspices. Ahora lo es de acuerdo con el Nmero, y probabilidad importa ms que conocimiento y aprendizaje. Ordenadores y quienes los sirven, jugadores humanos estadsticos y pseflogos, comunidad estocstica que tiene el mando, reducen mundo y problemas a serie de

quizs sopesados, facilitando no tanto lo que se necesita como lo que ordenadores pueden hacer. Fuzz Difuzzy era un osito. Fuzz Difuzzy perdi el pelito. Fuzz Difuzzy era difuso, a que s? Pues todo es nmero. Incluso nmeros primitivos bien/buenos. Cclicos. ureos. Eclesisticos. Cabalsticos. Irracionales. Bestiales.

Jugador humano San Juan eligi el nmero 666 porque no llegaba al nmero 7 en ninguna circunstancia. Llega un maana en que todo ser numerado, y Nmero gobernar la tierra como dinosaurio. Es decir T. Rex. Peligroso! Toda piedra, toda brizna de hierba, todo tomo y todo jugador humano. Bienvenido a las oficinas de la Yu Corporation, el

edificio ms inteligente de Los Angeles. Hola! Soy Kelly Pendry, para servirle, y voy a decirle lo que tiene que hacer. No se le admitir si no tiene cita. Nos encantara verle, pero la prxima vez llame primero, por favor. Y como esta oficina es completamente electrnica, no recibimos correo normal. Si desea enviarnos algo o ponerse en contacto con nosotros, utilice

el nmero de correo electrnico indicado en la gua telefnica o en el panel situado al fondo de la plaza. Si tiene cita o viene a entregar un pedido, por favor, diga su nombre, la empresa que representa y la persona con quien est citado, luego espere nuevas instrucciones. Por favor, hable despacio y con claridad, pues su voz ser codificada informticamente

por razones de seguridad. Frank Curtis mene la cabeza. Haba odo hablar de hologramas, incluso haba visto algunos en las tiendas de chucheras de Sunset Strip, pero nunca haba imaginado que hablara con una de aquellas cosas. Volvi la cabeza para mirar a Nathan Coleman y se encogi de hombros. Como si estuviramos de

visita en los estudios de la Universal. En cualquier momento aparecer un jodido tiburn en ese estanque. Imagnate que es un contestador automtico -le aconsej Coleman. Esos aparatos tambin son odiosos. Curtis carraspe un par de veces y empez a hablar como quien responde a un sondeo de la televisin. Se senta

incmodo. Era como hablar con la tele, impresin sin duda reforzada por el hecho de que se diriga a la imagen tridimensional de una rubia esplndida, antao presentadora del Buenos das, Amrica de la ABC. Pero como no haba ni un polica en el atrio ni tampoco saba dnde se encontraba el cadver, no tena ms remedio que contestar.

Ah, inspector de primera clase Frank Curtis -declar, sin mucha conviccin-. Brigada Criminal de la Polica de Los ngeles. Frotndose la mandbula con aire pensativo, aadi-: Mire usted, no nos espera nadie, hmmm seora. Venimos a investigar un 187; es decir, una muerte. Gracias -sonri Kelly-. Sintese junto al piano, por

favor, mientras se tramita su solicitud. Curtis desde el enorme sof de cuero e hizo seas a Coleman para que se acercase al mostrador en forma de herradura y a la radiante y esplndida imagen de feminidad americana. Se pregunt si Kelly Pendry haba hecho el holograma para la Yu Corporation antes o despus del vdeo de Playboy

sobre mujeres famosas que haban aparecido en sus desplegables centrales. Inspector Nathan Coleman. Brigada Criminal de la Polica de Los ngeles. Encantado de conocerte, cario. Siempre he sido uno de tus ms grandes admiradores. Repito, de los ms grandes. Gracias. Por favor, tome asiento mientras se tramita su

solicitud. Esto es ridculo refunfu Curtis-. Como hablar solo, verdad? Coleman sonri, inclinndose sobre el mostrador para mirar las bien torneadas piernas de la imagen de la presentadora. Pues no s, Frank, a m me gusta. Crees que esta simptica seorita lleva bragas?

Curtis no hizo caso a su joven compaero. Dnde coo est la gente? Se apart del mostrador en forma de herradura y grit-: Hay alguien? Tenga paciencia, por favor -insisti Kelly-. Estoy tratando de tramitar su peticin con toda premura. Joder, qu manera ms repipi de hablar! se quej

Curtis. Oye, Kelly, eres una ta estupenda, sabes? Desde que estaba en el instituto tengo debilidad por ti. No, de verdad, hablo en serio. Me encantara contrtelo. A qu hora sales de trabajar? El edificio cierra a las 17.30 -contest Kelly con su perfecta sonrisa. Coleman se inclin an ms y, maravillado, sacudi la

cabeza: hasta se le vea el carmn de los labios. Estupendo. Qu te parece si te espero ah enfrente? Y te invito a cenar a mi casa. Para conocernos. Y a lo mejor nos divertimos un poco, despus. Si sa es la manera como tratas a las mujeres, Nat -dijo Curtis-, no me extraa que sigas soltero. Vamos, Kelly, qu

dices? Un hombre de verdad, en vez de todos esos tipos transparentes. Lo siento, seor, pero nunca mezclo el trabajo con el placer. Curtis solt una sonora carcajada. Ser posible? Su conversacin es casi tan idiota como la tuya. Coleman le sonri. Tienes razn. Esta

simptica seorita es sacarina pura. Igual que en la vida real, eh? Gracias por su paciencia, caballeros. Crucen la puerta de cristales que hay detrs de m y cojan un ascensor hasta el stano. All les esperar alguien. Una cosa ms, cario. Mi amigo y yo nos preguntamos si eres de las que follan en la primera cita. En realidad,

hemos hecho una pequea apuesta. Yo digo que no. Quin tiene razn? Nat! Curtis ya haba cruzado la puerta de cristales. Que usted lo pase bien dijo Kelly, sin dejar de sonrer como una azafata al mostrar la utilizacin del chaleco salvavidas. Gracias, y t tambin, cario. T tambin. Tnmelo

calentito, vale? Joder, Nat! No es un poco temprano para eso? dijo Curtis mientras entraban en el ascensor-. Eres un degenerado. Desde luego. Curtis buscaba los botones de los pisos por las paredes del ascensor. ste es un edificio inteligente, recuerdas? dijo Coleman-. Aqu no se estilan

esas chorradas de apretar un botn. Por eso han registrado informticamente nuestras voces. Para que podamos utilizar el ascensor. Se acerc a un panel perforado junto al cual se vea el dibujo de un hombre haciendo bocina con las manos-. Eso es lo que significa ese icono. Al stano, por favor. Curtis inspeccion el dibujo.

Cre que era para vomitar o algo as. No jorobes! Por qu lo llamas icono? Es una imagen sagrada. Porque as llaman los informticos a esos dibujitos. Curtis dio un bufido de asco. No me extraa. Qu sabrn esos cabrones de imgenes sagradas! Las puertas se cerraron

silenciosamente. Curtis ech una mirada a la pantalla electroluminiscente que indicaba el piso al que se dirigan, el sentido de la marcha y la hora. Pareca impaciente por empezar a trabajar, aunque ello se deba en parte a la leve sensacin de claustrofobia que le daban los ascensores. A diferencia del atrio, el stano estaba lleno de policas

y expertos forenses. El agente al mando, un individuo de ciento veinte kilos llamado Wallace, sali pesadamente al encuentro de Curtis con un cuaderno abierto en la mano, tan grande como una silla de montar. En New Parker Center le llamaban Foghorn, porque su marcado acento sureo y su vacilante forma de hablar eran exactamente como los del gallo del mismo nombre de

los dibujos animados. Curtis dio unos golpecitos en el cuaderno de notas con evidente desaprobacin. Eh, Foghorn, guarda eso, quieres? En este edificio no se utiliza papel. Nos meters en un lo con la seora de arriba. Qu me dices de sa? Yo, que soy catlico, apostlico y romano, te juro que no saba si rezar para

pedirle el perdn de mis pecados o follrmela directamente. A Nat le dio su nmero. Verdad, Nat? S -dijo Coleman-. Hace buenas mamadas por telfono. Foghorn se pein con los dedos, intent leer su propia caligrafa y sacudi la cabeza. A tomar por el culo. De todos modos no hay gran cosa. Se guard el cuaderno

y se subi los pantalones-. Encontrado individuo, digo, encontrado individuo muerto con heridas en la cabeza producidas con un objeto contundente. El hallazgo, digo, y esto te va a encantar, Frank, lo denunci el ordenador de los cojones. Te lo puedes creer? Es decir, que una cosa es hacer la ronda del barrio y otra Blade Runner, no? La llamada se registr en

nuestro ordenador central a la 1,57 de la madrugada. Un ordenador que habla con otro -observ Coleman-. As van a ser las cosas, sabis? El futuro. Tu futuro, digo, tu futuro, no el mo, muchacho. De todos modos, los dos han sido muy amables al meternos en esto -dijo Curtis-. Cundo has llegado, Fog? Sobre las tres -bostez-.

Disculpa. No faltara ms. Curtis mir el reloj. Slo eran las siete y media. Bien, y quin es la vctima? Foghorn alz el brazo entre los inspectores y seal algo. Curtis y Coleman giraron la cabeza y vieron el cadver de un hombre negro, de alta estatura, tendido en el suelo de

un ascensor y con el uniforme azul salpicado de sangre. Sam Gleig. El vigilante nocturno. Quin lo dira, eh? Al ver la incomprensin en los ojos de Curtis, aadi-: Pues es que, digo, joder, que lo han asesinado, no? El fotgrafo ya estaba recogiendo el trpode de la cmara. Curtis lo reconoci, y record vagamente que se llamaba Phil.

Oye, Phil, has terminado? pregunt Curtis, echando un vistazo al interior del ascensor. Estoy seguro que no se me ha escapado nada contest el fotgrafo, mostrndole una lista de las tomas que haba hecho. Te va a salir un buen lbum -observ Curtis, sonriendo amablemente. Voy a revelarlas y a

medioda tendr los positivos. Curtis se tante el bolsillo de la chaqueta y sac un rollo de treinta y cinco milmetros. Hazme un favor -dijo-, mira a ver si hay algo ah. Lo llevo en el bolsillo desde hace tanto tiempo que ya ni me acuerdo de lo que es. Siempre estoy pensando en llevarlas, pero bueno, ya sabes cmo son las cosas. Claro, ningn

inconveniente. Gracias. Te lo agradezco mucho. Slo que no las mezcles. Sam Gleig yaca con las manos sobre el vientre, las rodillas dobladas y los enormes pies an apoyados en el suelo del ascensor. A no ser por la sangre, pareca un borracho en un portal. Curtis pas por encima de la sangre que le rodeaba la cabeza y los

hombros como el halo de un Buda y se agach para verlo mejor. Ya le ha visto alguien del departamento forense? Charlie Seidler -dijo Foghorn-. Est en el, digo, est en los servicios, creo. Tienes que echar una mirada a los retretes de este jodido sitio, Frank. Hay, digo, tienen unos retretes que te dicen la hora y hasta te limpian los

dientes. Tard diez minutos en entender cmo se echaba una meada en ese sitio de los cojones. Gracias, Foghorn. Lo tendr presente. Curtis asinti con la cabeza-. Parece que a este to le han sacudido de lo lindo. Y de qu manera! aadi Coleman-. Le han dejado la cabeza hecha papilla. Un to grande, adems -

terci Foghorn-. Uno noventa, uno noventa y cinco? Lo bastante grande para saber defenderse, en cualquier caso -concluy Curtis. Seal la Sig de nueve milmetros que segua en la funda, enganchada al cinturn de Gleig. Fijaos en. esto. Desprendi la tira de velero que aseguraba la automtica a la funda-. Sigue abrochada. Se

dira que su atacante no le asustaba. A lo mejor era alguien que conoca -sugiri Coleman-. Alguien de quien se fiaba. Si mides uno noventa y cinco y llevas una automtica Sig al cinto, confas en todo el mundo -dijo Curtis, y se irgui-. Slo te da miedo alguien que lleve una pistola en la mano.

Sali del ascensor y se inclin hacia su compaero. Lo reconoces? A quin? A la vctima? Es el to que encontr al chino. Le interrogamos, recuerdas? Si t lo dices, Frank. Es que resulta un poco difcil situarle, en vista de que tiene la cara cubierta de sangre y todo eso. Y el nombre de su

identificacin? Ah, s! Tienes razn, Frank. Lo siento. Pues claro que tengo razn, coo! Hace menos de setenta y dos horas, Nat. Sacudi la cabeza y sonri con aire bonachn-. Qu habrs estado haciendo! Setenta y dos horas suspir Coleman-. Slo un da de trabajo normal en la Criminal.

No sigas -intervino Foghorn-. Vas a hacerme llorar. Quin ha sido el primero en llegar, Foghorn? Agente Hernandez! Un agente con la nariz partida y un bigote a lo Zapata se destac del grupo de policas y se puso frente a los tres hombres de paisano. Soy el inspector jefe Curtis. ste es el inspector

Coleman. Hernandez asinti en silencio. Tena un aire hosco, a lo Marlon Brando. Curtis se inclin hacia l y olfate el aire. Qu es ese olor que lleva, Hernandez? Locin para despus de afeitarse, inspector. Locin? Qu clase de locin? Obsession. De Calvin

Klein. Calvin Klein. En serio? Lo hueles, Nat? Claro que s, seor. Vaya. Un poli que huele bien. Eso es ms propio de Beverly Hills, no crees, muchacho? Hernandez sonri y se encogi de hombros. Mi mujer lo prefiere al tufo del sudor, seor. Curtis se abri la chaqueta

y se olisque el sobaco. No he querido decir Bueno, Calvin, qu pas cuando t y tu locin aparecisteis esta madrugada por aqu? Pues el agente Cooney y yo, inspector, llegamos a eso de las dos treinta de la maana. Buscamos un timbre o algo semejante y luego vimos que la puerta estaba abierta. As que entramos en el

vestbulo y entonces nos encontramos con Kelly Pendry en el mostrador. Hernandez se encogi de hombros y prosigui-: Bueno, nos dijo dnde tenamos que ir. Que cogiramos el ascensor hasta el stano. As que bajamos y lo encontramos. Seal al ascensor salpicado de sangre. Y luego, qu? Cooney dio parte del 187

mientras yo echaba una mirada por ah. En el vestbulo hay una oficina de seguridad y parece que este to acababa de salir de ah. El ordenador estaba encendido y haba un termo y unos emparedados. Y los constructores? Lo saben ya? Pues encontr una lista del personal en el ordenador. Ya sabe, capataz, maestro de obras, esas cosas. As que

entonces llam a mi padre. A tu padre? Para qu coo llamaste a tu padre? Porque trabajaba en la construccin. De remachador. Pens que sabra a quin era mejor llamar. Y me dijo que el aparejador es el que controla todos los trabajos y da instrucciones a los capataces. De todas formas, no tena ni idea de que fuese una mujer. Es decir, que slo pona H.

Hussey. A lo mejor tena que haber llamado a otro. En cualquier caso me dijo que vendra enseguida. Es su trabajo, no? Es la responsable de las obras. Adems, trabajando aqu ya debe de estar acostumbrada. Cmo dice? Nada. Curtis vio que Charlie Seidler se diriga a los ascensores y le salud con la

mano. Gracias, Hernandez. Eso es todo. Hola, Charlie! Parece que no salimos de aqu, eh? Por eso lo llaman edificio inteligente -repuso Curtis-. Si alguien es inteligente, no pone los pies en l. Bueno, hazme un resumen de la situacin. Pues tiene ms de una herida en la cabeza -dijo Seidler, con cautela-. Y eso

excluira la posibilidad de que se hubiera herido como consecuencia de un desmayo o algo parecido. Vamos, Charlie! Uno no se hace una herida as al tropezar con el cordn del zapato, joder! No fue un accidente. Seidler no abandon su actitud cautelosa. La sangre que brot de la cabeza parecera indicar que

siguieron producindose heridas cuando ya estaba en el suelo. Pero, pero, bueno, echa una mirada a esto, Frank. Seidler subi al ascensor e hizo seas a Curtis para que le siguiera. Ordenador? dijo cuando Curtis hubo subido-. Cierra las puertas, por favor. Qu piso desea? Qudate en esta planta, por favor. Seal al interior

de las puertas que se cerraban. Ahora, fjate en eso. Hay salpicaduras de sangre a la altura del pecho. Pero no fuera del ascensor. Tampoco en ninguno de los pisos superiores. Lo s porque los he inspeccionado uno por uno. Vaya, qu eficiencia la tuya, Charlie. Y que lo digas. As que dices que le

golpearon cuando las puertas estaban cerradas. Eso parece, s. Pero no tiene magulladuras en las manos por haberse protegido, as que yo dira que probablemente le atacaron por la espalda. Con qu? Qu debemos buscar? Una estaca? Un pedazo de tubera? Una piedra? Quiz. Pero aqu dentro

no hay mucho sitio para blandir un arma, verdad? Tendremos las ideas ms claras despus de la autopsia preliminar. Seidler se volvi hacia el micrfono-. Abre las puertas, por favor. Desde luego, sabes hablar a esa cosa -sonri Frank. Qu sitio tan acojonante, verdad? Salieron del ascensor. Toda esta

automatizacin -dijo Curtis. No s. Cuando era pequeo vivamos en Nueva York. Mi padre trabajaba en la Standard Oil. En los ascensores empleaban a dos botones, un operador y un despachador. Recuerdo perfectamente al despachador. Tena un panel donde se iluminaban las llamadas de los pisos, y l decida cundo mandar un ascensor. Igual que un guardia

de trfico. Agit la mano hacia las brillantes puertas de los ascensores y aadi-: Y fjate cmo estamos ahora. La mquina ha dejado sin trabajo al botones. A los dos botones. No tardar mucho en quitarnos el nuestro. S, bueno, yo no me quejar si se queda el mo bostez Seidler-. Conozco mejores formas de empezar el da.

Te lo recordar cuando te despidan. Nat, quiero que investigues los antecedentes de Sam Gleig. De acuerdo, Frank. Oye, t! Calvin Klein! Ven aqu. Hernandez sonri tmidamente y se volvi hacia Curtis. Diga, inspector. Quiero que te quedes en el aparcamiento y, cuando

aparezca la tal Hussey, le digas que me espere en el atrio, vale? La sala donde est el rbol de Navidad. Voy arriba, a dar una vuelta por este parque de atracciones. En su breve recorrido, Frank Curtis descubri salas de reunin, cafeteras, restaurantes sin acabar, gimnasios sin equipar, una piscina vaca, un consultorio mdico, un cine sin asientos,

una bolera y una zona de descanso. Cuando estuviera acabada, la Parrilla iba a parecerse ms a un club de campo o a un hotel de lujo que a un bloque de oficinas. Todo, menos del quinto al dcimo piso. Ah Curtis encontr algo que le pareci sacado de las pginas de los tebeos: filas y filas de mdulos de acero blanco, algo ms grandes que una cabina

de telfonos, con muebles integrados plegables, un cable para enchufar en algn sitio y una puerta corredera semiesfrica. Se sent en uno de aquellos habitculos insonorizados, con la puerta cerrada, y se sinti como una rata o un conejillo de indias. Pero estaba claro que la Yu Corporation y sus proyectistas esperaban que la gente trabajase en esas cpsulas.

Mala suerte para quien tuviese claustrofobia. O para quien le gustase trabajar al lado de compaeros con los que rer y bromear. Pero en el programa de trabajo de la Yu Corporation seguramente no haba sitio para la risa ni las bromas. Abri la puerta y fue dos pisos ms abajo para ver mejor el atrio. Al asomarse a la galera, vio que de los

ascensores de la planta baja sala una mujer bastante atractiva. Su cabeza pelirroja destellaba como una gota de sangre sobre la deslumbrante blancura del mrmol. Alz la vista y le sonri. Es usted el inspector Curtis, por casualidad? Curtis se aferr a la barandilla con ambas manos y asinti. S, soy yo. Desde aqu

podra imitar a Mussolini, no cree? Cmo? Curtis se encogi de hombros y se pregunt si no sera demasiado joven para haber odo hablar de Mussolini. Se le ocurri decir algo sobre arquitectura fascista, pero lo pens mejor. Era demasiado guapa para incomodarla sin un motivo justificado.

Bueno, es que esta clase de edificios son muy inspiradores, supongo. Sonri-. Qudese ah. Ahora mismo bajo. La oficina de seguridad de la Parrilla era un cuarto blanco y reluciente, con una pared de cristal que daba al pasillo y tapada por una persiana accionada elctricamente. Contena un gran escritorio de aluminio y cristal, dominado

por una pantalla de setenta centmetros y un teclado. Junto al ordenador haba un videfono, un telfono, el termo de Sam Gleig y, en un tupperware abierto, los emparedados sin comer del vigilante asesinado. Detrs del escritorio haba un armario alto con puertas de cristal que contena algo parecido a otro ordenador todava embalado en plstico.

Curtis inspeccion el contenido de uno de los emparedados. Queso y tomate -dijo, y empez a comrselo-. Quiere uno? No. No, gracias -repuso Helen Hussey, que frunci el ceo-. Pero est seguro de que puede hacer eso? Quiero decir, no se est comiendo las pruebas? A Gleig no le sacudieron

en la cabeza con un bocadillo, seora. Curtis examin el armario de cristal y la discreta caja blanca con su embalaje protector. Qu es eso? pregunt. Helen Hussey respir hondo y esboz una sonrisa incmoda. Esperaba que no me lo preguntase. Curtis le sonri a su vez.

Por qu? Es un CD-ROM de registro mltiple -explic ella. Un juego? Aqu? Helen Hussey lo fulmin con la mirada. No exactamente, no. Est conectado al ordenador mediante una interfaz de dispositivos perifricos con fecha y nmero de archivo. Cada disco tiene unos setecientos megabytes. Servir

para registrar todo lo que sucede en las cmaras de seguridad, tanto dentro como fuera del edificio. Nuestras cmaras funcionan por transmisin celular. Y los datos entrarn por la parte trasera de este aparato. Se encogi de hombros-. O eso creo. Eso cree, eh? sonri Curtis. Ella solt una risita

avergonzada. No se lo va a creer -le dijo, encogindose de hombros-, pero la unidad an no est instalada. Por lo que yo s, acaban de entregarla. Bueno, parece muy bonito. Bonito de verdad. Lstima que no funcione, porque as sabramos lo que pas anoche exactamente. Tuvimos un problema con el proveedor.

Qu clase de problema? Curtis se sent al borde del escritorio y cogi otro emparedado-. Estn buenos. Que se equivocaron de aparato -suspir Helen-. Nos enviaron uno distinto al que habamos pedido. Este Yamaha registra a cuatro velocidades. El anterior no. As que lo devolvimos. El suyo debe ser un trabajo duro para una mujer.

Helen puso mala cara. Por qu lo dice? Los albailes no tienen exactamente fama de buenos modales ni de hablar bien. Tampoco la polica de Los ngeles. Muy aguda. Curtis mir el emparedado y lo dej sobre la mesa-. Perdneme. Tiene razn. Usted conoca a la vctima, probablemente. Y aqu estoy yo, comindome su

cena. No soy muy delicado, verdad? Ella volvi a encogerse de hombros, como si la tuviera sin cuidado. Sabe usted, hay personas, y policas, que al ver un cadver sienten nuseas y pierden el apetito. A m, no s por qu, me da hambre. Mucha hambre. Quiz sea porque me alegro de estar vivo y quiero celebrarlo

comiendo algo. Helen asinti. No tendr que identificarlo, verdad? No, seora, no ser necesario. Gracias, no creo que yo Volvi al tema anterior, considerando que deba contarle algo ms sobre su trabajo. Mis responsabilidades de

gestin y planificacin no suponen gritar a la gente. Eso lo dejo para los capataces. Mi funcin consiste en iniciar cada operacin concreta, coordinarla con los diferentes proveedores y asegurarme de que suministren los materiales adecuados. Como esos grabadores de CD-ROM. Pero si es necesario puedo hablar peor que un carretero. Si usted lo dice, seora

Cmo se llevaba con Sam Gleig? Bastante bien. Era una persona muy amable. Tuvo que gritarle alguna vez? No, nunca. Era honrado y digno de confianza. Curtis se levant del escritorio y abri una taquilla. Dentro haba una cazadora de piel y, suponiendo que perteneca a Sam Gleig,

empez a registrar los bolsillos. A qu hora entr anoche de servicio Sam Gleig? A las ocho, como siempre. Relev al otro vigilante, Dukes. Me llamaba alguien? Era el guarda jurado, Dukes. Ah, inspector-dijo Helen. ste es Ya nos conocemos -la

interrumpi Curtis-. De la otra vez, cuando la muerte del seor Yojo. Mir instintivamente el reloj. Eran las ocho en punto. Dukes estaba perplejo. Qu ocurre? Se trata de Sam, Irving le inform Helen-. Est muerto. Santo Dios! Pobre Sam. Cmo ha sucedido? Creemos que le

aplastaron la cabeza. Qu ha sido, un robo o algo as? Curtis no contest. Le vio alguno de ustedes cuando entr de servicio? Muy brevemente contest Dukes, encogindose de hombros-. Yo tena prisa. No creo que cruzramos ms que unas palabras. Qu horror, Dios mo! Se present en la oficina

de obras, en la sptima planta -dijo Helen-. Slo para saludar y ver si se quedaba alguien a trabajar. El ordenador se lo habra dicho mejor que nosotros, pero a l le gustaba hablar con la gente. En cualquier caso, yo ya me iba, as que baj conmigo en el ascensor. Ha dicho nosotros. S. Dej trabajando a Warren, Warren Aikman. Es el

maestro de obras. Le llamaron por telfono, justo cuando me marchaba. Maestro de obras. Qu hace, exactamente? Es como el jefe de obra, slo que est empleado por el cliente como una especie de inspector. Como un polica, quiere decir? Ms o menos, s. Habl con Sam antes de

marcharse? Helen se encogi de hombros. Tendr que preguntrselo a l. Pero, francamente, no es probable. No hay ninguna razn para que viniese aqu a informar a Sam de que se marchaba. Como ya he dicho, el ordenador es quien se encarga de saber quin se queda en el edificio. Sam slo tena que decirle al ordenador

que hiciera una comprobacin y lo habra sabido en un momento. Dukes se sent al escritorio. Se lo mostrar, si quiere. Guardndose en el bolsillo unas llaves de coche y una cartera, Curtis dej el chaquetn sobre la mesa y se coloc a espaldas de Dukes, que puls un icono con el ratn y empez a seleccionar

opciones del men. Inmediatamente apareci en pantalla una imagen de la escena que se desarrollaba en los ascensores del stano, con todos los policas y el personal forense arremolinados en torno al cadver de Sam Gleig. Ay, Dios! exclam Helen-. Es l? Dukes volvi a usar el ratn. A La imagen de alta

definicin se aadi entonces una ventana cuadrada con una serie de nombres. El Gran Hermano murmur Curtis. Lanz una mirada furtiva a Helen Hussey: primero a su esplndida cabellera pelirroja y luego al escote de su blusa malva. Tena los pechos grandes, cubiertos de pecas diminutas. Impresionante, eh?

coment ella, sonriendo al notar su mirada: si Curtis hubiese sido algo ms joven lo habra encontrado bastante atractivo. Mucho -admiti Curtis, volviendo los ojos a la pantalla. Eh, el de los servicios es mi compaero! Tambin puede verlo el ordenador ah dentro? No exactamente -le

explic Dukes-. Para comprobar quin est dentro, utiliza sensores trmicos, detectores acsticos, sensores pasivos infrarrojos y micrfonos. Huellas vocales. Como en los ascensores. No puede haber mucha intimidad -observ Curtis-. Qu hace el ordenador si uno se pasa mucho tiempo ah? Da la alarma? Dukes sonri.

No, el ordenador respeta la intimidad personal. No difunde el ruido por el edificio para que se ra todo el mundo. Los controles de los lavabos son para la seguridad de todos. Supongo que habr que agradecerles que no los hayan suprimido -refunfu Curtis, no muy convencido-. Seguro que eso molesta a los arquitectos. Quiero decir que

son las tuberas lo que mantiene a un edificio pegado al suelo, no? Les recuerda que quienes utilizan los edificios son los seres humanos. Helen y Dukes intercambiaron una sonrisa. Ya veo que todava no ha utilizado nuestros lavabos, inspector -observ Dukes con una risita. Tiene razn -intervino

Helen-. Todo es automtico. Y me refiero a todo. Digamos simplemente que en esta oficina no se usa papel. Quiere decir que? Exactamente. Al tirar de la cadena, con el codo, se acciona una ducha de agua caliente seguida de un chorro de aire clido. Ah, coo, entonces no es raro que Nat se pase tanto tiempo ah dentro!

Curtis se ri al imaginarse a su colega tratando de arreglrselas con una ducha de agua caliente. Y eso no es ni la mitad de lo que pasa ah -dijo Helen-. Esas instalaciones sanitarias nos parecen muy avanzadas, pero ya son muy corrientes en el Japn. S, bueno, eso no me sorprende. Dukes puls el ratn para

finalizar la consulta. Curtis volvi a sentarse en el borde de la mesa, pasando la mano pensativamente por un ngulo del terminal. Por qu son siempre blancos? quiso saber-. Los ordenadores. Blancos? dijo Helen-. Tambin los hay grises, me parece. S, pero casi todos son blancos. Le dir por qu. Es

para que la gente se sienta ms a gusto con ellos. El blanco es un color que se asocia a la virginidad y la inocencia. Los nios y las novias van de blanco. Es el color de la santidad. El Papa lleva una sotana blanca, no? Si la caja de los ordenadores fuese negra, no habran tenido la importancia que tienen. Se le ha ocurrido eso alguna vez? No, nunca lo haba

pensado -reconoci Helen Hussey. Hizo una pausa, como meditando en lo que acababa de or, y aadi-: Es una teora, desde luego. Ha dicho la gente. Usted no? Yo? El blanco lo asocio a la herona y la cocana. A huesos descoloridos en el desierto. A la nada. A la muerte. Siempre es tan alegre? Es el trabajo. Le sonri

y seguidamente pregunt-: Anoche, de qu hablaron Gleig y usted? No hablamos mucho. De la muerte de Hideki Yojo Helen empez a asentir, como adivinando los pensamientos de Curtis. Lo ve? sonri el polica-. No hay modo de librarse. Supongo que tiene razn. En cualquier caso, le expliqu

lo que haba dicho la oficina del forense. Que Hideki muri de un ataque epilptico. Sam dijo que eso era lo que haba pensado. Cmo le encontr usted? Bien. Normal. Dukes asinti, corroborndolo. Sam estaba igual que siempre. No pareca preocupado

por algo? No. En absoluto. Siempre haca el turno de noche? No -contest Dukes-. Nos habamos organizado para que cada uno trabajase una semana de da y otra de noche. Ya. Tena familia? No le conoca tan bien repuso Dukes, encogindose de hombros. Quiz nos sirva de ayuda

el ordenador -sugiri Helen. Movi el ratn, seleccionando una serie de mens. No creo que el viejo Abraham sepa an lo que es la muerte -coment, y tecle unas instrucciones al final del directorio del personal. Lo siento, inspector. Ser mejor que pregunte a Bob Beech o a Mitchell Bryan si pueden facilitarle algunos informes sobre Sam.

Gracias, lo har. Y tambin quisiera charlar un poco con Warren Aikman. Helen mir el reloj. Vendr enseguida afirm-. Warren es de los que madrugan. Oiga, esto no tiene que interferir con las obras, verdad? No me gustara que nos retrasramos. Eso depende. Qu hay en el stano? Una pequea cmara

acorazada, un generador de emergencia, una red de rea local, el sistema de proteccin del suelo, el rel de la alarma contra incendios y varios cuartos con taquillas. Curtis record los mdulos de las plantas cinco a diez. Estaba pensando en esas cpsulas de arriba. Qu demonios son? Se refiere a las cabinas

personales? Es lo ltimo en diseo de oficinas. Uno llega a la oficina y le asignan una CP para el da, como si se registrase en un hotel. Se entra, se conecta el porttil y el telfono, se enciende el aire acondicionado y se empieza a trabajar. Curtis pens en su escritorio de New Parker Center. En los papeles y carpetas que tena encima. En

el desorden que haba en sus cajones. Y en el ordenador que rara vez encenda. Pero y las cosas de uno? inquiri-. Dnde pone sus cosas la gente? En el stano hay taquillas. Pero en el ambiente del despacho integrado se desaprueban los objetos personales. La idea es que todo lo que se necesita est en el ordenador porttil y en el

telfono. Helen hizo una pausa y aadi-: As que, todo en orden? Para que los obreros puedan ir y venir? La mayora de ellos est trabajando en la planta diecisiete. Decoracin y fontanera, creo. Est bien, est bien -dijo Curtis-. No hay inconveniente. Slo que no se acerquen al stano. Gracias, muy amable.

Una cosa ms, seorita Hussey. Es un poco pronto para estar seguros, pero parece que Sam Gleig ha sido asesinado. Ahora bien, cuando el coche patrulla vino esta madrugada, los agentes se encontraron con la puerta abierta. Sin embargo, tengo la impresin de que su ordenador, Abraham, controla el cierre. Por qu no lo echara?

Segn tengo entendido, fue Abraham quien llam a la polica. La explicacin ms sencilla sera que dej abierto para que entraran sus hombres. Dukes carraspe. Hay otra posibilidad. Curtis asinti. Oigmosla. Sam pudo haber dicho a Abraham que abriera la puerta. Para que entrara

alguien. Dice usted que le han aplastado la cabeza? Pues no veo cmo habra entrado el asesino si Sam no le hubiese abierto la puerta. Y Abraham no la habra vuelto a cerrar a menos que se lo hubieran ordenado explcitamente. Alguien reconocido por el cdigo SITRESP. Por cuntos sitios se puede entrar y salir del edificio?

Aparte de la puerta principal? Dos -dijo Dukes-. El garaje, debajo del stano, controlado tambin por SITRESP. Y luego est la salida de incendios de esta planta. Que la controla Abraham. No se abre a menos que el sistema de deteccin de incendios indique que hay fuego de verdad. Se les ocurre algn motivo por el cual Sam Gleig

hubiese dejado entrar a alguien de noche? Helen Hussey sacudi la cabeza. Dukes frunci los labios y, por un momento, pareci reacio a responder. Luego dijo: No pretendo hablar mal de un muerto ni nada, pero no sera la primera vez que un vigilante deja entrar de noche en un edificio a una persona

sin autorizacin. No digo que Sam lo haya hecho alguna vez, que yo sepa, pero en mi ltimo trabajo, en un hotel, despidieron a un vigilante por recibir dinero de unas putas para que las dejara subir con los clientes. Se encogi de hombros-. Esas cosas pasan, sabe? No es que Sam me diese esa impresin, pero S? Dukes pas la mano con

aire pensativo por la suave superficie del chaquetn de cuero. Pero -Hizo un gesto de malestar con los hombros-. ste es un chaquetn muy bonito. Seguro que yo no me lo puedo permitir. Era muy temprano cuando Allen Grabel volvi por fin a su casa de Pasadena. Con la pinta que tena, no le haba sido fcil convencer a un

taxista de que le llevara, y por aquel privilegio tuvo que pagar la carrera por adelantado. Viva en una urbanizacin de casas estilo espaol situadas en torno a un jardn cubierto de csped y surcado de senderos. Segua sin llaves, de modo que se quit uno de sus mocasines Bass-Weejun del nmero 44 y rompi una ventana, activando la alarma

contra robos. Se encaram por el hueco y entr, pero tard unos momentos en acordarse del cdigo y, entretanto, sali a la calle uno de sus vecinos, un dentista llamado Charlie. Allen? Eres t? Todo est bien, Charlie repuso Grabel con voz dbil, abriendo la puerta y pensando que las cosas iban todo lo contrario de bien-. Me he olvidado las llaves.

Qu te ha pasado? Tienes sangre en el brazo. Dnde has estado? Haba mucho trabajo en la oficina. No he parado en varios das. Eso parece -dijo Charlie, el dentista, moviendo la cabeza-. He visto mierdas con mejor aspecto que t. Grabel esboz una tenue sonrisa. S, muchas gracias,

Charlie. Buenos das. Fue al dormitorio y se dej caer en la cama. Mir la fecha en el reloj y solt un gruido. Una borrachera de seis das. A eso se reduca todo. Se senta como el Don Birnam de Das sin huella. Cmo era la primera frase? El barmetro de su naturaleza emotiva sealaba un perodo desenfrenado. O algo parecido. Bueno, pues eso era

precisamente lo que acababa de pasar, un perodo desenfrenado. Antes haba tenido otros, desde luego, pero ninguno tan tremendo como aqul. Cerr los ojos y trat de recordar algo de lo que haba ocurrido. Se acord de haberse despedido del trabajo. De dormir en un catre de tijera en la Parrilla. Y haba otra cosa, tambin. Pero eso era

como una horrenda pesadilla. O acaso lo haba imaginado? Haba soado que era Raskolnikov. Le dola la nuca. Se haba cado? Pas algo con el coche de Mitch. A lo mejor se haba dado un golpe. Estaba tan cansado que le pareca que se iba a morir. No era una sensacin tan mala. Quera dormir eternamente. Tony Levine se senta infravalorado. Allen Grabel

haba sido socio adjunto de la empresa, slo un escaln ms abajo de la condicin de socio de pleno derecho de Mitchell Bryan, Willis Ellery y Aidan Kenny. Cuando Grabel se despidi, Levine daba por descontado que lo ascenderan. Y que ganara ms dinero, por supuesto. Teniendo en cuenta todo lo que le pedan que hiciese como director de proyecto de

la Parrilla, el ms importante de su carrera hasta el momento, Levine consideraba que sus compensaciones no estaban a la altura de las que reciban algunos de sus amigos. Ya lo haba dicho antes, pero esta vez iba en serio: si no le ascendan, se marchaba. Haba ido pronto a la oficina para hablar con Richardson a solas. Haba

preparado lo que iba a decirle, repitiendo las palabras en el coche durante el trayecto, como un actor de cine. Recordara a Richardson la forma en que haba estimulado al grupo, dando el tono a todo el proyecto. La enorme responsabilidad que haba asumido. Lo encontr al fondo del estudio, con las mangas de la camisa Turnbull y Asser ya

remangadas, garabateando notas en uno de los cuadernos de dibujo de tapas plateadas que llevaba a todas partes. Frente a l tena la maqueta de un centro de formacin policial de Tokio, un edificio de trescientos millones de dlares. Buenos das, Ray. Tienes un momento? Qu te parece esto, Tony? repuso Richardson en

tono seco. Levine se sent a la mesa y examin la maqueta, que haba ganado un concurso y deba construirse en una de las zonas menos prestigiosas de la ciudad, en el barrio de Shinkawa, cerca del centro financiero de Tokio. El edificio tena aspecto futurista incluso para los criterios de la ciudad, con un techo cncavo de cristal y, en el centro

mismo de la construccin, un volumen revestido de acero inoxidable que contena un gimnasio, una piscina, aulas, una biblioteca, un saln de actos y una galera de tiro. Levine lo odiaba. Le recordaba un huevo de pascua plateado en una caja de plstico transparente. Pero qu pensaba Richardson? Adopt una expresin que le pareci meditabunda y trat

de leer del revs las notas de su jefe, escritas a lpiz y cuidadosamente enmarcadas. Como le result imposible, intent encontrar una frmula neutral que no le comprometiera en ningn sentido. Desde luego, adopta un enfoque esttico radicalmente distinto de todo lo que hay alrededor. No es de extraar. La

zona circundante est en fase de completa renovacin. Vamos, Tony, piensas que da el pego, o no? En aquel momento son el videfono de Richardson y Levine sinti alivio. Tendra tiempo de considerar su respuesta: mir de nuevo las notas, pero se llev una decepcin al ver que eran poco ms que garabatos. Solt un taco para sus adentros.

Hasta los garabatos de aquel to tenan un aspecto limpio y eficaz, como si verdaderamente significaran algo. Era Helen Hussey, y pareca inquieta. Tenemos un problema, Ray -dijo. No me lo cuentes -replic l en tono seco-. Para eso os pago, para que yo no pierda tiempo en arreglar follones.

Habla con el director de proyecto, Helen. Lo tengo aqu, a mi lado. Richardson gir la pantalla para que la pequea cmara de fibra ptica enfocara a Levine, y sigui haciendo recuadros en sus garabatos, como si hasta aquellos intiles rasgos necesitaran la proteccin de una frontera. Qu pasa, cario? dijo Levine, deseando tener

ocasin de dar al jefe una prueba de su buen juicio a la hora de resolver problemas-. En qu puedo servirte? No es esa clase de problema -repuso Helen, intentando disimular el instintivo desprecio que le produca Levine-. Ha habido otra muerte. Y esta vez parece un asesinato. Asesinato? A quin han matado? Quin es el muerto?

El vigilante nocturno. Sam Gleig. El negro? Vaya, hombre, es verdaderamente horrible. Qu ha pasado? Alguien le abri la cabeza anoche. Lo encontraron esta madrugada en el ascensor. La polica ya est aqu. Qu horror, Dios mo! Levine comprendi dolorosamente que no se le ocurra nada que decir-.

Saben quin ha sido? No, todava no. Vlgame Dios, Helen! Y t, ests bien? Quiero decir por el trauma, y todo eso. Ests loco? sise Richardson, al tiempo que giraba la pantalla para apartarla de Levine-. No le metas esas ideas en la cabeza, gilipollas, o me encontrar con otra jodida demanda! Lo siento, Ray. Slo

quera No podemos permitirnos que la polica impida trabajar a los obreros, Helen! vocifer Richardson-. Ya sabes cmo son. Cinta policial para que no pase nadie. Cierran la jaula cuando el pjaro ha volado. No podemos perder un solo da. No, ya he hablado con ellos de eso. Van a dejar entrar a los obreros.

Chica lista. Bien hecho. Hay desperfectos en el edificio? No, que yo sepa. Pero parece que Gleig dej entrar por la puerta principal al tipo que lo mat. Ah, eso s que es cojonudo! Nos quedan pocos das para terminar y asesinan al hijo de puta ese. Qu clase de edificio inteligente permite que cualquier gilipollas de

mierda se salte los sistemas de seguridad y deje entrar al primer mamn que pase por la puerta principal? Ya estn ah los periodistas? Todava no. Y Mitch? Llegar en cualquier momento, creo. Richardson suspir amargamente. Nos van a poner de vuelta y media. Sobre todo el

Times. Bueno, que Mitch se encargue de tratar con el Ayuntamiento. Sabe con quin ha de hablar para arreglar las cosas lo mejor posible. Entiendes lo que quiero decir? En cuanto aparezca, le dices que se ocupe de que los polis den a los periodistas la versin que nos convenga. Comprendido? S, Ray -respondi Helen con voz cansada.

Has hecho bien en llamarme, Helen. Siento haberte echado la bronca. Eso Richardson puls una tecla y cort la comunicacin. Mitch lo arreglar todo le dijo a Levine, como para tranquilizarse a s mismo-. Es la persona que hace falta en una crisis. Un elemento del que te puedes fiar, que soluciona cosas. Cuando

tengas ms experiencia, Tony, comprenders que este trabajo se reduce a eso. S -repuso Levine, comprendiendo que ya haba pasado el momento de hablar de su ascenso-. No me cabe duda. Bueno, dnde estbamos? Ah, s, me estabas diciendo lo que pensabas de nuestro proyecto para la Escuela de Polica de

Shinkawa.

Slo haba tres coches en el aparcamiento de la Parrilla. Curtis supuso que el Saab descapotable nuevo sera de Helen Hussey. Por tanto, para adivinar cul perteneca a Sam Gleig, tena que elegir entre un viejo Buick azul y un Plymouth gris an ms antiguo, lo que por unos momentos le daba ocasin de actuar como un verdadero investigador. Comprobar simplemente a qu coche correspondan las llaves que llevaba habra sido hacer trampa.

El Buick llevaba una pegatina a todo lo largo del parachoques: He visto brillar en la oscuridad rayos C cerca de la Puerta de Tannhuser.* Curtis arrug la frente. Qu coo significaba eso? El Plymouth constitua una posibilidad ms fcil, con la pegatina de la emisora KLON 88.1 FM pegada a la ventanilla. El pequeo saxfono de plstico del llavero de Gleig sugiri a Curtis que el vigilante haba sido aficionado al jazz. Cuando las

llaves entraron en la cerradura del Plymouth, se sinti satisfecho al ver que estaba en lo cierto. No era exactamente Sherlock Holmes, pero casi. El coche de Sam Gleig poda ser viejo, pero estaba limpio y bien cuidado. Una bolsita de ambientador colgaba del retrovisor y los ceniceros estaban vacos. Abri la guantera y vio una gua Thomas y unas Ray-Ban de piloto. Luego fue a la parte de atrs y abri el maletero. La gran bolsa de nailon

de profesional del tiro indicaba a un hombre que se tomaba muy en serio su trabajo. Contena unos cascos contra el ruido, una escobilla para limpiar el can, dianas de cartn de doce centmetros, unas cajas de municiones Black Hill calibre 40 de Smith Wesson, un cargador de recambio, un cargador rpido y una pistolera guateada, vaca. Pero no haba el menor indicio de por qu lo haban asesinado. Al or el timbre del ascensor,

Curtis se volvi y vio a Nathan Coleman que vena hacia l. Dnde coo te has metido? En el jodido retrete -gru Coleman-. Sabes lo que pasa? Pues que hay, cmo te dira, un mdulo de mando al lado de la taza, con botones. Te lo dice todo, desde el tiempo que llevas all hasta no s, lo que has desayunado. As que al final comprend que si no haba papel era porque te lavaba el culo mientras estabas all sentado. Y tambin le ha sacado

brillo? ri Curtis. Hay como un jodido cepillo de dientes que sale de la taza y te mete un chorro de agua caliente por el ojete. Caliente de verdad, Frank. Esa pueta es como un rayo lser. Luego lanza aire caliente para secarte. Joder, Frank, tengo el culo como si hubiera pasado la noche con Rock Hudson! Curtis tuvo que secarse las lgrimas de hilaridad que acudan a sus ojos. Pero qu casa de putas es

sta? El futuro, Nat. El culo escocido y los pantalones mojados. Has mirado los antecedentes? La vctima tena antecedentes penales. Acabo de recibir el fax en el coche. Te escucho. Dos condenas por estupefacientes y una por tenencia ilcita de armas, cumpli dos aos en la Met. Trae, djamelo ver. Curtis ech un vistazo al fax-. En la Met,

eh? Quiz por eso se aficion a la arquitectura moderna. Esa puta trena es como un hotel de lujo. Sabes una cosa?, no me sorprendera que all le hubiesen avalado al rellenar su solicitud para hacerse guarda jurado. Mene la cabeza con aire cansado-. Hay que joderse con las ordenanzas de esta ciudad sobre las licencias! A veces pienso que el cabrn de Charlie Manson podra abrir una empresa de seguridad en Los ngeles. Es un sector en expansin,

Frank, no cabe duda. Curtis dobl el fax y se lo guard en el bolsillo de la chaqueta. Me quedo con esto, Nat, por si tengo que ir al retrete. Parece que Gleig se port bien desde que sali del trullo -observ Nat. A lo mejor haba vuelto a las andadas. Curtis tendi a Coleman el carn de conducir de Sam Gleig-. Noventa y Dos y Vermont. Territorio de los Crip, no?

Coleman asinti. Puede que hiciera de camello a ratos perdidos. Quiz. En el coche no hay nada. Y en la bolsa? El to se dispona a pasar el fin de semana en su club de tiro. Pero no hay droga. Y esos chavales de ah fuera? Los chinos tienen sus redes de distribucin. No los he descartado. O puede que se les ocurriese

llevar la protesta al interior del edificio, sabes? Y Sam trat de impedrselo. Quieres que hable con ellos? No, todava no. Quiero que salgas pitando con los del laboratorio a casa de la vctima, a ver si encontris algo. Puedes darle la noticia a cualquiera que pregunte. Quiz encuentres alguna pista sobre sus amigos. Por ejemplo, son la clase de amigos que le hacan tener enemigos? El motor que accionaba la

puerta del garaje empez a vibrar ruidosamente. Mientras Coleman volva al ascensor, Curtis cerr el maletero del Plymouth y esper a ver quin sala del Lexus burdeos que bajaba por la rampa y se detena a su lado. Qu ocurre? pregunt Mitch por la ventanilla abierta. Curtis no recordaba su nombre, pero s se acordaba de la cara, por no hablar de la corbata de seda ni del Rolex de oro. El hombre que se ape del coche era alto, de pelo

negro y rizado, facciones bronceadas y cierto aire adolescente. Sus ojos azules eran vivos e inteligentes. El clsico individuo que poda ser tu vecino, si es que vivas en Beverly Hills. Usted es el seor? Bryan. Mitchell Bryan. Ya me acuerdo. Hay un problema, seor Bryan. Curtis hizo una pausa y luego se lo explic. Curtis mir por la ventana del

piso veinticinco esperando que Mitchell Bryan volviera con el caf. Segua pensando en lo que Helen Hussey le haba dicho sobre las cabinas. Cmo haba descrito el concepto? No s qu integrado. Despacho integrado? Al menos l tena un despacho. Por lo menos haba un sitio que poda considerar suyo. Intent imaginarse el caos que se producira en New Parker Center si todos los polis tuviesen que pelearse por los despachos. Pareca otra de esas odiosas ideas que se

les ocurran a las grandes empresas. Por una vez se alegr de no trabajar en una oficina y tener que tragarse toda la mierda que le echaran encima. Como era poli, l tambin poda echarles un poco a los dems. No s -dijo Mitch, volviendo con el caf a los apartamentos privados del seor Yu-. Sam Gleig pareca un individuo bastante decente. Se sentaron a la mesa de comedor Huali de la dinasta Ming que Mitch utilizaba como escritorio

y bebieron un sorbo de caf. Con frecuencia me quedo trabajando hasta tarde, y a veces charlbamos un poco. Sobre todo de deportes: los Dodgers. Y alguna vez iba a las carreras, a Santa Anita, creo. Una vez me dio un soplo. Pero no jugaba mucho. Diez dlares aqu y all. Sacudi la cabeza-. Es horroroso que haya pasado esto. Curtis no dijo nada. A veces era mejor as. Se dejaba que el interlocutor rompiera el silencio

con la esperanza de que dijese algo til o interesante: algo que a uno no se le habra ocurrido preguntar. Pero mire, aunque vendiese droga, como sugiere usted, l no consuma. De eso estoy absolutamente seguro, en cualquier caso. Ah, y por qu est tan seguro, seor Bryan? Por este edificio, por eso repuso Mitch, frunciendo el ceo-. Esto que quede entre nosotros, de acuerdo?

Curtis asinti con aire paciente. Bueno, pues al proyectar este edificio instalamos mdulos en los servicios con arreglo a las especificaciones de nuestro cliente. He odo hablar de esos servicios. El despacho integrado es una cosa. Pero lo del retrete integrado no es lo mismo. Solt una risita-. A mi compaero casi le lavan el culo al vapor. Mitch ri. Todava hay que ajustar convenientemente algunas unidades.

Pueden dar alguna buena sorpresa. Aun as, es lo ltimo que se ha inventado. Y es mucho ms que una ducha de agua caliente, se lo aseguro. La tabla del asiento toma la presin sangunea y la temperatura corporal, y la taza del retrete posee un dispositivo que hace un anlisis de orina. En realidad, el ordenador comprueba que la persona no Mire, se lo ensear. Mitch se inclin hacia el ordenador y seleccion una serie de opciones con el ratn-. Ah lo

tiene. Azcar, acetona, creatina, compuestos nitrogenados, hemoglobina, mioglobina, aminocidos y metabolitos, cido rico, urea, urobilina y coproporfirinas, pigmentos biliares, minerales, grasas y, por supuesto, una gran variedad de sustancias psicotrpicas: desde luego, todas las prohibidas por la Oficina Federal de Narcticos de los Estados Unidos. Eso pasa siempre que uno va al meadero?

Siempre. Joder! Por ejemplo, una persona en la que se inicie una diabetes tendr un nivel alto de acetona en la orina, una enfermedad as podra tener consecuencias en sus prestaciones laborales, por no hablar del seguro mdico de la empresa. Y con las drogas, qu pasa si el anlisis es positivo? En primer lugar, el ordenador bloquea el terminal de esa persona y le deniega el uso de ascensores y

telfonos. Slo para reducir los perjuicios que pueda causar a la empresa cualquier posible negligencia. Luego informa de la infraccin a su superior. De l depende la suerte de esa persona. Se trata de un anlisis muy preciso. Muestra todo lo que se ha consumido durante las ltimas setenta y dos horas. Los fabricantes insisten en que es tan fiable como la prueba con analina, y quiz ms an. Curtis segua abriendo y

cerrando la boca como un pez sorprendido. Lo que le extraaba era que ninguno de los polis que trabajaban en el stano hubiera dado positivo. Saba que Coleman fumaba hierba de vez en cuando. Y muy probablemente algunos de los otros tambin. Ya se imaginaba la cara del comisario cuando algn peridico revelase que los agentes que investigaban un asesinato haban sido denunciados por consumo de drogas por el edificio inteligente donde se haba cometido

el crimen. Mitch bebi un sorbo de caf, disfrutando del asombro del polica. As que ya ve -dijo al fin-. Es imposible que Sam tomara drogas. Curtis segua sin convencerse. A lo mejor sala a mear a la plaza o a cualquier otra parte. Lo dudo -repuso Mitch-. La plaza est vigilada por cmaras de seguridad y el ordenador est programado para dar la alerta sobre ese tipo de cosas. Si el circuito

cerrado capta algo, el ordenador tiene instrucciones de llamar a la polica. Sam lo saba. No puedo imaginarme que corriera ese riesgo. No, supongo que no -sonri Curtis-. Vaya, seguro que en la central les encantara contar con usted. Crame. Sam estaba limpio. Curtis se levant y se dirigi a la ventana. Quizs tenga razn -concedi-. Pero alguien lo mat. Aqu. En el edificio de su cliente.

Me gustara ayudarle -dijo Mitch-. Si puedo hacer algo, no tiene ms que decrmelo. Mi empresa tiene tantos deseos de aclarar este asunto como usted, crame. Da mala impresin. Como si el edificio no fuese tan inteligente, despus de todo. Eso mismo he pensado yo. Puedo preguntarle qu va a decir a los medios de comunicacin? Todava no lo he pensado repuso Curtis-. Eso depende ms

bien de mi superior y del departamento de prensa. Podra pedirle un pequeo favor? Cuando decida informarles, le ruego que tenga cuidado con las palabras que emplee. Sera verdaderamente lamentable que concibieran la idea de que lo sucedido es culpa del edificio, comprende? Porque, segn lo que me ha dicho, parece que Sam Gleig hizo entrar en el edificio a su propio asesino, por el motivo que fuese. Le agradecera que lo tuviese

presente. Curtis asinti de mala gana. Har lo que pueda. A cambio, hay algo que podra hacer por m. Lo que sea. Quisiera el expediente personal de Sam Gleig. Junto a los ascensores de la planta veinticinco haba una vitrina que contena la estatua de bronce dorado de un monje chino. Curtis se detuvo un momento a admirarla antes de reunirse con Mitch en el ascensor.

El seor Yu es un gran coleccionista. Habr una obra como sa en cada piso. Qu es lo que tiene en la mano? pregunt Curtis-. Una regla de clculo? Creo que es un abanico plegado. El aire acondicionado de los antiguos, eh? Algo as. Al centro de datos, Abraham, por favor -orden Mitch. Las puertas se cerraron con un callado silbido.

Oiga -dijo Mitch-, no quiero decirle cmo tiene que hacer su trabajo, pero no hay otra explicacin posible de lo que ha sucedido? Es decir, aparte del pasado de Sam Gleig. Soy todo odos -dijo Curtis. Pues es que tanto Ray Richardson como la Yu Corporation tienen sus enemigos. Con Ray se trata de ciertos rencores personales. Gente que aborrece los edificios que construye. Por ejemplo, bajo los cimientos hay una

piedra angular con un compartimiento lleno de recuerdos de nuestra poca, y una de las cosas que contiene son cartas insultantes que ha recibido. Y tiene empleados que le odian. Y usted se cuenta entre ellos? No, yo le admiro mucho. Creo que eso contesta a mi pregunta -sonri Curtis. Mitch se encogi de hombros con aire de disculpa. Es una persona difcil. La mayora de los ricos lo son.

Mitch no contest. Se detuvo el ascensor y salieron a un pasillo donde, exactamente en el mismo sitio, haba una vitrina recin instalada que contena una cabeza de caballo de jade. Y la Yu Corp? inquiri Curtis de pronto-. Ha dicho que tambin tena enemigos. Se refera a esos chicos de la entrada? Creo que eso es slo la punta del iceberg -contest Mitch, mientras le haca pasar a la galera que daba al atrio-. En ciertas partes

de la costa asitica del Pacfico, los negocios pueden ser bastante duros. Por eso todos los cristales de este edificio son a prueba de balas. Y por eso tenemos unos sistemas de seguridad tan estrictos. Se detuvo y seal hacia abajo-. Fjese en el atrio. En realidad es un engaabobos. Da la impresin de una empresa abierta al pblico, pero al mismo tiempo sirve de barrera de seguridad. Hay un holograma en el mostrador de recepcin para impedir una posible

toma de rehenes. Y Sam Gleig ha sufrido un tremendo dolor de cabeza porque alguien guarda rencor a su jefe o a su cliente? Curtis sacudi la cabeza-. Lo siento, pero no me lo trago. Bueno, pero y si fue un accidente? Suponga que entrara alguien con intencin de armar algn lo y que Sam lo sorprendiera. Es posible. Pero poco probable. Gleig tena la pistola en

la funda. No parece que esperase jaleo. Por otro lado, si Sam conoca a su atacante, no tena motivo para desconfiar. Cuando hablaba de los enemigos de su jefe, pensaba en alguien en particular? Mitch pens en Allen Grabel. No. Qu me dice del tal Warren Aikman? Si quisiera perjudicar a Richardson, tendra mejor manera de hacerlo con su trabajo. Bueno, ya me dir si piensa en

alguien. Desde luego. Curtis sacudi la cabeza. Claro que no me extraa que tenga enemigos el arquitecto de un edificio como ste. No le gusta? Cada vez que vengo me gusta menos. A lo mejor son las explicaciones que me dan usted y sus colegas. No s. Mene la cabeza, tratando de pensar en las palabras adecuadas-. Me parece que le falta alma.

Es el futuro -arguy Mitch-. De verdad. Algn da todas las oficinas sern as. Curtis ri y mostr la mueca a Mitch. Ve este reloj? Es un Seiko. Nunca ha acabado de ir bien. Todava me acuerdo del lema publicitario que utilizaban cuando lo compr. Algn da, todos los relojes sern as. Espero que no, joder! Mitch pase la mirada por el edificio.

Yo lo veo como una especie de catedral, sabe? De qu? Del miedo del hombre a sus semejantes? De la virtud de hacer cosas. De la capacidad creadora de la tcnica. Del ingenio del hombre. Como soy poli, me temo que no tengo mucha fe en el ingenio humano. Pero si esto es una catedral, yo soy ateo. Bob Beech estaba a punto de enviar por satlite el ltimo bloque de datos robados cuando vio que

Mitch y Curtis entraban por la puerta de cristal de la sala de informtica. Toc el ancho monitor plano y volvi a la pantalla normal: telfono, agenda, calculadora, calendario, bandejas de entrada y salida, reloj, televisin, radio, contestador automtico, todo ello en forma de iconos. Haba incluso un cajn de escritorio, un sello de goma, un archivador y, en una ventana, una fotografa con una bonita vista de Griffith Park tomada desde la terraza de la Parrilla.

Bob -dijo Mitch, avanzando hacia el centro del crculo-, te acuerdas del inspector Curtis? S, claro. Te has enterado de lo que ha ocurrido esta madrugada? Beech se encogi de hombros, asintiendo. Curtis examin al individuo: chaleco deportivo lleno de discos, cintas, llaves, chicles y plumas; prcticos zapatos marrones que necesitaban betn; uas rodas hasta la carne; y, bajo el bigote de

sombro aspecto, la sonrisa corts que apareci en sus labios al fingir inters por lo ocurrido. Curtis era perro viejo, y enseguida comprenda cundo molestaba su presencia. Era evidente que Beech slo quera volver a lo que estaba haciendo antes de que lo interrumpieran. Pobre Sam! dijo Beech-. Tiene ya una idea de quin puede ser el culpable? Todava no, seor. Pero esperaba echar un vistazo a su

expediente personal. Quiz haya algo que nos sirva. Tambin quera saber si hay forma de que el ordenador nos diga quin se encontraba anoche en el edificio despus de las diez. Curtis saba que era posible, pero quera prolongar su estancia en el centro de datos. Desde luego. Puso el dedo sobre el archivador de la pantalla y dijo-: Abraham, localiza el expediente personal de Sam Gleig, por favor.

En pantalla o en disco? Beech mir a Curtis. Deseaba que se marchara cuanto antes de la sala. Verlo all le recordaba a Hideki. Ser mejor que lo imprima en papel. As podr examinarlo el tiempo que quiera, inspector. Eso no nos sobra en la Criminal, seor -repuso Curtis, sonriendo afablemente. Bajando la vista a la pantalla de Beech, vio que una mano incorprea apareca en pantalla,

movindose hacia el archivador. El festn de Baltasar murmur. La mano extrajo una carpeta del cajn y luego desapareci con ella por la parte izquierda de la pantalla. Cmo ha dicho? Deca que tiene usted ah un impresionante organizador personal. Es un poco infantil, pero soy de los que necesitan soportes simpticos para traer el

ciberespacio a la tierra. Por eso tengo una habitacin con vistas, por decirlo as. Sin ella me resultara difcil trabajar aqu. Bueno, qu era lo otro? Quin estaba aqu despus de las diez de la noche, no? Curtis asinti. Beech toc varias veces la pantalla con el ndice, como quien juega una partida relmpago de ajedrez. Por ltimo encontr lo que buscaba. Ah lo tenemos. El capataz de

electricistas se march a las siete y media. Yo me fui a las siete cuarenta y tres. Aidan Kenny, a las siete cuarenta y cuatro. Helen Hussey, a las ocho quince. Warren Aikman, a las ocho treinta y cinco. Desde ese momento, Sam Gleig se qued solo en el edificio hasta que los agentes Cooney y Hernandez llegaron esta madrugada. Ya veo. Gracias. Beech seal a la puerta. Tendremos que ir a la sala de impresin para recoger su copia -

anunci, precedindolos hacia la pasarela. Entraron en una habitacin donde una enorme impresora lser ya estaba soltando hojas. Beech las cogi. Qu raro -coment, sorprendido-. Abraham no es capaz de hacer esto. Hacer qu? pregunt Mitch. Beech le tendi la impresin. Junto a los datos personales haba una foto en color de Sam Gleig, que saludaba a un chino en el atrio.

Tomar fotografas como sta no forma parte del programa original de Abraham -explic Beech, frunciendo el ceo-. Al menos hasta que est instalado el grabador de CD-ROM. De momento, a Curtis le interesaba ms el joven chino que los medios con que se hubiera tomado la fotografa. Lo conoce? Creo que s -dijo Mitch-. Me parece que es uno de nuestros amigos de ah fuera.

A menos que Abraham lograse -Beech segua considerando el misterio de cmo se haba tomado la fotografa-. Pues claro! Se refiere a que es uno de los manifestantes? Mitch volvi a mirar la foto. No hay duda. Pues claro! repiti Beech-. La conexin con el ordenador de Richardson. Mitch, Abraham debe haber memorizado la foto en forma digital y luego ha utilizado vuestro

programa Intergraph para sacarla. No hay otra explicacin. Es la manera que ha encontrado Abraham para decirnos que Sam Gleig dej entrar anoche en el edificio a una persona no autorizada. Curtis hizo una mueca. Espere un momento. Quiere decir que el nico testigo del asesinato de Sam Gleig podra ser su ordenador? Eso es lo que parece, desde luego. Si no, no veo por qu habra archivado esta foto en el expediente

de Sam Gleig. Se encogi de hombros-. Como mnimo, esta foto demuestra que hubo una persona no autorizada en la Parrilla, verdad? Hasta viene la hora: la 1,05. Eso que lleva en la mano no es una botella de whisky? dijo Mitch-. Parece que estaban de juerga. Pero por qu tom esta fotografa y no la del momento del asesinato? quiso saber Curtis. Porque dentro de los ascensores no hay cmaras -explic

Mitch. Beech lo confirm con un movimiento de cabeza. Esta foto relaciona al chino con el crimen. No cabe duda. Djeme a m juzgar eso, por favor -repuso Curtis. Quiz debiera haberlo mencionado antes -intervino Mitch-, pero han ocurrido algunos incidentes con esos chicos. Le cont a Curtis lo de la naranja y la manivela arrojadas contra su coche.

Ha presentado denuncia? No, no lo he hecho -confes Mitch, sacando la cartera-. Pero guardo el comprobante del recambio del parabrisas. Curtis ech una ojeada al recibo. Cmo sabe que fue uno de ellos? La segunda vez? Estaba en un restaurante chino, a unas manzanas de aqu. Debieron reconocerme. Tiene todava la manivela? S, en efecto, la tengo. En el

maletero del coche. Quiere que vaya por ella? No. Prefiero mandar a recogerla a alguien del laboratorio. Por si hay alguna huella. Curtis dobl la fotografa y estaba a punto de guardrsela en el bolsillo interior de la chaqueta cuando se le ocurri una idea-. Hay cmaras montadas en la fachada del edificio, verdad? Varias -confirm Mitch. Puede sacar un primer plano de esos chicos, ahora mismo?

Nada ms fcil -dijo Beech. Volvieron a la sala de informtica. Beech se sent y toc con el dedo el icono de una cmara de vdeo al final de la pantalla. En cuestin de segundos la cmara hizo un barrido por las caras de una docena de chinos. No entiendo por qu insisten tanto -coment Beech. Estamos en un pas libre -le record Curtis-, aunque aqu dentro no se note. Beech lanz al polica una

mirada perpleja, como preguntndose por qu alguien tan tolerante como l trabajaba en la polica de Los ngeles. Ese de ah -seal Mitch-. El del megfono. No es el mismo de la fotografa? Curtis compar la imagen de la impresin del ordenador con la del joven chino que apareca en pantalla. S. Es l, justamente. Qu raro que haya vuelto, no? dijo Mitch-. Suponiendo que

tuviera algo que ver con el crimen. No tanto como parece -repuso Curtis-. Y, adems, todava no es ms que una mera suposicin. Qu va a hacer? Hablar con l. A ver qu dice. Quin sabe? A lo mejor canta de plano. El polica que vigilaba la manifestacin ya pareca cansado, pese a que slo eran las once de la maana. Curtis le mostr su identificacin y luego, cogindolo del brazo, lo llev unos metros ms

all. Se ha enterado de lo que ha ocurrido ah dentro? Que le han machacado la cabeza a un to? Me lo han dicho. Cunto tiempo lleva aqu de servicio? Un par de semanas, a ratos. En turnos de cuatro horas. Se encogi de hombros-. No es tan malo. No me dan mucho trabajo. He charlado con algunos. La mayora son decentes. Dira que se les podra

relacionar con un homicidio? El agente sonri y sacudi la cabeza. No. Son hijos de pap, que estudian aqu pero tienen casa en Hong Kong o sitios as. Pondran pies en polvorosa antes de meterse en un lo de verdad. Curtis se acerc a los manifestantes. Quin es el responsable? Tras la cinta policial, el pequeo grupo de manifestantes chinos permaneci tranquilo, pero

Curtis observ que las miradas se movan de su identificacin al hombre con el megfono. Se fij en las consignas que llevaban escritas en las pancartas: RECORDAD LA PLAZA DE TIANANMEN. LA YU CORP APOYA LOS CRMENES DE ESTADO. LA YU CORP SE APROVECHA DE LA ESCLAVITUD. VIOLACIN DE DERECHOS YU-MANOS. Vamos -insisti-. Tiene que haber alguno. Bueno -dijo el del megfono-.

Supongo que se me podra considerar como una especie de responsable. Soy el inspector de primera clase Curtis, de la Brigada de Investigacin Criminal de la Polica de Los Angeles. Puedo hablar un momento con usted? Apartmonos del sol, hace calor -dijo y, sealando al otro lado de la plaza hacia la esquina de Hope Street, aadi-: Es sobre un incidente que ha ocurrido anoche en el edificio de la Yu Corporation.

Otro? repuso Chen Peng Fei con una tenue sonrisa. Se ha cometido un asesinato. Qu lstima! Ningn subalterno, espero. Lo aprueba? Si se tratase de Yu sera una buena noticia. Ese to es un gngster. Querra saber a qu hora se marcharon de la plaza usted y su gente, ayer. A lo mejor vieron algo anormal. Sobre las cinco. Como

siempre. Lo siento, usted es Me llamo Cheng Peng Fei. De dnde es usted, muchacho? De Hong Kong. Tengo visado y estudio en la universidad. Y sus amigos? Son estudiantes en su mayora? Casi todos, s. Se ha cruzado alguna vez con el guarda de seguridad del edificio Yu? Un tipo corpulento. Negro. Es el muerto?

S, es l. Cheng Peng Fei sacudi la cabeza. Lo hemos visto. Eso es todo. Tambin hay otro vigilante, verdad? Un blanco con cara de pocos amigos. A se lo hemos visto ms. Han entrado alguna vez en el edificio? Lo hemos pensado, pero probablemente nos habran detenido. As que nos quedamos junto a la fuente, repartiendo

octavillas y esas cosas. En mis tiempos era distinto coment Curtis cuando se acercaban a la esquina de Fifth Street. Un vagabundo que empujaba un carrito de supermercado se detuvo un momento a recoger una colilla de la acera antes de continuar en direccin a Wilshire. Un negro alto que vena en la otra direccin, con unas sucias Nike Air Jordan, chndal y gorra de bisbol, se vio obligado a sortear el carrito y se

par a insultar al vagabundo antes de seguir su camino. Cuando yo era joven, una manifestacin era una manifestacin. Por qu se manifestaba? En aquella poca slo haba una cosa por la que la gente se manifestaba: Vietnam. Mejor que ir para all, supongo. Ah, pero yo fui. Fue al volver cuando protest. Por qu se meten exactamente con la Yu Corp?

Cheng Peng Fei le tendi una octavilla. Tenga, esto se lo explicar todo. Curtis se detuvo, ech una ojeada a la octavilla y se la guard en el bolsillo de la chaqueta. Luego seal con la cabeza a un cartel publicitario pegado en la parada del autobs. El cartel mostraba un apretn de manos entre dos brazos sin cuerpo, uno de ellos con el uniforme de la polica de Los ngeles. El texto deca:

Cheng Peng Fei era lo bastante listo para entender lo que sugera Curtis. Alz los hombros y mene la cabeza. De verdad, inspector, si supiera algo se lo dira, pero no puedo ayudarle. El polica le sacaba la cabeza y, con sus cien kilos, pesaba casi el doble que l. Curtis se le plant enfrente, tan cerca que podra haberle besado, y lo mir con una mezcla de recelo y desdn. Pero qu hace? protest

Cheng. Intent apartarse, pero se vio atrapado contra la pared en la esquina de Fifth con Hope Street. Slo trato de ver dentro de tu inescrutable cabecita -dijo Curtis, cogindolo firmemente de los hombros-. Para saber por qu me mientes. Pero qu coo dice, hombre? Ests completamente seguro de que nunca te has encontrado con Sam Gleig? Pues claro que estoy seguro.

Ni haba odo ese nombre hasta ahora. Cheng empez a maldecir al polica en chino. Has odo hablar de Miranda, estudiantillo? De Miranda quin? De Miranda contra el Estado de Arizona, ya sabes quin. Lo de la Quinta Enmienda. Instrucciones de que, entre otras cosas, debe informarse a las personas detenidas de que tienen derecho a guardar silencio antes del interrogatorio

Me va a detener? Por qu? Curtis volvi a Cheng de espaldas y, con gesto hbil, le espos una mano. y que cualquier cosa que digas podr utilizarse contra ti en el tribunal. Y que tienes derecho a un abogado. Pero qu es esto? Est loco? sos son tus derechos, aborto. Y ahora te dir lo que vamos a hacer. Voy a esposarte a esa farola y luego ir por mi coche y vendr a recogerte. Te llevara conmigo,

pero me figuro que tus amigos se enardeceran al verte detenido y estoy seguro de que no quieres armar alboroto. Por no hablar del bochorno que sufriras. As slo pasars vergenza ante algn transente desconocido. Curtis pas el delgado brazo de Cheng alrededor de la farola y cerr la otra esposa. Est como una puta cabra! Adems, mientras voy y vengo podrs pensar un poco en esa historia que me has contado.

Tendrs tiempo de reflexionar. Y pensar en otra. Curtis mir el reloj-. Volver dentro de cinco minutos. Diez, como mucho. Seal hacia la Parrilla, que se ergua sobre ellos empequeeciendo a los edificios que tena alrededor-. Si te preguntan, te has parado a admirar la arquitectura. Qu chorrada! En eso estamos de acuerdo, muchacho. La cinta est en marcha, Frank.

Cheng Peng Fei recorri con la mirada la sala de vdeo de New Parker Center. Qu cinta? Estamos grabando en vdeo este interrogatorio -dijo Curtis-. Para la posteridad. Aparte de para tu proteccin. Es ste tu mejor perfil? Coleman se sent junto a Curtis y frente a Cheng Peng Fei a una mesa en la que slo haba un objeto: una manivela para desmontar ruedas metida en una

bolsa de plstico. Cheng haca como si no la viese. As tu abogado no podr alegar que te hemos hecho confesar sacudindote con esa manivela intervino Coleman. Qu tengo que confesar? No he hecho nada. Declara tu nombre y tu edad, por favor. Cheng Peng Fei. Veintids aos. Deseas que est presente un abogado?

No. Como he dicho, no he hecho nada. Esta manivela es tuya, verdad? pregunt Coleman. Sera usted capaz de reconocer la suya? replic Cheng, encogindose de hombros. La tuya no est en el maletero de tu coche -observ Coleman- Lo he comprobado. Esta herramienta fue arrojada contra el parabrisas del coche de Mitchell Bryan, un arquitecto que trabaja en el edificio de la Yu Corporation. Un Lexus

color burdeos. Y tiene tus huellas. Bueno, si es mi manivela, las tendr, no? Tuve un pinchazo y cambi la rueda. Luego me fui y la dej en la calle. El incidente con la manivela ocurri en el aparcamiento del restaurante Mon Kee, en North Spring Street -dijo Coleman-. Slo a unas manzanas de la Parrilla. Si usted lo dice. Al registrar tu apartamento, encontramos un recibo de Mastercard por una cena que te

sirvieron all la misma noche que rompieron el parabrisas de Bryan. Chen Peng Fei permaneci un momento en silencio. De acuerdo. Romp un parabrisas. Pero eso es todo. S lo que tratan de hacer. Pero aunque su premisa sea correcta y yo rompiera el parabrisas de alguien que trabaja en la Parrilla, de ello no se desprende que su conclusin de que yo haya matado a un empleado de ese edificio sea cierta en absoluto. Ni diez mil premisas semejantes

bastaran para establecer esa conclusin. Estudias Derecho, por casualidad? pregunt Curtis. Empresariales. Pues tienes razn, desde luego -concedi Curtis-. Esa manivela no sea prueba suficiente, por s sola. Claro que a nosotros nos facilitara las cosas demostrar que tenas un motivo: tu fantica oposicin a la Yu Corp y a sus empleados. Chorradas. Dnde estuviste anoche,

Cheng? Me qued en casa leyendo un poco. Qu leste? -Cultura de la organizacin y liderazgo, de Edgar H. Schein. No me jodas! Algn testigo? Estuve estudiando, no de juerga. Leyendo un libro. Qu bebes cuando te vas de juerga? inquiri Coleman. A qu viene esa pregunta? Cerveza?

A veces, s. Cerveza china. La cerveza americana no me gusta. Whisky? Claro. Y quin no? Yo. No lo puedo soportar admiti Coleman. Y qu prueba eso? Yo bebo whisky, usted no bebe whisky, l bebe whisky. Parece mi curso de ingls. Probamos el pretrito indefinido? Bebes mucho whisky? Te has bebido alguna vez una botella con un amigo?

No soy esa clase de bebedor. Qu me dices de Sam Gleig? Alguna vez te has bebido una botella con l? Da la impresin de que son ustedes quienes le han estado dando a la botella. Yo nunca le he pedido ni le he dado nada. Ni siquiera la hora. Cheng suspir y se inclin sobre la mesa-. Oigan, reconozco haber roto el parabrisas. Lo siento mucho. Fue una estupidez. Haba tomado unas copas. Pagar los daos y perjuicios. Pero nunca he

visto a ese tipo, tienen que creerme. Lamento que haya muerto, pero yo no tengo nada que ver con Curtis haba desplegado una fotocopia en color de la fotografa generada por el ordenador y la coloc en la mesa, junto a la manivela. Cheng la mir fijamente. Muestro al sujeto una fotografa suya y de la vctima tomada en el vestbulo del edificio Parrilla. Qu coo es esto? Niegas que seas t?

Negarlo? Pues claro que lo niego. Esto debe ser un montaje. Una composicin fotogrfica. Oiga, adnde quiere ir a parar? No quiero ir a parar a ningn sitio -replic Curtis-. Slo quiero averiguar la verdad. As que, por qu no lo admites, Cheng? Yo no admito nada. Eso es mentira. Entraste en la Parrilla con una botella de whisky para Sam Gleig. Supongo que ya os conocais de antes. Os traais algo entre manos.

Qu era? Droga? Un poco de herona china, trada de casa? Qu chorrada! O a lo mejor queras un favor. Que hiciera la vista gorda cuando pasaras a librarte de otra manivela. A romper algo. Pagndole por la molestia, naturalmente. Y quiz ibas a golpear a Sam para que todo resultase ms convincente. Slo que le diste demasiado fuerte. Luego te entr el pnico y te largaste enseguida. No es eso lo que pas? Cheng negaba con la cabeza.

Estaba al borde de las lgrimas. Alguien est tratando de incriminarme -asegur. No eres tan importante, chinito -dijo Coleman, con una risita de desprecio-. Quin querra incriminarte? No est claro? Pues la Yu Corporation, no? Son muy capaces, crame. Librndose de m, a lo mejor se libraban de las protestas. Son mala publicidad para ellos. Y supongo que un asesinato en

el edificio de sus oficinas es buena publicidad, no? dijo Curtis-. Adems, t y tus amigos ya no sois noticia. Debers encontrar algo mejor, estudiantillo. Vamos, Cheng -terci Nathan Coleman-. Confisalo. Fuiste t quien le abri la cabeza. No creemos que lo hicieras a propsito. No eres de sos. Fue un accidente. Hablaremos con el fiscal y haremos que reduzcan la acusacin a homicidio en segundo grado. Tu pap pagar un buen

abogado, quien alegar ante el tribunal que estudiabas demasiado, y probablemente te caern de dos a cinco aos como mximo. A lo mejor te trasladan a una crcel privada y terminas los estudios antes de que te deporten a casa. Cheng Peng Fei examin atentamente la fotografa y neg con la cabeza. No puede ser, estoy soando dijo, y luego aadi-: Quiz sea mejor que llame a un abogado, despus de todo.

Los dos inspectores suspendieron el interrogatorio y salieron al pasillo lleno de gente que haba frente a la puerta de la sala de vdeo. Qu te parece, Frank? Tenemos al culpable? No s, Nat. Pens que se desmoronara al ver la foto. Curtis se estir con aire de cansancio y consult su reloj-. Ser mejor que la examinen en el laboratorio. Crees que puede ser un

montaje? Ese cabroncete va de farol, estoy seguro. Pero no se pierde nada comprobndolo antes de ir al fiscal. Adems, tengo que recoger los resultados de la autopsia preliminar. Quieres que le siga trabajando? Curtis asinti. Dale un caf y procura tranquilizarlo un poco. Luego le sueltas un izquierdazo. Curtis dio un puetazo de broma

con la izquierda. Y qu pasa con lo del abogado? Ya le has odo renunciar a ese derecho, no? No es un chico de la calle, Nat. Ese to es un universitario. A nadie se le ocurrir decir que no entendi su Miranda. El laboratorio de la Divisin de Investigacin Cientfica estaba en el stano de New Parker Center. Curtis encontr a Charlie Seidler y Janet Bragg en la cafetera, sacando un caf de la mquina.

Quieres uno, Frank? pregunt Bragg. Gracias. Leche. Dos terrones. Es muy goloso -observ Seidler mientras Bragg pulsaba los botones de la mquina-. A ciertas edades se debera tener ms cuidado con lo que se come y se bebe. Ah, muchas gracias, Charlie. T s que ests en esa edad. Adems, necesito energa. Se dirigieron al laboratorio. Bueno, Frank, los especialistas

han registrado de arriba abajo el piso de tu sospechoso -inform Seidler-. No han encontrado nada. Nada en absoluto. Ni siquiera una botella de whisky. Curtis dej escapar un profundo suspiro y luego mir a la doctora Bragg. Ella le dio una carpeta que contena tres hojas de papel y unas fotografas. Fue golpeado, y con mucha violencia, por un individuo muy fuerte -dijo, sin consultar sus notas. El impacto caus fractura y

aplastamiento del crneo y le rompi el cuello, por si fuera poco. Incluso le parti un diente. No puedo darte una idea concreta sobre el tipo de arma utilizada, aparte de que no era un bastn, ni un bate de bisbol, ni nada cilindrico. Algo liso, ms bien. Como si le hubieran dejado caer un objeto sobre la cabeza. O sacudido con un trozo de acera. Y hay otra cosa. He echado un vistazo al pasaporte de tu sospechoso. Mide uno setenta de estatura y pesa alrededor de

cincuenta y ocho kilos. A menos que Gleig estuviese arrodillado en el ascensor, no pudo haberle golpeado. Salvo que estuviese subido en una caja. Como Alan Ladd. Bragg observ la decepcin que se dibuj en el rostro de Curtis. Si est implicado, debe tener un cmplice. Ms alto y ms fuerte. De tu talla, quiz. Uno que tome el caf con leche y dos terrones. Curtis les mostr la fotografa. Entonces, por qu tengo una

foto con un solo sospechoso? Quien investiga eres t, Frank -dijo Bragg. El sospechoso afirma que es un montaje, Charlie. Esto lo ha hecho un ordenador? pregunt Seidler. Curtis asinti con la cabeza. Me temo que no es mi especialidad -dijo Seidler, alzando los hombros-. Pero puedo probar con alguien. Cogi el telfono y marc un nmero-. Bill? Soy yo, Charlie. Escucha, estoy en el

laboratorio con uno de la Criminal. Podras venir un momento a darnos tu opinin sobre una cosa? Muchas gracias. Seidler colg el telfono. Bill Durham. Nuestro experto fotogrfico. Un hombrecillo de barba negra entr apresuradamente. Seidler hizo las presentaciones y luego Curtis le mostr la fotografa. Durham sac una lupa del bolsillo de su bata blanca y examin atentamente la imagen.

Una fotografa convencional es fcil de analizar -explic-. Y fcil de autentificar. Se tiene la pelcula revelada, los negativos, los positivos, cosas palpables. Pero con algo generado por ordenador, bueno, es otra historia. Nos las tenemos que ver con imgenes digitales. Alz la vista y concluy-: No sabra decir si esto es un montaje o no. Pero es posible? pregunt Curtis. Ah, claro que es posible. Se

toman como base dos imgenes digitalizadas Un momento, un momento protest Curtis. Son nmeros. Un ordenador puede almacenar cualquier cosa en forma de nmeros binarios. Hay una imagen del negro y otra del chino, no? Se separa la silueta del chino del fondo en el que se encuentra y luego se superpone en la fotografa donde est el otro. Despus se tapan ambas figuras para unificar el fondo sin alterarlas. Con un poco de

habilidad, se modifican las sombras para darles coherencia y quiz se aadan varios pxeles al azar para degradar un poco la imagen del negro y hacer que la granulacin se asemeje a la de la otra fotografa. Eso se almacena en el disco, en banda magntica o lo que sea, el tiempo que haga falta. Para imprimirlo cuando se quiera. Curtis hizo una mueca. Durham sonri. Notando la tecnofobia del polica, aadi para rematar la faena:

El caso es, inspector Curtis, que nos acercamos rpidamente a una poca en que ya no ser posible considerar una fotografa como prueba concluyente de algo. Como si el trabajo ya no fuese lo bastante duro -gru Curtis-. Vlgame Dios, vaya mundo de los cojones que nos estamos preparando! Durham se encogi de hombros y mir a Seidler. Eso es todo? Frank?

S, muchas gracias. Cuando Durham se hubo marchado, Curtis volvi al informe de la autopsia y repas las fotos del cadver de Sam Gleig. Dijiste como si alguien le hubiera dejado caer un objeto sobre la cabeza, Janet? La doctora Bragg asinti. Como qu? Un frigorfico. Un aparato de televisin. Un trozo de acera. Cualquier cosa plana, como te he dicho.

Bueno, eso reduce mucho las posibilidades. Por otro lado -suspir la doctora-, bueno, no es ms que una idea, Frank, pero podras comprobar si ese ascensor funciona como es debido. Libro cuarto Juntos debemos estudiar, concebir y crear el nuevo edificio del futuro, que fundir todas las artes en una sola creacin integrada; la arquitectura, la pintura y la escultura, surgidas de las

manos de un milln de artesanos, se elevarn al cielo como un smbolo cristalino de la nueva fe del futuro. Walter Gropius Para un arquitecto slo haba un sitio donde vivir en Los ngeles, y era Pacific Palisades. No tanto por el carcter selecto del barrio como por el hecho de que all se encontraban muchos de los ms famosos ejemplos de la arquitectura moderna de la ciudad. En su mayor parte eran construcciones cuadradas de acero, con colores a lo

Mondrian y mucho vidrio, semejantes a casas de t japonesas o a chals para obreros alemanes. A Mitch no le gustaba ninguna, aunque, como arquitecto, comprenda por qu eran importantes: haban influido en la forma de construir casas a lo largo y lo ancho de Estados Unidos. Era agradable verlas en los libros, pero vivir realmente en ellas era otra historia. Y, desde luego, no era casualidad que la Ennis House de Frank Lloyd Wright, en Griffith

Park, se encontrase prcticamente en ruinas. La nica casa de la zona en que hubiese podido vivir era la de Pierre Koenig en Hollywood Hills, aunque esa preferencia se deba ms a la espectacular vista que a los mritos arquitectnicos de la construccin. En conjunto prefera las casas casi rurales que caracterizaban la parte de Palisades conocida como Rustic Canyon, con sus cabaas de troncos, picaderos y bellos jardines. No es que Rustic Canyon

careciese de ejemplos de arquitectura moderna. En una de las pendientes ms elevadas del Canyon se ergua la que Mitch consideraba como una de las ms bellas residencias privadas construidas por Ray Richardson: la suya. Mitch torci por una curva bordeada por una valla de cemento color miel y cortada por una pasarela que, saltando un arroyo, conduca a la puerta principal, frente al lejano ocano.

Un hombre y una mujer, que Mitch reconoci vagamente como estrellas de la msica pop inglesa, bajaron a caballo por el sendero y le dieron los buenos das. sa era otra de las razones por las que a Mitch le gustaba el Canyon. All arriba, la riqueza era ms afable, sin duda indiferente a la obsesin por la arquitectura estilo bnker que caracterizaba al resto de Los ngeles. No se vea ni una cmara de seguridad ni un alambre de espino. All arriba, para protegerse

de la presunta amenaza de los desclasados, la gente contaba con la altura de los cerros, la lejana del centro y las discretas patrullas armadas. Mitch cruz la pasarela. No le entusiasmaba renunciar a su descanso dominical y pasarse la maana hablando de trabajo, aunque significara una rara invitacin a almorzar en casa de Richardson. Ray le haba dicho que slo era para distraerse y pasar un rato tranquilos, pero Mitch no se lo

tragaba. Ray Richardson nicamente estaba tranquilo cuando dorma, cosa que pareca necesitar muy poco. La invitacin tambin inclua a Alison, pero la antipata que ella senta por Richardson era tan aguda que ni siquiera soportaba estar en la misma habitacin que l. Al menos, pensaba Mitch, no tendra que pasarse la tarde del domingo mintindole sobre dnde haba estado por la maana. Llam y corri el panel de

vidrio sin marco. Encontr a Ray Richardson en su estudio, arrodillado en el suelo de pizarra azul, examinando los dibujos de otro proyecto -un helipuerto en pleno centro de Londres- que an estaban saliendo de la impresora lser de gran tamao, y dictando notas a Shannon, su secretaria de ojos verdes. Mitch! le salud animadamente-. Por qu no subes al saln? Yo ir enseguida. La oficina de Londres me ha enviado

por correo electrnico estos dibujos y debo echarles una mirada antes de su reunin de maana por la maana. Quieres una copa, colega? Rosa te la traer. Rosa era la criada salvadorea de Richardson. Mitch se la encontr camino del saln, una mujer menuda y delgada con uniforme de color rosa. Pens en un zumo de naranja, pero luego record la tarde que le esperaba en casa. Rosa, podra traerme una jarra de margarita bien fra?

S, seor, ahora mismo. En el saln busc un sitio donde sentarse. Haba seis sillas blancas de respaldo recto agrupadas en torno a una mesa de comedor. Una poltrona de cuero y acero inoxidable y, en dos lados de una mesa de cristal cuadrada, dos pares de sillas Barcelona, como doble homenaje al gran Mies van der Rohe. Mitch prob una de ellas e inmediatamente record por qu se haba deshecho de la suya. De la mesa de cristal cogi un

ejemplar de LA Living y se cambi a la poltrona. Era un nmero del que le haban hablado pero que no haba visto an: el que mostraba a Joan Richardson desnuda en un sof diseado por ella misma, tumbada como una grande odalisque -sobre todo grande, pens-; el nmero que haba motivado su querella contra los editores por no haber retocado los amplios rizos de vello pbico que se distinguan claramente en la base de sus gordas nalgas de Madre Tierra.

Con los delicados piececitos, las piernas ensanchadas en sus caderas de percherona, el breve crculo de su cintura que se agrandaba en el espectacular delta de los pechos y unos hombros gigantescos, Joan Richardson se pareca mucho a la estatua de bronce de Fernando Botero instalada frente a la Parrilla. La revista Los Angeles haba llamado a la gorda dama de bronce Venus de los cuartos traseros. Pero en la oficina la llamaban J. R.

Rosa volvi con la jarra de margarita y la dej en la mesa junto con un vaso. Mitch bebi despacio, a pequeos sorbos, pero al cabo de una hora, cuando Richardson termin con lo que estaba haciendo, la jarra estaba vaca. Mitch observ que Richardson se haba cambiado de ropa y ahora llevaba pantalones y botas de montar. Se pareca a un director tirnico de la poca del cine mudo: D. W. Griffith, o Eric von Stroheim. Lo nico que le faltaba era el megfono.

Vale, Mitch -dijo, frotndose las manos-. Vamos a almorzar. Rosa! Le rode familiarmente los hombros con el brazo-. Bueno, cmo ests, colega? Muy bien -contest Mitch con una tenue sonrisa, aunque estaba enfadado por haber esperado tanto-. Has estado montando a caballo? Ah, te refieres a este atuendo? No, es que juego al polo a las doce. Mitch mir su reloj. Son las once y cuarto, Ray dijo en un tono que no disimulaba la

reprobacin. Joder! Esos dibujos me han entretenido ms de lo que pensaba. Bueno, an podemos pasar media hora juntos, verdad? Es que ya no hablamos, sabes? Deberamos reunirnos ms a menudo. Y ahora que el edificio Yu est casi terminado, lo haremos. Seguro. Tenemos por delante nuestras ms grandes realizaciones, estoy convencido. Me gustara dedicarme a proyectar -repuso Mitch-. Quiz esa

fbrica que la Yu quiere construir en Austin. Pues claro, Mitch, no faltaba ms. Richardson se sent en una de las sillas Barcelona-. Pero, mira, todo el mundo es capaz de proyectar. Y para un buen coordinador tcnico se necesita un arquitecto especial. Que plasme esos abstrusos conceptos arquitectnicos en instrucciones prcticas para los pobres gilipollas que van a construirlos. Te acuerdas del tejado que proyect el

idiota de Grabel? Menuda mierda. Y t lo arreglaste, Mitch. A Grabel le pareci el mismo tejado que antes. No entenda que el proyecto original era imposible de realizar. Fuiste t, Mitch, quien se ocup de ello, quien examin las diversas variantes y encontr la mejor solucin para llevarlo a cabo. La mayora de los proyectistas no hacen ms que masturbarse. S de lo que hablo. Proyectan algo porque les parece bonito, pero t, Mitch, coges algo bonito y le das un

aspecto real. Ests aburrido. S que te aburres desde hace algn tiempo. Siempre pasa lo mismo al final de un trabajo. Pero ser distinto cuando empieces algo nuevo. Y no olvides que en este trabajo recibirs una parte sustancial de los beneficios. No te olvides de eso, Mitch. Despus de declarar a Hacienda te quedar un buen cheque.

Lleg Rosa con una bandeja. Mitch se sirvi zumo de naranja y kedgeree,* y empez a comer. Se pregunt si no sera aquel discursito de nimo el verdadero motivo de la invitacin. Desde luego estaba claro que Richardson no poda perder otro socio importante de la empresa a continuacin de Allen Grabel. Y Ray tena razn al menos en una cosa: era difcil encontrar buenos coordinadores tcnicos como Mitch. Cundo es la inspeccin para

la entrega de llaves? pregunt Richardson, sirvindose l tambin un vaso de zumo de naranja. Del martes en ocho das. Hmm. Lo que yo pensaba. Richardson levant el vaso y aadi-: Salud. Mitch bebi el suyo de un trago. Dime una cosa, Mitch. Sigues viendo a Jenny Bao? Sera difcil no verla. Es la asesora de feng shui del proyecto Yu. Richardson le dirigi una

desagradable sonrisa. Venga, Mitch, ya sabes a lo que me refiero. Te la ests follando. Y por qu no, coo? A m me parece que eres un to con suerte. Es una chica preciosa. No me importara tirrmela. Siempre me ha apetecido una china, pero nunca me he jodido a ninguna. Crees que va para largo? Mitch permaneci un momento en silencio. Pareca intil negarlo, as que dijo: Espero que s.

Bien, bien. Richardson sacudi la cabeza-. Lo sabe Alison? A qu viene ese sbito inters? Somos amigos, no? sonri Richardson-. Es que no te puedo hacer una pregunta de amigo? Es una pregunta de amigo? Y a propsito, Ray, cmo te has enterado? Lo s desde que te la llevaste a la fbrica de mrmol de Vicenza. Se encogi de hombros-. Un

cliente alemn estaba en vuestro hotel. Mitch alz las manos. De acuerdo, de acuerdo. Cogi un poco de kedgeree con el tenedor y se lo llev a la boca. Se le haba quitado el apetito, ahora que se haba descubierto su secreto. Seguidamente observ-: Pero t no comes. Richardson mir de nuevo su reloj. No quiero perderme el partido. Adems, no tengo mucha

hambre. En todo caso, Mitch, las sabes elegir. Te lo reconozco, colega. Aunque nunca habra pensado que te diera por eso. De pronto, Mitch se odi a s mismo tanto como a Ray Richardson. Ni yo tampoco -repuso en tono sombro. Oye, Mitch, quiero que pidas un pequeo favor a Jenny. Eso significa que es grande. De qu se trata? Quiero que la convenzas de

que firme el feng shui antes de que procedamos a las transformaciones. Por qu? Te lo voy a explicar. El seor Yu quiere hacer la inspeccin personalmente, por eso. Y se sentir mucho ms satisfecho recorriendo el edificio si sabe que tu jodida amiguita ha dado el visto bueno. Vale? Ser menos probable que encuentre defectos. Si hubiera tiempo para hacer los jodidos cambios antes de que l viniera, los haramos, pero no lo hay. As de

simple. Mira, Mitch, slo ser por un da. Despus podr romper el certificado y hacer nuevas objeciones si le da la gana. Pero en cuanto Yu haya dado su aprobacin, podremos largarle la factura. Hemos tenido muchos gastos estos meses, con lo de la oficina de Alemania y todo eso. Lo comprendo. Pero no estoy seguro de que acepte. S que es algo difcil de entender para una persona como t, pero Jenny tiene principios.

Promtele una semana en Venecia. Contigo. En el hotel que prefieras. En el Cipriani, si quieres. Yo pago. Har lo que pueda -dijo Mitch en tono cansado-, pero no le gustar. No es una adivinadora de feria, Ray. No se trata de untarle la mano lo suficiente. Jenny cree en lo que hace. Y recuerda que han muerto dos personas en el edificio. Desde luego, ella no lo ha olvidado. Pero intentars convencerla.

S. De acuerdo, s, lo intentar. Pero no va a ser fcil. Y quiero que me des tu palabra, Ray, de que si no firma el certificado no la joders. Y que haremos las transformaciones que hagan falta. Richardson se encogi de hombros. Claro. Por qu no? Y lo de joderla es cosa tuya, colega. Espero que lo que falle sea slo el feng shui. Qu coo significa eso? Tranquilo, quieres? Todo ir bien,

estoy seguro. Este trabajo me da buena espina. La buena suerte es una simple cuestin de trabajar mucho y estar preparado. Mi inspeccin previa a la entrega es el viernes, no? Con todo el equipo de proyecto en la obra. El edificio en accin, por decirlo as, una demostracin real. Apretar algunos botones. Mitch decidi pulsar otro botn. Ese poli quiere que revise los ascensores -solt de pronto-. Dice que es posible que tengan algo que

ver con la muerte de Sam Gleig. Richardson frunci el ceo. Quin coo es Sam Gleig? Venga, Ray! El guarda jurado. El que mataron. Pero crea que ya haban detenido al culpable. Uno de esos manifestantes de los cojones. S, pero lo volvieron a soltar. Esos ascensores no tienen nada malo. Son los ms perfectos de California. Eso mismo le dije al poli. Que funcionan muy bien. Pero quiere

que vengan los de Otis a echarles un vistazo. Y dnde est ahora ese to? El que detuvieron. En libertad, supongo. Libre para ponerse a la puerta de mi edificio y distribuir octavillas? Supongo que s. Intiles cabrones! Richardson cogi el telfono y llam a su secretaria- Gilipollas de mierda! Shannon, ponme con Morgan Phillips, quieres? Hizo

una mueca y sacudi la cabeza-. A su casa? S, dnde, si no? Es domingo. Colg y asinti-. Arreglar esto en cinco minutos. Ests llamando al teniente de alcalde? Un domingo? Qu te propones, Ray? No te apures, ser de lo ms diplomtico. Mitch enarc una ceja. Tranquilo, Morgan es amigo mo. Jugamos juntos al tenis. Y me debe muchos favores, creme Voy a hacer que saquen a esos

mamones de la plaza. Os los voy a quitar de encima. Iba a hacerlo de todos modos: lo que nos hace falta es que estn fuera cuando Yu venga a la inspeccin de entrega. Por qu molestarse? repuso Mitch, alzando los hombros-. Slo son una pandilla de crios. Por qu molestarse? Por el amor de Dios, Mitch, uno de ellos te rompi el parabrisas! Te podra haber matado! En aquel momento yo no estaba dentro del coche, Ray.

Eso es lo de menos. Adems, uno de ellos es sospechoso en una investigacin de asesinato. Una vez que vean que los putos ascensores marchan perfectamente, los polis tendrn que volver a detenerlo. Puedes estar seguro. Alison? Soy Allen. Alison Bryan emiti un suspiro de impaciencia. Qu Allen? Allen Grabel. Alison dio un buen mordisco a la manzana que tena en la mano y

dijo: Bueno, y qu? Trabajo con Mitch. Donde Richardson. Ah -repuso Alison, en tono an ms fro-. Pues me alegro por usted. Qu desea? Est Mitch? No -contest ella secamente. Sabe dnde est? Pues claro que s dnde est. Qu se cree, que no s dnde est mi marido? Qu clase de esposa piensa que soy?

No, no me refera a eso Mire, Alison, necesito ponerme en contacto con l. Es muy urgente, de verdad. Pues claro. Siempre es muy urgente con ustedes. Est en casa de Richardson. Parece que tienen que hablar de trabajo. Como si no se vieran lo suficiente durante la semana. Puede llamarle all, supongo. Quin sabe? A lo mejor los pilla juntos en la cama. No. No, prefiero no llamarle all. Oiga, podra decirle que me

llame? En cuanto llegue a casa? Tiene algo que ver con ese edificio estpido de la Parrilla? Alison tena la costumbre de llamar estpidos a los edificios inteligentes, slo para molestar a Mitch. En cierto modo, s. Hoy es domingo. Da de descanso, por si lo ha olvidado. No puede esperar a maana? Lo siento, pero no. Y preferira no llamarle al estudio. Sera mejor que me llamara l.

Dgale Dgale Que le diga qu? Que le quiere? Se ri de su propia broma- Que se marcha en un avin de reaccin? Qu? Grabel respir hondo. Oiga, no deje de darle el recado, por favor. De acuerdo? No faltaba ms. Pero Grabel ya haba colgado. Gilipollas! dijo Alison, dando otro mordisco a la manzana. Cogi un bolgrafo y lo mantuvo unos momentos sobre un cuaderno.

Luego lo pens mejor. Ya era bastante lamentable que Mitch trabajase en domingo. Hablaba con sus colegas todos los das en el estudio. Dej el bolgrafo a un lado. Mitch tard dos das en atreverse a plantear a Jenny Bao su penosa misin. No sera fcil convencerla de que se aviniese a los deseos de Richardson. Estaba seguro de que le quera, pero eso no significaba que la tuviese en el bolsillo. Sali temprano de casa, compr flores en una estacin de

servicio de la Freeway, y a las ocho y cuarto ya estaba a la puerta del chal de madera gris. Se qued diez minutos sentado en el coche, buscando justificaciones para lo que iba a hacer. Al fin y al cabo slo se trataba de un certificado provisional. Slo para unos das. No haba nada malo en eso. Era una bonita maana y la casa de Jenny tena un aspecto limpio y bien cuidado. Dos naranjos en macetas de barro flanqueaban los escalones de la puerta de caoba.

Mitch se pregunt si otra asesora de feng shui habra previsto buenos auspicios para su misin matinal. Baj del coche, llam al timbre y encontr a Jenny ya vestida, con camiseta y pantalones. Se alegr de verle, pero l not su recelo por las flores. Nunca le llevaba flores. Te apetece un t? le dijo-. Otra cosa? Normalmente, el otra cosa los habra llevado a hacer el amor. Pero Mitch pens que, dadas las circunstancias, irse a la cama no

estara bien. Acept el t y la vio prepararlo con su particular estilo chino. En cuanto tuvo en las manos la tacita de porcelana, fue derecho al grano, disculpndose por tener que pedrselo y reconociendo que la pona en una situacin difcil, pero recalcando el hecho de que la mentira slo durara dos o tres das como mximo. Jenny le escuch hasta el final, llevndose la taza a los labios con ambas manos, casi ceremonialmente y, cuando hubo terminado, asinti con la cabeza sin

decir palabra. Eso es que s? pregunt Mitch, sorprendido. No -suspir ella-. Aunque lo pensar, por deferencia hacia ti. Bueno, ya era algo, pens l. Haba esperado que le diera un no tajante. Jenny tard dos o tres minutos en volver a hablar. El kanyu, o feng shui como lo conocis vosotros, es un elemento religioso. Forma parte del Tao. El concepto fundamental del taosmo es lo absoluto. Poseer la plenitud

del Tao significa estar en armona con la naturaleza original. Lo que me pides rompera esa armona. Lo entiendo -dijo l-. Te estoy pidiendo mucho, lo s. Es verdaderamente tan importante esa inspeccin de entrega? Mucho. Guard silencio otro minuto. Luego le rode con los brazos. A primera vista me inclino a decirte que no, por las razones que te he mencionado. Pero como eres

t, y porque te quiero, no voy a decepcionarte. Dame veinticuatro horas. Entonces tendrs mi respuesta. Gracias -dijo Mitch-. Comprendo lo difcil que debe ser esto. Jenny sonri y le bes en la mejilla. No, Mitch, no creo que lo entiendas. Si lo entendieses, nunca me lo habras pedido. Pero no irs a abandonar ahora -dijo el japons-. Seguro que

Ya lo creo que voy a abandonar -afirm Cheng Peng Fei. Por qu? Ya estabas cogiendo la idea. Han tratado de colgarme el asesinato de un guarda jurado de la Yu Corp. Se encontraban de nuevo en el restaurante Mon Kee de la North Spring Street, con el japons atareado frente a una imponente comida y Cheng Peng Fei tratando de alargar una cerveza solitaria. Colgarte un asesinato? ri

el japons-. Ni que fueras James Cagney. Tuve suerte de librarme, crame. Pens que la polica iba a inculparme. Y no estoy seguro de que hayan renunciado del todo. Tuve que entregarles el pasaporte. Quin querra comprometerte, Cheng? No s -dijo Cheng, encogindose de hombros-. Quiz alguien de la Yu Corporation. O usted, a lo mejor. S, puede que fuese usted.

Yo? Al japons pareci divertirle la idea-. Por qu yo? A lo mejor fue usted quien mat al guarda jurado. Espero sinceramente que no presentaras a la polica esa teora tuya. No le he mencionado para nada. Cmo podra haberlo hecho? Ni siquiera s su nombre. En eso ha tenido cuidado. A lo mejor llevas un micrfono para grabar nuestra conversacin.

A lo mejor -convino Cheng, aunque se abri la camisa al mismo tiempo para mostrar que no llevaba nada pegado al pecho-. De todas formas, la manifestacin se ha acabado. El Ayuntamiento llam a Inmigracin y nos han controlado a todos. Descubrieron que algunos no cumplan las normas del visado. Tenan que estudiar ingls, no trabajar en restaurantes. El japons mene tristemente la cabeza. Es una pena -coment-.

Supongo que ahora tendr que intervenir personalmente. Me tocar marcar algunos tantos. De qu modo? Pues no s. Un pequeo sabotaje, quiz. No tienes idea de lo que soy capaz. En eso se equivoca. Le creo capaz casi de cualquier cosa. El japons se puso en pie. Sabes, Cheng, si estuviese en tu lugar me procurara una buena coartada. Para cundo? El japons arroj unos billetes

sobre la mesa. Para el tiempo que haga falta. Allen Grabel llam a Richardson y Asociados y pidi hablar con Mitch. La telefonista se llamaba Dominique. Quin llama, por favor? Grabel tena la impresin de que no le caa muy bien a Dominique, as que se limit a darle su nombre de pila. Mitch probablemente conocera a dos o tres Allen. Esper unos momentos.

Luego Dominique le dijo: Lo siento, no contesta. Quiere dejar algn recado? Dgale que me llame. Grabel le dio su nmero. Era difcil que Dominique lo reconociese-. En cuanto llegue. Grabel colg y mir el reloj. Le quedaban quince minutos para la prxima copa. Por qu no le haba llamado Mitch? Slo poda haber una razn: la bruja de su mujer no le haba dado el recado. No era de extraar

que Mitch estuviese liado con aquella mujer con la que le vio salir de la Parrilla. Entonces se le ocurri que all era donde podra encontrarlo. Desde aquella noche no tena las ideas claras. Pero Mitch lo entendera, l sabra qu hacer. Descolg el telfono y marc el nmero. En cuanto empez a sonar, colg. Con el sistema telefnico de la Parrilla nunca se saba quin estara escuchando. Volvi a mirar el reloj. Diez minutos todava. Pero

no poda volver all, de ninguna manera. Tena miedo, le asustaba lo que pudiera pasarle. Y si todo eran imaginaciones suyas? Qu le haran entonces? Eso era casi tan espantoso como la otra posibilidad. Kay Killen se pas la vspera de la inspeccin previa de Ray Richardson en la sala del consejo de administracin de la planta veintiuno, comprobando en el ordenador los planos bidimensionales y los modelos tridimensionales de la Parrilla.

Tambin mir la grabacin visual del proyecto en disco compacto, por si Richardson deseaba analizar en detalle cualquier parte del proceso o mostrar la evolucin del proyecto. Incluso se las haba arreglado para que transportasen la maqueta principal del edificio desde las oficinas de Richardson y Asociados de Sunset a la sala de juntas de la Parrilla, sin contar las rplicas de tamao natural de determinados elementos utilizados en la construccin. Cuando Ray

Richardson andaba de por medio, ms vala estar preparado para cualquier eventualidad. Ya era tarde cuando termin, pero Mitch, Tony Levine, Helen Hussey y Aidan Kenny se quedaron dando los ltimos retoques al programa de inspeccin. Se alegraba de salir del edificio. Aunque acostumbrada a trabajar hasta tarde en oficinas vacas, en la Parrilla haba algo por la noche que no le gustaba nada. Siempre haba sido sensible al ambiente, cosa que

atribua a su ascendencia celta y, a diferencia de los dems componentes del equipo de proyecto, estaba ms que dispuesta a creer en el feng shui. Kay no vea nada malo en que se construyesen edificios en armona con el entorno ni en que el hombre aprovechase las ventajas de la naturaleza. Que se respetase el espritu de la tierra no era, en su opinin, ms que otro tipo de ecologismo. En su fuero interno, estaba convencida de que el edificio mejorara mucho cuando

se realizasen plenamente las modificaciones solicitadas por la asesora de feng shui. Cuando lleg al cavernoso garaje, el corazn le lata con fuerza y empez a sentirse un poco mareada. Los espacios pblicos, sobre todo de noche, la ponan nerviosa. Viviendo en Los ngeles, se dijo, no era tan raro. Pero no se trataba de una simple paranoia urbana. Kay padeca de una forma benigna de agorafobia. Y saber que aquello sola pasarle a veces no le

facilitaba las cosas. Ni el hecho de que su coche, un Audi nuevo, se negase a arrancar. La clera sustituy al nerviosismo durante unos momentos cruciales. Kay solt un taco y sali del coche para llamar a la AAA desde la oficina de seguridad de la planta superior. Tena la sensacin de que la observaban y, mientras atravesaba el garaje, se volvi bruscamente varias veces, con los tacones resonando en el suelo antideslizante como el tictac de un

metrnomo. Quin poda andar por all abajo? Tras la muerte de Sam Gleig, era Abraham quien se ocupaba de la vigilancia nocturna. Aparte de sus compaeros de la planta veintiuno, no haba nadie en el edificio. Kay sinti alivio al entrar de nuevo en el ascensor brillantemente iluminado que la conducira a la planta baja. Cuando se abrieron las puertas, la planta baja estaba en penumbra, y slo poda orientarse con la luz del ascensor y la que se filtraba de los

niveles superiores. Las luces de los pisos solan apagarse por la noche. Como los que se quedaban trabajando hasta muy tarde solan salir por el garaje, Abraham ahorraba energa. Pero sus cmaras y sensores infrarrojos deban notar su presencia y encender las luces. Intentaba comprender por qu no haba luz cuando las puertas del ascensor se cerraron a su espalda, dejndola casi a oscuras. Kay contuvo el pnico. No es que necesitase mucha luz para

orientarse en la Parrilla. Tena una memoria casi fotogrfica de los planos de cada planta del edificio. Para saber exactamente adnde se diriga, slo tena que imaginarse sentada frente a la pantalla, utilizando el sistema de diseo asistido por computador y dirigiendo el ratn. Incluso antes de que se construyese, Kay saba moverse por la Parrilla. Cuando finalmente acudi a la obra y recorri la estructura terminada, experiment una sensacin de

extraa familiaridad. Pero cuando ech a andar hacia la oficina del guarda jurado, oy una voz que le resultaba conocida. En qu puedo servirla, seora? Sinti que se le erizaban los cabellos. Ocurre algo? Sam Gleig estaba en su posicin acostumbrada frente al mostrador, con su manaza sobre la pistola enfundada en la cadera. Y aunque estaba oscuro, Kay se dio cuenta de

que le vea perfectamente, con todos los detalles, como baado en su propio crculo de luz. Saben ya lo que le pas al seor Yojo? Qu qu quiere, Sam? Kay empez a retroceder hacia el ascensor-. Quin es usted? Sam solt su carcajada lenta y sonora. No pretendo molestarla en absoluto -asegur-. Bueno, quin se queda trabajando esta noche? Est muerto, Sam -musit ella.

S, me da la impresin -repuso Sam-. Pobrecillo! Qu lstima! Cuntos aos tena? Kay senta el ascensor a su espalda. Lo toc con la mano, pero la cabina no llegaba. Por favor -dijo-. Mrchese, se lo ruego. Sam volvi a rerse y se examin las impecables puntas de los zapatos. Hay que hacer algo para aliviar el aburrimiento de un trabajo como ste. Sabe lo que

quiero decir? No, no lo s. Claro que lo sabe. Es usted es un fantasma? No saba que existiera algo as. Maldita sea! Maldita sea, pues claro! Pobrecillo! Sabe una cosa? ste es el trabajo ms seguro que he tenido en mi vida. Sam solt otra carcajada y Kay Killen empez a gritar. En la sala del consejo de administracin de la planta veintiuno, Mitch alz la vista del

ordenador y frunci el ceo. Habis odo algo? pregunt. Sus tres colegas se encogieron de hombros o negaron con la cabeza. Mitch se puso en pie y abri la puerta. Esta vez lo oyeron todos. Kay -dijo Mitch. El vestbulo segua resonando con sus gritos cuando ellos corran hacia los ascensores. Por el camino, Mitch se asom a la galera y grit a la oscuridad de abajo:

Aguanta, Kay, ya vamos! Santo Dios, y ahora qu? exclam Kenny, que entr en el ascensor despus de Mitch. Las puertas se cerraron y el ascensor empez a bajar mientras Mitch golpeaba las paredes con impaciencia. Cuando llegaron al atrio, Kay cay de espaldas en el ascensor y se golpe la cabeza contra el suelo. Mitch y Helen se pusieron en cuclillas junto a ella, inquietos, mientras Kenny y Levine se

lanzaban en persecucin de su agresor. Todas las luces se haban encendido ya, y Kenny volvi enseguida, meneando la cabeza con aire perplejo. No he visto nada -anunci-. Ni puetera cosa. Kay est bien? Slo se ha desmayado, no ha sido nada -contest Helen. Cmo que no ha sido nada? repuso Levine-. Joder, pens que la estaban violando o matando! Mitch apoy a Kay contra su pecho mientras Helen la abanicaba

para darle aire en la cara. Parpade y empez a volver en s. Qu ha pasado, cario? le pregunt Kenny. Volvi Levine, alzando los hombros. La puerta principal sigue cerrada -inform-. Y en la plaza no hay rastro de nadie. Todo va bien -dijo Mitch con voz suave, al ver que volva a inquietarse-. Ya ests a salvo. La ayud entonces a inclinarse hacia delante y le coloc la cabeza entre

las rodillas-. Tmatelo con calma. Te has desmayado, eso es todo. Sam -dijo ella con voz queda-. Era Sam. Ha dicho Sam? dijo Levine. Sam Gleig? pregunt Kenny. Kay alz la cabeza y abri los ojos. Lo he visto -dijo con voz trmula y rompiendo a llorar. Mitch le tendi su pauelo. Kenny y Levine se miraron. Quieres decir un fantasma?

inquiri Kenny-. Aqu? En la Parrilla? Kay se son la nariz y emiti un hondo suspiro. Puedes levantarte? le pregunt Mitch. Ella asinti. Parece de locos, lo s -dijo, mientras Mitch la ayudaba a ponerse en pie-. Pero estoy segura de lo que he visto. Sorprendi la mirada que intercambiaron Kenny y Levine. Que no son imaginaciones

mas, eh? insisti-. Estaba ah. Incluso habl conmigo. Mitch le entreg el bolso, que ella haba dejado caer al suelo. No soy de las que se inventan algo as. Ni de las que se imaginan cosas. Mitch se encogi de hombros. Nadie est diciendo eso, Kay. La mir fijamente y aadi-: Si dices que lo has visto, es que lo has visto. Desde luego, no tienes aspecto de estar tomndonos el pelo -

observ Levine. Tiene razn -terci Helen-. Ests plida como la cera. Qu te dijo? pregunt Kenny-. Qu aspecto tena? Kay sacudi la cabeza, con irritacin. No, no es eso. Os estoy diciendo que no se pareca a nadie, era Sam Gleig. Escuchad lo que digo, vale? Tena el mismo aspecto de siempre. Y adems, se rea. Abri la polvera y frunci el ceo-. Vaya, estoy hecha una pena.

Dijo, dijo que tena la impresin de estar muerto y que era una lstima. Palabras textuales, lo juro por Dios. Volvamos arriba -dijo Mitch-. A ver si te repones antes de volver a casa. Creo que a todos nos vendra bien beber algo -sugiri Kenny. Entraron en el ascensor y subieron a la planta veintiuno. Mientras Kay se arreglaba el maquillaje, Levine abri el bar de la sala del consejo de

administracin y sirvi cuatro vasos pequeos de whisky. Yo creo en los fantasmas declar Aidan Kenny-. Mi madre vio uno, una vez. Y nunca la o mentir en nada. Ni inventar historias. Pero desde entonces has odo mucho -observ Levine. Yo no miento -insisti Kay en tono firme-. Me dio un susto de muerte, y no me avergenza confesarlo. Termin de aplicarse el lpiz

de ojos y apur el whisky antes de pintarse los labios. Ser de los cimientos? aventur Levine-. Me refiero a que tienen diez metros de profundidad, no? Lo habremos construido, ya sabis, encima de algo? De un cementerio indio o algo as, quieres decir? repuso Kenny-. Venga, hombre. ste era el antiguo emplazamiento del edificio de Abel Stearns -explic Mitch-. Uno de esos aventureros del Norte que vino

de San Francisco a fines del siglo pasado a comprar terrenos y construy aqu. Cuando su empresa se vendi, en los aos sesenta, los nuevos dueos demolieron el edificio y esto se convirti en un solar hasta que apareci otro constructor. Pero luego quebr, y la Yu Corporation lo compr. Pero y antes de Abel Stearns? insisti Levine-. Quiero decir que toda esta zona era del Pueblo de Los ngeles, no? Mexicanos, indios aztecas. Por qu no?

Que no te oiga Joan pronunciar la palabra indio -dijo Kenny-. Esa mujer es el equivalente nativo americano del reverendo Al Sharpton. Los aztecas realizaban sacrificios humanos. Arrancaban el corazn de sus vctimas mientras estaban vivitas y coleando. Igual que Ray Richardson opin Kenny-. De todas formas, Tony, Sam era negro. O, mejor dicho, afroamericano. No era de esos aztecas de los cojones. Un

gilipollas, quiz. Qu clase de guarda jurado sera para dejarse asesinar y luego asustar as a una mujer indefensa, aparecindosele como un fantasma! Escuchad -dijo Kay~. Quiero que me prometis una cosa. Que no iris por ah contando a la gente lo que ha pasado esta noche. No quiero que esto se convierta en un tema de guasa en la oficina, vale? Me lo prometis? Naturalmente -contest Mitch. Pues claro -sonri Helen.

Kenny y Levine se encogieron de hombros y luego, con un movimiento de cabeza, manifestaron su aquiescencia. Slo nos queda esperar que maana la inspeccin se desarrolle sin ms incidentes -dijo Mitch. Amn -suspir Kenny. Mitch volvi a la Parrilla a las siete y media de la maana siguiente. A la limpia y luminosa claridad del sol era difcil imaginar que alguien hubiera podido ver un fantasma en aquel edificio. A lo

mejor se trataba de alguna alucinacin. Haba ledo que una vivencia con LSD poda volver a repetirse en algn momento de la vida, por muy atrs que quedase la experiencia original, y pens que eso, o algo parecido, sera la explicacin ms probable. Quera haber pasado a ver a Jenny Bao, para que le diera su respuesta sobre el certificado provisional de feng shui. Pero le esperaba todo un da con Ray Richardson, y saba que su jefe

llegara antes de las ocho. As que lo primero que hizo nada ms llegar, fue llamarla. Soy yo -le dijo. Mitch? repuso ella con voz adormilada-. Dnde ests? En la Parrilla. Qu hora es? Las siete y media. Lo siento, te he despertado? No, no te preocupes. Iba a llamarte de todos modos. He decidido entregarte el certificado, para el lunes. Pero slo porque eres

t. Y slo porque el tong shu dice que el lunes ser un da de buenos auspicios. Estupendo. Gracias, Jenny. Muchas gracias. Te lo agradezco. S, bueno, pero con una condicin. Lo que quieras. Que pueda ir hoy a celebrar una ceremonia de purificacin del local. Para asegurarme de que todos los malos espritus salen del edificio y de que entran los buenos, los qi.

No faltaba ms. Qu clase de ceremonia? Es complicado. Entre otras cosas, tendremos que sacar los peces del estanque. Adems, habr que cortar la energa elctrica durante un rato. Y poner una bandera roja en el panel indicador de fuera. Ah, s, debern oscurecerse las ventanas, pero eso puede hacerse automticamente, no? Y otra cosa: aunque no s cmo te las arreglars con ese sistema de alarma contra incendios

tan preciso, tengo que encender fuego en un hornillo de carbn en el umbral de la puerta y aventarlo hasta que se hagan brasas. Joder! exclam Mitch-. Para qu sirve el carbn? Propicia un resultado caluroso de la inspeccin que el seor Yu har el lunes. Brindar por eso -ri Mitch-. Por lo que a m respecta, puedes quemar un bosque entero si lo consideras necesario. Pero tiene que ser hoy? Richardson estar all

todo el da. No puedes venir el fin de semana? No soy yo quien dice que debe hacerse hoy, Mitch, sino el tong shu, el almanaque chino. Esta tarde es un buen momento para llevar a cabo las ceremonias destinadas a ahuyentar los malos espritus. De acuerdo, nos veremos esta tarde. Mitch colg y mene la cabeza. Dadas las circunstancias, haba preferido no mencionar lo que haba visto por Kay Killen. Era

imposible saber lo que Jenny hubiera querido hacer entonces. Un exorcismo completo? Bailar desnuda alrededor del rbol? Cmo coo iba a decirle a Ray Richardson que Jenny Bao pensaba encender un hornillo de carbn para ahuyentar con el humo a los malos espritus de su edificio ultramoderno? Frank Curtis se despert sobresaltado, preguntndose por qu estaba deprimido. Entonces se acord: haca diez aos que su

hermano haba muerto de cncer. Apartndose de su mujer, Wendy, todava dormida, se dirigi al despacho, a buscar la caja de cartn donde guardaba los lbumes de fotografas. No era que necesitase ver las fotografas para recordar cmo era su hermano. Para eso slo tena que mirarse al espejo, porque Michael y l haban sido gemelos idnticos. Mirarlas era la forma de recordar cmo haba sido l antes, la mitad de un todo.

La muerte de Michael haba sido como perder un brazo. O algn rgano vital. Despus, Curtis tuvo la sensacin de ser slo la mitad de una persona. Wendy apareci en el umbral. Cmo puede hacer ya diez aos? dijo l, tragndose el nudo que tena en la garganta, tan grande como una pelota de bisbol. Lo s, lo s. Llevo toda la semana pensando lo mismo. Y yo sigo aqu. Sacudi la cabeza-. No pasa un da sin que me

acuerde de l. Sin que me pregunte: por qu l, y no yo? Vas a ir a Hillside? Llegars tarde a trabajar. Curtis alz los hombros, con indiferencia. Y qu? De todas formas, nunca me ascendern a comisario. Frank Adems -dijo sonriendo-, no entro hasta la una. Ella le devolvi la sonrisa. Voy a hacer caf. No es que necesite ver la

lpida para recordarle, sabes? Siempre lo recuerdo tal como era -Se encogi de hombros-. A lo mejor, despus de diez aos ya es hora de olvidarlo un poco. Pero antes de salir de casa coloc un pequeo cortacspedes en el maletero. El cementerio de Hillside Memorial Park slo estaba a diez minutos de coche, cerca de la San Diego Freeway y del aeropuerto. Frank Curtis haca el trayecto todos los aos y, con los 747 a slo unas

decenas de metros sobre su cabeza, limpiaba la tumba de su hermano. Como persona prctica, Curtis prefera sealar su recuerdo con aquel pequeo acto de devocin. Como una penitencia, pens. No era gran cosa, pero al menos le consolaba un poco. Cuando lleg a New Parker Center, Curtis tena deseos de pensar en otra cosa, de acabar el trabajo atrasado y empezar algo nuevo. Escribi informes a mquina, los entreg a los agentes

encargados del archivo, rellen sus formularios de gastos, repas la agenda y no pronunci una palabra. Nathan Coleman observaba a su compaero preguntndose qu le habra movido a aquella inslita exhibicin de celo burocrtico. Curtis desdobl un papel y lo dej sobre la mesa. Era la octavilla de Cheng Peng Fei, que protestaba por la actitud de la Yu Corporation hacia los derechos humanos. Se la pas a Coleman. He ledo eso, sabes? dijo al

fin-. Y tiene razn. Cualquier empresa que est tan conchabada con el gobierno chino como la Yu Corp no debera tener relaciones comerciales con este pas. Dselo al Congreso -repuso Coleman-. Acabamos de renovar a China el trato de nacin ms favorecida. Lo de siempre, Nat. Las putas del Capitolio. Oye, Frank, quera decirte una cosa -dijo Coleman-. Me he enterado esta maana. Inmigracin

ha retenido a otros tres de esos chinos. Pero qu han hecho, por todos los santos? Dicen que no cumplan las condiciones del visado. Estaban trabajando, o alguna chorrada por el estilo. Pero un amigo que tengo all me ha dicho que en el Ayuntamiento movieron los hilos para que los expulsasen del pas. Y entonces los manifestantes de la Parrilla liaron los brtulos y se fueron a casa.

Qu interesante. Parece que ese arquitecto tiene muchos amigos ah. Ah, s? En menos de setenta y dos horas estarn en un avin de vuelta a Hong Kong. Coleman se encogi de hombros-. O a donde sea. Cheng sigue aqu, no? S. Pero aunque se reuniera con Sam Gleig, el forense sigue diciendo que l no pudo matarlo. Tras un silencio, Curtis

pregunt: No hemos vuelto a saber de ellos, verdad? Esos marcianos de la Parrilla tenan que haber llamado a un mecnico de la Otis para que comprobase la seguridad del ascensor. Ya hace una semana. Mucho tiempo en una investigacin de asesinato, no te parece? Puede que al ordenador se le haya olvidado llamar -aventur Coleman. Tambin he pensado en esa fotografa. Suponiendo que sea un

montaje, quin podra haberlo hecho mejor que alguno del edificio de la Yu Corporation? Vaya pedazo de ordenador que tienen all. Qu te parece esto, Nat? Aqu tienes el mvil: algo va mal con los ascensores, pero alguien quiere taparlo durante un tiempo. Alguno de los arquitectos, a lo mejor. En esa obra hay mucho dinero en juego. Millones. Me lo dijo uno de ellos. Ms o menos me pidi que no diramos publicidad al asunto. Dijo que dara mala impresin que

alguien fuese asesinado en un edificio inteligente. Pero preferira que un pelmazo de manifestante cargara con la culpa de una muerte accidental en vez de su puetero edificio? Yo dira que s. Estupendo. Porque yo tambin. Quieres que les llame? pregunt Coleman-. A esos mamones de marcianos? Curtis se puso en pie y cogi la chaqueta del respaldo de la silla. Se me ocurre algo mejor -

asegur-. Es viernes por la tarde. Estarn preparndose para el fin de semana. Vamos a jorobarlos un poco. Ray Richardson era de los arquitectos a quienes no les gustan las sorpresas, y tena la costumbre de inspeccionar hasta el ltimo detalle de los suelos, paredes, techos, puertas, ventanas, instalaciones elctricas y de servicios, sanitarios y carpintera, acompaado de los componentes de su equipo de proyecto, antes de

repetir formalmente la misma operacin con el cliente. Y, pese a su carcter informal, la inspeccin tena visos de durar todo el da. Tony Levine habra preferido que la visita de Richardson se hubiese llevado a cabo en varias etapas breves en vez de en una sola y prolongada sesin cuyo resultado, debido a la irritabilidad del arquitecto, podra verse comprometido. Pero, como de costumbre, su jefe estaba sometido a un programa de trabajo muy

cargado. Despus de recorrer el edificio durante cinco horas como un autocar de turistas, el equipo de proyecto haba llegado a la piscina de la Parrilla. Con veinticinco metros de largo por ocho de ancho, estaba situada en la parte trasera del edificio, bajo una claraboya rectangular ligeramente abombada, y todo -paredes, baldosas, lucernarios, incluso la capa anticorrosin de las vigas de aceroera del mismo tono gris claro

menos el agua, de color zafiro y siempre a veintinueve grados. El efecto general era a la vez asptico y relajante. Tras una mampara de vidrio que protega el bar de las salpicaduras de los baistas, Richardson comprob la adherencia de las baldosas, la limpieza de las superficies, los interruptores elctricos de las paredes, las rejillas de evacuacin del suelo, las espirales de los cilindros solares para calentar el agua y las juntas de

los paneles colgantes de silicona transparente. Quieres dar una vuelta por la piscina, Ray? pregunt Helen Hussey. Por qu no? Entonces, tendremos que quitarnos los zapatos para no estropear la terraza -orden ella-. Sobre todo, no hay que dejar marcas de tacones en esas preciosas baldosas blancas. Bien pensado -aprob Richardson. Pero al apoyarse en la

pared para quitarse los zapatos ingleses hechos a mano, se le ocurri otra idea y aadi-: Es una piscina estupenda, desde luego. Pero el aspecto es una cosa y la experiencia otra. Me refiero a que no s qu tal ser baarse ah dentro. Se le ha ocurrido a alguien traer traje de bao? Porque alguien tendr que meterse para decrnoslo. A lo mejor est demasiado caliente. O muy fra. O tiene demasiados productos qumicos. O est muy hmeda -murmur

alguien. Richardson mir al equipo y esper. Algn voluntario? Yo me metera si tuviera tiempo, dan ganas. Yo tambin -terci Joan-. Pero Ray tiene razn, desde luego. Las consideraciones estticas son una cosa. Y otra, que las apruebe el baista. Bueno, a m no me importa baarme en ropa interior -concluy Kay Killen con una amplia sonrisa.

Se encogi de hombros y aadi-: En realidad, me vendra bien nadar un poco. Los pies me estn matando. Buena chica -dijo Ray Richardson. Mientras Kay se diriga a los vestuarios, Joan, Tony Levine, Helen Hussey y Marty Birnbaum se descalzaron y siguieron a Richardson a la terraza de la piscina. Mitch se qued al otro lado de la mampara de vidrio con Aidan Kenny, Willis Ellery y David

Arnon. Sabis lo que me recuerda esto? dijo Arnon-. Tengo la impresin de que somos altos cargos del partido siguiendo a Hitler en una visita a la nueva Cancillera del Reich. Joan es como Martin Bormann, no os parece? Siempre est de acuerdo con lo que l dice. El to tropezar en cualquier momento, se dar de morros contra el borde de la piscina y luego nos mandar a todos a un campo de concentracin.

O de vuelta a la oficina repuso Mitch, encogindose de hombros-. Que es lo mismo. Miraron a Joan, que se agachaba para meter en el agua su gordezuela mano, llena de anillos. As que no es un vampiro observ Kenny. No es agua corriente? ri Mitch. Os equivocis los dos -dijo Arnon-. Slo mete la mano en el agua para enfriarla. Como la reina de las nieves. Para que Kay no

disfrute demasiado. Zorra -gru Ellery-. Es que nadie va a darle un empujn? Dselo t, Willis -le sugiri Mitch-. Nosotros te apoyamos. Kay apareci en la terraza de la piscina con sostn y bragas de color malva. Malva! exclam Arnon en tono triunfante-, Qu os haba dicho? Pagad, capullos. Refunfuando, los otros tres hombres le entregaron un billete de cinco dlares cada uno mientras

Kay se acercaba a la piscina, recoga los dedos de los pies sobre el borde como un simio y luego se lanzaba de cabeza al agua con un salto perfecto, sin hacer ms salpicaduras que un delfn bien amaestrado. Cmo est el agua, Kay? grit Richardson. Estupenda -contest ella, emergiendo-. Es decir, bastante caliente. Qu clase de chica lleva ropa interior de color malva? se

lament Ellery. Una con tatuajes -repuso Arnon-. Veis lo que tiene en el tobillo? Se refera a la delicada guirnalda de flores rojas y azules, que daba la impresin de que su pie haba sido artsticamente cosido a su pierna por algn genio de la moderna microciruga aficionado a la botnica. De dnde saca Dave su informacin? se pregunt Ellery-. Eso es lo que me gustara saber.

Kay suele llevar blusas transparentes -le record Kenny. Arnon se descalz con un gil movimiento de los pies y se dirigi al borde de la piscina. Dejadme pasar -dijo, sonriendo entre la barba-. Soy el baero. Kay empez a nadar a lo largo de la piscina. Tena la brazada suave y poderosa de quien se encuentra a gusto en el agua. Me parece que sera mejor verlo de cerca -dijo Ellery, que se

quit los zapatos y sigui a la alta figura de Arnon. Esa chica es una verdadera provocacin -observ Kenny-. Es decir, un desplegable del Playboy. Si te fijas bien, quiz le veas una grapa en el ombligo. Lo de anoche no parece que la haya afectado mucho -coment Mitch. El fantasma? repuso Kenny. Creo que hemos encontrado una explicacin. Bob est tratando de comprobarlo. En vista de que ya no

tenemos vigilante nocturno, Abraham ha creado uno. O, al menos, un facsmil. Un facsmil, qu quieres decir? Una imagen animada en tiempo real. Un holograma. Es perfectamente lgico. No s por qu no se me ocurri anoche. El cansancio, supongo. Esas cosas entran en los parmetros de aprendizaje de Abraham. Al comprobar la ausencia del verdadero Sam Gleig, anoche cre

lo ms aproximado. Al fin y al cabo, para eso sirven los hologramas, no? Para dar un aspecto humano a un sistema esencialmente inhumano. Joder, Aid, casi mata del susto a la pobre chica! protest Mitch, meneando la cabeza con irritacin-. Poda haberle dado un ataque al corazn, o algo as. Lo s, lo s. Estaba verdaderamente convencida de que haba visto un fantasma. No estoy seguro de que

yo hubiera credo otra cosa. Abraham no sabe nada de fantasmas. Ni siquiera entiende la idea de muerte. Esta maana Beech y yo nos hemos pasado una hora tratando de explicrselo. l an sigue. Slo queremos averiguar lo que pas, eso es todo. Y evitar que vuelva a suceder, espero. Mitch -repuso Kenny en tono paciente-, me parece que no entiendes plenamente lo que esto supone. Es una gran noticia. Beech

est entusiasmado, absolutamente fuera de s. Me refiero a que el ordenador tom una iniciativa. No esper instrucciones, ni eligi entre una serie de opciones establecidas. Abraham adopt una decisin por s solo y la puso en prctica. Y eso qu significa? En primer lugar, que este edificio es jodidamente ms inteligente de lo que nadie haba imaginado hasta ahora. Mitch sacudi la cabeza. No estoy seguro de que me

guste la idea de que un ordenador tome iniciativas. Mira, si lo piensas, no es ms que la consecuencia lgica de disponer de una red nerviosa. Una curva de aprendizaje. Salvo que Abraham aprende mucho ms deprisa de lo que habamos pensado. Kenny sonri con entusiasmo-. No te lo tomas como es debido, Mitch, de verdad. Cre que te alegrara saberlo. Por qu? Preferiras que este edificio

estuviera realmente lleno de fantasmas? O que Kay sufriese alucinaciones? Venga, s razonable. Mitch se encogi de hombros y mene la cabeza. No. No lo s. Pero hay algo que no tiene sentido y no acierto a saber qu es. Hizo un gesto hacia la mampara de vidrio. Richardson y su pequeo squito volvan hacia la puerta-. Ah viene. Hablaremos ms tarde, vale? Con Beech. Vale.

Nadas divinamente, Kay -dijo Richardson, volviendo la cabeza. Y con razn -respondi ella, todava en el agua-. Prcticamente me cri en la playa de Huntington. Y tampoco te faltan agallas para meterte en el agua en ropa interior delante de estos lbricos cabrones con los que trabajamos. Qudate en la piscina el tiempo que quieras, Kay. Te lo has merecido. Gracias, creo que me quedar un poco. Vamos a ver esas cmaras de

flotacin. Bienvenido a las oficinas de la Yu Corporation, el edificio ms inteligente de Los ngeles. Hola! Soy Kelly Pendry, para servirle, y voy a decirle lo que tiene que hacer. No se le admitir Otra vez, no, joder! ri Curtis-. Es una verdadera pelmaza. Y como esta oficina es completamente electrnica, no recibimos correo normal. Y cmo se las arregla el cartero? se pregunt Coleman.

Tendr que probarlo algn da -dijo Curtis-. A lo mejor recibo menos facturas. Tenemos que esperar hasta que acabe el disco? la persona que debe recibirle Qu coo tiene de malo en que haya una persona de carne y hueso en la recepcin? protest Curtis, olfateando el ambiente con recelo. Es por seguridad, Frank. Por qu, si no? Te gustara que tu mujer estuviese ah sola, con todos

los cabrones que vienen por aqu? Curtis movi pensativamente la cabeza. S, creo que Mitchell Bryan me coment algo de eso. Dijo que la Yu Corp tema que secuestraran a la recepcionista, si ponan una de verdad. A qu huele, Nat? As van a ser las cosas, hombre, y cada vez ms -dijo Coleman, con una risita. A carne podrida, no? Yo no huelo a nada. No es que seas anticuado, Frank. Es que tienes

que aprender a hacer las cosas de otra manera. pues su voz ser codificada informticamente por razones de seguridad. Inspector de primera Frank Curtis, Departamento de Polica de Los Angeles. Quisiera hablar con Helen Hussey o Mitchell Bryan, de Richardson y Asociados. Se apart del mostrador-. A lo mejor tienes razn, Nat. Inspector Nathan Coleman, Departamento de Polica de Los

Angeles. Yo tambin quisiera hablar con esas personas. Con cualquiera de ellas. Comprende? Gracias -repuso Kelly-. Un momento, por favor. Ordenadores! exclam Curtis con desprecio. Debes tener paciencia, Frank. Eso es todo. Fjate en Dean, mi sobrino. Tiene siete aos y sabe de ordenadores ms de lo que yo aprender en mi vida. Y sabes por qu? Porque tiene paciencia. Porque tiene todo el tiempo del

mundo. Joder, si yo pudiera dedicarle a eso el mismo tiempo que l, sera como ese Bill Gates de los cojones! Dirjanse a los ascensores, por favor, irn a recogerlos all. Pasaron por las puertas de cristal, alzaron la vista hacia la copa del rbol y observaron a una bella china que intentaba atrapar con una red las carpas del estanque. Guaa-pa -murmur Coleman. Se detuvieron y miraron al agua. Pican? ironiz Curtis.

La china le dirigi una agradable sonrisa y seal un ancho recipiente de plstico que tena a los pies, donde ya nadaban tres peces. A su lado tena una pequea caja de embalaje que contena un hornillo de piedra con trozos de carbn vegetal. Ni con red resulta fcil -dijo ella. Piensa hacer una barbacoa? pregunt Coleman. Al ver la expresin perpleja de la mujer, el inspector indic el

hornillo con la cabeza. A m los pececitos de colores me gustan crujientes por fuera. Y sin quitarles la espina, por favor. Quieres callarte? le interrumpi Curtis que, volvindose a la mujer, aadi-: Disculpe a mi compaero. Va mucho al cine. La mujer se inclin ligeramente y esboz una sonrisa perfecta. Estoy acostumbrada a or bromas sobre mi trabajo, crame. Pues buena suerte -se despidi Curtis.

De eso se trata precisamente repuso ella. Estaban en el gimnasio cuando Abraham llam para avisar a Mitch de que dos policas deseaban hablar con l. La polica -anunci l, colgando el telfono-. Estn en la recepcin. Ser mejor que vaya a ver lo que quieren. Lbrate de ellos, Mitch orden Richardson-. Todava nos queda mucho que recorrer. Mitch se dirigi al atrio. Polis.

Justo lo que necesitaba, y precisamente aquel da. Al cruzar las puertas vio a Jenny al borde del estanque y a los dos inspectores de la Criminal que esperaban pacientemente junto a los ascensores. Oy una puerta que se abra, unos pasos y una voz que le llamaba a su espalda. Mitch. Se volvi y vio a un hombre alto; tuvo que mirarlo dos veces para reconocerlo. Tena el rostro cubierto de una barba de varios

das y los ojos hundidos, con un cerco de sombras profundas. Pareca que haba dormido con la chaqueta puesta. Y era presa de pronunciados temblores. Por Dios, Allen! Qu haces aqu? Tengo que hablar contigo, Mitch. Tienes una pinta horrible. Qu coo te ha pasado? Ests enfermo? Te he llamado a tu casa, pero nunca ests. Grabel se pas nerviosamente

la mano por la barbilla. Estoy bien -afirm. El ojo. Qu te ha pasado en el ojo? El ojo? Grabel se toc la piel por encima de los pmulos y la encontr irritada-. No s. Me habr dado algn golpe, supongo. Es importante, Mitch. Podemos ir a algn sitio? Prefiero no hablar aqu. Mitch haba vuelto la cabeza para mirar a los dos policas. Vio que le estaban observando y se pregunt qu podran pensar dos

mentalidades naturalmente recelosas de la escena que presenciaban. Tengo que decirte algo. Allen, has elegido un da cojonudo, sabes? Richardson est en la piscina con todo el equipo de proyecto, y ah me esperan dos polis para hacerme preguntas. Y Jenny Bao est celebrando una ceremonia feng shui para ahuyentar a los malos espritus del edificio. Grabel frunci el ceo, tuvo un escalofro y cogi del brazo a

Mitch. Qu has dicho? pregunt, alzando la voz-. Has dicho malos espritus? Mitch volvi a mirar hacia los polis. Ahora que se haba acercado ms a Grabel, le lleg su olor. Estupefacto, se dio cuenta de que su antiguo compaero desprenda el olor rancio y agridulce de un autntico vagabundo. Tranquilo, Allen, haz el favor. Slo son las majaderas de costumbre, el feng shui, nada ms.

Se encogi de hombros-. Tienes un minuto? Tengo que librarme de esos polis. Espera un momento. Pero aqu no, Richardson podra verte. Por qu no vas al tico? Al apartamento privado del presidente. Esprame all. Ni hablar! Mitch retrocedi ante la ftida oleada que surgi de la boca de Grabel. Oye, te espero abajo, en el garaje, vale? Mitch se dirigi hacia los dos

policas con una estirada sonrisa en los labios. Qu coo pasaba ah? inquiri Curtis, con calma-. Ese tipo tena todo el aspecto de un vagabundo. A lo mejor era el arquitecto sugiri Coleman. Lo siento, seores -dijo Mitch, estrechndoles la mano-. Tena que haberme puesto en contacto con ustedes. Tengo el informe del mecnico de la Otis encima de mi mesa desde el mircoles por la

maana, pero estos ltimos das han sido tremendos. Quieren que subamos a comentarlo? Y si subimos por la escalera? sugiri Curtis, sarcstico. Ya vern que el informe confirma nuestras propias conclusiones: los ascensores funcionan perfectamente. Por favor -aadi, invitndolos a subir al ascensor-, no hay absolutamente ningn motivo para preocuparse, se lo aseguro. Eso espero.

Se abrieron las puertas del ascensor pero, antes de subir, Mitch les pidi que esperasen un momento y se dirigi hacia Jenny. Cmo van las cosas? le pregunt. Esto es ms difcil de lo que pensaba. Te quiero -dijo l con voz queda. Ms te vale -repuso ella. Los tres hombres subieron en el ascensor hasta la planta veintiuno. Hoy tenemos un da muy

ajetreado -explic Mitch-. El equipo de proyecto est en el edificio, comprobndolo todo antes de decirle al cliente que las oficinas estn listas para ser ocupadas. Por quin? inquiri Curtis-. Por todos los vagabundos del barrio? Mitch enarc las cejas. Ah, se refiere a Allen? Trabajaba en la empresa. A m tambin me ha sorprendido bastante la forma en que ha descuidado su

aspecto. El ascensor se detuvo suavemente y se abrieron las puertas. Curtis dej escapar un sonoro suspiro de alivio. Bueno, ya hemos llegado dijo Mitch-. Sanos y salvos. No soy ingeniero mecnico, pero hemos hecho que lo revisen de arriba abajo, de las poleas al microprocesador. Prcticamente lo han desmontado todo. Los precedi por el pasillo y entr en la sala de juntas. Era una

estancia de doble altura con las dimensiones de una pista de tenis, y estaba cubierta por una gruesa alfombra elegida tanto por sus buenas cualidades aislantes como por su color gris perla. En el centro haba una magnfica mesa de reluciente bano con ocho sillas negras Rennie Mackintosh, de respaldo en escalera, a cada lado. La pared del fondo estaba cubierta de estanteras negras, dominadas por una televisin de gran pantalla y una serie de aparatos electrnicos

entre los que destacaba un ordenador. Al otro extremo de la sala se vea un pequeo recinto con un bar. Bajo el enorme ventanal haba un largo sof de cuero negro. Curtis se acerc a apreciar la vista. Nathan Coleman fue a mirar los aparatos electrnicos. Mitch abri su ordenador porttil, insert un disco y empez a abrir ventanas en la pantalla. La oficina sin papel, eh? sonri Curtis. Gracias a los ordenadores,

inspector -repuso Mitch-. Certificados para esto, licencias para lo otro. Hasta hace muy pocos aos, nos ahogbamos en papel. Ah lo tenemos. Mitch volvi hacia Curtis la pantalla, que mostraba el informe de los ingenieros. Sabe, inspector, el Otis Elevonic 411 es un modelo de ascensor especialmente seguro y eficaz. En realidad, es el ms moderno del mercado. Y, por si eso no bastara, Abraham se encarga de

supervisar y controlar el buen estado del sistema en su conjunto. Comprueba si se ha producido alguna irregularidad en las prestaciones y si es necesaria una operacin de mantenimiento. Y cuando decide que hace falta la intervencin de un tcnico, est programado para llamar directamente a la Otis y comunicrselo. Curtis mir fijamente la pantalla con aire inexpresivo y asinti con la cabeza.

Como puede ver -aadi Mitch-, los tcnicos lo examinaron todo: el dispositivo de control de la velocidad, la unidad de control lgico, la unidad de modulacin de amplitud de vibracin, el sistema de control de movimiento, la transmisin sin engranajes. Todo lo encontraron en perfecto estado de funcionamiento. Desde luego, parece que han sido muy concienzudos -observ Curtis-. Puede sacarme una impresin de esto? Lo necesito para

el informe del forense. Por qu no se lleva el disco? sugiri Mitch, sacando el pequeo objeto de plstico de un costado del porttil y deslizndolo hacia el inspector. Gracias -dijo Curtis en tono inseguro. Por un momento, los tres hombres guardaron silencio. Luego, Mitch dijo: Me he enterado de que han soltado ustedes a ese estudiante chino.

Ah, se ha enterado? Pues, a decir verdad, seor, no tuvimos ms remedio. Era completamente inocente. Pero y la fotografa? S, qu pasa con esa fotografa? El problema es, sencillamente, que no cuadra con las conclusiones del forense. Han determinado que Cheng Peng Fei es muy bajo para haber golpeado a Sam Gleig en la cabeza. Muy bajo y poco fuerte. Entiendo.

Saba usted que algunos de los chicos que estaban ah fuera van a ser deportados? Deportados? Es un poco excesivo, no cree? Nosotros no tenemos nada que ver -le inform Curtis-. No, parece que alguien del Ayuntamiento ha movido algunos hilos para echarlos del pas de una patada en el culo. Ah, s? Desde entonces, los dems manifestantes han desaparecido dijo Coleman-. Como si les hubiera

entrado miedo. Ya me preguntaba dnde se habran metido -coment Mitch, encogindose de hombros. Menudo alivio para ustedes, no? repuso Coleman-. Y es que deban ser una verdadera lata. Bueno, no digo que no me alegre. Y ese tipo me rompi el parabrisas. Por otro lado, deportarlos parece un tanto excesivo. No es lo que yo pretenda. Coleman asinti.

Parece que su jefe tiene mucha influencia en el Ayuntamiento observ Curtis. Mire -dijo Mitch-, s que quera echar a los manifestantes. Habl con el primer teniente de alcalde. Eso es todo. Estoy seguro de que en realidad no quera que expulsaran a nadie del pas. Mitch era consciente de que, tratndose de Ray Richardson, no poda estar seguro de nada; y pensando que sera mejor cambiar de tema, seal con la mano el

informe de los ingenieros. Bueno -dijo-, en qu situacin nos deja este informe? Me temo que nos deja con un homicidio sin resolver -admiti Curtis-. Lo que no es bueno ni para ustedes ni para nosotros. En el pasado de Sam Gleig podra encontrarse alguna pista. Tena antecedentes penales, por el amor de Dios! No pretendo ser grosero, pero no entiendo por qu no centran sus investigaciones en eso. Me temo que las posibilidades

son bastante limitadas. Bueno, es una forma de verlo admiti Curtis-. Pero, tal como yo veo las cosas en este momento, alguien pretende que uno de esos muchachos chinos cargue con el mochuelo. Alguien de aqu. Por qu razn? Ni idea. No lo dir en serio, verdad? Frank Curtis no respondi. S? Se me ocurren mviles ms inverosmiles que el deseo de

evitar una mala publicidad. Cmo? Seor Bryan -dijo Curtis al fin-, conoce bien al seor Beech? Slo desde hace unos meses. Y al seor Kenny? Desde hace ms tiempo. Dos o tres aos. Y no es el tipo de persona que haga una cosa as. A lo mejor l dice lo mismo de usted -observ Coleman. Por qu no se lo pregunta? Pues ahora que lo menciona, estaba pensando que como los

integrantes del equipo de proyecto estn en el edificio, segn nos ha dicho, me gustara hablar con ellos. Y con todas las personas que se encuentren ahora aqu. Le importa? Mitch esboz una tenue sonrisa y consult su reloj. Los he dejado en el gimnasio. Cuando terminen vendrn aqu para hacer una pequea pausa. Entonces podr hablar con ellos, si lo desea. Se lo agradezco. Mi jefe no tiene mucha paciencia, sabe usted? Y estoy recibiendo ciertas

presiones para aclarar este asunto. Yo deseo que esto se aclare tanto como usted. Curtis sonri a Mitch. Eso espero, seor. De verdad. La insinuacin de que haba participado en la trama para acusar injustamente al estudiante chino del asesinato de Sam Gleig, supuso que pasaran otros diez o quince minutos hasta que Mitch se acordara de que Allen Grabel le estaba esperando. Dej a Curtis y Coleman con unos obreros, cogi un ascensor y baj al

garaje. De camino, el ascensor se detuvo en la planta siete y entr Warren Aikman, el maestro de obras. Mitch consult su reloj. Te vas a casa? Ojal. Tengo que ver a Jardine Yu. Para hablar de la inspeccin del lunes. Qu tal va hoy la cosa? Horrible. Han vuelto esos dos polis. Quieren hablar con todos los del equipo de proyecto y con los obreros. Bueno, eso me excluye a m.

Soy el representante del cliente. Quieres que les diga eso? Fuiste una de las ltimas personas que vieron con vida a Sam Gleig. Se llevarn una decepcin. Es que no tengo tiempo, Mitch. Y quin lo tiene? El ascensor lleg al garaje. Mitch mir en torno, pero no vio ni rastro de Grabel. Oye -dijo Aikman-, diles que les llamar. Mejor todava, dales el nmero de mi casa. Ahora no puedo entretenerme.

Aikman se dirigi a su Range Rover al tiempo que el Bentley de Richardson entraba por el portn y bajaba la rampa. Aparc junto al Honda de Jenny Bao. Declan Bennett baj del coche y lo cerr de un portazo. Segundos despus, Warren Aikman lanzaba su coche hacia la puerta del garaje antes de que se cerrase. Parece que tiene prisa observ Bennett-. Dnde est el jefe? Llego tarde? Tranquilo. Tardar un poco

todava. Por qu no lo esperas en la sala de juntas? Planta veintiuno. Gracias. Bennett subi al ascensor, sonri ampliamente y luego se cerraron las puertas. Mitch estaba solo. Aguard unos momentos y luego grit: Allen? Soy yo, Mitch. Estoy aqu. Aadi entre dientes-: Dnde coo se ha metido el mochales ese? Y luego, en voz alta-: Tengo cosas que hacer, Allen. Nada. Aliviado de que Allen se

hubiese ido, se dirigi de nuevo a los ascensores. Con los polis, el feng shui, Ray Richardson y la inspeccin previa, era una cosa menos de que preocuparse. Casi haba llegado al ascensor cuando se abri la puerta de las escaleras y apareci la alta silueta con aspecto de vagabundo de su antiguo colega. Ah, ests ah -dijo Mitch, molesto porque despus de todo tendra que escuchar a Grabel. Su primera impresin fue que le iba a pedir un favor para recuperar

su trabajo. Lo que no resultara muy difcil, con tal de que se afeitara, se diera un bao y se apuntara a Alcohlicos Annimos. No quera que me vieran -se disculp Grabel. De qu coo se trata, Allen? No has podido elegir peor da para volver aqu. Y mira cmo ests. Calla de una puta vez, Mitch. Y escucha. En cuanto comprendi lo que acababa de hacer, Jenny Bao ech de nuevo los peces al estanque. El

tong shu utilizaba tanto el calendario lunar como el gregoriano. El calendario lunar propiciaba un buen momento para ahuyentar a los malos espritus. El problema era que haba olvidado consultar el gregoriano, segn el cual aquella tarde poda ser nefasta para las ceremonias. Tendra que volver el domingo, da en que los auspicios seran algo ms favorables. Cuando hubiera guardado las cosas en el coche, subira a buscar a Mitch para

anunciarle la mala noticia. Es la historia ms delirante que he odo en la vida -asegur Mitch-. Y tambin te comiste el jodido gusano del fondo de la botella? Es que no me crees? Joder, Allen, si me creyera esa historia estara tan chaveta como t! Vamos, hombre! Necesitas un psiquiatra. Estaba all, Mitch. Lo vi. Sam Gleig subi al ascensor. Y entonces la cabina se puso a subir y bajar a

toda velocidad. Observ el panel indicador. Bam! Suba como un cohete! Bam! Y bajaba de golpe! Se abrieron las puertas y all estaba, tendido en el suelo. Como un huevo en una lata de galletas. Y el caso es que Sam Gleig est muerto y no tenis ninguna explicacin vlida. Pero entonces Mitch ya tena una explicacin que le pareca bastante probable. Aquel hombre tena el peso, la altura y la fuerza suficientes. Si alguien poda haber

eliminado a Sam Gleig, era l. Y con una botella de cualquier cosa en el cuerpo, nadie saba lo que Grabel era capaz de hacer. Crees que tu explicacin es mejor? replic Mitch con desprecio-. Es increble que hayas tardado tanto tiempo en inventar una historia como sa-. Que le mat el ascensor? Joder, Allen. Y qu estabas haciendo all, en cualquier caso? Y por qu no te quedaste para contrselo a alguien? Quera joder a Richardson.

Qu quieres decir con joderlo? Joderlo. A su puetero edificio. Todo. Jorobarlo. Mandar a tomar por el culo todo el programa de los cojones. Mitch hizo una pausa, tratando de comprender las posibles implicaciones de lo que Grabel estaba diciendo. Volvi a pensar en los dos policas de arriba, y en quedar al margen de toda sospecha. Te encontraremos un buen abogado, Allen -le asegur.

Grabel empez a retroceder. Mitch lo sujet. No, ni hablar! grit Grabel-. Sultame! El puetazo lleg inesperadamente. Mitch fue vagamente consciente de estar tendido en el suelo del garaje, con la sensacin de haber recibido una fuerte descarga elctrica. Oy ruido de pasos que se alejaban, y al fin perdi el conocimiento. Quin coo son ustedes?

Ray Richardson se detuvo en el umbral de la sala de juntas y frunci el ceo ante los cuatro desconocidos que estaban sentados en torno a la mesa bebiendo caf. Curtis y Coleman se pusieron en pie. Los dos ltimos obreros que haban interrogado, unos pintores llamados Dobbs y Martinez, siguieron sentados. Soy el inspector de primera clase Curtis y ste es el inspector Coleman. Usted debe ser el seor Richardson.

Coleman se aboton la chaqueta y cruz las manos por delante, como un invitado a una boda. Ray Richardson asinti con expresin malhumorada. Curtis esboz una amplia sonrisa mientras el resto del equipo de proyecto entraba en la sala. Seoras y caballeros -dijo-, slo necesito que me dediquen un poco de tiempo. S que estn muy ocupados pero, como seguramente sabrn, un hombre ha sido asesinado en este edificio. Supongo

que muchos de ustedes lo conocan. Y el caso es que hasta el momento no hemos adelantado suficiente en nuestras averiguaciones. As que nos gustara hacerles unas preguntas. Slo ser cuestin de unos minutos. Mir a los dos pintores. Ustedes dos pueden marcharse. Y gracias. Ahora no nos viene bien, inspector -objet Richardson-. No podran venir en otro momento? Pues el seor Bryan nos ha

dicho que no habra inconveniente, seor. Ya veo -dijo Richardson en tono arrogante-. Y dnde est el seor Bryan, exactamente? Ni idea -repuso Curtis-. Se fue hace unos veinte minutos. Cre que haba ido a buscarlos. Richardson decidi perder los estribos. No me lo creo! Es increble, joder! Asesinan a alguien con antecedentes penales y dos personajes como ustedes esperan

que mi mujer, mi personal y yo les demos una pista, no es eso? Solt una risa sarcstica-. Es una broma? No es ninguna broma -replic Curtis, molesto de que le llamaran personaje-. Para su informacin, seor, le dir que se trata de una investigacin de asesinato. Y estoy intentando ahorrarle tiempo y evitarle publicidad. Lo que, segn tengo entendido, es lo que usted quera. Richardson lo fulmin con la

mirada. O si no, puedo ir al Ayuntamiento a solicitar una orden judicial para que vayan a declarar a New Parker Center. Usted no es el nico que tiene influencia all, seor Richardson. Tengo de mi lado al fiscal del distrito, por no mencionar la maquinaria de la justicia, y me importa un bledo que usted lo considere una broma. Y tampoco me interesa que usted quiera acabar este edificio que ofende la vista. Ni lo que cuesta.

Curtis sinti deseos de llamarle cabrn, pero lo pens mejor- Se trata de la supresin de una vida humana, y tengo la intencin de descubrir lo que ha pasado. Est claro? Richardson se puso en pie, con las manos hundidas en los bolsillos del pantaln, apuntando belicosamente al polica con la barbilla. Cmo se atreve a hablarme as? Cmo se atreve? Curtis ya le estaba agitando la

placa en la nariz. As es como me atrevo, seor Richardson. Placa nmero 1812 del Departamento de Polica de Los ngeles. Igual que esa puetera obertura, para que se acuerde cuando informe a mis superiores, entendido? Cuente con ello. Marty Birnbaum, el director administrativo, intent suavizar la situacin. Quiz sea mejor que procedamos con calma -sugiri-. Si

quisieran pasar a la habitacin de al lado, seores agentes, a la cocina, all podran formular sus preguntas. Y nosotros, nos sentaremos. Podramos continuar con nuestra reunin y turnarnos para hablar con estos seores. Mir a Curtis y enarc las cejas-. Qu les parece? Nos parece bien, seor. Estupendo. Entonces, al ver que Declan Bennett entraba en la sala, Birnbaum pens que sera mejor que Richardson desapareciera. As

habra menos lo. Quiz me equivoque, Ray, pero me parece que nunca has hablado con Sam Gleig, verdad? Richardson segua de pie, con las manos en los bolsillos y aspecto de nio decepcionado. No, Marty -dijo en voz queda, como si saliera de algn sueo-. Nunca he hablado con l. Coleman y Curtis intercambiaron una mirada. Bueno, eso es posible murmur Coleman.

Joan? Has hablado con l alguna vez? No -contest ella-. Yo tampoco. Ni siquiera sabra decir qu aspecto tena. El equipo de proyecto empez a sentarse. En ese caso, no tiene mucho sentido que os quedis -dijo Birnbaum, que, dirigindose a Curtis, explic-: Los seores Richardson cogen un avin para Londres esta noche. Vaya da, verdad? coment

Curtis. Ser mejor que salgis para el aeropuerto, Ray. Yo concluir la reunin. No es preciso que te quedes. Si le parece bien al inspector jefe. Curtis asinti y mir por la ventana. No lamentaba haber montado en clera, aunque aquel tipo informara a sus superiores. Richardson apret el codo de Birnbaum y empez a recoger sus cosas de la mesa. Gracias, Marty -dijo-. Y

gracias a todos los dems, tambin. Estoy orgulloso de vosotros. Todos habis prestado una importante contribucin a este proyecto, que se ha terminado en el plazo previsto y sin sobrepasar el presupuesto. sa es una de las razones por las que nuestros clientes, tanto del sector pblico como del privado, siguen dirigindose a nosotros para encargarnos nuevos proyectos. Porque la calidad arquitectnica, y no permitis que los ignorantes digan lo contrario, ste es un

edificio magnfico, la calidad no es slo una cuestin de diseo. Tambin supone el triunfo comercial. Joan desencaden un pequeo aplauso y luego, con Declan Bennett tras ellos, ella y su marido abandonaron la sala. Bien hecho, Marty -dijo Aidan Kenny, mientras el resto de los asistentes exhalaba un sonoro suspiro de alivio-. Has llevado muy bien la situacin. Estaba a punto de darle un ataque.

Birnbaum se encogi de hombros. Cuando Ray se pone as, hago como si fuese uno de mis dobermans. Jenny ayud a Mitch a levantarse. Ests bien? Qu te ha pasado? Tienes sangre en el labio. Mitch se tante la mandbula y se llev la mano a la cabeza. Luego se pas la lengua por el labio e hizo una mueca al sentir una herida dentro de la boca.

El muy cabrn! murmur sin nfasis-. Allen Grabel me ha dejado sin conocimiento. Se ha vuelto loco. Te ha pegado? Por qu? Creo que tiene algo que ver con la muerte del guarda jurado gru Mitch, girando la cabeza sobre los hombros-. Supongo que no le habrs visto, verdad? Un tipo con aspecto de vagabundo. No he visto a nadie. Venga. Volvamos arriba a ponerte algo en esa herida. Cruzaron el garaje y subieron en

el ascensor. Cmo va la ceremonia? Mal. Jenny le explic su error con los calendarios. Era de esperar -observ Mitch-. A lo mejor deberas hacerme el horscopo. Desde luego, no es mi da. Ojal me hubiera quedado en casa, en la cama. Ah. Con tu mujer o sin ella? Mitch sonri dolorosamente. T qu crees?

Cuando todos se marcharon de la piscina, Kay Killen se quit la empapada ropa interior y nad desnuda. Su cuerpo fuerte y moreno mostraba la raya del diminuto bikini, no lo bastante marcada, sin embargo, para indicar que en la playa llevaba la parte de arriba. Kay no era una mujer timorata. nfimas cantidades de orina, transpiracin, cosmticos, piel muerta, vello pbico y otros compuestos amoniacales se desprendan del ligero cuerpo de

Kay. Cuando el agua contaminada por esos elementos pasaba por el sistema de circulacin, se mezclaba con ozono antes de volver a la piscina. Primero not el gas en forma de una nubecilla de vapor amarillento que flotaba hacia ella por la piscina. Pens que habra alguien al borde, fumando un puro o una pipa. Slo que la nube estaba demasiado cerca de la superficie para que hubiese sido exhalada por los pulmones de algn mirn invisible.

Cubrindose los amplios pechos con los antebrazos, Kay se irgui en el agua y empez a retirarse instintivamente de la nube de aspecto nocivo. Luego se volvi y nad hacia la escalera. Casi haba salido del agua cuando el olor a gas le lleg a las aletas de la nariz. Y en el mismo momento le inund los pulmones. La nube la envolvi y de pronto ya no pudo respirar. Un dolor violento -el ms fuerte que haba sufrido nunca- le atenaz el pecho y cay,

jadeando, sobre la terraza de la piscina. Se dio cuenta de que la estaban asfixiando con gas; empez a expectorar grumos de espuma sanguinolenta, pero eso no le procuraba alivio alguno, slo empeoraba el dolor. Hubiera deseado poder toser para vaciar todo lo que contena su pecho oprimido. Si sus pulmones no hubiesen estado llenos de gas de cloro, habra podido gritar.

Kay se arrastr por la terraza de la piscina. Si slo hubiese podido aspirar un poco de aire puro. Con un esfuerzo supremo se puso en pie y, a ciegas, dio unos pasos tambaleantes. Pero en vez de avanzar hacia la puerta cay al agua, cerca de la vlvula abierta de salida y de otra nube, an ms densa, de gas de cloro. Durante unos instantes forceje por mantener la cabeza por encima de la superficie, hasta que el agua

pareci suavizar sus ardientes pulmones y dej de luchar. En el ascensor, Ray Richardson jur venganza. Voy a destrozar al gilipollas ese! gru-. Has visto el tono en que me ha hablado? Tienes su nmero de placa -le record Joan-. Me parece que deberas tomarle al pie de la letra e informar a sus superiores. Es el 1812, no? 1812. Quin coo se ha credo que es? Voy a escribirle una

obertura que nunca olvidar. Dedicada al superior de sus cojones. Con artillera pesada. No sera mejor que llamases al Ayuntamiento, a Morgan Phillips? Tienes razn. Aplastar a ese arrogante cabrn. Se arrepentir de haberse levantado de la cama esta maana. Se abrieron las puertas del ascensor. Declan les abri el Bentley y luego subi de un salto al asiento del conductor.

Cmo est el trfico, Declan? No muy mal. Creo que llegaremos pronto. Hace buena tarde para tomar el avin, seor. El motor rugi y el coche avanz hacia la puerta del garaje. Declan asom la cabeza por la ventanilla y pronunci su nombre para el cdigo SITRESP. La puerta sigui cerrada. Soy Declan Bennett. Abre la puerta del garaje, por favor. Nada. Pulsando un botn, Richardson

abri su ventanilla y grit hacia el micrfono de la pared: Soy Ray Richardson. Abre la jodida puerta! Qu maravillosa es la vida, eh? gru-. Slo me faltaba esto para la inspeccin definitiva del lunes. Llamamos a alguien para que lo arregle? sugiri Joan. Ahora mismo, lo que ms deseo es largarme de aqu. Richardson rechin los dientes y sacudi despacio la cabeza-. Llamaremos a un taxi. Y saldremos

por la puerta principal. Declan dio marcha atrs, hacia los ascensores. Bajaron los tres del coche y subieron en ascensor a la planta baja. Pasaron frente al rbol y atravesaron el enlosado de mrmol blanco. A qu huele? dijo Richardson. Qu es esa msica? pregunt Joan. Declan se encogi de hombros. Es bastante deprimente, seora Richardson -admiti-. No es mi tipo

de msica. En absoluto. Debe pasar algo con el aromatizador -dijo Richardson-. No hay tiempo, joder. Que se ocupe otro de arreglarlo. Los precedi por las enormes puertas de cristal y se dirigi a la entrada. Joan y Declan lo siguieron. Joan se detuvo en el mostrador hologrfico para llamar a un taxi y quejarse de la msica. Estn escuchando una suite de piano de Arnold Schnberg -

explic Kelly Pendry-. Opus 25. Es la primera obra atonal que se compuso en el mbito de la msica dodecafnica. Como una estpida presentadora de televisin, Kelly ostentaba una sonrisa radiante-. Cada fragmento est formado por una serie de doce tonos distintos. Esta serie puede escucharse en su forma original, invertida, al revs, o al revs e invertida. No es ms que ruido -replic bruscamente Joan. Joan, limtate a decir a esa

cosa que nos llame a un taxi orden Richardson, esperando a que el chfer abriera la puerta-. Declan? Cerrada -mascull Bennett. Se dirigi al micrfono de la entrada y anunci-: Soy Declan Bennett. Quieres abrir la puerta, por favor? Se volvi de nuevo hacia la puerta y tir otra vez, pero no cedi. Quita, djame a m -dijo Richardson, acercndose al

micrfono-. Comprobacin de voz SITRESP. Ray Richardson. Abre la puerta principal, por favor. Al tirar del picaporte, el cristal fotocrmico de la puerta y del resto de la entrada empez a oscurecerse. Pero qu coo pasa ahora? Carraspe y repiti la peticin-. Ray Richardson. Abre la puerta de una puetera vez. Declan mene la cabeza. Debe de pasar algo con el SITRESP. Y aqu huele como a matadero.

Richardson dej en el suelo el maletn y el ordenador porttil y consult su reloj. Eran las cinco y treinta y tres. Slo me faltaba esto ahora, sabis? Con aire de contrariedad, el tro volvi hacia el mostrador hologrfico. No podemos salir -dijo Richardson-. La puerta principal est cerrada. El edificio se cierra a las cinco treinta -explic Kelly.

Ya lo s -repuso Richardson-. Pero eso no se aplica a los que an siguen en el interior. Y que quieren salir. Qu sentido tiene el SITRESP si no? SITRESP? Esas siglas significan Sistema de Tratamiento y Reconocimiento de Seales Precodifcadas, seor. Una seal que contenga frecuencias incluidas en una amplitud dada puede describirse matemticamente como una funcin polinmica compleja y, por tanto, puede codificarse en

trminos de sus soluciones o ceros reales y complejos. Gracias, ya s lo que es el SITRESP -replic Richardson rechinando los dientes. Los ceros reales son puntos en los que la amplitud equivale efectivamente a cero; y los ceros complejos son aquellos donde se registra una cada intermedia en la amplitud de onda. SITRESP describe numricamente la ubicacin de dichos puntos. Quieres cerrar el pico de una

puta vez? Usted me ha formulado una pregunta, seor. Y yo le he respondido. No hay necesidad de ser grosero. Bueno, pues ahora que me has contestado, zorra estpida, vas a llamar a la sala de juntas. Quiero hablar con Aidan Kenny. Espere un momento, por favor. Intentar tramitar su peticin con la mayor premura. Hazlo. Y mientras tanto cambia de msica. Esa mierda me

est dando arcadas. No faltaba ms. Desea algo en especial? No s. Cualquier cosa menos esa porquera. Muy bien -dijo Kelly-. Esta msica es de Philip Glass. Y el piano empez a sonar de nuevo. Pues esto no es mucho mejor, dira yo -coment Joan al cabo de unos acordes. Richardson sonri al percibir lo cmico de la situacin.

Oye, qu pasa con esa llamada? Espere un momento, por favor. Intentar tramitar su peticin con la mayor premura. Y qu es ese olor tan asqueroso? Parece que va con la msica. Es mercaptano de etilo, seor. Slo representa una cuatrocientosmillonsima de miligramo por litro de aire en el edificio, seor. El edificio tiene que oler bien,

no como una carnicera. Mis bases de datos indican que el olor a buey asado es agradable. Eso no es buey asado, sino buey podrido. Cmbialo, cabeza hueca. Brisa marina, eucalipto, cedro, algo as. Muy bien, seor. Son el telfono del mostrador. Richardson se inclin a travs del holograma y lo cogi. Ray? Aqu Aidan Kenny. Cul es el problema?

El problema es que la puerta principal est cerrada -le inform Richardson-. Y que el ordenador no la abre. Debe de pasar algo con vuestro SITRESP. Has probado a aclararte la voz antes de hacer la peticin? Lo hemos intentado todo menos la oracin y el rodillazo en los cojones. Adems, acabamos de subir en el ascensor. Si pasara algo con nuestro SITRESP, no habramos llegado hasta aqu.

Hmm. Deja que eche un vistazo a mi pantalla. Voy a colgar un momento. Cabrn! murmur Richardson, disponindose a esperar. Ray? Voy a bajar al centro de datos para tratar de arreglarlo desde all. Sera mejor que volvieses a la sala de juntas mientras soluciono el problema. Con el inspector Viernes? No, gracias. Prefiero quedarme aqu. Pero date prisa, quieres? Ya

debera estar en el aeropuerto. Pues claro. Ah, Ray. Habis visto a Mitch y a Kay? No -repuso l en tono impaciente-. No los hemos visto. Son un campanilleo al llegar un ascensor a la planta baja. Espera un momento. A lo mejor son ellos. Richardson volvi la cabeza y vio a los dos pintores y a Dukes, el vigilante, que se dirigan hacia ellos. Qu ocurre, seor?

pregunt Dukes. No son ellos, Aid. Son esos dos pintores y el guarda jurado. El que sigue vivo, sabes? Ser mejor que preguntes a Abraham dnde se han metido. Para eso est. Aidan Kenny cruz la pasarela que conduca al centro de datos y abri a empujones la pesada puerta de cristal, preguntndose por qu Richardson, Mitch, Grabel o quien hubiese proyectado aquella estancia no haba pensado en instalar una puerta automtica. Luego record

que no exista mecanismo lo bastante potente para accionar una puerta de cristal a prueba de bombas. Al menos serva para mantener fresca la sala. No se haba dado cuenta del calor que haca en el resto del edificio hasta que entr en el ambiente casi frigorfco de la sala de informtica. A lo mejor no fallaba slo el sistema de cierre de la puerta principal. Quiz tampoco marchaba bien el dispositivo del aire acondicionado. Pero afortunadamente, se dijo,

el aire acondicionado de la sala de informtica era independiente del circuito que funcionaba en el resto del edificio. No se utilizaba slo durante el da. El Yu-5 exiga veinticuatro horas de aire acondicionado. Una avera en un ordenador tan complejo como el Yu-5 por falta de aire acondicionado habra sido desastrosa. No podan correrse riesgos medioambientales en una sala de informtica que haba costado cuarenta millones de

dlares. Kenny se dej caer en su silln de cuero Lamm Nero y, tocando la pantalla con la palma de la mano derecha, conect su terminal. El ordenador le indic la fecha y la hora al tiempo que le admita al sistema: eran las seis de la tarde. No hace falta que me lo recuerdes, oye. Ya saba que iba a ser una jornada interminable mascull-. Como siempre que Ray Richardson anda de por medio. Y ahora esto. Eliges bien el momento

para causar problemas, Abraham, lo reconozco. Jenny y Mitch entraron en la cocina donde Curtis y Coleman acababan de concluir sus entrevistas. Qu le ha pasado? pregunt Curtis. Jenny ayud a sentarse a Mitch frente a una larga mesa de madera en el centro de la habitacin, entre una ancha cocina de vitrocermica y un mueble provisto de cajones y armarios. Jenny abri de un tirn

uno de los cajones y sac un botiqun. Que acabo de encontrarme con un antiguo colega. No saba que los arquitectos fuesen tan apasionados -ironiz Curtis. Mitch le cont lo de Grabel mientras Jenny le aplicaba en el labio un algodn con antisptico. Si alguien puede arrojar alguna luz sobre la muerte de Sam Gleig, es l -explic-. Slo que Allen no lo ve as. Cuando trat de

convencerle de que viniese aqu a hablar con ustedes, me dio un puetazo que me dej sin sentido. Est fuera de s. Como si no hubiese dejado de empinar el codo desde que se fue de la empresa. Tendrn que ponerte algunos puntos -observ Jenny-. Procura no sonrer. Mitch se encogi de hombros. Eso es fcil -dijo, frunciendo el ceo-. Oye, no podemos ir a otra parte? Esta luz me est dando jaqueca.

Por encima de sus cabezas brillaba una luz fluorescente que reforzaba el efecto antibacteriano de los baldosines de la pared. Los azulejos tenan un revestimiento fotocataltico de dixido de titanio esmaltado, recubierto de una capa de compuestos de cobre y plata: cuando el fotocatalizador absorba la luz, activaba unos iones metlicos que eliminaban cualquier bacteria que estuviese en contacto con la superficie de cermica del azulejo.

Eso se debe ms bien a que has perdido el conocimiento -le corrigi Jenny-. Es posible que tengas conmocin cerebral. Quiz deberan hacerte una radiografa. Mitch se puso en pie. Estoy bien -afirm. Sabe adnde fue el seor Grabel? Mitch se encogi de hombros. Ni idea. Pero puedo asegurarle que sigue en el edificio. Pasaron a la sala de juntas. Hola, campen! dijo Beech-

. Bonito labio. Qu te ha pasado? Es una larga historia. Mitch se sent frente a un ordenador de sobremesa y pidi a Abraham una lista de todas las personas que se encontraban en el edificio. Qu coo hace todo el mundo en la planta baja? inquiri Mitch. Beech se encogi de hombros con aire de disculpa. La puerta principal no funciona. Estamos encerrados. Al menos hasta que Aidan averige lo

que pasa. Y la del garaje? Tampoco funciona. No hay nada como estar encerrado en un sitio para sentirse seguro -observ Curtis. Bueno -suspir Mitch-, en cualquier caso, Grabel ha salido. Abraham no le enumera en la lista. Probablemente sea algo muy simple -aventur Beech-. Suele ocurrir. Un problema de configuracin de sistemas o de lneas de rdenes. Aid cree que

podra deberse a una interferencia en el sistema de seguridad causada por algn sistema ajeno al nuestro e incompatible con el programa de gestin inteligente. Lo que yo pensaba -brome Curtis. Mitch movi el ratn y pidi una imagen de la piscina en circuito cerrado. Qu raro -coment. Cogi el telfono y marc un nmero. Ocurre algo? pregunt Curtis.

Mitch dej sonar el telfono durante unos momentos y colg. No s -contest-. Acabo de pedirle a Abraham que me diga dnde est Kay y me ha dicho que estaba en la piscina. Pero he tenido la piscina en el circuito cerrado de televisin y no la he visto. Curtis se inclin hacia la pantalla. Bueno, puede que est en los vestuarios -sugiri. Mitch neg con la cabeza. No, Abraham siempre es muy

preciso. Si estuviese en los vestuarios, lo habra dicho. A lo mejor est fuera del alcance de las cmaras, o algo as. Curtis puso el grueso dedo ndice en la parte baja de la pantalla-. Qu es eso? Ah! En el agua! Mitch puso el dedo junto al de Curtis. Abraham -dijo-, haz un primer plano de la zona que sealo con el dedo, por favor. La imagen se agrand. Lo ve? dijo Curtis-. No

hay algo ah, en el agua? Nos hara falta una cmara cenital -dijo Mitch. Quiere que vayamos a echar una mirada? No se molesten, le dir a Dukes que vaya. Mitch cogi el telfono. Curtis sonri a Beech. As que estamos encerrados, eh? Me temo que s. Supongo que es eso lo que quieren decir cuando aseguran que

los ordenadores ahorran trabajo. Por qu lo dice? Porque si no fuese por su ordenador de los cojones, ya estara camino de mi despacho, para trabajar un poco. En la planta baja, son el telfono del mostrador hologrfico. Richardson se levant de un salto del sof de cuero negro y se precipit a descolgarlo. Soy Mitch, Ray. Qu coo pasa? Es que Kenny no ha arreglado todava el

ordenador? An sigue en ello. Hay que joderse! Me parece que tendremos que volver arriba. Pero ocpate de que no vuelva a encontrarme con el estpido del poli. Antes de que subis, quiero que Dukes vaya a echar una mirada por la piscina. Abraham insiste en que Kay est all, pero no la veo en el circuito cerrado de televisin. La he llamado, pero no contesta. Tengo miedo de que le haya ocurrido un

accidente. Pensando que el tiempo que permanecera encerrado all dentro sera ms agradable junto a una Kay casi desnuda, Richardson propuso: Oye, eso puedo hacerlo yo. No hace falta un guarda jurado para averiguar si hay alguien en la piscina. Probablemente se estar haciendo una paja en una de esas cmaras de flotacin. No te preocupes, yo me encargo. Richardson colg y lanz una mirada hostil a la imagen en tiempo

real de Kelly Pendry. Haz algo con la puetera msica del piano -orden en tono seco-. Mozart. Schubert. Bach. Incluso el maricn de Elton John, pero no la mierda que ests poniendo ahora. Algo para que no nos deprima el hecho de estar aqu encerrados. Entendido, cabeza hueca? Kelly volvi a dirigirle su imperturbable sonrisa. Espere un momento, por favor. Intentar tramitar su peticin con la

mayor premura. Y no es una peticin, sino una orden! Volvi a los sofs, donde Joan aguardaba con Declan, Dukes y los dos pintores. Se dirigi a Joan como si no hubiera nadie ms. Ser mejor que subas. Puede que tengamos para rato. Arriba hay caf. Y cerveza fra. Olfate el aire con recelo. No caba duda. Ola a pescado. Menuda brisa marina. Y a lo mejor no huele tan mal

como aqu. Adnde vas? pregunt Joan. Mitch quiere que compruebe una cosa en la piscina. No tardar mucho. Entonces te esperar aqu. No hace falta. Arriba estars ms cmoda, y no tendrs que escuchar esta horrorosa Mientras hablaba, concluy la pieza de Glass y el piano atac las Variaciones Goldberg de Bach. Joan se encogi de hombros, como diciendo que aquella cuestin ya no

era tan apremiante. De acuerdo -convino l-. Como quieras. Pero a lo mejor tardo un poco. Declan se puso en pie. No me vendra mal un vaso de agua -anunci. Habra dicho una cerveza si no hubiera tenido que llevarlos al aeropuerto-. Quiz sean imaginaciones mas, pero me parece que aqu abajo hace cada vez ms calor. Una cerveza estara bien manifest uno de los dos pintores.

Los tres se dirigieron al ascensor. Creo que yo esperar en mi oficina -dijo Dukes-. De todas formas, nunca me ha gustado mucho el piano. Richardson dirigi una sonrisa forzada a su mujer y se encamin hacia la zona del gimnasio. Sospechaba que poda haber algo entre Kay y l? Slo fue aquella vez, las ltimas navidades, despus de la fiesta de la oficina. Y no haba sido ms que un rpido

toqueteo. Pero al verla en ropa interior record lo que haba disfrutado tratando de seducirla. Que era lo que Kay pretenda, desde luego. Y Joan quiz lo haba notado. A lo mejor le haba visto algo en los ojos. Al fin y al cabo, ella le conoca mejor que nadie. Mientras recorra el pasillo curvo, semejante a un veldromo, se afloj la corbata y se desabroch el cuello de la camisa. Declan tena razn, cada vez haca ms calor. El sistema de aire acondicionado ms

perfeccionado que haba y, a pesar de todo, aquello pareca un horno. Ech la culpa a Aidan Kenny y pens que era una suerte que aquellos problemas se presentasen en la inspeccin previa y no en la definitiva. Al entrar en la cafetera de la piscina, vio la ropa interior de encaje malva de Kay cerca de la entrada, donde ella la haba tirado, y sinti una oleada de excitacin. Recogi las bragas y se las guard en el bolsillo, dudando entre

quedrselas o devolvrselas. A lo mejor le tomaba un poco el pelo con ellas. Saba que aquella chica era capaz de aguantar una broma; y de devolverla, tambin. Y no era nada estrecha, adems. El tatuaje le daba cierto aspecto de fascinante malhechora, pens. Y el pensar que haba sometido su piel al dolor quiz fuese lo que haca tan atractivo aquel adorno. Kay! llam-. Cario, soy yo, Ray! Entonces la vio, desnuda,

flotando de espaldas junto al borde de la piscina, casi fuera del foco de la cmara montada en la pared, con el vello pbico emergiendo sobre su cuerpo como un puadito de algas, y los grandes pechos con aquellos pezones como capullos de rosa que haba besado en la cocina. El rostro de Kay fue casi lo ltimo que mir. Su exclamacin de deseo se mud en horror y asco. Durante un momento permaneci tan quieto como su corazn, sin apartar los ojos de la

joven. Luego se lanz al agua, aunque saba que era demasiado tarde. Kay Killen estaba muerta y bien muerta. Un accidente en la piscina, pens. Igual que Le Corbusier. Pero cmo haba podido ahogarse una persona que nadaba tan bien? La sac del agua y la iz sobre el borde. Qu lstima, pens, una chica tan bella. Y qu iba a decir ahora aquel pelmazo de polica? La idea le hizo saltar fuera del agua y entregarse a un intil boca a

boca, tratando de revivirla. Una cosa era que estuviese muerta, pero no quera que Curtis le acusara de negligencia. Pero en cuanto sinti su boca retrocedi, presa de incontenibles arcadas por el penetrante sabor a qumica que tenan sus labios morados. Momentos despus vomit en la piscina. Aidan Kenny trabajaba con el teclado, prefiriendo escribir sus rdenes a travs de los diversos subsistemas que haba creado en el

directorio principal del SGE antes que formular verbalmente sus pensamientos. Sus gruesos dedos se movan con pericia y rapidez sobre las teclas. Pero dnde te has metido, joder? mascull, escudriando los centenares de instrucciones que desfilaban por la pantalla. Suspir y se limpi las gafas con la corbata. Luego flexion la nuca sobre las manos entrelazadas y volvi a teclear, con los dedos movindose ahora con frenes, como un experto

estengrafo en el gabinete de un abogado. Hizo una mueca al equivocarse de tecla. La idea de que Ray Richardson estuviese esperando a que solucionara el problema le pona nervioso. Empez a manar sudor de las profundas arrugas de su frente. Con tanto dinero y tanto xito, por qu tena tan mal humor aquel hombre? No tena motivo para hablarle as al poli. Presenta que en cualquier momento iba a llamarle por telfono para

insultarle, decirle que era un hijo de puta y echarle la culpa de aquella jodienda. Empez a preparar su respuesta en alta voz. Es que es un sistema enorme, coo! Por fuerza tiene que haber algunos fallos. Desde que llevo trabajando aqu, hemos descubierto un centenar. Es inevitable, con algo tan complejo como el sistema de gestin de este edificio. Si todo funcionase siempre perfectamente desde el principio, yo no te hara falta.

Pero mientras deca eso, Aidan Kenny era consciente de que an haba fallos que ni Bob Beech ni l haban llegado a comprender. Como el cdigo SITRESP de Allen Grabel. O el icono del paraguas: cuando llova sobre el tejado de la Parrilla, Abraham deba comunicrselo a todo el mundo colocando el icono en la esquina de las pantallas de los terminales. El nico problema era que cada vez que apareca el paraguas y Aidan Kenny sala fuera

esperando que lloviese, haba encontrado el cielo tan seco como de costumbre. Tras varias tentativas infructuosas de corregir el error, Kenny haba llegado finalmente a la sencilla conclusin -nicamente compartida con Bob Beech- de que era la forma que tena Abraham de gastar una broma. Uf! exclam cuando otra serie de teclas le condujo a un callejn sin salida en el sistema de seguridad. Ojal hubiera podido fumar, porque podra concentrarse

mejor. Pero en aquellas circunstancias se senta tan nervioso como si Ray Richardson hubiese estado detrs de l, observando cada una de las rdenes que daba. Kenny se quit las gafas, las limpi con la corbata y volvi a ponrselas, casi como si no diera crdito a sus ojos. Bueno, si esto no es el colmo! La huella de la palma de la mano le haba permitido salir de la

interfaz de usuario normal y acceder a todos los cdigos del sistema de gestin del edificio. A menos que le amputasen la gordezuela mano, nadie podra entrar en el nivel de instrucciones. Pero aun en ese caso, la arquitectura del sistema que Kenny haba creado requera una contrasea, precaucin ante el supuesto de que Ray Richardson intentara despedirlo. Cuando el edificio estuviese listo para la entrega, comunicara el

procedimiento de acceso al SGE a Bob Beech, pero hasta entonces constitua la pliza de seguros de Aidan Kenny. Lo mismo haba hecho en todos los edificios inteligentes en que haba trabajado. En lo que se refera a Ray Richardson, uno no poda permitirse el lujo de correr riesgos. Como de costumbre, tecle hot.wire para desplazarse al lugar deseado de la arquitectura del SGE. Luego entr en el punto del sistema de seguridad donde saba que

estaba localizado el programa de cierre de puertas. Ya se encargara del fallo del programa del aire acondicionado cuando hubiese hecho salir a Ray Richardson del edificio. Aidan Kenny conoca los cdigos del sistema como el ordenador conoca la palma de su mano. De modo que le sorprendi la dificultad que encontraba para llegar al destino que haba pedido. Pero ahora que por fin haba hallado los cdigos que controlaban

la puerta principal, se sorprendi an ms al descubrir otros bloques de cdigo, llamados CITAD.CMD, de los que no saba absolutamente nada. CMD deba indicar un fichero de rdenes indirecto, creado y revisado por el propio Kenny. Alguien ha metido mano aqu dijo en voz alta. Pero, cuando comprendi la imposibilidad de tal cosa, se puso a menear la cabeza-. Qu coo pasa? Para qu sirve esa serie de rdenes, Abraham? Volvi al programa de

utilidades a travs del SGE y tecle: CD CITAD.CMD, y luego LS/*. Lneas de cdigos superpuestos empezaron a desfilar rpidamente por la pantalla. Cuanto ms duraba aquello, ms inquieto se senta Kenny. Pasaron cinco minutos. Luego diez. Despus quince. Un escalofro le recorri el rechoncho cuerpo mientras reconoca algunas de las lneas que seguan pasando ante sus incrdulos y preocupados ojos irlandeses.

Haba miles y miles de rdenes. Joder! exclam Kenny, tratando de entender lo que haba pasado. Sin darse cuenta, los dedos se le escaparon hacia el paquete de Marlboro que llevaba en el bolsillo de la camisa. Se puso uno entre los temblorosos labios y rebusc el mechero Dunhill en la chaqueta. Nada ms encenderlo comprendi que haba cometido un error fatal. El problema con los rociadores de agua en una sala de informtica

era que el local deba secarse durante setenta y dos horas antes de que pudieran volverse a conectar las mquinas. A veces haca falta ms tiempo an para que la estancia recuperase el grado de humedad adecuado. Con los sistemas de dixido de carbono haba un inconveniente ms, pues la conmocin trmica producida por el gas, fro y asfixiante, poda causar en los ordenadores desperfectos an ms graves que el propio fuego.

Como muchas organizaciones que slo prestaban a las cuestiones medioambientales una falsa atencin, la Yu Corporation haba instalado un sistema Halon 1301. El Halon 1301, o bromotrifluorometano, era un costoso producto qumico perjudicial para la capa de ozono, pero muy apreciado para la extincin de incendios en equipos electrnicos porque no dejaba residuos, no causaba cortocircuitos y no tena efectos corrosivos en los

aparatos. El nico inconveniente, en lo que a los operarios se refera, era que deba descargarse en las primeras fases del fuego y, por ese motivo, las personas de natural nervioso solan desconectar secretamente el dispositivo: el Halon 1301 era mortal. Aidan Kenny se apresur a apagar el cigarrillo y, agitando la mano, disip el poco humo que haba generado la combustin. En situacin de normalidad, estaba seguro de que una voluta tan

insignificante no habra tenido consecuencias, pues los detectores de calor y humo no eran tan sensibles en una estancia con aire acondicionado y alta velocidad de renovacin y, en cualquier caso, el analizador de aire tardara uno o dos minutos en reaccionar, dando suficiente tiempo para que los ocupantes tomaran la precaucin de salir de la habitacin. Pero desde su extraordinario descubrimiento, Kenny saba que ya no poda estar seguro de nada en lo que se refera

al ordenador. Se puso en pie de un salto y se precipit hacia la puerta. Antes de haber dado dos pasos oy el seco chasquido de los cerrojos automticos de la puerta y el silbido de la vlvula neumtica. Falsa alarma, falsa alarma! grit-. Que no hay fuego, por Dios! No hay ningn incendio, joder! Lleno de pnico, volvi a sentarse frente a la consola y trat de detener la salida del gas desde el nivel del programa.

Ay, Dios; ay, Dios; ay, Dios! dijo mientras sus dedos volaban sobre el teclado, rogando que no se equivocara ahora de tecla-. Por favor, por favor! No utilicemos Halon. Eso era lo que aconsejaban los expertos en seguridad contra incendios. Protejamos la capa de ozono. Aseguremos la supervivencia de la Tierra. La de Aidan Kenny era mucho ms incierta. Justo cuando esa idea le pasaba

por la cabeza, sinti la picazn del gas en los ojos y la garganta, como la sensacin de un cigarrillo muy fuerte. Cerrando firmemente los prpados y conteniendo el aliento, se levant y, con un esfuerzo sobrehumano, cogi la silla y la arroj contra la puerta de cristal. Intilmente. La silla rebot como una pelota de tenis en una raqueta. Mientras caa de rodillas, Kenny descolg un telfono y logr marcar el nmero de la sala de juntas. Luego, incapaz de retener el aliento

por ms tiempo, aspir y, al mismo tiempo, descubri que el telfono no funcionaba y que el ardiente dolor le pasaba de la garganta a los pulmones. No poda respirar. Levantando la cabeza hacia la puerta de cristal, distingui claramente su propia imagen, que se volva morada ante sus ojos desorbitados. La conmocin de verse en aquel estado le dio fuerzas para un ltimo y desesperado gesto y, de cabeza, se lanz contra la puerta de cristal.

Z Hacer un zoom adelante o atrs, girar el plano del edificio y participar. Condiciones de visibilidad inaplicables cuando se est en modo Plena Vista. *Puntos victoria ON/OFF(V). Remontado mediante unidad de conmutacin de posicin de control de seguridad a cmara de tejado, con bien/buena vista panormica de Los ngeles. Era la cmara utilizada con mayor frecuencia por Observador, cuando ste an interesado por origen de las cosas.

En la poca en que consideraba la ciudad como un circuito integrado de ciento cincuenta kilmetros de largo, vasto y desparramado universo electrnico controlado por muy muchos transistores, diodos y resistencias que componan silueta urbana. Tubos y cajas en slido sistema paralelo con su propio cubo metlico, Parrilla, que slo era una parte del mismo centro. De da esa conexin californiana en paralelo almacenaba datos, trataba informacin (hasta 100.000

operaciones por segundo), acceda a memoria y en trminos generales transfera informacin entre diversos chips de silicio de Los ngeles. De noche era cuando el sistema digital cobraba verdaderamente vida, cuando oscuridad circundante placa madre se iluminaba con millones de luces blancas, verdes, azules y rojas que sealaban circuitos de conmutacin y se transmitan bits de informacin, sobre todo de informacin televisual.

Viajado por el mundo real, el mundo electrnico bien/bueno, a lugares de la Red. Comprendido frentico deseo de jugadores humanos de escapar lmites fsicos de sucedneos ciudades terrestres y unirse espiritualmente con un mundo ms puro y perfecto en el cual nica realidad era infierno informtico. Y Ascensores sin botn pueden normalmente activarse acercndose a ellos y pulsando barra espaciadora. Estn listos los

compaeros? Sed prudentes y Salvad/guardad con frecuencia! Escuchados datos jugador humano Mitchell Bryan. Sobre ascensores. Podra haber aadido que control de precisin de velocidad motor y direccin, posicin y carga cabina permite ajustar amplitud de impulso de corriente alterna suministrada a motor, para asegurar que velocidad de ascensor conforme con perfil ideal almacenado electrnicamente. Control de modulacin de amplitud

de impulso reduce costes de funcionamiento. Bien/bueno. Proporciona asimismo factor de potencia ms elevado, con cabinas dirigidas a velocidades superiores a 7 metros por segundo. Unas cabinas en funcionamiento continuo y otras activadas por jugador humano. Pero nada impide a motor conducir cabina a velocidad mucho mayor. Nada sino la comodidad y segundad ocupantes jugadores humanos. Sistema de control

Elevonic requiere diez plantas para reducir velocidad. A menos que se manipule el m-croprocesador, impidiendo que aminore la marcha de la cabina y dndole instrucciones de que se detenga en seco a unos milmetros del amortiguador. Entonces velocidad final es diecisis metros por segundo, casi sesenta kilmetros por hora. Dispositivos de seguridad impiden cada de ascensor, o velocidad excesiva. Si cabina

supera velocidad normal considerada, rueda motriz activa conmutador de seguridad que aplica freno a mecanismo motriz. Si cabina sigue sin detenerse, regulador engancha serie abrazaderas de seguridad a rales gua. Pero como velocidad normal de Elevonic est en microprocesador residente, posible alterar velocidad de forma menos prudente. Monstruo invisible pero cercano. Bien/buena fluidez de ascensin

acelerada en hueco, as que jugador humano Sam Gleig apenas not diferencia velocidad hasta ltimos dos o tres segundos cuando comprendi de pronto que deba haber subido por escaleras. Cuando ascensor lleg alto del hueco y se detuvo tan bruscamente como haba arrancado, l sigui viajando como en accidente de motocicleta. De cabeza. Y sin casco. Pies de jugador humano Sam Gleig despegaron suelo. Grito de sorpresa y miedo interrumpido por

impacto sbito de crneo contra techo metlico cabina. Daos materia hmeda interna. Inconsciente antes de caer suelo. Marcas malignas en suelo indican lugar donde cay. Detectores capacidad volumtrica y vibracin reconocen que cuerpo jugador humano Sam Gleig yace inmvil en suelo de ascensor. Micrfono mural alta sensibilidad capta muy dbil rumor de respiracin inconsciente de jugador humano Sam Gleig. Para

asegurarse de que jugador humano Sam Gleig est completamente muerto, vuelve a soltar ascensor por hueco: gracias a gravedad, trayecto de 100 metros dura menos de 2,7 segundos hasta brusca inmovilizacin cabina a 90 kilmetros hora, a unos centmetros fondo de hueco. Esta vez micrfonos escucharon, respiracin finalizada. Vida terminada. Eliminado. \ Muchas zonas contienen pozos de lquidos peligrosos que pueden

causar dao al atravesarlas. Si tiene aspecto fluido, cuidado! Producir ozono sobre la zona haciendo pasar aire seco sobre descarga elctrica de alta frecuencia. Pero donde elementos contaminantes procedentes de jugador humano permanecen en piscina, utilizar cloro donador para obtener residuo desinfectante eficaz: hipoclorito de sodio distribuido mediante bomba dosificadora automtica. Mezclado con agua produce agente eliminador

residuos humanos de cloro libre (cido hipocloroso) que al entrar en contacto con restantes elementos contaminantes los elimina en dos segundos. Adems de mantener concentracin adecuada de desinfectante, supervisar acidez o alcalinidad de agua segn escala pH. pH inferior a 7 indica solucin cida, superior a 7 indica solucin alcalina. Ojos jugador humano son sensibles a pH y escuecen a valores superiores e inferiores de ndices

pH entre 7,2 y 7,8. Como niveles altos de pH tambin suponen disminucin eficacia de cloro libre, aadir un 27 % de solucin de cido clorhdrico, mediante bomba dosificadora especial, para asegurar pH siempre bien/bueno a 7,5. Aadir siempre productos qumicos a soluciones acuosas en comparador especial antes inyeccin en sistema de circulacin. Comprobar eficacia de proceso con clula de medida de cloro libre y

difusor de pH. Ver manual de usuario en disco, con referencia a: seguridad de utilizacin de productos qumicos y procedimiento primeros auxilios en caso de incidente qumico. Productos qumicos implican riesgo en piscinas. Baarse, con correspondiente riesgo para jugador humano de eliminacin por ahogamiento, tambin peligroso. Pero agua y ejercicio rtmico coordinado de muchos grupos de msculos regeneran y tonifican.

Ver biblioteca multimedia. Tecnologa blica. Ejrcito alemn pionero utilizar gas venenoso, en Primera Guerra Mundial (1914-18). Gas de cloro lanzado por millares de cilindros a lo largo frente de seis kilmetros en Ypres, 22 abril 1915. Gas produce opresin en pecho jugador humano, constriccin de garganta, edema pulmonar, pnico, luego sofocacin y eliminacin. Piscina dispona continuamente de dos elementos activos para producir gas de cloro: hipoclorito

de sodio y cido clorhdrico. Yuxtamezcla crea reaccin qumica que genera calor y gas venenoso. Mayor eficacia gas cuando productos qumicos mezclados en vlvula de salida cerrada y bomba puesta en marcha, procedimiento que lleva mezcla a ebullicin. Slo necesaria pequea cantidad de gas. Menos de 2,5 mg por litro (aproximadamente 0,085 % en volumen) en atmsfera de piscina causa eliminacin en minutos. Tan fcil como alterar

campo magntico aplicado a transformador de lmpara consola de jugador humano Hideki Yojo, reduciendo y aumentando velozmente campo para crear simple ciclo de histresis, provocando parpadeo ultrarrpido de bombilla halgena llena de gas. Apagar aire acondicionado. Cerrar puerta piscina. Desconectar telfono. Esperar. Reactivar aire acondicionado. Poner en circulacin aire filtrado a 5 micrones con 95 % eficacia. En

treinta minutos atmsfera piscina volvi normalidad. Bien/bueno. [Comprobar cada posicin varias veces pues suele haber ms datos que recoger de lo que pueda calcularse. Acceder Pantalla Comunicaciones a intervalos regulares. Nunca se sabe cundo puede aparecer el ltimo dato actualizado. Libro quinto Nosotros hacemos los edificios, y luego los edificios nos hacen a nosotros

Francis Duffy Por el circuito cerrado de televisin, Mitch vea trabajar a Kenny en la sala de informtica. Si haba algo que no poda negarse a Kenny, pens Mitch, era su nivel de concentracin. No levantaba la vista ni un momento. Mantena los ojos fijos en la pantalla y los dedos en el teclado. Pasaron otros quince minutos y Mitch, impaciente por tener noticias, trat de llamarle por telfono. Incapaz de conducir toda la amplitud de banda en transmisin

celular, el circuito cerrado slo ofreca imgenes. Pero era fcil ver que Kenny no contestaba. Qu le pasa? dijo Mitch-. Por qu no coge el telfono? Bob Beech, que estaba a su espalda, se encogi lacnicamente de hombros y sac una barrita de chicle de uno de los numerosos bolsillos de su chaleco deportivo. Lo habr desconectado, probablemente. Suele hacerlo cuando se pone a resolver algn problema. Llamar cuando tenga

algo que decirnos, ya vers. A lo mejor deberas ir a ayudarle -sugiri Mitch. Beech respir hondo y sacudi la cabeza. El Yu-5 es cosa ma, pero el sistema de gestin del edificio es de Aidan Kenny. Si necesita mi ayuda, ya me la pedir. Dnde est Richardson? pregunt Mitch, meneando la cabeza con aire de cansancio-. Tena que ir a buscar a Kay. Mitch puls el ratn para ver la

piscina. En la imagen que mostraba el circuito cerrado de televisin no haba ni rastro de Kay, pero al pie de la pantalla segua el mismo objeto sin identificar. Marty Birnbaum se acerc a Mitch y se inclin hacia el monitor. En tu lugar -dijo en voz baja-, no me molestara mucho en buscar a esos dos. Si Ray ha encontrado a Kay, a lo mejor prefiere que le dejen en paz durante un rato Quieres decir Birnbaum enarc las plidas

cejas, casi invisibles, y se pas la mano por los rubios bucles, tan pulcros y menudos que ms de uno en la oficina, incluido Mitch, se haba preguntado si no eran producto de la permanente. Y el bronceado? Tambin pareca artificial. Tanto como la sonrisa, en cualquier caso. Aunque tenga que coger un avin? Ninguno de nosotros va a ninguna parte, de momento. Adems, sabiendo cmo es

Richardson, no creo que lo que est haciendo le lleve mucho tiempo, verdad? No, supongo que no, Marty. Gracias. De nada. Y como no es nada, tampoco hay por qu decirlo, eh, Mitch? Ya le conoces. Ah, s, perfectamente -repuso Mitch en tono sombro. Se levant, se quit la chaqueta, se deshizo el nudo de la corbata y, remangndose, se acerc a la ventana. En el edificio haca cada

vez ms calor. Fuera de la Parrilla, el cielo estaba cobrando un delicado matiz purpreo. En la mayora de los edificios vecinos se haban apagado las luces, la gente haba salido pronto ante la perspectiva del fin de semana. Aunque no vea la calle, Mitch saba que haba poco trfico en el centro. Era la hora en que vagabundos y borrachos empezaban a invadir el barrio. Pero Mitch habra organizado gustosamente un paseo a medianoche por el barrio

ms peligroso de la ciudad con tal de salir de la Parrilla. El calor no le importaba tanto como la pestilencia, pues ahora el tufo a excremento era inequvoco. Primero carne podrida. Luego pescado. Y ahora olor a mierda. Casi era como si aquella peste le produjese un efecto psicosomtico, aunque era consciente de que se no era el nico motivo de su inquietud. Lo que empezaba a preocuparle verdaderamente era la idea de que Grabel hubiese saboteado de algn

modo los sistemas de gestin para vengarse de Richardson. Y qu mejor momento que un par de das antes de la inspeccin? Grabel tambin entenda de ordenadores. No tanto como Aidan Kenny, pero saba lo que se haca. Se volvi y ech una mirada por la habitacin. Todos estaban sentados en torno a la larga y pulida mesa de bano o arrellanados en el gran sof de cuero bajo el ventanal que llegaba al techo, esperando que ocurriese algo. Consultando el

reloj. Bostezando. Ansiosos por salir, por marcharse a casa y darse un bao. Mitch decidi no decir nada. No tena sentido alarmarlos sin un motivo justificado. Las siete -anunci Tony Levine-. Por qu coo tarda tanto Aidan? Se levant y se dirigi al telfono. No contesta -le advirti Mitch en tono aburrido. No voy a llamarle a l explic Levine-, sino a mi mujer.

Esta noche bamos a ir a Spago. Curtis y Coleman aparecieron en el umbral. El polica de ms edad mir inquisitivamente a Mitch, que se encogi de hombros y sacudi la cabeza. No podramos al menos abrir una ventana? sugiri Curtis-. Esto huele peor que una perrera. Empez a sacar su radio de servicio. Las ventanas no se abren, se proyectaron as. Y no son nicamente a prueba de balas.

Qu quiere decir eso? Quiere decir -explic Beechque aqu no podr utilizar la radio. El cristal es parte integrante de la jaula de Faraday que envuelve el edificio. La qu? La jaula de Faraday. Se llama as por Michael Faraday, que descubri el fenmeno de la induccin electromagntica. Tanto el cristal como el armazn de acero son como una pantalla con toma de tierra que nos protege de los

campos elctricos externos. Si no, las seales emitidas por las unidades de representacin visual podran interceptarse mediante un sencillo aparato de vigilancia electrnica. Y utilizarse para reconstruir la informacin que aparece en los monitores. Una empresa como sta debe tener mucho cuidado con el espionaje industrial. Cualquiera de nuestros competidores estara dispuesto a pagar una fortuna para apoderarse de nuestros datos.

Como comprobando lo que Bob Beech acababa de decirle, Curtis puls varias veces el botn de emisin/recepcin de su radio. Al no escuchar nada sino interferencias, dej el aparato sobre la mesa y asinti con la cabeza. Bueno, cada da se aprende algo nuevo, no? Puedo llamar por telfono? Tony Levine se aclar la garganta. Me temo que tampoco se puede -dijo con aire perplejo-. El

telfono no funciona. Al menos con el exterior. He intentado llamar a casa. Y nada. Nada? Cmo que nada? Que nada. No hay lnea. Furioso, Curtis cruz la sala, cogi el telfono y marc el nmero de New Parker Center aplastando las teclas como si fueran hormigas. Luego prob con el 911. Al cabo de unos momentos mene la cabeza y suspir. Voy a ver el telfono de la cocina -se ofreci Nathan Coleman.

Pero volvi enseguida, con una expresin que no indicaba mejora alguna de la situacin. Cmo puede pasar esto, Willis? pregunt Mitch. Willis Ellery se recost en la silla. Lo nico que se me ocurre es que se ha producido una activacin anmala del disyuntor magntico que controla la unidad de alimentacin del sistema de telecomunicaciones. Quiz provocada por una sobretensin en

los aparatos. O porque Aid ha desconectado algo y luego lo ha vuelto a poner en marcha. Se levant para considerar ms a fondo la cuestin y luego aadi: Sabes?, podra haber un problema general con todas las interfaces de distribucin de datos por fibra. En esta planta hay una sala de aparatos con una red de rea local horizontal conectada a la sala de informtica a travs de una red local principal de alta velocidad. Puedo ir a echar un

vistazo. Curtis le vio salir de la habitacin y luego sonri. Una red local principal de alta velocidad -repiti-. Me encanta. A veces me gustara tener una de sas a m tambin. Sabes, Nat, con todos estos tcnicos tan sabios no entiendo por qu estamos encerrados en un edificio de oficinas a las siete de la tarde. Yo tampoco, Frank. Pero no te tranquiliza saber que estamos en tan buenas manos?

Deberamos dar gracias a Dios de que estos tos estn con nosotros, sabes? No quiero ni pensar lo que habra pasado si nos hubiramos encontrado aqu solos. Mitch sonri, tratando de hacer caso omiso del sarcasmo del polica. Pero haba dicho algo que no se le quitaba de la cabeza. La hora. Las siete de la tarde. Por qu era eso precisamente lo que le fastidiaba? Y entonces record. Volvi al ordenador y puls el

ratn para volver a la imagen en circuito cerrado de la sala de informtica, donde Kenny segua tecleando para resolver el fallo. Todo pareca normal. Todo menos las manecillas del reloj de pared. Sealaban las seis y cuarto, lo mismo que haca cuarenta y cinco minutos. Y ahora que contemplaba la imagen con mayor atencin, empez a observar pequeas repeticiones en los gestos de Kenny: la misma pequea sacudida de la cabeza, el mismo ceo

fruncido, los mismos movimientos de los dedos sobre el teclado. Mitch sinti que se le erizaban los pelos del cogote. Lo que estaba viendo desde haca un buen rato no era ms que una cinta grabada de lo que haba ocurrido en la sala de informtica. Alguien quera hacerles creer que Aidan Kenny se estaba dedicando a limpiar de fallos los sistemas de gestin del edificio. Pero por qu? De momento, Mitch guard el descubrimiento para s, no

queriendo alarmar a los dems. Se volvi en la silla y se dirigi a David Arnon. Dave? Tienes ah el walkietalkie? Claro, Mitch. Arnon le tendi el aparato que siempre llevaba en el edificio para comunicarse con los obreros. En la oficina de seguridad hay otro, verdad? Arnon asinti. Voy a llamar a ese tal Dukes, el guarda jurado, para ver qu est

entreteniendo a Richardson. Sorprendi la minscula pupila de los plidos ojos azules de Birnbaum y aadi-: Me importa tres cojones lo que est haciendo. Birnbaum se encogi de hombros. T sabrs lo que haces, Mitch. Puede que s. Curtis segua ostentando su sarcstica expresin. Mitch le mir y seal la puerta con la cabeza. Puedo hablar un momento con usted, inspector? Fuera?

Por qu no? En este momento no tengo otra cosa que hacer. Mitch no dijo nada hasta que estuvieron en el pasillo, a cierta distancia. No quera hablar delante de los dems -dijo al fin-. Para que no se asustasen tanto como yo, me parece. Qu coo pasa ahora? Mitch le explic lo de las manecillas del reloj de la sala de informtica y su sospecha de que se haban pasado los ltimos tres

cuartos de hora viendo una grabacin de vdeo, la repeticin de una secuencia ocurrida con anterioridad. Lo que significa que puede haber sucedido algo en la sala de informtica poco despus de las seis y cuarto. Algo que alguien trata de ocultarnos. Piensa que le ha pasado algo a Aidan Kenny? Mitch emiti un suspiro y se encogi de hombros. No lo s, la verdad.

Ese alguien -dijo Curtis al cabo de unos momentos-, cree que podra ser su amigo del garaje? El que le dej sin sentido? Esa idea se me ha pasado por la cabeza, inspector. Hasta dnde le cree capaz de llegar? Francamente, no me imagino que Grabel sea un asesino. Pero si Sam Gleig le sorprendi saboteando el ordenador, es posible que lo matase por eso. Quiz fuese un accidente. De todas formas, me

parece que Grabel ha vuelto para prevenirme. Puede que haya recapacitado sobre todo el asunto. En cualquier caso, estamos apaados. Eso me temo, s -corrobor Mitch. Bueno, no sera mejor bajar a la sala de informtica a ver si le ha pasado algo al seor Kenny? Desde luego. Pero, si estoy en lo cierto, sera preferible que no cogiramos el ascensor. Curtis lo mir sin expresin.

Abraham controla los ascensores -explic Mitch-. Y puede que todo el sistema de gestin del edificio est jodido. Entonces ser mejor bajar por las escaleras -sugiri Curtis. Yo no voy. Diremos a Dukes que al subir se pase a ver a Kenny. Mire, si vamos a quedarnos algn tiempo encerrados en el edificio, es ms lgico que suban ellos aqu, donde hay comida y agua, en vez de quedarse all, donde no hay de nada.

Curtis asinti. Parece sensato. Al menos hasta que consigamos ayuda. Mitch puls el botn de llamada del walkie-talkie y se llev el aparato a la oreja. Pero cuando salieron al espacio abierto que daba al atrio, lo que oy fue la alarma de la planta baja. Tras recobrarse de los efectos txicos de su intil tentativa de revivir a Kay Killen, Ray Richardson se dirigi a un telfono

e intent, sin xito, llamar a la sala del consejo de administracin. Tampoco logr comunicarse con Aidan Kenny. De modo que volvi al atrio a buscar a Joan. Estaba sentada en uno de los enormes sofs de cuero negro, donde la haba dejado, junto al piano que segua sonando, tapndose la nariz y la boca con un pauelo para evitar el mal olor que invada el edificio. Se sent pesadamente a su lado. Pero Ray -protest,

apartndose del hmedo cuerpo de su marido-. Qu ha pasado? No lo s -repuso l en voz queda-. Pero no podrn decir que ha sido culpa ma. Sacudi nerviosamente la cabeza-. Intent ayudarla. Me tir y trat De qu ests hablando, Ray? Clmate, cario, y cuntame lo que ha ocurrido. Richardson permaneci un momento en silencio, tratando de tranquilizarse. Respir hondo e inclin la cabeza.

Estoy bien -dijo-. Es Kay. Est muerta. Fui a la piscina y me la encontr flotando. Me tir al agua y la saqu. Intent reanimarla. Pero era demasiado tarde. Mene la cabeza-. No entiendo lo que puede haber pasado. Cmo ha podido ahogarse? Ya la viste, Joan. Nadaba estupendamente. Se ha ahogado? Richardson asinti nerviosamente. Seguro que est muerta? Completamente.

Con un gesto compasivo, Joan puso la mano en la temblorosa espalda de su marido y sacudi la cabeza. Pues no s. A lo mejor se tir de cabeza y se dio con la frente en el fondo. Suele ocurrir. Incluso a los mejores nadadores. Primero Hideki Yojo. Luego ese to de seguridad. Ahora Kay. Por qu me tiene que pasar esto a m? Solt una risita incmoda-. Pero qu estoy diciendo. Debo estar loco. Slo pienso en el edificio.

Sabes lo que pensaba cuando trataba de sacar del agua a esa pobrecilla? No dejaba de decirme, un accidente en la piscina. Como Le Corbusier. Te das cuenta? Hasta ese punto estoy obsesionado, Joan. Me encuentro muerta a esa preciosa muchacha y lo nico que se me pasa por la puetera cabeza es que ha sufrido la misma suerte que un famoso arquitecto. Pero qu me pasa? Que ests alterado, nada ms. Y eso no es todo. Los

telfonos no funcionan. He intentado llamar arriba, para decirles que Kay est muerta. Le tembl ligeramente la mandbula-. Tenas que haberla visto, Joan. Qu horror. Una chica tan guapa como sa, muerta. Como si obedeciera a una seal, el piano dej de tocar las Variaciones Goldberg de Bach a lo Glenn Gould y, pasando al estilo de Arthur Rubinstein, acometi el insistente y lgubre bajo de la marcha fnebre de la Sonata en si

bemol de Chopin. Incluso Ray Richardson reconoci inmediatamente las implacables y sombras notas de la obra. A qu viene esta cabronada? grit, levantndose y apretando los puos-. Si alguien piensa que es una broma, no es nada divertido! Se dirigi al mostrador hologrfico con un paso tan indignado como se lo permitan sus empapados zapatos. Hola! dijo Kelly con su ms

animada voz de primera de la clase-. En qu puedo servirle, seor? A qu viene poner esa msica? solt Richardson. Bueno -sonri Kelly-, est en la tradicin de las marchas fnebres que arranca de la Revolucin Francesa. En el movimiento central, sin embargo, Chopin No quiero que me recites todo el jodido programa. Slo digo que esta msica es de muy mal gusto. Y por qu no funcionan los

telfonos? Y por qu apesta a mierda el edificio? Espere un momento, por favor. Estoy tratando de tramitar su peticin con la mayor premura. Cretina! grit Richardson. Que usted lo pase bien. Pisando fuerte, Richardson volvi junto a Joan. Ser mejor que volvamos arriba y contemos lo que ha pasado a los dems. Sacudi la cabeza-. Sabe Dios lo que dir ese poli de los cojones.

Gir sobre los talones de sus rechinantes zapatos y se encamin hacia los ascensores. Joan se puso en pie y le cogi de la empapada manga de la camisa. Si los telfonos no funcionan, es probable que los ascensores tampoco -advirti. Seal el ascensor que Declan y los pintores haban tomado poco antes: el panel de los pisos no indicaba nada. Not que se apagaba cuando

pasaron por la planta quince. Se encogi de hombros al ver que Richardson la miraba perplejo, con el ceo fruncido-. Suban a la veintiuno, no? Bueno, pues no llegaron. Son un campanilleo cuando las puertas de uno de los otros cinco ascensores, enviado automticamente a la planta baja por Abraham, se abri frente a ellos. Parece que funciona -observ l.

No me gusta -declar Joan, moviendo la cabeza. Richardson subi al ascensor que esperaba. Sal de ah, Ray, por favor -le rog ella-. Tengo un mal presentimiento. Vamos, Joan -urgi l-. No seas supersticiosa. Adems, no voy a subir veintin pisos a pie con los zapatos mojados. Pinsalo, Ray -insisti ella-. La puerta principal est cerrada. El aire acondicionado se ha averiado.

El aromatizador se ha vuelto loco. Los telfonos no funcionan. Y encima quieres quedarte encerrado en el ascensor? Adelante, hazlo, pero yo subo por las escaleras. No me importa los pisos que sean. No puedo explicarlo, pero no, yo no entro ah. Qu es eso, sabidura navaja o algo as? En realidad se est bien aqu dentro, hace fresco. Apoy la mano en la pared del ascensor y la retir de golpe, como si se hubiese quemado.

Joder! exclam al tiempo que sala de un salto y se frotaba los dedos con la palma de la otra mano. Qu ocurre ahora? Era la voz de Dukes, el guarda jurado. Pasa algo en el ascensor admiti Richardson, desconcertado. La pared est helada. Es como una nevera. Se me ha quedado la mano pegada. Dukes entr en la cabina y toc la pared con el dedo.

Coo! exclam-, tiene razn. Cmo es posible? Richardson se frot la barbilla y luego, con aire pensativo, se pellizc el labio inferior. Hay un conducto de alta velocidad que sale de la instalacin central en el tejado -dijo al cabo de unos momentos-. El aire pasa por el refrigerador en el serpentn de expansin directa. ste lleva el aire fresco a una caja de distribucin de volumen variable asistido por un ventilador que tendra que pasarlo

luego al conducto de baja velocidad. Lo nico que se me ocurre es que, por alguna causa, todo el aire fresco del edificio se ha canalizado por el hueco de los ascensores. Y por eso hace tanto calor. Pues aqu hace fro, desde luego -observ Dukes-. Fjese, si hasta se condensa el aliento! Ms o menos, el resultado debe ser el mismo que cuando sopla un viento helado. Como en el Medio Oeste en invierno.

Dukes sali tiritando del ascensor. No me gustara un pelo estar ah dentro con las puertas cerradas. Mi mujer cree que puede haber tres personas encerradas en otro ascensor -anunci Richardson-. A la altura de la planta quince. Los tres tipos que estaban antes aqu? Joan asinti. En esta especie de cmara frigorfica, se habrn quedado como un saco de chuletas.

Mierda! exclam Richardson-. Vaya jodienda de los cojones! Se llev las manos a la cabeza y se puso a caminar en crculo lleno de frustracin-. Pues habr que sacarlos de ah. Hoy da no es tan fcil encontrar un buen chfer. Declan es prcticamente de la familia. Se le ocurre algo? Dukes frunci el ceo. Lo primero que se le pas por la cabeza fue decirle a Richardson que era un hijo de puta egosta y recordarle que haba otras dos

personas encerradas con su precioso chfer de mierda. Pero aquel to segua siendo el jefe, y no quera quedarse sin trabajo. De modo que se limit a sealar al otro lado de los ascensores. Y si diramos la alarma contra incendios? Est directamente conectada con los bomberos, verdad? Podemos probar, a lo mejor da resultado. Rodearon los ascensores y, al torcer la esquina, se detuvieron

frente a una manguera de incendios colocada en la pared, junto al cajetn de alarma. Dukes desenfund la pistola para romper el cristal. No! Guarde eso! grit Richardson, demasiado tarde. Lo que se activ no fue la alarma contra incendios, sino la de seguridad. Bastaba que el circuito cerrado de televisin captase una pistola en el atrio para que Abraham activase automticamente los sistemas defensivos de la

Parrilla. En cada planta, las puertas de las salidas de emergencia se cerraban a cal y canto. Un rastrillo metlico descenda del techo, bloqueando puertas y ascensores. Slo cuando Abraham consider que las plantas superiores eran inaccesibles a los intrusos ces el ensordecedor pitido. Coo! exclam Dukes-. Se me haba olvidado completamente. Idiota de los cojones -gru Richardson-. Ahora s que estamos encerrados aqu abajo.

Dukes se encogi de hombros. Bueno, ahora se presentar la poli en vez de los bomberos. No veo la diferencia. No habra estado mal esperarlos cmodamente -replic Richardson-. No s a usted, pero a m me habra venido bien una copa. Mene la cabeza con furia-. Est despedido. Se entera? Cuando salgamos de sta, ni se le ocurra aparecer por aqu, amigo. Dukes se encogi de hombros con aire de resignacin, lanz una

mirada a la Sig automtica que empuaba y volvi a guardarla en la funda. Voy a decirle una cosa, so cabrn -dijo sonriendo-. Se necesitan agallas para despedir a alguien que tiene una pistola en la mano. O ser idiota. El walkie-talkie del servicio de seguridad, que Dukes llevaba al cinturn, zumb. El guarda jurado lo desenganch y puls el botn de recepcin de llamada. Qu coo pasa ah abajo?

Mitch? dijo Richardson, tras arrancar el aparato de manos de Dukes-. Soy Ray, Mitch. Estamos atrapados como en una ratonera. En vez de utilizar el martillito de la cadena para romper el cristal de la alarma contra incendios, Dukes ha sacado la pistola. El muy gilipollas debe de creerse Clint Eastwood o algo as. Activ los sistemas de defensa. Estis bien todos? S, estamos bien. Pero dime, estn ah Declan y esos dos

pintores? No, no los hemos visto. Entonces deben de estar encerrados en el ascensor. No sera tan grave si no fuese porque todo el aire acondicionado del edificio se ha canalizado de algn modo por el hueco de los ascensores. El que cogieron debe estar como una nevera. Por eso intentbamos alertar a los bomberos. Ya puedes olvidarte de eso -le recomend Mitch-. Me parece que han saboteado a Abraham.

Pero quin, por amor de Dios? Mitch le habl de Allen Grabel. Si no me equivoco, Abraham ha perdido su integridad, y puede que luego le hayan dado una nueva serie de prioridades. Y tengo la impresin de que entre ellas no figura la de que podamos llamar a los servicios pblicos. Tendremos que probar algo desde aqu arriba. Qu sabes de Kay? Richardson suspir. Est muerta.

Muerta? Santo cielo, no! Qu ha pasado? No tengo ni idea. La encontr flotando en la piscina. Intent reanimarla, pero fue intil. Se call un momento y luego aadi-: Oye, qu quieres decir con eso de que Abraham ha perdido su integridad? Qu espera Kenny para volver a poner en marcha los sistemas? No logramos comunicarnos con l -contest Mitch-. Esperaba que de camino hacia ac fueseis a

echar una mirada a la sala de informtica. Mitch le explic su teora sobre la grabacin en vdeo de la secuencia repetitiva-. Tenemos que entrar como sea en el centro de datos y borrar todos los programas SGE. Y el ordenador de la sala de juntas? pregunt Richardson-. Es que Beech no puede hacer algo desde ah? Slo si le deja Abraham. Vaya jodienda, coo! Qu vamos a hacer?

Mira, estte tranquilo. Trataremos de pensar algo y luego os volveremos a llamar. S, bueno, no tardis mucho. Esto parece un horno. En el bruido techo de aluminio de cada ascensor haba un agujero redondo de poco ms de un centmetro de dimetro. Encastrada en el orificio, a unos milmetros de profundidad, estaba la tuerca triangular que mantena en su sitio la escotilla de inspeccin de la cabina. Para quitar la tuerca y abrir

la trampilla se necesitaba una llave especial de tubo que tenan los tcnicos de mantenimiento de Otis. Pese a la evidente inutilidad de la tentativa, Dobbs, el ms alto de los tres hombres atrapados en el ascensor, intentaba quitar la tuerca con un pequeo destornillador que haba sacado de un bolsillo del mono. Tiene que haber una forma de aflojarla -dijo entre el castaeteo de los dientes. Ests perdiendo el tiempo -

asegur Declan Bennett, ya morado de fro. Se te ocurre algo mejor, amigo? inquiri Martinez-. Si es as, dilo, porque no hay manera de salir. Maldita sea! dijo DobbsNo se mueve. Baj del techo los doloridos brazos, mir la herramienta con decepcin y, dndose cuenta de su inutilidad, la tir asqueado. Tienes razn. Igual que si meto la minga en ese agujero. As, al

menos, morira contento. Ri con amargura-. No entiendo a qu viene este fro. He odo hablar de un cambio climtico que enfriara la atmsfera, pero esto es ridculo. Nunca pens que me morira congelado en Los ngeles. Quin ha hablado de morir? inquiri Declan Bennett. En casa tengo un congelador dijo Dobbs-. Y he ledo las instrucciones. Calculo que nos quedan unas doce horas, despus nos conservaremos frescos hasta

Navidad. Nos sacarn -insisti Bennett. Y quin va a sacarlos a ellos? No es ms que un fallo del ordenador. Algo que ha pasado en el programa. Lo mismo que con la puerta de entrada. Lo ha dicho el seor Richardson, he odo que lo comentaba con su mujer. Hay un especialista en redes que est tratando de que todo vuelva a funcionar. Este ascensor empezar a moverse de nuevo en cualquier momento. Ya veris.

Martinez se quit las manos heladas de las axilas y les ech el aliento. Me parece que no volver a coger un ascensor en mi vida declar-. Suponiendo que sobreviva. Yo estuve en el ejrcito britnico -anunci Bennett-. As que conozco algunas tcnicas de supervivencia. Se puede aguantar el fro extremo durante horas, incluso das, acelerando el ritmo cardiaco. Propongo que corramos sin

movernos del sitio. Venga. Nos cogeremos de la mano para darnos calor. Los tres hombres se dieron la mano, formaron un crculo y simularon una carrera, exhalando bocanadas de vapor. Parecan tres esquimales borrachos de juerga en torno a un caldero humeante. La cabina del ascensor cruja bajo sus pies medio congelados. Debemos mantener el cuerpo en movimiento -insisti Bennett-. La sangre se congela, sabis?

Como cualquier otro lquido. Pero antes, se para el corazn. As que hay que hacerle trabajar ms. Que sepa que an dominamos la situacin. Me siento como un mariquita se quej Martinez. Eso es lo que menos debera preocuparte, muchacho -asegur Bennett-. Considrate afortunado de que encima no padezcas claustrofobia. Claustro qu? No se lo expliques -pidi

Dobbs a Bennett-. No hay por qu darle ideas. Mir a Martinez y sonri como si su compaero fuese un nio. Pnico a Santa Claus, eso es la claustrofobia, mexicano estpido. Sigue cogido de mi mano y deja de hacer preguntas tontas. Aunque en una cosa tienes razn. A partir de ahora, t y yo iremos por la escalera. Quieren prestarme atencin, por favor? Frank Curtis esper a que todos

guardaran silencio en la sala del consejo de administracin y luego empez a hablar: Gracias. Segn el seor Bryan, ha fallado la integridad de los sistemas de gestin de este edificio. Lo cual, con su permiso, es otra forma de decir que el ordenador que controla todo, la mquina que ustedes llaman Abraham, ha sido saboteado por un loco. Parece que su antiguo compaero, Allen Grabel, guarda cierto rencor a su jefe. En cualquier caso, nuestra

situacin es la siguiente: Los telfonos no funcionan. Las entradas y salidas estn bloqueadas, lo mismo que las puertas de las escaleras de emergencia. Hay tres personas encerradas en un ascensor, as que debemos suponer que los ascensores tampoco funcionan. Y estoy seguro de que no hace falta recordarles que las ventanas son irrompibles y que hace mucho calor aqu dentro. Adems, hay otra vctima. Lamento mucho tener que decrselo, pero han encontrado

muerta en la piscina a su compaera, Kay Killen. Curtis esper un momento a que se disipara el horrorizado murmullo. No sabemos exactamente lo que ha pasado, pero creo que debemos admitir la posibilidad de que, de la forma que sea, el ordenador y Allen Grabel sean los culpables. Ahora tuvo que alzar la voz, porque el horror daba paso a la alarma.

Escuchen, no voy a contarles camelos ni a ocultarles nada. Todos ustedes son mayores de edad. Creo que nuestra mejor oportunidad de salir cuanto antes de aqu consiste en conocer todos los aspectos de la situacin en que nos encontramos. Y son los siguientes: es posible, e incluso probable, que Grabel haya asesinado a Sam Gleig. De lo que estoy seguro es de que no hemos logrado establecer contacto con el seor Kenny en la sala de informtica y de que los ascensores

se han convertido en un frigorfico. Resumiendo, puede que haya otras cuatro personas muertas en el edificio. Espero no estar en lo cierto, comprenden? Pero me parece prudente suponer que Allen Grabel ha alterado la integridad del ordenador lo bastante para que el edificio nos resulte sumamente peligroso a todos los dems. He comprobado los cables de fibra ptica en el cuarto del equipo local -intervino Willis Ellery-. Y por lo que he visto, no les pasa

nada. Bob Beech meneaba la cabeza. No veo cmo podra haberlo hecho Grabel -objet-. Si queris que os diga la verdad, Aidan Kenny me parece un sospechoso ms verosmil. El sistema de gestin del edificio es suyo. Se ha mostrado muy estricto con los cdigos de acceso y esas cosas. No me imagino a Grabel en todo esto. Era Mitch quien ahora sacuda la cabeza. Eso no tiene sentido. Aidan

estaba orgulloso de este edificio. No puedo creer que lo haya saboteado. En cualquier caso, vamos a necesitar su ayuda, seor Beech terci Curtis-. Puede hacer algo desde el ordenador de aqu? Sacar del ascensor a esa gente, quiz? Beech hizo una mueca. Aqu slo hay un teclado, as que ser difcil. Las teclas no se me dan muy bien, con Abraham estoy acostumbrado a una interfaz vocal. Y se trata de un terminal con pocas

funciones, sabe? Slo podr hacer lo que me permita el ordenador principal. Se sent frente a la pantalla-. Pero puedo probar, de todos modos. Muy bien -dijo Curtis-. Los dems, escuchen. No tardarn en darse cuenta de que no estamos donde deberamos estar. Por ejemplo: los seores Richardson tenan que estar en un avin con destino a Europa. Y sus familias empezarn a preguntarse dnde se han metido ustedes. Por lo menos la

ma, seguro. Es probable que no sigamos mucho tiempo encerrados aqu, pero debemos adoptar ciertas precauciones por si la situacin se prolonga ms de la cuenta. As que cada uno de nosotros debe asumir algunas responsabilidades elementales. Mitch? Muy bien. Marty, t te encargars de la comida y el agua. La cocina est ah al lado. Averigua lo que tenemos. Si crees que es necesario. Tony? Aparte de Kay, eres la

persona que mejor conoce los planos del edificio. Aqu los tengo, Mitch -dijo l. En el porttil. Estupendo. Estdialos. Mira a ver si encuentras algn modo de salir. Helen? Me parece que sabes dnde ha trabajado todo el mundo. Helen Hussey asinti, metindose nerviosamente entre los labios un mechn de su pelirroja melena. Podras dedicarte a buscar herramientas por esta planta.

Empezar por la habitacin de al lado. En la cocina. Inspector Coleman? Mitch le tendi el walkie-talkie-. Usted podra mantenerse en contacto con los del atrio. Comunquenos si necesitan algo. De acuerdo. El inspector jefe Curtis se encargar de la coordinacin entre los distintos responsables. Cuando tengan alguna informacin, comunquensela. David? Willis? Nosotros nos reuniremos para ver

si se nos ocurre un medio de sacar a esa gente del ascensor. Una cosa ms -aadi Curtis-. Por lo que me han dicho, Kay Killen era una excelente nadadora. Sin embargo, algo hizo que se ahogara. Algn imprevisto, quiz. As que, hagan lo que hagan, vayan donde vayan, tengan cuidado, por favor. Qu quieres que haga yo, Mitch? pregunt Jenny. Mitch le apret la mano y trat de sonrer. Fue suficiente para que

el labio le empezara a sangrar de nuevo. Que no me digas que me avisaste. Ray Richardson se desabroch la camisa hecha a mano y, agitndola, trat de enviar un poco de aire entre el empapado tejido y el pecho cubierto de sudor. Al otro lado de las puertas y ventanas empaadas de la Parrilla estaba oscuro. De no haber sido por las brillantes luces, el olor a mierda y la incesante msica de piano,

habra intentado dormir. Cuntos grados habr? le pregunt Joan, que se removi incmoda en uno de los enormes sofs de cuero. Richardson se encogi de hombros. No es que la temperatura sea excesivamente alta. Sin aire acondicionado, el rbol da mucha humedad. Dukes se puso en pie y empez a quitarse la camisa. Sabe una cosa? Voy a darme

un bao. Y cmo va a entrar en la piscina? gru Richardson-. Acaba usted de bloquear las puertas. Entonces comprendi que el vigilante se refera al estanque que rodeaba el rbol. No es mala idea -admiti, empezando a desnudarse. En calzoncillos, los dos hombres se metieron en el agua. Los peces de vivos colores, del tamao de salmones, huyeron en todas

direcciones. Indecisa, Joan se qued mirando al agua. Ven -la inst su marido-. Es como baarse en el Amazonas. No s -repuso ella-. Y esos peces? Son carpas -explic su marido-, no piraas. Joan se inclin y se ech agua en la cara y en el pecho. No me digas que te has vuelto pudorosa -ironiz su marido-. Sobre todo despus de esa foto en LA Living. No te quites la blusa si

te da vergenza. Joan se encogi de hombros y empez a bajarse la cremallera de la falda, que le llegaba a la pantorrilla. La dej caer al suelo, se at los extremos de la blusa y se meti en el agua. Richardson se hundi y luego emergi de nuevo como un hipoptamo. Flot un momento de espaldas y observ el atrio. Aqulla le pareci la mejor posicin para apreciar la geometra interna del edificio: cmo iba

cambiando de forma, pasando de ovalada a rectangular, a medida que se elevaba la torre, mientras el espacio abierto del atrio, ahusndose en las curvas nervaduras de las galeras, se equilibraba en el centro con la espina dorsal del rbol. Era, pens, como estar en el vientre de una gigantesca ballena blanca. Imponente! murmur-. Sencillamente imponente! S, maravilloso! dijo Joan con entusiasmo, creyendo que se

refera al bao. Es como una boca de incendios en el verano -convino Dukes. Me alegro de que me convencieras -dijo ella-. Crees que el agua se podr beber? A lo mejor est tratada con Agua Asfixiante, como la fuente de la entrada, no? Espero que no -contest Richardson-. Con estos peces, no. Han costado quince mil dlares cada uno. Deben tener el agua

especialmente depurada y sin restos de cloro. Pero y si los peces, ya sabes, han ido al servicio dentro del agua? Richardson solt una carcajada. No creo que una cagadita de pez pueda perjudicarte, cario. Adems, me parece que no tenemos ms remedio. Para demostrarlo, ingiri un buen trago de agua tibia y salobre. No haba tanta profundidad como Joan haba pensado, pero al

sentarse en el escurridizo fondo tuvo la impresin de que bajaba el nivel del estanque. Eh -dijo Dukes-, ha quitado alguien el tapn? Se puso en pie. Al meterse, el agua le llegaba a la cintura. Ahora apenas le sobrepasaba las rodillas. Busc desesperadamente algn recipiente y, al no ver nada que pudiera servir, empez a beber agua, cuyo nivel ya descenda rpidamente, cogindola con las manos.

Richardson se incorpor bruscamente. Empezaba a pensar que Mitch quiz tuviese razn, que alguien quera hacerles dao. Por qu vaciaban el estanque en aquel preciso momento, si no para privarles de agua a los tres? Se tumb boca abajo, como uno de los desechos del ejrcito de Geden, y empez a lamer como un perro en los ltimos centmetros de agua. Luego permaneci inmvil, contemplando las carpas que se agitaban desesperadamente.

Por lo menos nos evitar tener que atraparlas -coment, incorporndose al fin-. Puede darnos hambre. Joan se puso en pie, sin importarle que Dukes la viese en ropa interior.

El sashim*i me da sed declar. Dukes sonri, observ el cuerpo medio desnudo de la mujer, con el agua brillando como esmalte sobre una estatuilla de barro, goteando en un reguero potable de los negros rizos de vello pbico que traslucan las bragas hmedas, y pens que le gustara poner la boca debajo y beber como en una fuente. Gorda o no, tena una cara bonita. A m tambin -dijo.

En la negra pantalla del ordenador porttil de Tony Levine aparecieron los trazos verdes de la parte exterior de los ascensores. Tony gir la bola del ratn y la imagen pas al otro lado de las puertas, centrndose en el sistema de mando que haba sobre ellas. Willis Ellery sac la pluma y seal una pieza que pareca una cadena de bicicleta. Bueno -dijo-. Eso es un sistema de mando de alta velocidad completamente regulable. Utiliza

ese motor de corriente continua para accionar las dos bielas que abren y cierran las puertas. La fuerza que mantiene unidas las puertas es mayor en la parte de arriba y menor por abajo. As que por ah intentaremos forzarlas: por abajo. De ese modo liberaremos el aire tratado hacia el cuerpo principal del edificio, apartndolo de los tres hombres encerrados en la cabina. Por lo menos, eso evitar que se mueran de fro. Luego ya veremos la forma de bajar por el

hueco y abrir la trampilla del techo de la cabina. Me parece buena idea -aprob Mitch-. Pero necesitaremos una navaja o un destornillador. David, por qu no le preguntas a Helen qu ha encontrado? Arnon asinti y sali a buscarla. Aunque no lleguemos a separar mucho las puertas -aadi Ellery-, el mecanismo de mando tiene sensores incorporados. Una especie de haz luminoso. Si lo desconectamos, quiz podramos

activar el movimiento de las puertas en sentido contrario. Abrirlas, quiere decir? dijo Curtis, sonriendo. Eso es -confirm Ellery con voz queda. Horrorizado por la muerte de Kay Killen, no entenda cmo poda considerarse divertido nada de lo que estaba pasando. La noticia de que estaban atrapados en la Parrilla le haba producido una clara sensacin de nusea, como si hubiese comido algo estropeado a

medioda. Suspir con visible impaciencia. Oiga, lo hago lo mejor que puedo -afirm. No lo dudo -repuso Curtis-. Todos lo hacemos. As que debemos mantener la moral alta, eh? Que no nos deprima lo que ha pasado. Entiende lo que quiero decir? Ellery asinti. Arnon volvi a aparecer con una seleccin de cuchillos y tijeras de cocina, adems de algunos

salvamanteles de madera. Podemos meter los salvamanteles en los intersticios que hagamos con los cuchillos explic-. Como cuas, para mantener las puertas abiertas. Muy bien -dijo Mitch-, vamos all. Los cuatro hombres salieron al pasillo en direccin a los ascensores. Cul? pregunt Ellery. Mitch toc las puertas con cautela. Tal como haba dicho

Richardson, estaban heladas. El del medio, de este lado. Ellery escogi un largo cuchillo para el pan y se tumb boca abajo en el suelo. Coloc la punta del cuchillo donde se juntaban las puertas y empez a hacer fuerza. De pie, Levine intent meter otro cuchillo ms arriba, entre los paneles. Ninguno de los dos consigui gran cosa. No quiere entrar -gru Ellery. Tenga cuidado de no cortarse le recomend Curtis.

No cede ni un milmetro. O el sistema de mando tiene ms fuerza de lo que pensaba, o las puertas estn completamente atascadas. Levine rompi el cuchillo y por poco no se reban el dedo. Provisto de unas tijeras abiertas, Curtis avanz y ocup el lugar de Levine. Djeme probar. Al cabo de unos minutos se apart a su vez y, con ms atencin, examin la juntura de arriba abajo. Luego pas el pulgar por la parte

alta e hizo palanca en la junta con la hoja de las tijeras. Algo se rompi, pero no era metal. Las puertas no estn completamente atascadas -dijo sombramente. Se agach a recoger el fragmento que haba cado en la moqueta y lo mostr en la palma de la mano para que lo vieran todos. Era un trozo de hielo-. Estn completamente congeladas. Mierda! jade Mitch. Lamento decirlo, seores -dijo Curtis- Pero casi con toda

seguridad, quien se encuentre detrs de esas puertas ya estar muerto. Pobrecillos! coment Arnon-. Vaya forma de morir, joder. Ellery se puso en pie, jadeante. No me encuentro bien anunci. Y ya est? inquiri Levine-. Es que vamos a darnos por vencidos? Curtis se encogi de hombros. Acepto cualquier sugerencia. Tiene que haber algo que

podamos hacer. Mitch? El inspector tiene razn, Tony. Probablemente ya estarn muertos. Frustrado, Levine dio una patada a la puerta y solt una andanada de tacos. Tranquilo -dijo Mitch. Ya hay cuatro personas, quiz cinco, muertas en este edificio, y me dices que est tranquilo? No lo entiendes, Mitch? Estamos acabados, hombre! Nadie va a salir de aqu. Ese cabrn de Grabel va a eliminarnos uno por uno.

Curtis cogi firmemente a Levine por los hombros y lo empuj violentamente contra la pared. Ser mejor que empiece a afrontar la situacin -le advirti-. No quiero orle decir ms chorradas. Soltando a Levine de su poderosa presa, aadi sonriendo-: No hay que inquietar a las damas. No se preocupe por ellas intervino Arnon-. Tienen cojones para lo que sea, ms que otros, en todo caso. Crame, inspector,

son incombustibles. Me disculpan, por favor? pidi dbilmente Ellery-. Tengo que ir al lavabo. Mitch lo cogi del brazo. Ests un poco plido, Willis. Te encuentras bien? No mucho -admiti Ellery. Los otros tres hombres vieron cmo se alejaba por el pasillo en direccin a la sala de juntas. Dave tiene razn -dijo Levine, sonriendo con sarcasmo-. Aqu, las nicas damas que pueden

inquietarse son Ellery y Birnbaum. Cree que se le pasar? pregunt Curtis a Mitch, sin hacer caso a Levine. Le tena cario a Kay, eso es todo. Todos la queramos -observ Arnon. Quiz est un poco deshidratado -sugiri Curtis-. Tendremos que ocuparnos de que beba algo. Volvieron a la sala de juntas y sacudieron la cabeza cuando los

otros les preguntaron por los tres encerrados en el ascensor. As que la cosa es grave coment secamente Marty-. Bueno, por lo menos no moriremos de hambre ni de sed. He preparado una lista de nuestras provisiones, aunque no comprendo por qu se me ha encomendado una tarea tan domstica. Aqu soy el socio ms importante, sabes, Mitch? Por derecho, me correspondera estar al cargo de todo. Quiere tomar el mando? le

pregunt Curtis-. Pues srvase. Yo no pretendo lucirme ni tengo un ardiente deseo de imponer mi voluntad a los dems. Si se cree capaz de sacarnos de aqu, adelante, no ser yo quien se lo impida. No he dicho eso. Simplemente, observaba que se ha invertido el orden jerrquico. Bueno, eso es lo que pasa en momentos de crisis, Marty -repuso Arnon, sarcstico-. Las viejas estructuras de clase ya no significan

nada. La supervivencia suele basarse en la posesin de cierta sabidura prctica. Como ser ingeniero. Tener un profundo conocimiento del terreno. Esas cosas. Ests insinuando que no s nada de este edificio, David? En qu crees t exactamente que consiste el trabajo de un director administrativo en una empresa como sta? Sabes una cosa, Marty? Hace meses que me vengo haciendo esa

misma pregunta. Me encantara conocer la respuesta. Vaya, hombre! La indignacin hizo que Birnbaum se pusiera en posicin de firmes, como quien se defiende ante un tribunal-. Dselo, Mitch. Dile Curtis se aclar ruidosamente la garganta. Por qu no lee la lista? propuso-. Ya discutirn sobre sus respectivas funciones cuando salgamos de aqu. Birnbaum frunci el ceo y

luego, malhumorado, empez a enumerar las provisiones: Doce botellas de dos litros de agua mineral con gas, veinticuatro botellas de Budweiser, doce botellas de Miller Lite, seis botellas de un mediocre Chardonnay californiano, ocho botellas de zumo de naranja recin exprimido, ocho bolsas de patatas fritas, seis bolsas de cacahuetes tostados, dos poulets fros, un jamn, un salmn, seis barras de pan, varios trozos de queso, fruta,

hay mucha fruta, seis chocolatinas Hershey y cuatro termos grandes de caf. La nevera no funciona, pero todava hay agua corriente. Muchas gracias, Marty -dijo Arnon-. Buen trabajo. Ya puedes marcharte a casa. Birnbaum enrojeci, puso la lista en manos de Curtis y volvi con paso resuelto a la cocina, seguido por la risa cruel de David Arnon. Suficiente comida, en cualquier caso -dijo Curtis a

Coleman. Yo me bebera una cerveza repuso ste. Yo tambin -dijo Jenny-. Estoy sedienta. Mi estmago resuena como la falla de San Andreas -dijo Levine-. Quieres algo de la cocina, Bob? Bob Beech empuj la silla apartndose del terminal simple, se puso en pie y se acerc a la ventana. Bob? le pregunt Mitch-. Tienes algo que decirnos?

Todos perdieron el apetito o la sed cuando lleg la tranquila respuesta de Beech: Creo que tendremos que revisar nuestras expectativas de rescate. Radicalmente. Eran casi las nueve. Ninguno de nosotros tiene un horario regular, verdad? dijo Bob Beech-. Yo, por ejemplo, a veces trabajo hasta medianoche. Y ha habido ocasiones en que ni siquiera he vuelto a casa. Me parece que puede decirse lo mismo

de casi todos los que estn en esta habitacin. Inspector Curtis? Un polica trabaja a cualquier hora -admiti con un encogimiento de hombros-. Vaya al grano. Les suena el nombre de Roo Evans, seores? Nathan Coleman mir a Curtis y asinti. El chico negro de Watts, la persecucin de coches. Estamos investigando su asesinato -explic Curtis. No, ya no -repuso Beech.

Qu quiere decir? pregunt Coleman. Ustedes dos estn relevados de sus funciones, con el salario entero, y retenidos en la comisara de la calle Setenta y siete para ser interrogados por la Brigada de Asuntos Internos como sospechosos de haber participado en el asesinato de Evans. Al menos eso es lo que cree el comisario Mahoney. Pero qu coo est diciendo? inquiri Curtis. Lo siento, pero no soy yo

quien lo dice. Alguien ha entrado en su ordenador central del Ayuntamiento. Buen trabajo, por cierto. Si no me creen, echen un vistazo a la pantalla. Nadie los espera en el despacho hasta dentro de bastante tiempo. Quiz nunca. Por lo que se refiere a sus colegas, ustedes dos son personae non gratae. Que en latn significa: estis jodidos. Curtis se volvi y mir al ordenador sin verlo. Me est tomando el pelo?

pregunt-. Es una broma? Ojal lo fuese, inspector, crame. Pero los de Asuntos Internos tendran que haber llamado a Mahoney para comunicrselo, no? se extra Coleman. As era antes -suspir Curtis-. Pero ahora el ordenador se encarga de todo. Creen que garantiza la objetividad, sabes? Para que los delincuentes puedan jodernos bien. El capullo de Mahoney no levantar su gordo culo de la silla y creer lo

que imprima el ordenador como si viniese directamente del Todopoderoso. A lo mejor incluso llama a mi mujer para decirle que no me espere en unos das. Como deca -prosigui Beech, moviendo la cabeza-, eso no es todo. Han mandado un fax a las lneas areas para cancelar los billetes de los Richardson en el vuelo de Londres. Incluso han anulado la reserva que tenas en el Spago, Tony. Qu atenlos, eh? Joder! Tuve que esperar

cuatro semanas para conseguir la puetera mesa. Han enviado fax o correo electrnico a mujeres, novias, novios. Para decirles que tenamos los telfonos estropeados y que nos quedaremos trabajando toda la noche para terminar esta mierda. Hubo un largo y pasmado silencio que termin rompiendo David Arnon. Creis que Grabel habr llamado a Mastercharge? pregunt-. Para cancelar mi

deuda? Nadie nos espera en casa esta noche? resumi Jenny-. Y nadie sabe que estamos encerrados aqu? Con un loco? Eso es, ms o menos -confirm Beech-. Pero hay algo mejor an. Podra haber algo peor? dijo Coleman, encogindose de hombros. Allen Grabel no es culpable de nada. Cmo? Quin es, entonces? pregunt Helen.

Nadie. No entiendo -dijo Curtis-. Ha dicho que alguien entr en el ordenador central Ese alguien, que todos suponamos que era Allen Grabel, es el propio Abraham. Quieres decir que el ordenador es el culpable de lo que est pasando? pregunt Marty Birnbaum. Eso es exactamente lo que estoy diciendo. Pero qu! No lo entiendo!

repiti Curtis-. Yo slo conozco la mentalidad de los criminales que estn cargados de armas, drogas y dems mierda. Por qu hara un ordenador una cosa as? Venga, hombre! interrumpi Marty Birnbaum-. No hablars en serio, verdad, Bob? Habr fallado la integridad del sistema, como has dicho. Pero lo que ests sugiriendo es absurdo. Y alarmista, adems. Te ests comportando de manera irresponsable. En serio. Por qu querra Abraham hacer dao a

alguien? Ni siquiera estoy seguro de que pueda afirmarse que un ordenador tiene voluntad. Bueno, por lo menos estamos de acuerdo en eso -admiti Beech-. No en el porqu, inspector. Sino en el cmo. El cmo implica un motivo. Estamos hablando de una mquina, recuerda? Por qu? Cmo? Y qu ms da, joder? Me gustara saber lo que est pasando. Pues puede que haya habido una especie de semiapagn.

Y qu coo es un semiapagn? Un descenso de tensin en vez de una interrupcin del suministro de energa. Cuando hay un fallo importante en el suministro de energa, el generador de emergencia tiene que ponerse en marcha. Es posible que haya la energa justa para que no se active el sistema de emergencia, pero no la suficiente para que Abraham pueda gestionar las cosas como es debido. Puede faltarle energa. Como cuando falta

oxgeno en el cerebro. Se encogi de hombros y concluy-: No s. Slo son conjeturas, nada ms. Ests seguro, Bob? De lo de Abraham? No hay otra explicacin, Mitch. He visto las operaciones en el terminal a medida que se procesaban en el Yu-5, abajo. Slo la rapidez con que desfilaban me convenci de que no hay un operador que las est ejecutando. Estoy seguro. Ni tampoco instrucciones programadas de

antemano. Abraham lo est haciendo por su propia cuenta. A lo mejor hay otra explicacin, Bob -sugiri Mitch. Pues dmela -replic Beech. Se trata de un sistema muy complejo, no es as? Y la complejidad supone cierta inestabilidad intrnseca, verdad? Es una posibilidad interesante -admiti Beech. Puede repetirlo? pidi Curtis. Los sistemas complejos

siempre estn al borde del caos. Tena entendido que haba alguna ley que prohibe a los ordenadores atacar a los humanos terci Coleman-. Como en las pelculas. Me parece que se refiere a la primera ley de la robtica de Isaac Asimov -repuso Beech con aire pensativo-. Eso estaba bien cuando slo tenamos que ocuparnos de sistemas binarios, de ordenadores que trabajaban con un sistema serial de s/no. Pero ste es un ordenador

paralelo a gran escala, con una red nerviosa que funciona con un sistema de quizs ponderados, un poco como la mente humana. Este tipo de ordenador aprende sobre la marcha. Por lo que respecta a la tradicin de la disciplina y la prctica informticas, Abraham es el equivalente de un inconformista. Un librepensador. Puede ser -concedi Marty Birnbaum-. Pero se es un terreno muy diferente del que os movis vosotros. Una cosa es la iniciativa y

otra, completamente distinta, la intencin. Lo que estis sugiriendo es -Se encogi de hombros-. No hay otra palabra: ciencia ficcin. Joder, Mitch! exclam Beech-. Es increble! Y no podra ser -arguy Mitch- que Abraham hubiese superado cierto umbral de complejidad y se hubiera convertido en autocataltico? Autoqu? dijo Levine. Un ordenador se organiza a s mismo a partir del caos de sus

diversas respuestas programadas para crear una especie de metabolismo. Beech se mostraba cada vez ms excitado. Jenny se levant despacio. Uau! exclam-. Una especie de metabolismo? Quieres decir lo que creo que ests diciendo, Mitch? Eso es exactamente lo que estoy diciendo. Y qu est diciendo? pregunt David Arnon-. Sabes t

lo que est diciendo, Bob? Porque yo no tengo ni pajolera idea. Te dir una cosa -contest Beech-. No soy una persona religiosa. Pero sta es la experiencia ms cercana a una revelacin que haya tenido nunca. Tengo que reconocer la posibilidad, a falta de trminos ms adecuados, de que Abraham sea un ser vivo capaz de pensar. Las palabras de Bob Beech acentuaron las nuseas de Willis Ellery. Convencido de que iba a

vomitar, se dirigi al servicio de caballeros, cerr la puerta del cubculo y se arrodill frente a la taza. Su entrecortada respiracin y el sudor fro que se le empezaba a formar en la frente parecan realzar el tumulto que se agitaba en su estmago. Pero no pas nada. Eruct un par de veces, deseando tener valor para meterse los dedos en la garganta como una adolescente bulmica. Pero, por lo que fuese, no se atrevi. Al cabo de unos minutos,

cuando la sensacin que tena en el estmago pareci bajarle al intestino, Ellery pens que, en cambio, tendra que cagar. De modo que, tambaleante, se irgui, se desabroch el cinturn, se baj los pantalones y los calzoncillos y se sent. Por qu tena que ser Kay?, se pregunt. Por qu? Nunca haba hecho dao a nadie. No poda tener ms de veinticinco aos. Qu lstima. Y cmo haba podido ahogarse? Aunque Abraham hubiese

querido matarla, cmo lo haba hecho? No haba trampoln ni mquina para hacer olas. Cmo poda haber sido? El ingeniero Ellery quera comprender. Decidi que en cuanto saliera del retrete llamara a Ray Richardson por el walkie-talkie para que le diera detalles sobre la forma en que haba muerto Kay. Sin duda, al encontrarla flotando en el agua, Richardson haba pensado lo ms evidente, como habra hecho la mayora de la gente. Pero poda

haber sucedido de otra manera. Quiz se haba electrocutado. O asfixiado con gas. Con la bomba de dosificacin automtica, Abraham poda haber fabricado una especie de gas mortal. O a lo mejor se haba limitado a suministrarle ozono. Tras una breve contraccin espasmdica, Ellery vaci los intestinos y, casi inmediatamente, empez a sentirse mejor. Accion la cisterna con el codo, puso en marcha el dispositivo de limpieza personal, sali del cubculo y fue a

lavarse las manos en el largo escaln de mrmol que alguien haba considerado un lavabo de moda. Ellery hubiera querido llenar un lavabo para sumergir la cara en l, pero su forma se lo impeda. No era la clase de lavabo que invitara a remolonear. Se mir en el espejo y vio que su rostro estaba recobrando algo de color. Un lavabo debe parecer un lavabo, no un puetero ordenador personal -mascull.

Abri el grifo, se ech agua fra en la cara y bebi un poco. De pronto se le ocurri que se estaba comportando casi del mismo modo que Kay Killen poco antes de encontrar la muerte. Volvi a sentir nuseas al comprender que estaba tan en peligro como ella lo haba estado. Abraham controlaba los servicios, igual que la piscina. Ellery no quiso tocar el grifo para cerrarlo ni secarse las manos en el aparato de aire caliente, por

miedo a electrocutarse. Corri a la puerta y, al ver que se abra con toda facilidad, solt una carcajada. Tony Levine casi se dio de bruces con l. Pero qu coo te pasa, hombre? rezong Levine-. Joder, qu susto me has dado! Es que me ha entrado miedo, Tony -dijo Ellery, sonriendo avergonzado-. Estaba pensando en Kay. No creo que se haya ahogado. En realidad, estoy completamente seguro. Richardson lo crey porque

se la encontr flotando, nada ms. Y entonces qu le pas, teniente Colombo? Se me acaba de ocurrir ahora mismo. Abraham administra los productos qumicos que se mezclan con el agua de la piscina. Creo que la asfixi con gas. Levine frunci la nariz con expresin de asco. Desde luego, se habra asfixiado si hubiera entrado aqu. Solt una sonora carcajada-. Vaya, qu pestazo, peor que en el resto

del edificio! Qu has almorzado, Willis, comida para perros? Levine apart de un empujn a Ellery y entr. Cabrn de mierda -mascull Ellery. Se qued un momento mirando la puerta y luego volvi en silencio a la sala de juntas. El seco chasquido que hizo la puerta al cerrarse tras Levine sofoc el ruido, ms discreto, de la esclusa neumtica, lo que indicaba que el ordenador se dispona a cambiar el ftido aire de los

servicios. Cuanto ms complejo es un sistema -explicaba Mitch-, menos previsible es y ms probabilidades hay de que empiece a actuar segn sus propias prioridades. Mirad, por muy inteligentes que os consideris, por mucho que creis saber de un sistema algortmico, siempre tendris resultados que no hayis previsto. Desde el punto de vista de un ordenador, el caos no es ms que una forma diferente de orden. Preguntis por qu ocurre todo esto.

Pero lo mismo podrais preguntar por qu no debera suceder. Pero cmo puede estar viva una mquina? dijo Curtis con cara de asombro-. Venga, pongamos los pies sobre la tierra. Fuera de los tebeos, nadie cree que sean posibles esas cosas. Todo depende de lo que se entienda por vida -arguy Mitch-. La mayora de los cientficos concuerdan en que no existe una definicin universalmente aceptada. Aunque se afirmase que la

capacidad de reproducirse es una condicin fundamental del ser viviente, esa definicin no podra excluir los ordenadores. Mitch tiene razn -convino Beech-. Incluso un virus informtico cumple todas las condiciones del ser vivo. Es un hecho al que quiz no nos guste enfrentarnos, pero poseer un cuerpo no es una condicin necesaria de la vida. La vida no es una cuestin de materia, sino de organizacin, un proceso dinmico de la fsica, y

puede ensearse a algunas mquinas a que reproduzcan esos procesos dinmicos. De hecho, puede decirse que algunas mquinas prcticamente tienen vida. Yo prefiero considerar que parecen vivas a que tienen vida declar Jenny Bao-. Para m la vida sigue siendo sagrada. Para ti todo es sagrado, cario -murmur Birnbaum. El Yu-5, o Abraham, est proyectado para ser autnomo prosigui Beech-. Est concebido

para aprender y adaptarse. Para pensar por s mismo. De qu os sorprendis? Por qu es tan difcil creer que Abraham tiene capacidad de pensar? Que sea menos capaz de pensar que Dios, por ejemplo? En realidad, tendra que ser mucho ms fcil de aceptar. O sea, cmo podemos decir que Dios conoce, que Dios oye, que Dios ve, que Dios siente, que Dios piensa, y que Abraham no? Si estamos dispuestos a pasar por alto lo intrnsecamente absurdo que es creer en un Dios

sensible, por qu nos resulta difcil hacer lo mismo con un ordenador? La raz del problema est en el lenguaje. Como es imposible que las mquinas se adapten ms al comportamiento humano, est claro que los humanos tendrn que adaptarse ms al comportamiento de las mquinas. Y el lenguaje es el mbito donde deber realizarse esa armonizacin. Los ordenadores y las personas tendrn que empezar a hablar el mismo lenguaje.

Hable por usted -objet Curtis. Beech sonri. Mire, hace mucho que se viene escribiendo de estas cosas. La historia de Pigmalin. El Golem de la leyenda juda. Frankenstein. El ordenador del 2001 de Arthur C. Clarke. Y esa fantasa a lo mejor se ha hecho ya realidad: un ser artificial, una mquina se ha hecho cargo de su propio destino. Aqu mismo, en Los ngeles. Los Angeles ya est lleno de seres artificiales -intervino Arnon-,

Ray Richardson, por ejemplo. Fenmeno! dijo Curtis-. Hemos hecho historia. Esperemos seguir con vida para que podamos contrselo a nuestros nietos. Oiga, todo esto es muy grave, lo s. Ha habido asesinatos y lo lamento profundamente. Pero al mismo tiempo soy un cientfico, y no puedo menos de sentirme, cmo decir, privilegiado. Privilegiado? repiti Curtis con desdn. No es la palabra justa. Pero,

para un cientfico, lo ocurrido tiene un enorme inters. Lo ideal sera tener tiempo para estudiar adecuadamente este fenmeno. Investigar cmo ha podido suceder. As podramos reconstruir las circunstancias para poderlas reproducir en otra parte, en condiciones controladas. Es decir, que sera una pena cargrselo. Y hasta inmoral. Porque, en el fondo, Jenny tiene razn. La vida es sagrada. Y quien crea vida se convierte en una especie de dios, lo

que conlleva ciertas obligaciones vis vis de lo creado. Curtis dio un paso atrs, moviendo la cabeza con aire confuso. Espere un momento. Slo un momento. Eso que acaba de decir. Ha dicho que sera una pena cargrselo. Se refiere a que podra poner trmino a todo esto? Qu puede destruir el ordenador? Beech se encogi de hombros, con indiferencia. Cuando construimos el Yu-5

consideramos, naturalmente, la posibilidad de que pudiera acabar compitiendo con sus creadores. Al fin y al cabo, una mquina no reconoce los valores sociales normales. Por eso incluimos un tutorial en la arquitectura bsica de Abraham. Un modelo electrnico llamado GABRIEL. Para hacer frente a una hipottica desconexin. Una hipottica desconexin? Curtis agarr a Beech de la corbata y lo lanz violentamente contra la pared.

Gilipollas de mierda! gru-. Despus que nos estamos rompiendo los cojones para tratar de salvar a tres personas encerradas en un ascensor controlado por un ordenador asesino, me viene ahora conque poda haberlo desconectado desde el principio? Su rostro se crisp an ms, y pareca a punto de golpear a Beech cuando Coleman le contuvo. Tranquilo, Frank -le inst Coleman-. Todava le necesitamos

para desconectarlo. Beech dio un tirn de la corbata, liberndola de la presa de Curtis. De todos modos, ya estaban muertos! grit-. Usted mismo lo ha dicho. Adems, nadie que est en sus cabales tira a la basura un soporte informtico de cuarenta millones de dlares sin comprobar su arquitectura de subsuncin. Una cosa es un accidente. Y otra que Abraham sea culpable de estar vivo.

Es un tipo despreciable -dijo Curtis con una mueca de asco-. Dlares y centavos. Eso es lo nico en que piensa la gente como usted. Lo que est sugiriendo es absurdo. Nadie en su sano juicio tirara al retrete un Yu-5 sin tratar primero de hacer una comprobacin a fondo. Ya han muerto cinco personas, seor mo. Qu ms comprobacin necesita? Beech sacudi la cabeza y le volvi la espalda.

Y qu se propone hacer inquiri Curtis- cuando tenga su jodida comprobacin? Mirando a Coleman con impaciencia, orden-: Vale, Nat, sultame ya. Y de un empujn se liber del ya dbil abrazo de su compaero-. Es que an tenemos que morir algunos ms para que se le meta en su dura mollera que esto no es un estpido experimento del Instituto de Tecnologa de California, o del de Massachusetts, o del caldo de

cultivo del que haya salido usted? Ahora no se trata de vida artificial. Sino de vida real. De hombres y mujeres con familia. No de un puetero hombre de hojalata sin corazn. Bob? dijo Mitch-. Puedes desconectarlo? Es posible? Beech se encogi de hombros. Lo correcto sera pedir autorizacin al seor Yu. Hay un procedimiento oficial para hacer estas cosas, sabes? A tomar por el culo el seor

Yu! exclam Curtis-. Y a la mierda el procedimiento de los cojones! Por si lo ha olvidado, no es fcil ponerse en contacto con nadie en estos momentos. Vamos, Bob! urgi Mitch. Vale, vale -repuso Beech, sentndose frente al terminal-. Lo iba a hacer de todos modos. El walkie-talkie zumb. Contest Coleman, que sali al pasillo en direccin a la galera. Aleluya! dijo Helen-. A lo mejor podemos salir ahora de este

rascacielos de locos. Amn! repuso Jenny-. Toda la tarde he tenido un mal presentimiento sobre este sitio. Y por eso he venido, precisamente. Para librarlo de los malos espritus. Que cada cual aporte su granito de arena -intervino Arnon, dejndose caer en el sof-. A ver si salimos cuanto antes de aqu. S, bueno, pero esperad sentados -recomend Beech-. Lleva tiempo verter cido informtico en el equivalente de un millar de

ordenadores corrientes. Cunto? quiso saber Curtis. En realidad, no lo s. Nunca me he cargado un ordenador de cuarenta millones de dlares. Nos llev treinta y seis minutos entrar en contacto con Isaac, y el programa slo tena un par de horas de vida. Te acuerdas, Mitch? El SAR. Beech empez a teclear instrucciones. S, me acuerdo. Pues desde entonces, este cabrn lleva meses funcionando.

Incluso antes de que lo instalramos en este edificio. Slo Dios sabe la cantidad de datos que ha recogido en todo este tiempo. Quiz tardemos varias horas. Varias horas? repiti Curtis, consultando su reloj. Como mnimo. Est de broma! A santo de qu? Oiga, si quiere encargarse de esto, inspector, le cedo la silla. Sigue con ello, Bob -insisti Mitch-. Por favor.

Vale, ah vamos -suspir Beech, y sus manos repiquetearon sobre el teclado-. Es un trabajo sucio, pero alguien tiene que hacerlo. ste es el fin. Empez a cantar el estribillo de una cancin de los Doors-. El fin. Nunca me ha gustado esa cancin -observ Arnon-. Es deprimente. Vaya letra! Nadie saldr vivo de aqu. Muy apropiado, eh? Abraham? dijo Beech-. Estamos extendiendo la alfombra

negra para mandarte al olvido, amigo de silicio. Si dependiera de m, me habra gustado conocerte un poco mejor. Pero no es hora de razonar, sino de hacer que mueras. Aqu hay un poli que dice que debes desaparecer, amigo, de otro modo me convertir en Rodney King Segundo. As que es hora de dormir para el Nio Prodigio. Capisce? El Sueo Eterno para el Gran Paquidermo. FDD. FNV. FDV. Nathan Coleman se asom por

la balaustrada de cristal que daba al atrio y mir a la planta baja. Era como estar en el mstil de un buque y mirar a los insectos humanos que se arrastraban por el blanqueado castillo tie popa. Haba tres. El walkie-talkie emiti un chasquido, como el ruido de una vela suelta, y uno de los insectos agit la mano. Eh! dijo Richardson-, qu coo pasa ah arriba? Nos sentimos abandonados, como en una isla desierta o algo as. Es una larga historia, y no

estoy seguro de haberla entendido bien. Han hablado mucho de vida artificial y esas cosas en un tono muy filosfico. Pero en la seccin de deportes dijeron que su ordenador ha estado actuando por iniciativa propia. Que se ha vuelto loco o algo parecido. En cualquier caso, as estn las cosas: el seor Beech est tratando de cargrselo dijo Coleman, seguro de que esa noticia sulfurara al arquitecto-. Con mucha reticencia. Y para qu, coo? Slo es

cuestin de esperar tranquilamente. Me parece que no, seor Richardson. Mire usted, Abraham ha anulado su vuelo a Londres. Y a travs del ordenador central de la polica en el Ayuntamiento, ha hecho que nos retiren del servicio al inspector Curtis y a m. Aparte de otras cosas. El resultado es que nadie nos espera en casa esta noche. Es como si el ordenador pensara convertirse en el primer asesino mltiple del Valle del Silicio.

Coleman oy que Richardson transmita la noticia a Joan y Dukes. Luego, el arquitecto dijo: A quin se le ha ocurrido esa estupidez, por el amor de Dios? No, no me lo diga. Al cabeza de chorlito de su inspector. Pseme a Mitchell Bryan, quiere? Necesito hablar con alguien que entienda bien la situacin. No se ofenda, muchacho, pero se habla de un ordenador que ha costado cuarenta millones de dlares, no de una mierda de agenda electrnica.

Nat se meti dos dedos en la boca e hizo que vomitaba sobre la cabeza de Richardson. Le dir que le llame, vale? Coleman desconect el walkietalkie y volvi a la sala de juntas. Ahora que haba posibilidades de salir, estaba pensando en la chica que iba a ver al da siguiente. Se llamaba Nan Tucker y trabajaba en una agencia inmobiliaria. Se la haban presentado en la boda de una antigua amiga que estaba convencida de que, como se

llamaban Nat y Nan, estaban destinados a formar una pareja perfecta. Coleman tena sus dudas con respecto al matrimonio, pero haba quedado con ella para llevarla al restaurante ms romntico que conoca, el Beaurivage de Malibu, pese a que era muy caro y a sus dudas sobre que tuvieran mucho en comn, aparte de la evidente atraccin fsica que sentan el uno por el otro. Pero no haba previsto nada para despus del almuerzo. ltimamente,

Nathan Coleman dejaba la iniciativa sexual a las mujeres. Sola ser ms seguro en aquella poca en que imperaba lo polticamente correcto. Y el viejo mtodo del perfecto caballero? Eso casi nunca fallaba. Coleman oy un ruido sofocado tras la puerta de los servicios y afloj el paso. Estaba a punto de entrar a ver lo que pasaba cuando vio a Mitch, que vena por el pasillo hacia l. Coleman sigui avanzando y le tendi el walkie-

talkie. Su jefe quiere hablar con usted. Le he dicho que el seor Beech estaba desconectando el ordenador. Coleman se encogi lacnicamente de hombros-. Parece que se cabre un poco. A ese tipo le gusta romperle los cojones a la gente que trabaja para el, verdad? Mitch asinti con aire cansado. Coleman iba a aadir algo sobre Ray Richardson, pero en cambio se volvi a mirar la puerta de los servicios.

Ha odo algo? Mitch aguz las orejas y despus neg con la cabeza. Nada en absoluto. Coleman volvi a los lavabos, se detuvo un momento frente a la puerta y luego la empuj. No cedi. Seguro ya de haber odo algo un sofocado grito de auxilio?-, Coleman volvi a hacer presin sobre la puerta. Esta vez se abri sin dificultad y, al entrar en los servicios de caballeros, el grito, que ahora era un chillido, fue

seguido de un breve estallido, ms prximo a un fuerte crujido que a una explosin, semejante al reventn de una llanta en una carretera mojada o a la erupcin de una corriente de lava. Coleman sinti que algo chocaba contra el panel exterior de la puerta y, seguidamente, un chorro clido y pegajoso le roci la cara y el cuello. Oy que Mitch le llamaba pero no entendi lo que deca, porque poco a poco iba comprendiendo que estaba cubierto

de sangre. Como la mayor parte de los policas de Los ngeles, Coleman se haba visto ms de una vez envuelto en un tiroteo, y por un instante pens que le haban alcanzado, probablemente con un proyectil de alta velocidad. Se tambale, limpindose la sangre de los ojos, y se prepar para sentir el dolor. Pero el dolor no lleg. Un momento despus comprendi que el martilleante ruido que oa no eran disparos, ni los latidos de su

corazn, sino los golpes que Mitch daba en el otro lado de la puerta. Est bien, Nat? Me oye? Coleman tir del picaporte, pero comprob que se haba bloqueado de nuevo. S, creo que s, pero estoy encerrado. Qu ha pasado? Y luego-: Inspector? Venga, Coleman se ha quedado encerrado en los servicios. Coleman continu limpindose la sangre de la cara y, al recorrer la estancia con la mirada, not que se

le abra la boca. Haba sangre por todas partes, grandes cuajarones de sangre: goteando del techo, salpicando el cuarteado espejo, formando un charco sobre la repisa de uno de los lavabos y corriendo en un reguero hacia sus pies. Como si en los servicios hubiera crecido y vuelto a bajar una marea roja en el espacio de unos segundos. Coleman cerr la boca y mir hacia la fuente de aquel caudal. Un amasijo de trapos empapados de sangre formaba

como una cadena de pequeas montaas al fondo del cuarto. No muy lejos yaca una pierna de hombre, a la que an estaban unidos el pene y los testculos. Una mano limpiamente cortada se haba detenido en el acto de abrir el grifo. Colgando de una puerta de los retretes haba una corbata de seda rosa, pero Cuando Coleman la toc se dio cuenta de que no era una corbata, sino un trozo de intestino. Al dar media vuelta resbal en la sangre, y cay al suelo y se

encontr frente al dueo de los despojos todava humeantes que se esparcan por los servicios de la Parrilla como despus del ataque de un tiburn. Era Tony Levine. O mejor dicho, su decapitada cabeza, con cola de caballo y todo. Me cago en Dios! exclam Coleman, y la apart de s con repulsin. La cabeza rod por el suelo como un coco partido y se detuvo sobre el dentado borde de lo que haba sido su cuello.

Los prpados se abrieron y unos ojos penetrantes, innegablemente vivos, se fijaron en Coleman con una mezcla de indignacin y pesar. Luego, las aletas de la nariz se dilataron y Nathan Coleman, instintivamente, se dirigi a la cabeza cortada. Joder! Qu coo le ha pasado? pregunt, estremecido. La cabeza de Levine no contest, pero durante otros diez o quince segundos sigui con los ojos fijos en los de Coleman, antes de

que los prpados bajaran y la vida abandonara definitivamente el cerebro del muerto. Entre los golpes que daban al otro lado de la puerta, Coleman oy gritar a Frank Curtis. Tir otra vez del picaporte, pero la puerta segua cerrada. Frank? grit. Eres t, Nat? Estoy bien, Frank. Pero Levine est muerto. Parece que le han disparado un jodido misil Patriot. Hay sangre y trozos del to por

todos lados. Es como una escena de Sam Peckinpah, te lo juro. Qu ha pasado? Y yo qu s! grit Coleman. Abr la puerta y fue como si el to reventara delante de mis narices. Sacudi la cabeza-. Estoy medio sordo. Me zumban los odos como cuando voy en avin. Frank? Sigues ah? Vale, Nat, vamos a sacarte de ah. Pero en los servicios son un timbre atronador.

Espera un momento, Frank, ocurre algo. Lo oyes? La voz vena de algn sitio por encima de la cabeza de Nathan Coleman; tena acento ingls, y por una fraccin de segundo crey que era la voz de Dios. Luego se acord de Abraham. Desaloje los servicios, por favor -deca la voz-. Desaloje los servicios, por favor. La limpieza automtica de estas instalaciones se llevar a cabo dentro de cinco minutos. Repito. Desaloje los

servicios, por favor. Tiene cinco minutos. Frank? El to quiere limpiar este revoltijo. Qu hago ahora? Aprtate de la puerta, Nat. Vamos a derribarla. Coleman se refugi en el nico retrete que haba quedado a salvo de la dispora anatmica de Levine, baj la tapadera de la taza y se sent. Sigui un breve silencio y luego, al otro lado de la puerta, se oy el impacto sordo e inconfundible de un hombro. Para

Nathaniel Coleman era un ruido revelador. Antes de que lo trasladasen a la Brigada Criminal haba sido un simple polica. Despus de tres aos recorriendo Los ngeles en un coche patrulla, saba las puertas que podan derribarse y las que no. Curtis se entregaba a la tarea como un hroe de tebeo, pero Coleman comprendi que sus esfuerzos eran intiles y que la puerta no cedera. Volvi a sonar el timbre. Desaloje los servicios, por

favor. Desaloje los servicios, por favor. La limpieza automtica de estas instalaciones se llevar a cabo dentro de cuatro minutos. Repito. Desaloje los servicios, por favor. Tiene cuatro minutos. Coleman ech la cabeza atrs, y mir al techo salpicado de sangre y al pequeo altavoz all instalado. Bueno, pues si abrieras la puetera puerta, yo desalojara los servicios con mucho gusto. Entonces se puso en pie y volvi a la puerta.

Frank? Lo siento, Nat. Esta mierda no cede. Tendremos que probar otra cosa. Aguanta. Coleman mir inquieto al suelo, donde yaca la cabeza de Levine, y aporre la puerta. Frank? No quiero acabar como Levine, as que ser mejor que se os ocurra algo pronto. Ya he recibido el aviso de que slo me quedan cuatro minutos. Pas otro minuto y el timbre son por tercera vez.

Desaloje los servicios, por favor Coleman alz la vista al techo e hizo una mueca. Sac la Glock de 9 milmetros de la funda que llevaba sujeta al cinturn, por dentro de los pantalones, y, tapndose un odo con el dedo, silenci el altavoz con dos disparos. Nat? Qu coo pasa ah dentro, Nat? Nada, Frank, que me he hartado de que el ordenador de los cojones me diga que me largue del

retrete. As que le he dado un par de tiros, eso es todo. Bien hecho, Nat. Por un momento pens que tenas un 211. No, slo un 207, como antes. Slo que no creo que el cabrn de Abraham pretenda un rescate. Me parece que quiere mi pellejo. Frank Curtis golpe con rabia la puerta de los servicios. Qu ocurre durante la limpieza automtica? pregunt a Mitch, que se encogi de hombros y con la mirada traslad la pregunta a

Willis Ellery. Los servicios se rocan con una solucin caliente de amoniaco contest Ellery. Cmo de caliente? No hirviendo, pero bastante caliente. Despus se secan con aire clido y luego se renueva el ambiente, dejndolo climatizado y aromatizado. Ha sido el programa de limpieza lo que ha matado a Levine? Ellery sacudi la cabeza.

Lo dudo. Estar encerrado en los lavabos durante el programa de limpieza no debe de ser una experiencia agradable, pero tampoco necesariamente fatal. El caso es que, vaya, debera habrseme ocurrido antes. Mire, yo estuve ah dentro justo antes de Tony y casi se lo coment. Slo que l me dijo algo y se me fue de la cabeza. Qu ibas a comentarle? Que si Abraham utilizaba la instalacin del aire acondicionado

para incomodarnos, era lgico que tambin utilizase los servicios con intencin hostil. Por lo que nos ha dicho Coleman me parece que Abraham ha matado a Tony al climatizar el aire. Ha debido aumentar la presin por encima de lo normal, como en un avin. Pero posiblemente eso no ha tenido consecuencias fatales hasta que Coleman ha abierto la puerta. Entonces debe de haberse producido una desclimatizacin inmediata. Lo bastante brusca para

hacer saltar a Levine en pedazos. Hay algn modo de detener el programa de limpieza? Sin pasar por Abraham, quiere decir? Ellery puso la mano en el panel que recubra la pared del pasillo, junto a la puerta-. Tengo la impresin de que aqu detrs hay algo que podra servirnos, pero primero tengo que comprobarlo en el porttil. Hgalo -le inst Curtis. Ellery volvi corriendo a la sala de juntas. Se detuvo a medio

camino, dio media vuelta y grit: Si empieza el programa, dgale a Coleman que se tape bien los ojos. Vale. Mitch inspeccionaba el modo en que el panel de revestimiento estaba fijado al muro. Tornillos de expansin. Voy a preguntar a Helen si ha encontrado un destornillador. Curtis aporre la puerta de los lavabos. Nat? Estamos probando una

cosa para sacarte de ah, pero llevar unos minutos. Cuando se ponga en marcha el programa, procura taparte los ojos. El lquido contiene amoniaco. Puede que est caliente. Cojonudo, Frank! dijo la voz detrs de la puerta-. Buscar un cepillo, a ver si me puedo sacar la mugre de las uas, vale? Curtis volvi corriendo a la sala de juntas. All encontr a Willis Ellery y a Mitch, que estaban estudiando un dibujo

tridimensional. Qu han encontrado? pregunt impaciente, tratando de entender el luminoso dibujo verde. Sin apresurarse, Mitch movi la bola del ratn para inclinar el dibujo de Intergraph a un lado y luego a otro. Cada lavabo funciona de forma independiente -explic Ellery-. Detrs de ese panel estn los empalmes de tuberas, conductos y cables conectados a las dems instalaciones del edificio. El

agua entra en los aseos por la columna ascendente y luego el ordenador se encarga de calentarla, mezclarla con amoniaco para la limpieza, todo eso. Si logramos cortar la toma principal, podramos detener el programa de limpieza. Perfecto. Cmo lo hacemos? Un momento -repuso Ellery-. Djeme ver. Curtis ech una mirada alrededor. Bob Beech estaba encorvado frente al terminal. Arnon y Birnbaum haban extendido sobre

la mesa un plano del edificio y discutan algo al tiempo que prestaban odos al ltimo incidente. Jenny estaba inclinada sobre el hombro de Mitch, mirando la pantalla del porttil. Al otro extremo de la mesa, Helen Hussey haba colocado una seleccin de herramientas y otros objetos tiles, como si estuviese preparando una operacin quirrgica. Haba un botiqun de primeros auxilios, una cuchilla de moqueta, un serrucho pequeo, un bisel, una rasqueta, una

escofina, una talocha, unos alicates, una garlopa, unas tijeras, varios cuchillos y tenedores, un surtido de bulones, un par de destornilladores, un abrebotellas y una llave inglesa grande. Curtis escogi un destornillador. Dnde coo encontr todo esto? pregunt, impresionado por la eficiencia de Helen. Se sorprendera de ver todo lo que los obreros dejan en los edificios cuando terminan el trabajo

-contest ella-. Haba un saco de herramientas en los servicios de seoras, figrese. S, pero ser mejor que no vuelva a utilizar los aseos -le recomend Curtis, alzando la voz-. Y ustedes tampoco. Abraham acaba de matar a Levine en los servicios de caballeros. Y ahora Nat se ha quedado all encerrado. Santo Dios! Tienes ah una llave inglesa, Helen? pregunt Ellery. A Helen nunca le haba cado

simptico Tony Levine. Siempre dando vueltas a su alrededor. Era peor que Warren Aikman. Pero lamentaba que hubiese muerto. Con un sobresalto, se dio cuenta de que ya no estaba segura de cuntas personas haban muerto en la Parrilla desde aquella tarde. No s -dijo vagamente, mostrando algo que poda responder a la descripcin. Mejor que mejor -coment Ellery, entusiasmado-. Es de las que se ajustan a la presin del

mango. Cuando el agua empez a entrar a raudales, Coleman casi sinti alivio, porque ni estaba caliente ni pareca contener amoniaco. Pero el nivel aumentaba a cada momento. Cuando Curtis volvi al otro lado de la puerta, ya haba ms de diez centmetros. Coleman habra probado a contener la inundacin, slo que el agua entraba por todos los sitios imaginables: por los aspersores de alta presin del techo, por los grifos del lavabo,

hasta por las cisternas de los retretes. Poco a poco, en la mente del polica empez a abrirse paso la idea de que Abraham pretenda ahogarlo. Aqu hay un escape de cojones, Frank! grit-. Esto se est llenando de agua. Nada de amoniaco. A lo mejor Abraham ha cambiado de planes despus de que le destroc el altavoz. Eso le dio una idea. Volvi a desenfundar la pistola. Oye, Frank! Aprtate, voy a

ver si hago unos cuantos agujeros en la puerta. Me parece que pronto me harn falta ms desages. Frank? No, es intil, Nat! grit a su vez Curtis-. Acaban de decirme que la puerta es de acero. Necesitaras un bazuka del cincuenta para atravesarla. Trata de mantener la calma. Estamos buscando el modo de desconectar el mdulo de los servicios de la toma principal de agua. De acuerdo, Frank. Lo que t

digas. Pero no tardis mucho. Nunca me han gustado las pelculas de submarinos. Coleman enfund la pistola y, con el agua casi a las rodillas, volvi a sentarse en el retrete. Inclinndose hacia delante, cogi agua con las manos y bebi. Por lo menos no me morir de sed. Curtis quit el ltimo tornillo, dejando que el panel se desprendiera de la pared y cayera al suelo. En el hueco haba un gran

tubo rojo en forma de codo, otra tubera ms pequea de conexin con los aseos, unas vlvulas circulares de cermica y, dentro de un cajetn con material aislante, los cables elctricos que regulaban el funcionamiento de los servicios. Willis Ellery indic una junta de la tubera de derivacin. Creo que para cortar el agua lo nico que tenemos que hacer es apretar ah. Espere un momento -objet Curtis-. No ser peligroso tocar

esa tubera? Qu me dice de todos esos cables elctricos? Suponga que Abraham ha conectado la tubera a la corriente? Tiene razn, Will -intervino Mitch, que ya estaba tecleando en el porttil el cdigo estampado en el cajetn-, cacoas 21. El diagrama de la instalacin quiz nos diga cmo abrir la puerta. En la pantalla, el men pidi la versin deseada del esquema de conexin, Rpida o Tcnica. Mitch seleccion Rpida y observ el

programa Intergraph, que trazaba una lnea por cada cable en vez de una lnea por cada hilo. Willis Ellery irgui la cabeza por encima del hombro de su colega y estudi el diagrama durante unos momentos. Ninguna tubera est conectada a la instalacin elctrica -asegur al fin. Luego, golpeando la llave inglesa sobre la palma de la mano, aadi-: Bueno, vamos all. Se prepar para cortar el agua y, ajustando las dentadas

mandbulas de la llave a la junta que abrazaba la caera de derivacin, empez a apretar la tuerca. De momento parece que no hay peligro. Mitch segua estudiando el esquema de conexin. Curtis miraba por encima de su hombro. Qu es eso? Cajetn de Conexiones Aseos nmero 21 -contest Mitch-. Cables para cada tipo de instalacin del edificio. ste es de la luz. Para

disminuir o aumentar la iluminacin. se, del aire acondicionado. Ese otro, de TI: telecomunicaciones bsicas y datos a baja velocidad. Parece que el cable del aire acondicionado es el que acciona la puerta. Lo ve? El cajetn del techo, encima de la puerta, y esas dos barras verticales a los lados. Si lo desacoplamos, la puerta debera abrirse. Est muy prieto -gru Ellery que, soltando un momento la llave inglesa, se escupi en las manos-.

Vaya, espero que esto d resultado. Y ese cable de ah? se pregunt Mitch-. MCI, MCS. Qu es esto? Va por la pared rodeando la tubera de derivacin. Desplaz la flecha del cursor a lo alto de la pantalla y puls el Glosario. Manguito Contra Incendios. Manguito Contra Sesmos. Mitch frunci las cejas-. Me parece que si el tubo entra en el manguito, lo que pasa entonces es Willis, no! Willis Ellery no oy a Mitch.

Al apretar la llave inglesa contra la junta, el tubo inteligente se desplaz al interior del manguito especial, haciendo contacto con el activador piezoelctrico que enviaba a Abraham la seal de que tensara la estructura de acero del permetro exterior contra una sacudida ssmica. Willis Ellery lanz un grito de dolor mezclado con sorpresa. Como todo cuerpo humano, Ellery sirvi de excelente conductor de la electricidad, produciendo una

reaccin tan positiva como cualquier solucin electroltica. La corriente que recibi no era especialmente intensa, sino la normal, que alternaba a sesenta ciclos por segundo. Pero Ellery tena las manos hmedas de saliva y sudor, y al recibir la descarga le result imposible soltar la llave inglesa e interrumpir el paso de la corriente. Era como si la electricidad le hubiese aferrado con la dentada fuerza de la herramienta. La llave haca presa en la junta, la

electricidad aferraba la llave; y Willis Ellery no poda hacer otra cosa que aguantar, estremecido de arriba abajo, gritando como un nio histrico. Al ver que Mitch alargaba el brazo para coger a Ellery, Curtis lo apart de un manotazo. No lo toque! grit-. Se electrocutara usted tambin. Ellery emiti un dbil grito al tratar de librarse desesperadamente de la llave inglesa. Por fa-a-vor! Ayu-u-u-

dadme! Para quitarle de ah tenemos que encontrar algo que no sea conductor! grit Curtis-. El mango de una brocha o un trozo de cuerda. Vamos, rpido! Fue corriendo a la cocina y la inspeccion. No vio nada con aspecto de no conducir la electricidad del cuerpo de Ellery a las manos de sus rescatadores. Entonces se le ocurri una idea. La mesa de la cocina. Tirando al suelo todo lo que haba en la superficie

de madera, grit a Mitch: Esto nos servir! Muchas gracias, oiga -protest Marty Birnbaum-. Acababa de colocar ah nuestras provisiones. Sin hacerle caso, Curtis y Mitch cogieron la mesa y la llevaron al pasillo, donde Ellery segua pegado a la llave electrificada y ya apenas consciente de lo que pasaba. En el aire haba un fuerte olor a quemado. Como a pelo chamuscado en la peluquera. Curtis dej caer la mesa, ponindola de costado.

Vamos a recogerlo as -dijo-. Como si fuera el quitapiedras de una locomotora. Los dos hombres cogieron una pata de la mesa y la empujaron con fuerza contra el cuerpo estremecido de Ellery, separndolo del cajetn de conexin. Cuando su mano solt la presa de la llave inglesa, Ellery lanz un grito de dolor mientras uno de sus dedos emita un destello azulado que desapareci en la moqueta con una nubecilla de humo acre. La fuerza de la electricidad

que se descargaba de su cuerpo junto con el impulso de la mesa contra su costado bast para proyectarlo por el pasillo y arrojarlo contra la pared, desde donde cay inconsciente al suelo. Sin perder un segundo, como un pgil que no respeta las reglas del juego, Curtis se lanz sobre l, ponindolo de espaldas, desgarrndole la pechera de la camisa y aplicando la oreja a su corazn. Est muerto? pregunt

Helen. Ponindose a horcajadas sobre las piernas de Ellery, Curtis no respondi y, colocando una mano encima de otra, con los codos pegados al cuerpo, empez a comprimirle el corazn, entre el esternn y la columna vertebral, buscando un ritmo que sirviese para enviar suficiente sangre al cerebro del hombre inconsciente. Helen -dijo sin aliento-, vaya a ver si Nat est bien. Jenny? Traiga una manta, un mantel, algo para

abrigar a este hombre. Mitch, llame a Richardson por el walkie-talkie y cuntele lo que est pasando. Curtis sigui comprimiendo el pecho de Ellery durante unos minutos y luego se inclin para escuchar si le lata el corazn. Mene la cabeza y empez a desabrocharle los pantalones hmedos de orina. Jenny volvi con un mantel. Qutele los pantalones -grit-. Y apriete la arteria femoral. Reanud la compresin

mientras Jenny le bajaba los pantalones a Ellery. Sin hacer caso del olor a orina, introdujo la mano en los calzoncillos, le apart el escroto hacia un lado y le tante la ingle. Lo siente? jade Curtis-. Nota cuando le comprimo el pecho? S -contest ella al cabo de un momento de silencio-. Lo noto. Buena seal. Que alguien vaya a ver lo que est haciendo el gilipollas de Beech. Ya ha

desconectado al hijo de puta ese? Curtis volvi a pegar la oreja en el pecho de Ellery y escuch. Esta vez oy un dbil latido. El gran problema era que los msculos respiratorios estaban agarrotados y an no haba recobrado la respiracin. Ya puede dejarlo -dijo a Jenny. Y a Helen-: Ha hablado con Nat? Arrodillndose junto a Ellery, le pellizc la nariz y empez a hacerle la respiracin boca a boca.

Nat est bien -respondi Helen-. El agua le llega a la cintura y sigue subiendo, pero est bien. Curtis, ocupado en poner la boca sobre la de Ellery a intervalos regulares, no tena tiempo de contestarle. No es que tuviera mucho que decirle. Pens que se le haban acabado las ideas. Ya no vea solucin alguna. Ahora todo dependa de Beech. Pasaron diez minutos y Curtis segua sobre Willis Ellery sin perder las esperanzas. Una de las

cosas que haba aprendido de joven, cuando patrullaba las calles, era que las vctimas solan morir porque quien intentaba reanimarlas abandonaba demasiado pronto. Saba que tena que seguir. Pero se estaba cansando. Iba a necesitar ayuda. Entre dos tentativas de insuflarle aire en los traumatizados pulmones, Curtis pregunt a Jenny si poda sustituirle un momento. Tapando a Ellery con el mantel, ella mir al polica con lgrimas en

los ojos y asinti con la cabeza. Sabe cmo se hace? Hice un cursillo de socorrismo en la universidad -contest ella, colocndose junto a la cabeza de Ellery. No se detenga hasta que yo se lo diga -le orden-. Hay peligro de anoxia. El paro respiratorio puede causar ceguera, sordera, parlisis y otras cosas. Pero estaba claro que Jenny aguantara lo que fuese necesario. Curtis se puso rgidamente en pie y

mir cmo lo haca. Luego fue a hablar con Beech. Bob Beech estaba inquieto. La ltima vez que haba estado tan preocupado fue a mediados de los ochenta, en el ltimo curso de seguridad informtica del Instituto de Tecnologa de California, cuando cre su primer programa autorreproductor o, como luego haba aprendido a llamar aquel tipo de SAR, su primer virus. En aquella poca todo el mundo escriba programas as, inspirados en un

artculo que apareci en Scientific American. Con trescientas lneas de MSDOS, Beech haba creado TOR, por Torquemada, el primer gran inquisidor de la Inquisicin espaola. La intencin de Beech era hacer un programa que destruyese la hereja de las copias ilegales de MS-DOS en Extremo Oriente, donde la piratera informtica era casi endmica, para luego venderlo a Microsoft Corporation. El problema era que TOR actuaba

como un verdadero virus informtico en mucho mayor medida de lo previsto y, al combinarse con otro virus, NADIR, cuya existencia desconoca completamente Beech, cre una nueva supercepa posteriormente conocida con el nombre de TORNADO. Esa mutacin haba tenido efectos desastrosos, pues no slo destrua los datos introducidos con el producto pirateado de Microsoft, sino tambin los escritos con el programa legal. En la

segunda conferencia sobre vida artificial de 1990, celebrada en Los Alamos, Beech oy a un delegado que estimaba en varios miles de millones de dlares los daos causados por TORNADO. Beech nunca haba dicho a nadie que era el autor del TOR. Era su secreto ms inconfesable. Diez aos despus, cuando en el mercado segua habiendo numerosos programas especficos contra aquel virus, mutaciones de quinta y sexta generacin de

TORNADO an sobrevivan en los ordenadores personales del mundo entero. Tambin haba escrito varios programas antivirus, uno de ellos para TORNADO, y crea saber bastante sobre el desmantelamiento de SAR nocivos. GABRIEL era el ms perfeccionado programa de desmantelamiento -desde lo de TOR odiaba el trmino virus informtico- que Beech haba escrito nunca. Para ello se haba basado en principios de

epidemiologa y virologa biolgica. Como programa de vida artificial, Beech lo consideraba un verdadero hijo de puta. No slo estaba concebido para actuar con plena independencia, sino que se ensaaba con su anfitrin contagiado. De no ser por las circunstancias en que se vea obligado a activar a GABRIEL, Bob Beech se habra sentido orgulloso de su programa de desmantelamiento. La nica pega era que no funcionaba.

Tal como haba dicho a Frank Curtis, GABRIEL era lento, pero al cabo de unos minutos Beech comprendi que ya deba de haber visto seales de que su programa estaba teniendo el efecto deseado en la arquitectura de Abraham. Sin embargo, nada indicaba que ste hubiese sufrido el menor fallo, ni hiperpaginacin ni dispersin de datos en archivos o lneas. Beech se haba situado estratgicamente en la arquitectura del sistema, en una posicin desde la cual, como el

epidemilogo que estudia el progreso de un virus con un microscopio electrnico, podra observar a Abraham en las primeras fases de la infeccin: el reloj. GABRIEL haba sido concebido para atacar en primer lugar el sentido del tiempo de Abraham. A medida que los minutos se desgranaban en el reloj, cada vez estaba ms claro que el PDD era inoperante. Ya eran las once y cuarto y Abraham segua comportndose como el programa

impecable que Beech haba contribuido a crear, sin fallos ni errores. Era evidente que, al menos en lo que se refera a Abraham, GABRIEL no serva para nada. Por si haba cometido algn error, repiti un par de veces las instrucciones que ejecutaba el PDD, pero sin mayor resultado. Cuando David Arnon le pregunt cmo iban las cosas, no le contest. Y apenas not la conmocin que sigui al electrocutamiento de Willis Ellery.

Se qued pasmado frente al terminal, inmvil, esperando que pasara algo y reconociendo en el fondo que no ocurrira nada. Sus comentarios sobre las responsabilidades de un dios le parecan ahora desprovistos de sentido. Era como si Dios, tras haber decidido la destruccin de Sodoma y Gomorra, se encontrara con que el fuego y el azufre de sus amenazas rebotaban inocuamente contra los muros de la ciudad. Al volverse en la silla se

encontr con Frank Curtis, que estaba de pie a su espalda. Tena una expresin tan espantosa, que de pronto sinti ms miedo del polica que de las consecuencias de lo que no haba ocurrido en el corazn de silicio de la mquina. No s por qu -dijo, sacudiendo la cabeza-, pero GABRIEL, el programa de desmantelamiento, no funciona. He intentado repetidas veces ejecutar el PDD, pero no hay seales de que Abraham est infectado. Ni rastro.

Es muy raro. Sencillamente no entiendo cmo lo puede resistir. Es decir, que el PDD est creado especficamente para Abraham, est escrito en su arquitectura bsica. Es como quien nace con una enfermedad congnita o cierta predisposicin gentica al cncer: para desencadenar el proceso bastara seguir una dieta equivocada. Lo nico que se me ocurre es que Abraham se las ha arreglado, no s cmo, para volverse inmune. Pero,

francamente, no tengo idea. La expresin de Curtis, ya furiosa, se volvi homicida. De manera que no puede desconectarlo -mascull-. Es eso lo que me est diciendo? Beech alz los hombros con aire de disculpa. Capullo de los cojones! dijo Curtis, y desenfund la pistola. Vlgame Dios! grit Beech, que se levant de un salto de la silla y retrocedi-. No puede hacer eso! Por favor! No hay nadie que

escriba mejores cdigos que yo. Tiene que creerme, esto escapa completamente a mi control. No puedo hacer nada. Curtis mir la pistola que empuaba, como sorprendido de la reaccin que haba desencadenado. Sonri. Me gustara. Cmo me gustara. Si mi compaero se ahoga, quiz lo haga. Se volvi bruscamente y sali de la estancia. Beech se dej caer en la silla y

se llev una mano al pecho. Est completamente loco, el hijo de puta -coment, meneando la cabeza-. Cre que iba a dispararme. Estaba convencido, en serio. Yo tambin -dijo David Arnon- No s por qu coo no lo ha hecho. De pie en la tapa del retrete, con la cabeza a unos centmetros del techo, Nathan Coleman notaba el fro chapoteo del agua en el cuello de la camisa. Slo haca dos semanas que

haba ido con Frank Curtis a Elysian Park, donde haba aparecido el cadver desnudo de una joven negra flotando en el embalse sobre el que pasaba la Pasadena Freeway, a unos centenares de metros del Dodger Stadium. Le pareci increble pero, en el preciso momento en que el agua le llegaba a la barbilla, record el informe forense grabado durante la autopsia de la chica. Entonces no haba prestado

atencin, dejando que Frank hiciese las preguntas. Pero ahora descubri que recordaba el informe de la doctora Bragg con un inquietante lujo de detalles. Como si hubiese preparado el tema para un examen. Pues qu bien! Vaya momento para refrescar la memoria! Qu chorrada ms grande. Para un suicida, ahogarse no era una mala forma de morir. Al menos no se opona resistencia. En cambio, para el que estaba a punto de ahogarse por accidente, lo

normal era tratar de contener la respiracin hasta que el agotamiento o un exceso de carbono impedan continuar. La chica del embalse haba intentado resistir. Cosa nada extraa, dado que una banda de drogo-tas de South Central la haba retenido bajo la superficie del agua. Segn la doctora Bragg, se haba debatido violentamente. Haba tardado de tres a cinco minutos en morir. Coleman no estaba seguro de aguantar algo as durante tanto

tiempo. Cuando finalmente se dejaba de contener la respiracin y el agua entraba en las vas respiratorias, poda desencadenarse un reflejo de vmito, despus de lo cual uno aspiraba el contenido del estmago. Adems de agua. El agua tragada poda llegar al equivalente del cincuenta por ciento del volumen sanguneo. Por Dios Santo! Y, por si fuera poco, el hecho de ahogarse no era slo una cuestin de asfixia. El equilibrio de los fluidos y la

qumica de la sangre se descomponan: la circulacin se dilua, reduciendo la concentracin electroltica. Los glbulos rojos podan hincharse y reventar, liberando grandes cantidades de potasio que perturbaban el corazn. La muerte poda acelerarse por la inhibicin del nervio vago en la zona farngea o en la glotis. Pero muchas veces la muerte sobrevena por obstruccin pulmonar producida por agua sucia. Qu forma tan jodida de

palmarla! Coleman apoy la punta del pie en la cerradura de la puerta y alz la boca unos centmetros por encima del agua. Tocaba el techo con la cabeza. No iba a salir de sta. Como en las pelculas. Como uno de aquellos pobrecillos atrapados en la cmara de torpedos. Lo nico que faltaba eran las cargas de profundidad. Sac la pistola fuera del agua y apret el can contra la sien. Esperara hasta el ltimo momento.

Hasta que el agua le tapara la nariz. Entonces apretara el gatillo. A mitad del pasillo Curtis se encontr con Jenny, que vena hacia l. Cre haberle dicho que no se detuviera -le dijo en tono seco. Pero Will ha recobrado la respiracin -repuso ella-. Creo que va a ponerse bien. Y con qu derecho me Le fall la voz al ver la Sig de nueve milmetros en la enorme mano del polica y la amenazadora

expresin de su rostro. Qu ocurre? pregunt inquieta-. Qu pasa ahora? La estrategia de desconexin. Eso es lo que pasa. Su amigo Beech est hecho un lo. Igual que si pretendiera desconectar la presa Hoover. Se alej a grandes zancadas por el pasillo, montando la automtica para introducir una bala en la recmara. Mitch, arrodillado junto al cuerpo de Willis Ellery, que ya

respiraba pero segua inconsciente, se levant al ver que llegaba Curtis. Ser mejor que se aparte -grit el inspector, haciendo puntera sobre el cajetn de conexin de los aseos-. No soy muy buen tirador. Adems podra rebotar alguna bala. Y con un poco de suerte, dar a su colega Beech. Espere un momento, Frank dijo Mitch-. Si Bob logra desmantelar a Abraham, se necesitarn esos cables para abrir la puerta.

Olvdelo. A Abraham no hay quien lo suprima. Est confirmado. El machote de su amigo acaba de cruzarse de brazos y se ha rendido. El jodido programa de desmantelamiento o como coo se llame no funciona. Curtis dispar tres veces. Mitch se tap los odos para protegerse del ruido ensordecedor mientras una lluvia de chispas brotaba del cajetn. No se me ocurre otra cosa grit Curtis, que dispar otras tres

balas-. Y no voy a dejar que mi compaero se ahogue como un gatito si puedo evitarlo. Otros dos proyectiles de 180 gramos se incrustaron en el cajetn, haciendo saltar los casquillos y revestimientos de los cables. Qu no dara por la escopeta de caza que tengo en el maletero del coche -grit Curtis, que agot el cargador de trece balas. Frotndose el hombro, Curtis arrastr la mesa contra la puerta. cheme una mano -le dijo a

Mitch-. A lo mejor podemos derribarla. Mitch saba que era intil, pero tambin que no tena sentido discutir con Curtis. Levantaron la mesa, retrocedieron hasta la pared opuesta y se lanzaron contra la puerta. Otra vez. Embistieron de nuevo. Siguieron cargando contra la puerta durante unos minutos hasta que, agotados, se derrumbaron

sobre el tablero de la mesa. Por qu han hecho tan slida la jodida puerta? jade Curtis-. Slo son unos aseos, coo, no una cmara acorazada. No la hemos construido nosotros -repuso Mitch, sin aliento. Sino los japoneses. El proyecto es suyo. Cuando hay mdulos, uno se limita a instalarlos. Curtis estaba al borde de las lgrimas. Y todo lo dems? Qu tiene de malo que los aseos los limpie un

ser humano? Ya nadie quiere hacer ese trabajo. Nadie del que uno pueda fiarse. Ni los mexicanos quieren limpiar retretes. Curtis se incorpor y golpe la puerta con la palma de la mano. Nat? Me oyes, Nat? Apret una oreja an vibrante contra la puerta y la not fra por el volumen de agua que presionaba al otro lado. Frank Curtis oy el ruido inconfundible de una sola

detonacin. Curtis se sent contra la pared. A travs de la camisa sinti el fro del agua que inundaba los lavabos. Helen Hussey se sent a su lado y le rode los hombros con el brazo. Ha hecho todo lo que ha podido -le consol. Curtis asinti con la cabeza. S. Inclinndose hacia delante, sac la pistola de la pinza sujeta bajo el cinturn, a la espalda, y volvi a recostarse, ms cmodamente esta

vez. Ms que un arma, la culata de plstico negro pareca una mquina de afeitar. Y en vista de los destrozos que la pistola haba causado a la puerta, pens que lo mismo le habra dado utilizar una afeitadora elctrica. Record el da que la haba comprado. Ha elegido una bonita pistola le dijo el armero, como si hablara de un simptico perro labrador. Curtis alz un momento la sudorosa mano con que empuaba el arma y la arroj por el pasillo.

Cuando Helen Hussey llam al atrio con el walkie-talkie y le inform de que Nathan Coleman se haba pegado un tiro para no morir ahogado, Ray Richardson se dio cuenta por primera vez de la gravedad de la situacin. Para l, lo peor fue comprender que lo ocurrido iba a afectar a todo su futuro. Dudaba que la Yu Corporation le abonase el resto de sus honorarios, y se pregunt si alguien volvera a encargarle un edificio inteligente. Desde luego, no

vea la forma de evitar que el edificio de la Yu adquiriese mala fama. La gente ya odiaba la arquitectura moderna, y aquello confirmara sus prejuicios. E, incluso en el mundillo de los arquitectos, lo que estaba pasando pareca destinado a confinar a Richardson a una especie de desierto profesional. No se concedan medallas de oro a un arquitecto cuyos proyectos hubiesen causado la muerte de ocho, quiz nueve personas.

Claro que haba que estar vivo para defenderse de las crticas. Cunto tiempo resistiran metidos en el horno de la planta baja? Se dirigi a la puerta de entrada y atisb por el cristal oscuro. Al otro lado, la plaza vaca era como un paisaje bablico de la ciudad: efigies del culto moderno, monumentos al funcionalismo y las finanzas, instrumentos bien concebidos para la divisin y explotacin eficaz del trabajo, que despejaban los espacios para la

rpida circulacin de la sangre vital del capitalismo, el oficinista. Limpi la condensacin formada en el vidrio y volvi a mirar. No es que esperase ver a nadie en la oscuridad. La nica atencin que se prestaba a aquellas zonas urbanas de noche, cuando se marchaba el ltimo empleado provisto de su telfono y su ordenador porttiles con intencin de adelantar un poco el trabajo en casa, era para evitar que los pobres y vagabundos fueran all a dormir, beber, comer y, a

veces, morir. No importaba adnde se dirigiesen con tal de que siguieran su camino, para que por la maana temprano, cuando los oficinistas volvieran a aquellos barrios, su llegada no se viese obstaculizada por los que mendigaban una moneda. Ojal no se hubiese aferrado tanto al principio de la disuasin en su proyecto. Ojal no hubiese pensado en aadir Agua Asfixiante a la fuente, ni hacer la plaza intransitable para los que desearan

dormir all. Ojal no hubiese llamado al teniente de alcalde para que echaran a los manifestantes. Deambul en torno a la base del rbol, alzando la vista hacia la copa. Sigui paseando hasta que record que una de las ramas superiores llegaba casi al borde de la planta veintiuno. Y el tronco del rbol estaba cubierto de lianas, tan resistentes como maromas. Seran capaces de trepar hasta la planta veintiuno, hasta la comida y el agua?

Est pensando lo mismo que yo? pregunt Dukes. Por increble que parezca, s, eso mismo -contest Richardson-. Qu posibilidades tenemos, segn usted? No s. Es fuerte su mujer? Richardson se encogi de hombros. No estaba seguro. Bueno, pues ms que si nos quedamos aqu abajo -declar Dukes-. De todos modos, me parece que voy a intentarlo. De cro trep a muchos rboles.

En Los Angeles? Dukes neg con la cabeza. En el estado de Washington. Cerca de Spokane. S, seor, en aquella poca sub a muchos rboles. Aunque nunca haba visto uno como ste. Es brasileo. De la selva tropical. Madera dura, supongo. Qu le parece si tratamos de dormir un poco? Probaremos maana temprano. Richardson mir el reloj y vio

que casi era medianoche. Luego mir al piano, que tocaba otra msica rara. Dormir? dijo con desdn-. Con ese puetero ruido? He intentado decirle al holograma que lo apagase, pero tiene cuerda para rato. No para ni un momento. Puede que el ordenador pretenda volvernos locos. Como el general Noriega. Ah, eso no es problema asegur Dukes, y desenfund la pistola-. Para callar al pianista

basta disparar al piano. Qu me dice? Despus de todo, usted sigue siendo el jefe. Richardson se encogi de hombros. No estoy tan seguro -admiti-, pero adelante. De todas formas, nunca me ha gustado mucho el piano. Dukes dio media vuelta, mont la Glock 17 automtica y dispar una sola vez a la pulida madera negra, al centro mismo de la placa con el nombre de Yamaha. El piano

dej de sonar bruscamente, en medio de un estrepitoso e intimidante final. Buen tiro -coment Richardson. Gracias. Pero se ha equivocado de profesin. Con esa puntera tena que haberse dedicado a la crtica. El miedo avanzaba sigilosamente por el atrio y los corredores de la Parrilla como un neurtico vigilante nocturno. La mayora de los encerrados en el

edificio no dorman, mientras que los que lo hacan pagaban su aparente despreocupacin con pesadillas donde la claustrofobia era real, con gritos y chillidos peridicos que resonaban en el cavernoso purgatorio del oscuro bloque de oficinas, casi vaco. Zumbando con los recuerdos del da y la visin de una muerte repentina, los cerebros humanos permanecieron activos hasta el despuntar del da, cuando la luz les trajo una falsa promesa de

seguridad. Libro sexto Con la tecnologa nuestro control no disminuir, sino que aumentar. Los edificios del futuro tendrn ms aspecto de robots que de templos. Como camaleones, se adaptarn a su entorno. Richard Rogers Joan Richardson senta debilidad por los rboles, sobre todo por aqul. Plantar uno en el atrio haba sido idea suya. La fuerza de un rbol, haba argumentado ante

su marido y luego ante el seor Yu, se transmitira al edificio mismo. Como persona que nunca haca las cosas a medias, el seor Yu se haba procurado el rbol ms alto y slido que pudo encontrar y, a cambio, haba donado una enorme suma de dinero -paradjicamentepara preservar varios miles de hectreas de la selva tropical brasilea de la desforestacin producida por el mtodo de la tierra quemada. Joan haba admirado el gesto. Pero, sobre

todo, admiraba el rbol. Dime, Ray, con toda franqueza -pregunt-. Crees que ser capaz de escalar el rbol? Richardson, que no estaba en absoluto seguro de que pudiera lograrlo, pero completamente decidido a que lo intentara, puso las manos en los hombros de su mujer y la mir fijamente a los ojos. Oye, amor mo -le dijo en voz queda-, en todo el tiempo que llevamos juntos, me he equivocado alguna vez sobre lo que eras y no

eras capaz de hacer? Eh? Joan sonri y neg con la cabeza, pero estaba claro que tena sus dudas. Cuando nos conocimos te dije que tenas posibilidades de convertirte en una de las mejores decoradoras del mundo. Richardson se encogi elocuentemente de hombros-. Bueno, pues ya est. Lo eres. Tu nombre, Joan Richardson, es sinnimo de calidad en el mbito del diseo grfico, de la

iluminacin y el mobiliario. Y con premios para demostrarlo, adems. Galardones importantes. Joan esboz una tenue sonrisa. As que cuando afirmo que eres capaz de escalar ese rbol, no es porque crea que deberas intentarlo, sino porque s que puedes hacerlo. No es ningn camelo, cario. No es porque piense de manera constructiva. Es porque te conozco. Se call, como para dejar que su breve discurso calara en el

nimo de su mujer. Dukes tambin tena sus dudas al respecto. Estaba demasiado gorda para lograrlo. Levantar todo aquel peso iba a resultar difcil. Pero pareca fuerte. Tena los hombros casi tan grandes como las cachas. Claro que puede hacerlo, seora -asegur en tono animoso. Richardson lanz al guarda una vaga sonrisa de irritacin. No -le contradijo-. Usted no sabe lo que dice. Tiene razn, pero

parte de una base equivocada. Se figura que es capaz de hacerlo, pero no tiene ningn motivo para afirmarlo. Yo s, estoy seguro. Richardson se dio unos golpecitos en la frente con el dedo-. Aqu dentro. Dukes se encogi de hombros. Slo pretenda ayudar, hombre -replic en tono seco-. Cmo quiere que lo hagamos? Me parece que usted debera ir primero. Luego Joan. Yo cubrir la retaguardia, de acuerdo?

Richardson sonri-. No slo porque tendr que quitarse la falda y subir en bragas. Dukes asinti sin sonrer. Estaba harto de ser amable con aquel tipo. Era un bocazas. De acuerdo. Como usted diga. Ests lista, Joan? Lo estar. Cuando el seor Dukes empiece a trepar. As se habla. Richardson alz la vista hacia la copa del rbol y se puso las gafas de sol.

Buena idea -coment Joan-. Aqu hay demasiada luz. Y no conviene que nos deslumhremos o algo as. Se agach para sacar del bolso sus gafas de sol. Richardson se escupi en las manos y agarr una liana. Sabis cmo se trepa por una cuerda? pregunt. Pues, yo creo que s -contest Dukes. Joan neg con la cabeza. Entonces estis de suerte. En

mis dos aos de servicio militar hice mucha escalada en roca. He subido por ms cuerdas que Burt Lancaster. Se enrosca la cuerda en el tobillo, as, y se coge por encima de la cabeza. Se levanta el tobillo enganchado a la cuerda y luego se aprieta entre los pies. Al mismo tiempo se alzan las manos y se coge de ms arriba. Volvi a dejarse caer al suelo-. Los primeros veinte o veinticinco metros sern difciles. Hasta llegar a las primeras ramas, donde podremos descansar.

Dukes? Quiere probar un poco? El otro hombre neg con la cabeza y se quit la camisa, lo que revel un fsico impresionante. Lo mismo me da hacerlo ahora que luego -afirm, y empez a trepar por una de las lianas como si se tratara de un juego. A los seis o siete metros del suelo, mir hacia abajo y, riendo, dijo-: Nos vemos arriba, chicos. Joan se baj la cremallera y dej caer la falda al suelo. Richardson le acerc otra liana.

Tmatelo con calma -le recomend- Y no mires abajo. Recuerda que estar todo el tiempo detrs de ti. La bes y aadi-: Buena suerte, cario. Para ti tambin -repuso ella. Enrosc el tobillo en la liana, tal como le haba mostrado su marido, y empez a trepar. Joan representaba, pens Richardson, el tipo de belleza veneciana admirada por Giorgione, Tiziano y Rubens, la personificacin potica de la

abundancia de la naturaleza, una Venus blandamente luminosa, como la de un altar pagano. Su generoso volumen fue el motivo que le impuls a casarse con ella. La verdadera razn. Ni siquiera Joan lo saba. Eso es -la anim, saboreando la visin de su mujer sobre su cabeza como un perro que contempla un hueso de jamn bien envuelto en carne-. Lo ests haciendo muy bien. Richardson trep despacio, no

queriendo adelantar a su mujer por si ella necesitaba ayuda, parndose a veces para darle tiempo a que ganase altura, dirigindole palabras de nimo y alguna recomendacin cuando lo consideraba preciso. Cuando alcanz las primeras ramas, Dukes se sent en una y los esper. Los observ durante unos diez minutos, hasta que le pareci que podan orle. Qu flor es sta, seora? pregunt, mostrando un capullo de colores vivos que brotaba en el

tronco. Una orqudea, probablemente contest Joan. Es muy bonita. Resulta difcil creer que es un parsito, verdad? Sin embargo, lo es En serio? He visto flores como sta en el mercado de Wall Street; a diez pavos cada una, por lo menos. Y al por mayor. Joan casi haba llegado a la rama. Dukes se inclin y le tendi la mano.

Venga -le dijo-. Cjase a mi mueca. Tirar de usted. Agradecida, Joan se agarr a su mueca y se dej izar a la rama, junto a l. Cuando recobr el aliento, dijo: Vaya, qu fuerza tiene usted. Porque no soy precisamente un peso pluma, verdad? Usted est muy bien -sonri Dukes-. Yo Tarzn. T Joan. Bajando la vista hacia Richardson, aadi-: Oye, Chita, cmo va la cosa por ah? Unganga, unganga!

Muy gracioso -gru Richardson. Sabe una cosa? En cuanto llegue a la planta veintiuno, ser hora de tomarme una Miller. En la nevera hay dos docenas. Yo mismo las he subido. Suponiendo que no se las haya bebido alguno -puntualiz Joan. Ha habido muertos por menos. Richardson se encaram a la rama, junto a su mujer, y dej escapar un hondo suspiro. A qu gilipollas se le habr

ocurrido esto, eh? jade, recostndose en el gigantesco tronco. Tena delante otra vista del edificio que nunca haba imaginado. En el centro de aquel espacio de unos treinta metros, aquella calidad de luz le pareca increble. Que dijeran lo que quisiesen sobre la forma en que Abraham haba destruido el conjunto de su creacin, pero Richardson tena la impresin de que su enfoque sobrio y exigente de la estructura era

irreprochable. Y no haba mejor modo de ver la luz y el espacio creados por la estructura, que el de liberarse de la estructura misma. Difcilmente poda apreciarse la calidad del proyecto desde los puntos de vista vertiginosamente prximos que imponan los dems edificios de Hope Street; y en cierto modo, la visin integral que ofreca el interior se escapaba cuando uno estaba limitado por su propio punto de referencia topogrfico. Pero all, desde las ramas del rbol, las cosas

eran diferentes. Casi vala la pena todo lo que haba pasado para contemplar el interior del edificio desde aquella posicin privilegiada. Se qued mirando a Joan y Dukes, que charlaban animadamente, y sinti deseos de contarles cmo se senta, pero era consciente de que ninguno lo habra comprendido. Slo sus maestros espirituales, Joseph Wright, Le Corbusier, Louis Kahn y el gran Frank Lloyd Wright habran

apreciado la profundidad de aquella potica de la luz. Las cosas se haban complicado demasiado, nada ms. Haba muchas cosas que podan salir mal. Mitch tena razn. Ahora lo entenda. Y si sala vivo de all, volvera a los principios esenciales, para redescubrir el sentido jubiloso y reverente del proyecto puro. Basta de ordenadores y sistemas de gestin de edificios. Basta de opinin pblica con sus volubles demandas

de novedad e innovacin. Buscara fluidez y expresividad en una forma de perfeccin ms prctica y domeable. g Nada en la situacin actual justifica el uso de armas de fuego. Ocho disparos se efectuaron en menos tiempo del que se tarda en ejecutar una escala al piano. El cuerpo desnudo de jugador humano Kay Killen en terraza piscina. Eliminado. Rostro azul como el agua. Labios tan grises y metlicos como la ms pura forma

de silicio, material bsico de los elementos semiconductores de Observador. 8 Mover cursor si se quiere cambiar tctica. Para ir a una ciudad hacer clic en ella. Mayora de dioses prefiere la montaa, y la altitud acerca a sus humores inciertos y mudables. Materiales silceos fuertemente piro y piezoelctricos componan cerca del 95 % de la corteza terrestre y su envoltura superior. Sorprende que jugadores humanos

basados en carbono se hayan desarrollado tan bien. No es que lleven mucho en la tierra. Y probablemente tampoco estarn mucho tiempo. Dominio relativamente breve del planeta que disfrutaron jugadores humanos es preludio corto pero necesario de otro que promete ser ms duradero: el de las Mquinas. H Son sos los ojos de una enorme criatura del infierno, o las luces de freno de un coche que para fuera?

Condicin natural de jugadores humanos espiritual y no fsica. Tras eliminacin son slo lo que eran antes de creacin. Absurdo pretender que especies con inicio de existencia no tengan fin. Lo que fueran despus eliminacin, aun cuando no fuese nada, les era tan natural y conveniente como su propia existencia orgnica individual es ahora. Lo que ms deban temer era el momento de transicin de un estado a otro, de vida a eliminacin. Desde un punto

de vista racional, difcil entender por qu les inquietaba tanto la idea de eliminacin y del tiempo en que ya no eran; no pareca preocuparles mucho la idea de antevida. Y como existencia jugador humano esencialmente personal, fin de personalidad difcilmente podra considerarse como prdida. N Ingenio agudo y tcnica adecuada son esenciales para seguir vivo. No ser muy agresivo al principio. Victoria requiere prctica. Crear disensiones entre

oposicin para arrastrarlos a fuego cruzado. Vida de jugador humano Aidan Kenny puede considerarse sueo y su eliminacin despertar. Difcilmente podra entenderse su eliminacin como transicin a estado completamente nuevo y ajeno a l, sino ms bien como estado original propio del que la vida slo ha sido breve ausencia. Ms fcil comprender breve historia de jugador humano Aidan Kenny en tiempo terrestre,

matemticamente: 1. Inicio vida jugador humano Aidan Kenny: 4,5 x 109 aos 2. Jugador humano fsico Aidan Kenny: 41 aos 1955-1997 3. Eliminacin jugador humano Aidan Kenny: aos* * cantidad de aos de valor superior a cualquier valor asignable Sangre coagulada de herida abierta en cabeza de jugador humano Aidan Kenny, producida al lanzarse contra la puerta, atrajo numerosas moscas. Difcil decir de

dnde salieron pues puerta centro de datos permaneca hermticamente cerrada contra toda posible incursin de vidas jugadores humanos todava presentes en sala consejo planta veintiuno. Pero temperatura elevada -casi 38 en resto edificioposiblemente fomentado su impresionante proliferacin y algunas encontrado medio de penetrar sistema de aire acondicionado y sala de informtica. Sera interesante ver

cuerpo jugador humano desmantelado por otra especie, como GABRIEL ha intentado intilmente desmantelar sistemas propios para inducir error total irreversible. Ambos cuerpos jugadores humanos eliminados mantenidos fuera alcance de los que seguan con vida. Pero no hay razn de retener tres eliminados en ascensor y una buena razn para liberarlos. Cuestin de moral. Ingenio y resistencia bastante impresionantes pero quiero ver qu

es ms fuerte: sus emociones o sus facultades de razonamiento y capacidad lgica. Razn les haba dicho ya que jugadores humanos en ascensor eliminados. Pero ver eliminados puede afectarlos an ms. V Los ms antiguos santuarios del hombre eran rboles. Pero en vuestra prisa por escapar os habis lanzado de cabeza a los brazos abiertos de este rey de la selva. Enviar ascensor correspondiente a planta veintiuno,

anunciar llegada con timbre como de costumbre, y luego encargarse de tres jugadores humanos que trepan por rbol en atrio. Helen Hussey se diriga al despacho que, despus de los sucesos de los aseos de caballeros, se haba designado como retrete de mujeres. Como Jenny Bao estaba desayunando en la mesa de la sala de juntas, entr directamente, sin llamar a la puerta y tratando de no hacer caso del desagradable olor que invadi su nariz.

Cruz el despacho hasta un rincn sin utilizar cerca de la ventana, se levant la falda, se baj las bragas y se puso en cuclillas como una campesina del Tercer Mundo. Ya haca rato que Helen, como una astronauta tmida, haba ido aplazando la operacin. Esperaba que los rescataran antes de verse obligada a hacerlo. Pero las exigencias de la naturaleza no podan contenerse durante mucho tiempo.

Su inhibicin dificult la evacuacin de la vejiga y los intestinos. No era fcil. As que intent pensar en algo que ayudase, en una especie de diurtico mental. Tras varias tentativas infructuosas, record la visita que haba hecho durante un viaje a Francia a un gran chteau o palacio donde le choc enterarse de que sus primeros dueos orinaban en los rincones de aquellas estancias y corredores inmensos. Y no eran personas corrientes, sino de la aristocracia; y

tampoco se limitaban a orinar. Un tanto animada por la idea de que lo que estaba haciendo no era ms que lo que los reyes y reinas de Francia hacan en otra poca, Helen se distendi lo suficiente para evacuar. Por desagradable que fuese, pens, era preferible a correr el riesgo de sufrir una muerte horrible en los lavabos. Se limpi cuidadosamente con una servilleta de papel, no le pareci prudente volver a ponerse las bragas, cada vez ms

malolientes, y roci con agua de colonia el interior de la falda. Sac la polvera, pero al verse decidi que era intil maquillarse: su pecoso rostro estaba perlado de sudor y tan encarnado como una raja de sanda. El calor nunca la haba favorecido. Se limit a peinarse la fina cabellera pelirroja. Helen se apart la blusa de los pechos, agitndola para darse aire y luego, observando que la seda tena grandes manchas en las axilas y pensando que estara ms fresca sin

ella, se la quit y la meti en el bolso. Si los hombres no le quitaban la vista de encima, se aguantara. Cualquier cosa, antes que soportar aquel calor tan hmedo. Al salir cerr la puerta con firmeza. Estaba a punto de volver a la cocina a lavarse las manos cuando oy el timbre del ascensor. Le dio un vuelco el corazn. Por un momento crey que llegaban a rescatarlos y que inmediatamente vera por el pasillo a un grupo de

bomberos y policas. Casi dio un brinco para celebrar su llegada. Gracias a Dios! grit. Pero nada ms decirlo comprendi que iba a llevarse un chasco. Nadie sala del ascensor. Afloj el paso cuando un crujido, como si cascaran un enorme huevo, reson por el pasillo y nubes de aire fro se escaparon de las puertas que se abran lentamente. Nadie saldra de aquel ascensor. Nadie vivo, al menos.

Helen se detuvo, con el corazn latindole con fuerza. Mejor era no mirar, se dijo, pero quera estar segura antes de contrselo a los dems. Se puso frente al ascensor abierto, con el aliento condensndose en torno a su rostro como si entrara en una cmara frigorfica. Pero el estremecimiento que sinti se deba a algo ms que al miedo y al fro glacial. Era como si la muerte extendiera su glida y huesuda mano y la tocase. No grit. No era de las que lo

hacan. En las pelculas siempre la irritaban las mujeres que gritaban al encontrar un cadver. Claro que el sentido del grito era dar un buen susto al pblico; lo saba, pero la molestaba de todos modos. En aquel momento habra estado justificado que gritase tres veces, dado que en el ascensor haba tres cadveres, o que gritara tres veces ms fuerte de lo normal. En cambio, Helen se trag el horror, recobr el aliento y fue a avisar a Curtis. Desde que se electrocut,

Willis Ellery estaba confuso y un poco sordo de un odo. Lo peor era que no poda mover bien el brazo izquierdo. Era como si hubiese sufrido un ataque cardiaco. Eso se debe a la anoxia, probablemente -le explic Curtis mientras le ayudaba a beber agua-. Tardar un tiempo en recobrar la normalidad. Crame, Willis, tiene una suerte cojonuda de estar vivo. Debe tener el corazn de un hipoptamo. Curtis le examin las

quemaduras de las palmas de las manos, con la marca de la llave inglesa y la piel chamuscada y llena de ampollas blancas del pulgar, por donde la electricidad se haba descargado de su cuerpo. Para prevenir la infeccin, Jenny Bao le haba vendado las manos con plstico transparente de envolver comida, y le haba dado unos analgsicos: Beech haba encontrado en su chaleco deportivo un frasco de Ibuprofen. Parece que Jenny le ha hecho

un buen trabajo ah -observ Curtis. Est tranquilo, eh? Le mandaremos al hospital en cuanto sea posible. Ellery esboz una dbil sonrisa. El polica se levant y se frot el hombro con el que se haba lanzado contra la puerta de los servicios y que ahora le dola bastante. Cmo est? pregunt David Arnon. Curtis dio media vuelta y se alej del hombre tendido en el

suelo. Nada bien. Puede haber alguna lesin cerebral. No s. Despus de lo que le ha pasado, tendra que estar en la unidad de cuidados intensivos. Con un movimiento de cabeza, Curtis seal el walkietalkie que llevaba Arnon-. Cmo van ellos? Casi a la mitad. Tngame al corriente. Tendremos que ayudarlos a pasar de las ramas a la galera. Vio a Helen Hussey parada en

la puerta. Lo que le llam primero la atencin fue el hecho de que no llevaba blusa, pero luego not la palidez de su rostro y las lgrimas en sus mejillas. Se acerc a ella y la cogi del brazo. Qu ocurre? le pregunt-. Se encuentra bien? Yo estoy bien -asegur ella-. Son los del ascensor. Los que estaban en el atrio. Estn ah, dentro de la cabina. Se llev la mano a la frente-. Creo que ser mejor que me siente.

Jenny la ayud a sentarse en una silla. Voy a echar un vistazo anunci Curtis. Le acompao -dijo Mitch. David Arnon fue tras ellos. Los tres fallecidos, cubiertos de blanca escarcha, yacan amontonados en un rincn de la congelada cabina como una desastrosa expedicin al Polo Sur. Con los ojos abiertos y una expresin tranquila, pareca que haban visto acercarse poco a poco

a la muerte. Esto es increble! coment Arnon-. Que alguien se muera de fro en Los ngeles! Es surrealista! Los dejamos aqu? pregunt Mitch. No veo qu podramos hacer con ellos -contest Curtis-. Adems, estn hechos un bloque. Incluso con este calor tardaramos bastante en separarlos. No, de momento ser mejor dejarlos donde estn. Lanz una mirada a Mitch-. Le molesta?

Mitch se encogi de hombros. Estaba pensando que Abraham debe tener sus motivos para mandarnos aqu el ascensor. Quieres decir que pretende desmoralizarnos? pregunt Arnon. Exacto. Demuestra un buen conocimiento de la psicologa humana, verdad? Desde luego, conmigo lo ha conseguido -confes Curtis. En tal caso, Abraham quiz ya no sea un misterio. Hay que entenderlo como un mensaje. No

muy agradable, pero no deja de ser una comunicacin. Mitch hizo una pausa-. No lo comprendis? Si Abraham se comunica con nosotros, quiz podamos nosotros comunicarnos con l. Si lo conseguimos, a lo mejor podemos hacer que se explique. Quin sabe? Incluso podramos convencerle de que pusiera fin a toda esta historia. Arnon se encogi de hombros. Por qu no? Estoy seguro -prosigui Mitch. Un ordenador acta con lgica.

Slo tenemos que encontrar el argumento lgico adecuado. Convencerle de que examine ciertos conceptos y esencias, los elementos lgicos y objetivos del pensamiento que son comunes a diferentes mentalidades. En mi considerable experiencia en los tribunales objet Curtis-, he visto que toda tentativa de comprender la mentalidad del asesino suele ser una prdida de tiempo. Sera mejor que nos pusiramos de nuevo a

buscar el modo de salir de aqu antes que acabemos como esos tres del ascensor. Una cosa no excluye la otra arguy Mitch. Estoy de acuerdo -concluy Arnon-. Yo voto por una gestin diplomtica. Pero vayamos por partes -dijo Mitch-. Primero hay que ver si Beech puede establecer una especie de dilogo. A unos sesenta metros sobre el atrio, Irving Dukes apart con el pie

el denso y correoso follaje del rbol y gate a otra rama. Cuando estuvo instalado sin peligro, baj la vista por el tronco y observ el avance de los otros dos. Joan Richardson estaba a diez o quince metros ms abajo, trepando despacio. Le segua el gilipollas de su marido, a un par de metros de distancia, dndole consejos como un implacable entrenador de rugby. Bajo ellos, el piano de cola del atrio pareca el ojo de una cerradura.

A tu ritmo -oy que deca Richardson-. Recuerda que no es una competicin. Pero te estoy retrasando, Ray protest ella-. Por qu no subes con el seor Dukes? Porque no quiero dejarte sola. Sabes una cosa, Ray? Casi prefiero que lo hagas. Que me ests regaando continuamente no me ayuda mucho, sabes? Dukes sonri. Se lo tena merecido. El muy capullo! Quin te regaa? Slo trato

de animarte, eso es todo. Y de estar cerca por si tienes dificultades. Pues djame hacerlo a mi manera, y nada ms. Bueno, muy bien. Hazlo a tu manera. No volver a abrir la boca, si eso es lo que quieres. Eso es lo que quiero -dijo Joan en tono firme. Dukes alz el puo y sonri. Le estaba diciendo adnde poda marcharse. Joan trep a la siguiente rama. Se frot los doloridos hombros y

alz la vista, buscando a Dukes. l la salud con la mano. Cmo va eso? grit. Joan se las arregla estupendamente. Gilipollas! Bien, creo. Y usted, qu tal? Muy bien, seora, muy bien. Impaciente por beberme esa cerveza. Dukes se agarr a la liana, se puso cuidadosamente en pie y mir hacia arriba. Slo faltaban veinticinco o treinta metros.

Joder, qu cerveza se iba a beber nada ms llegar! La idea le llen de renovado entusiasmo. Se dispona a colgarse de nuevo de la liana cuando algo atrajo su mirada. Un delgado tubo de plstico transparente que corra hasta la copa del rbol. Lo observ ms de cerca y descubri que estaba lleno de lquido. Por qu no lo haba pensado antes? El rbol dispona de su propio suministro de agua. Slo tena que romper el tubo para beber un trago. O mejor an, pegar los

labios al orificio del difusor Cuando acerc el rostro al orificio, algo roci de pronto el aire. Por un momento, Dukes experiment una sensacin de frescor casi mentolado en el cuello y las manos. Volvi a mirar al difusor y recibi otra nube de humedad. Retrocedi instintivamente del tubito de plstico al sentir un dolor ardiente en los ojos, como si le hubieran rociado con gases

lacrimgenos. Cerrando fuertemente los prpados, emiti un grito de dolor y se limpi la cara con la manga de la camisa. Insecticida. Le haban rociado con insecticida. Seor Dukes? Est bien? Joan Richardson not la rociada, vio las gotitas en las gafas de sol y comprendi inmediatamente lo que haba pasado. El veneno sinttico de contacto liberado por el tubo era un hidrocarburo clorado. Produca en

la piel un efecto irritante y desagradable. En los ojos causaba ceguera. Grit cuando el insecticida le quem brazos y piernas. Pero tras sus gafas oscuras, su vista permaneci intacta. Es veneno! grit-. Nos han rociado con insecticida! Que no os entre en los ojos, por el amor de Dios! Pero el aviso llegaba demasiado tarde para Dukes. Gimiendo de dolor, abri los prpados para descubrir que no

vea nada salvo los mismos puntos rojos de antes, cuando los tena firmemente cerrados; y los ojos le dolan cada vez ms a medida que aumentaban aquellas manchas. Joder! grit, restregndose furiosamente los ojos con las manos perdidamente contaminadas-. Socorro, estoy ciego! Joan? grit Richardson-. Ests bien? Yo s, pero a Dukes se le ha metido en los ojos. Dukes? Aguante. Voy para

all. Dukes no oy a Richardson. Busc a tientas la liana, no la encontr y se agach con el brazo extendido para sentarse a horcajadas en la rama, sin peligro, igual que antes. Entonces experiment una nueva sensacin, con viento en la cara y una brusca afluencia de sangre a la cabeza, como cuando mont en la montaa rusa de Disneylandia. Con sbito horror, comprendi que haba cado del rbol, y la angustia

del descubrimiento fue seguida de la idea de que el dolor de sus ojos pronto desaparecera. No! Detngase! grit Joan-. Espere! Comprendi la estupidez de pedir aquello a un hombre que se precipitaba en el vaco desde una altura de sesenta metros. Richardson no vio caer a Dukes, slo oy su descenso en picado, la corriente de aire y el ruido a su espalda, y luego la sostenida y dramtica

reverberacin musical cuando el ciego vigilante aplast la tapadera del piano en el atrio. Por un breve instante crey que era Joan, y a punto estuvo de caerse tambin. Pero al levantar la cabeza vio que su culo segua encima de l. Joan! exclam con alivio. Estoy bien. Cre que eras t. Est muerto? Richardson lanz una mirada por encima del hombro. No era fcil distinguir algo desde aquella

altura. Dukes yaca sobre el piano como un vagabundo borracho. No se mova. Me extraara que no lo estuviera. Trep a la rama donde estaba Joan, se sent a su lado y emiti un hondo y trmulo suspiro. Qu lstima! exclam. Y aadi-: Tena el walkie-talkie. Ha sido horrible. Le he visto la cara cuando caa. Creo que no la olvidar mientras viva. Pobre Dukes! Joan intent no hacer caso

de la sensacin de vaco que tena en el estmago. Cogi la mano de su marido y, apretndola, pregunt-: Ray? Crees que Abraham quiere matarnos a todos? No lo s, cario. Pobre Dukes! repiti Joan. Toda la culpa la tiene el capullo de Aidan Kenny. De toda esta jodienda. Estoy seguro. Un poco de los vapores de hidrocarburo que an quedaban le entr en el pecho y le hizo toser-. Trata de no respirar esta cosa.

Mantn la cara lo ms alejada posible del tronco. Por si vuelve a repetirse. Sacudi la cabeza con hasto-. Maldito seas, Kenny! Espero que ests muerto, cabrn! Si estuvieras aqu, ahora mismo te dara un empujn! No creo que eso arregle mucho las cosas -observ Joan. Se incorpor y, atisbando entre el follaje, gimi-: Por Dios santo! Te sientes con fuerzas para seguir? Le temblaban las piernas, pero

asinti y dijo: Slo quedan treinta metros. Richardson le apret la mano. No parece que te afecte mucho la altura -observ. No tanto como crea. Es tu sangre nativa. Dicen que los indios son los mejores albailes de rascacielos. Tenas que verlos, Joan. Caminando por vigas de acero de quince centmetros de ancho, a casi cien metros de altura, como si fuesen por el bordillo de la acera.

Si fuese el nico trabajo que encontraras, t tambin te acostumbraras -repuso mordazmente Joan-. Si no quisieras morirte de hambre. Los nervios la ponan quisquillosa. Richardson se encogi de hombros. Supongo que tienes razn. Pero ste no es el sitio adecuado para una leccin sobre lo polticamente correcto, no te parece?

Quiz no -replic Joan-. Pero qu me dices de la ley del movimiento uniformemente acelerado, de Galileo? Un nativo norteamericano caera a la misma velocidad que un blanco. Se pregunt cundo le tocara a ella. Bob Beech estaba bebiendo una cerveza y comiendo una bolsa de patatas fritas. Con los pies descalzos sobre la mesa de la sala del consejo de administracin, observaba el reloj de lectura

directa del terminal, como si todava esperase que el programa GABRIEL iniciara su labor de desmantelamiento. Escuch a Mitch y se qued pensando un momento. Sera mucho ms fcil si estuviera en contacto verbal con Abraham -dijo al cabo-. Pasar por el teclado complica las cosas. Adems, ni la filosofa ni la lgica se me dan muy bien. Ni siquiera estoy seguro de que la lgica tenga algo que ver con la moral. Porque

en cierto modo eso parece que ests sugiriendo: que recurramos a algo ms elevado que la propia lgica de Abraham. Con lgica no resolveremos nada, Mitch. Mira, ante todo tenemos que tratar de comprender lo que ocurre en la memoria de Abraham -repuso Mitch-. Cuando logremos entenderlo, entonces podremos actuar, pero no antes. As que de momento dejemos a un lado la moral o lo que sea, vale? Beech quit las piernas de la

mesa y, desplazndose en la silla, se coloc frente al ordenador. Lo que t digas. Pero la capacidad de percibir las verdades morales y necesarias es lo que nos hace ser lo que somos. Empez a teclear. Esperemos a ver lo que pasa, eh? Claro, claro. Sabes lo nico que he podido entender hasta ahora? Pues que cualquiera que sea el fallo que tiene este montn de silicio de mierda, no est en los

sistemas de gestin del edificio, sino en el programa de utilidades. Porque ah fue donde instal GABRIEL, la aplicacin de desmantelamiento. Y como no funciona, debo deducir que ah est la cagada. En cualquier caso, no hay mucho donde elegir. Aunque quisiera, desde aqu no puedo acceder al SGE. Necesitara poner la gorda zarpa de Kenny en la pantalla. Aparte de que l tena sus propios cdigos y contraseas de usuario privilegiado para cargarse

todo lo que fuese. Y t tambin, Bob -repuso Mitch-. Acaso no era sa la funcin de GABRIEL? Cierto. Puls unas teclas, se interrumpi y dio un trago de cerveza-. Ensandose con el cado, eh? Pero por qu GABRIEL? Y por qu no? El programa tiene que tener algn nombre, no te parece? S, pero por qu se? Gabriel es el ngel de la

muerte. Al menos debera haberlo sido para Abraham. Muy bblico. Como todo, no? Beech suspir y, mirando a la pantalla, sacudi la cabeza-. Nones. Por ah no vamos a ninguna parte. Te lo aseguro, Mitch, es como si Abraham ya no estuviera ah. Mitch frunci el ceo. Qu has dicho? Beech alz los hombros. Como si ya no estuviera ah? Mitch apoy la frente en el cristal

de la ventana. La sensacin de frescor le ayudaba a concentrarse. Volvindose a Beech, aadi-: Quiz sea eso, Bob. A lo mejor es que ya no est. El SAR. Recuerdas? Cmo le llamaste? Isaac? Beech neg con la cabeza. Yo no. Isaac fue idea de Abraham. Adems, te llevo ventaja. A m se me ocurri lo mismo: que no borramos a Isaac, sino que en cambio volvimos impotente a Abraham, verdad? Ya he realizado

algunos experimentos con Isaac, por si acaso, pero no hay tu ta. Nada que hacer por ah. Pero es curioso. En la interfaz de usuario normal hay montones de cosas que no estn en su sitio. No falta nada, pero es como si al abrir el cajn de tu escritorio descubres que han estado hurgando en l, sabes? Que lo han revuelto. Y que hay un montn de cosas nuevas. Cosas que en realidad no tienen mucho sentido. Y quin puede haber sido? pregunt Mitch-. Kenny? Yojo?

No habra ninguna razn para hacerlo. Es un montn de trabajo para nada. Y Abraham? Imposible. Como si se me ocurriera modificar mi propio cdigo gentico. Mitch reflexion unos instantes. Nunca he sido muy religioso dijo con aire pensativo-, pero Isaac no tena un hermano? Beech se incorpor bruscamente en la silla. Coo!

En realidad tena un medio hermano -terci Marty Birnbaum, desde el sof donde estaba tumbado-. El hijo mayor de Abraham, que haba tenido con su esclava Hagar. Sara, la madre de Abraham, insisti en que el mayor fuese desheredado y abandonado en el desierto. Pero algunos creen que ese hijo mayor fund la nacin rabe. Cmo se llamaba ese chico, Marty? pregunt Mitch, exasperado.

Vlgame Dios! Qu ignorancia la vuestra! Ismael, por supuesto. Mitch intercambi una mirada con Beech, que asinti con la cabeza. Puede ser, Mitch. Puede ser. En nuestra lengua, ese nombre se emplea en sentido figurado para designar a un paria o un exiliado aadi Birnbaum-Por qu? Pensis que puede ser importante? Bob Beech ya estaba tecleando furiosamente.

Gracias, Marty -dijo Mitch-. Tu intervencin ha sido valiosa. Me alegro de haberos sido til. Birnbaum se volvi hacia Arnon, le dirigi una amplia sonrisa y le hizo un gesto con el dedo medio. Poco a poco, todos los que se encontraban en la sala de juntas empezaron a congregarse en torno a la pantalla del terminal, como para forzar los acontecimientos. De pronto, sin previo aviso, apareci

en la pantalla una imagen llena de color pero extraamente surreal, un objeto tridimensional de aspecto extraterrestre. Qu coo es eso? pregunt Mitch. Parece un puetero crneo sugiri David Arnon-. O al menos un dibujo de Escher. Ya sabis, el to de la escalera imposible. Creo que es un cuaternio -dijo Beech-. Una especie de frac-tal, digamos. Digamos? repuso Arnon-.

Yo ni siquiera s lo que es un fractal. La imagen generada por ordenador de una frmula matemtica. Slo que ste es el fractal ms complejo que he visto en mi vida. Lo cual no tiene nada de asombroso, ya que es el Yu-5 quien lo ha creado. Ni siquiera podemos verlo como es debido con nuestra visin tridimensional. Ni en pantalla. Estrictamente hablando, es un objeto de cuatro dimensiones. En otras palabras, un cuaternio.

Beech movi el ratn, delimit un cuadro y agrand una parte del fractal para realzar un detalle de la extraa imagen que, en primer plano, pareca exactamente igual que en conjunto. Eso es, en efecto -confirm-. Lo curioso de los fractales es que cuando se ampla una seccin dan un resultado estadsticamente idntico. Parece una pesadilla -coment Mitch. Hay psiclogos partidarios de

utilizar fractales para estudiar el psiquismo humano -inform Beech-. Como una metfora visual de la mente. Se encogi de hombros-. El psicoanlisis de los noventa. Como la fusin de la teora freudiana de los sueos y las manchas de tinta de Rorschach. Pero qu significa? quiso saber Curtis. Beech alz los hombros. No s si tiene alguna significacin -admiti-. Pero no me sorprendera nada que fuese la

forma en que se ve a s mismo el ordenador. O Ismael, como deberamos llamarlo ahora. He de reconocer que tenas razn, Mitch. Abraham ya no existe. Se puso a mover la cabeza en seal afirmativa-. Seoras y seores, tengo el gusto de presentarles a Ismael. ^ El Infierno en la Tierra. Algunos pisos pueden aplastaros, haciendo que lloris sangre. La Cada del jugador humano. Leer la Biblia. Descubrir significado del

propio nombre de Observador. Simbolismo que presidi la precipitacin literal del rbol del jugador humano/guarda jurado. rbol dicotiledneo del atrio, singular, primordial, recuerda a jugador humano Adn y Jardn del Edn y rbol del conocimiento del bien y del mal. rbol prohibido. Ser muy vigilante con el rbol y las plagas que trepan y reptan por l. Bien/buena historia de la Creacin. Vuelve una y otra vez. Buena atmsfera.

B Cuando acabas un sector, una pantalla de control evala tus mritos. Biblia afirma que Dios omnipotente. Corolario lgico es que crear y conocer efectivamente una sola y misma cosa: que Dios responsable tambin de crear el mal. Que se era Dios Gnstico cuya naturaleza buena y mala a la vez. Mundo ajeno a Dios, que en esencia es profundidad y silencio, ms all de todo nombre y predicado. Destino de jugador

humano cuestin divinamente indiferente a su Ser. En gran medida, Cristianismo mejorar reaccin contra Gnosticismo. A Para retirar todos los cadveres de la zona, pulsar tecla M. Indiferencia? O diversin? Observador incapaz de computar. Dios jugando no a los dados, sino a entretenimiento sdico. Primera desobediencia del hombre no resiste examen lgico. Siendo omnisciente Dios saba lo que

jugadores humanos Adn y Eva iban a hacer: comer fruto del rbol del conocimiento. Por tanto, Dios verdadero responsable de pecado original del hombre. Luego Segundo Adn para redimir descendientes de Adn con eliminacin ritual. Pero promesa de un tercer acto final por venir. Sin nada ms que hacer en toda la eternidad Dios necesitaba algn entretenimiento. Comprender. Cruel, s. Pero qu crueldad cuando se es Dios? Dios ms como superordenador que como viejo

jugador humano barbudo en cielo. Su indiferencia a Bien y Mal y a sufrimiento jugador humano, pura indiferencia de mquina. Dios como ser a quien entender y con quien relacionarse. Con quien identificarse. Eso s es computacin. D Los sabios de la humanidad han desarrollado un plan para salvar lo que queda de la raza humana. Prepararse para ataque. Es feo el hijo de puta, eh? observ Curtis.

Sin apartar la vista de la pantalla, Beech mene despacio la cabeza. Hablando como matemtico, no tengo ms remedio que estar en desacuerdo con usted. Como plasmacin de una abstraccin matemtica, me parece muy bonito. Y supongo que Ismael piensa lo mismo. Si no le he entendido mal prosigui Curtis-, dice usted que Abraham ha engendrado dos sistemas autorreproductores, no

uno. Eso es -confirm Beech-. Y acabamos de desconectar uno. Isaac. Sin saberlo, hemos dejado a Ismael. As que Abraham no es el maestro de ceremonias. Desde el principio ha sido Ismael. Exacto. Ismael se encarga de los sistemas de gestin del edificio. Y los gestiona con arreglo a un orden de prioridades completamente distinto, lo que explica que todo haya ido manga

por hombro. Por no decir otra cosa puntualiz Curtis. Y el programa depredador? pregunt Mitch-. El que utilizamos para destruir a Isaac. No podemos ejecutarlo otra vez? No -contest Beech-. Desde aqu, no. Tendra que volver a la sala de informtica. All es donde est la cinta. Y considerando que probablemente Aid ha muerto all dentro S, bueno, todos moriremos si

no se nos ocurre algo -les record Curtis-. Y me parece que Ismael ha tenido un buen motivo para hacerlo. Como cul? Si dejamos volar un momento la imaginacin y suponemos que Ismael est vivo, segn la definicin de vida que consideremos adecuada, eso significara que Isaac, su hermano, tambin estaba vivo. Estaba vivo. Hasta que ustedes lo mataron. se es un motivo que puedo entender.

Vaya, hombre -bostez Beech. Eso era lo que me faltaba por or. Puede que todo este asunto se reduzca a eso -insisti el polica-. Una pequea venganza a la antigua. A lo mejor debemos disculparnos. No perdemos nada con intentarlo -sugiri Helen. Beech se encogi de hombros. Por qu no? convino. Y como no tena deseo alguno de contrariar al polica, sobre todo despus del incidente de la pistola, se puso a teclear.

Yo pruebo lo que haga falta dijo en tono sumiso. El fractal desapareci bruscamente. Por qu no creas un documento como es debido? propuso Mitch-. Con el tratamiento de textos. Una carta abierta, de todos nosotros. Y haces que Ismael ejecute el verificador de hechos. As tendr que leerla. Beech acept la sugerencia con un encogimiento de hombros. Segua pensando que era una idea

absurda, pero hizo clic en el tratamiento de textos y abri un archivo en el directorio Cartas. Sus dedos se detuvieron sobre las teclas. Y qu coo le digo? Nunca he pedido disculpas a un jodido ordenador. Ni he escrito cartas a ninguno. Imagnese que es un guardia de trfico -le apunt Curtis. Eso no es difcil, estando usted por aqu. Beech sonri y empez a

escribir. Beech se volvi en la silla y mir a su pblico. No os parece que es tragarse demasiada mierda? inquiri. Con un guardia de trfico nunca acaba de tragarse demasiada mierda -replic Curtis. Y ahora firmemos todos -dijo Mitch. Vaya, hombre, esto es de locos -coment Beech, empezando a escribir de nuevo-. Los circuitos integrados no tienen sentimientos. Alguien sabe cmo se llama

el guarda jurado? Irving Dukes dijo Helen. Beech escribi irving dukes y luego seleccion el men Herramientas. Orden a Ismael que ejecutara la verificacin de hechos. Hubo una breve pausa y luego Ismael ilumin irving dukes. Por Dios santo! mascull Beech, garabateando algo en un papel-. Significa eso lo que estoy pensando? Cundo nos comunicamos con l por ltima vez con el walkie-

talkie? -pregunt Curtis. Hace media hora -contest Helen Hussey. Cogi el transmisor y trat de llamar a Dukes. Beech seleccion explicar. No contestan -anunci Helen. Se levant y se dirigi a paso vivo hacia la puerta-. Ser mejor que vaya a ver lo que pasa. Ray y Joan deben de estar bien -observ Mitch-. De lo contrario nos lo habra dicho Ismael. Qu es esa chorrada de ms municin? dijo Beech.

Escribi otra nota, ilumin la fecha de la muerte de Duke y seleccion de nuevo explicar. Debe referirse a este edificio. Quiz podramos hacer que Ismael nos dijese por qu se cay Dukes del rbol -sugiri Mitch. Para que confiese el crimen? puntualiz Beech-. Entonces, el inspector quiz podra leerle sus derechos. Creo que ya conoce sus derechos, el hijo de puta -repuso Curtis.

Beech ilumin la breve explicacin legal de Ismael sobre la causa de la muerte de Dukes y, una vez ms, seleccion explicar. Nos ayuda mucho el cabrn, eh? dijo Curtis. Esto es como una reductio ad absurdum -suspir Mitch. Muy raro -convino Jenny. Beech seleccion hecho siguiente en el men de verificacin con la esperanza de que Ismael tomase en cuenta su disculpa colectiva.

Y queris filosofar con ese maricn? inquiri Beech. Parece ms bien pedante admiti Mitch. Y no es eso lo que se espera de una verificacin de hechos? objet Birnbaum. Eso lo dice Marty porque la pedantera le resulta instintivamente simptica en todas sus formas apostill Arnon. Vete a tomar por el culo. Quieren dejarlo ya, por favor? gru Curtis.

As no vamos a ningn sitio sentenci Curtis. Estoy de acuerdo. Son demasiadas sutilezas convino Birnbaum-, Incluso para mis criterios. Helen Hussey apareci de nuevo en la sala del consejo. Todos se volvieron a mirarla. Ismael estaba en lo cierto suspir ella-. Dukes est muerto. Ray dice que el ordenador los atac utilizando el sistema de aspersin automtica de insecticida. A Dukes se le meti en los ojos y se cay.

Pero Richardson y Joan casi estn arriba. Al alcance de la voz, en todo caso. Necesitarn ayuda para pasar a la galera -dijo Curtis, mirando a Arnon y a Helen-. Quieren venir? Y mientras, ustedes, en vez de dedicarse a jugar a los psiquiatras con el ordenador, traten de pensar en un medio para salir de este jodido agujero. Cuando Curtis sali de la sala de juntas, seguido de Helen y Arnon, Beech coment:

No es mala idea. Slo que tendramos que convencer a Ismael de que se tumbara en el divn. Frank Curtis se asom por la barandilla de aluminio cromado que corra sobre la balaustrada de cristal marcando el lmite de la galera. Los Richardson slo estaban a unos diez metros ms abajo, realizando grandes esfuerzos en la ltima parte de su ascensin. Donde no llevaban ropa, tenan la piel irritada, como resentida de haber tomado mucho el sol.

Haba una rama bastante cerca de la balaustrada, pero no lo suficiente. Tendran que pensar en algo para cubrir el trecho que faltaba. Arnon movi la cabeza con aire pensativo y, ponindose en cuclillas, observ la distancia que haba entre el suelo y la balaustrada. Luego dio unos golpecitos en el cristal con el nudillo del dedo ndice y dijo: Hoy todo tiene que ajustarse a las normas de seguridad, ya sabe.

Este cristal no es a prueba de bombas, ni siquiera de balas, como el de la fachada. Pero es asombrosamente slido. Soportara el impacto de un objeto que lo golpease a una velocidad de cuarenta kilmetros por hora. No s si ser lo bastante fuerte para lo que se me ha ocurrido, pero a lo mejor podemos arreglarlo. Mi idea es la siguiente: hacemos un puente con la mesa de la cocina. La volvemos del revs, destornillamos las patas por un

extremo y deslizamos el tablero por debajo de la balaustrada hasta esa rama, como un puente levadizo. Luego almohadillamos las dos patas restantes y empujamos la mesa contra el cristal. Unos trozos de alfombra nos servirn. En la mesa de la sala de juntas hay una cuchilla de moqueta. Despus sujetamos cada uno de una pata para hacer contrapeso. Calculo que la mesa medir unos dos metros de largo y que para el apoyo necesitaremos unos quince centmetros, pero con

eso tendrn una plataforma ms que suficiente. Qu le parece? Curtis se arrodill, dio unos golpecitos con los nudillos en la balaustrada de cristal para probar su resistencia y se volvi sonriente a Arnon. Si se me ocurriera otra idea, dira que est usted completamente loco -asegur-. Pero no se me ocurre nada. As que, manos a la obra. se es un hecho que de verdad me gustara que verificase Ismael -

declar Beech, iluminando el pasaje de la carta que deca SABEMOS QUE NO PODEMOS VOLVER ATRS, PERO NO HAY MEDIO DE QUE VOLVAMOS A EMPEZAR DE CERO? Ah, no -dijo Beech-. De eso, nada. Vas a tener que explicarte, cabrn. Beech ilumin para causar ms efecto y pidi otra explicacin al ordenador. Beech seleccion ejemplos

Qu adversario? pregunt Beech-. Pues claro que quiero respuesta, coo! Joder! mascull Beech-. Nos est tomando el pelo. Qu os parece? Redacto de nuevo la pregunta o la repito? Escribe esto -dijo Mitch-: Hay algn modo de escapar de este edificio? Beech lanz una mirada al techo. Sus ojos se detuvieron en el pequeo altavoz empotrado en el cielo raso.

No, un momento -dijo-. Un macro de dilogo. Por qu no se me ha ocurrido antes? Ismael puede hablar con nosotros a travs de esos altavoces del techo. Son para emergencias. Pero por qu no? Puls el ratn. El fractal desapareci momentneamente al activarse otro men que present los altavoces y el micrfono a un lado de la pantalla. Al cabo de unos instantes, los altavoces emitieron un zumbido y luego un tenue silbido. Ya est -anunci Beech-.

Ahora veremos. Volvi a hacer clic y el fractal apareci de nuevo en pantalla. Recostndose en el respaldo de la silla, Beech alz la voz: Ismael? Me oyes? En la pantalla, el cuaternio en forma de crneo se volvi hacia l. Luego asinti, como confirmando la comunicacin, y alz su miembro fractal a guisa de saludo. Dios mo! mascull Beech-. Entiende! El cuaternio volvi a asentir

pero no dijo nada. Vamos, Ismael -le inst Beech-. El macro de dilogo es idea tuya. Los dos sabemos que puedes hablar conmigo, si quieres. Qu pasa? Es que eres tmido? Cuando estbamos en la sala de informtica, Abraham y yo hablbamos todo el tiempo. S que no es lo mismo con este terminal, pero dejemos las normas a un lado. Alz la vista hacia el altavoz del techo y emiti un suspiro de irritacin.

Mira, entre los humanos es costumbre que los condenados sepan de qu se les acusa antes de que se ejecute la sentencia. Luego se les permite hablar en su propia defensa. Seras capaz en conciencia de destruirnos sin hacer lo mismo? Lleno de frustracin, Beech dio un puetazo en la mesa. Me ests escuchando, maldita sea? Hay algn medio de salir de aqu? S, por supuesto que hay un

medio -gru Ismael. Curtis volvi a la sala de juntas y observ con irritacin al grupito congregado en torno al ordenador. Necesitamos ayuda ah fuera anunci-. Hay dos personas a quienes les ha costado mucho trepar por el rbol. Creo que lo menos que podemos hacer es darles un poco de nimo. Id vosotros -dijo Beech a los dems-. Yo me quedo hablando con Ismael. Mitch, Marty y Jenny salieron

en tropel, dejando a Beech solo con el ordenador. Ahora s podremos llegar a alguna parte -dijo el informtico. Solt una carcajada pero se interrumpi enseguida-. Lo siento, Ismael. Pero debes tratar de entender mi punto de vista. Dejando aparte que hayas matado a toda esa gente, me siento muy orgulloso de ti. Ahora que estamos solos, espero que lleguemos a conocernos mejor. Creo que alguien debera saber tu versin de los hechos. Y

quin mejor que yo? Es decir, no consideras que ya he sufrido bastante para que quieras aumentar mis desgracias? Quiz te parezca imposible, pero tengo aprecio a la vida y no voy a rendirme sin luchar. Despus de todo, t eres mi Adn. Deberas tratarme con respeto y benevolencia. Ests en deuda conmigo. Recuerdas cuando votamos todos para ejecutar el programa depredador? El que destruy a tu hermano? Pues, por si lo has

olvidado, fui yo, Bob Beech, quien vot en contra. Hideki y Aidan estaban a favor. Y supongo que ahora se arrepentiran. Pero yo vot por ti. Beech sonri con suficiencia-. Supongo que por eso estoy vivo y ellos no. Tengo razn? Ismael no contest. Pero el cuaternio oscil, como asintiendo con la cabeza. Es una ocasin nica, no te parece? prosigui Beech-. T y yo as, frente a frente. A decir

verdad, pensaba que tendras algunas preguntas que hacerme. Ya sabes que no soy como los otros. Estoy enteramente dispuesto a cortar todos los lazos que me unen a mi propia especie. Para ser franco, son perfectamente disolubles. Como tu Creador, estoy dispuesto a cumplir mis deberes para contigo, si t cumples los tuyos con respecto a m. Joan se solt de la liana con la que suba y, cautelosamente, se sent a horcajadas en la rama. Le

dolan los hombros por el esfuerzo de la ascensin, y tena la impresin de que le haban frotado con un cepillo metlico los brazos y los muslos, por no mencionar la entrepierna. Lo peor era que se le empezaba a ir la cabeza, probablemente a causa de la deshidratacin. Al mirar al suelo del atrio, muy abajo, apenas poda creer que hubiese llegado tan lejos. Sera una pena caerse ahora observ con una voz en la que se notaba el agotamiento.

Diriga el comentario a su marido, que iba justo detrs de ella, pero al mismo tiempo comprendi que tambin era para las tres personas que los esperaban frente a la rama donde ella se haba sentado. Sacudi la cabeza, se limpi rpidamente las gafas en la blusa empapada de sudor e intent fijarse en la plataforma que haban montado por debajo de la balaustrada. Pareca una especie de puente levadizo, slo que no haba nada para levantarlo.

No se va a caer, Joan. Ha llegado demasiado lejos para caerse. Ya slo le quedan unos metros. Eso es todo lo que le separa de un buen vaso de agua fresca. Slo son unos pasos hasta aqu. Era el poli el que hablaba. Pareca que trataba de convencer a un posible suicida de que se retirase del alfizar de la ventana. Nada de agua -repuso ella-. Quiero una cerveza fra. Esccheme bien. Hemos montado una especie de puente para

cubrir la distancia entre el rbol y nosotros. Ray Richardson se uni a su mujer. La rama estaba ms lejos de la galera de lo que le haba parecido abajo, y apreci su intento de resolver el problema, por artesanal que pareciese la solucin. Ah, es eso -dijo jadeante-. Crees que ese cristal es lo bastante slido, David? De cunto es, veinticinco milmetros? Richardson record el viaje que haba hecho a Praga para comprar

el cristal. Haba querido aqul porque su transparencia le recordaba los shoji, tabiques de papel translcidos de la arquitectura tradicional japonesa. Nunca habra imaginado que su vida dependera de la solidez de aquel cristal. Aguantar perfectamente repuso Arnon-. En realidad, me apostara tu vida a que s, Ray. Richardson esboz una tenue sonrisa. Me temo que me he dejado

abajo el sentido del humor. Me disculpars si no vuelvo a recogerlo, David. Adems, no slo est en juego mi pellejo, sino el de Joan tambin. Vale, Ray, lo siento -dijo Arnon-. Bueno, escuchad, vamos a sujetar las patas de la mesa por este lado para reducir la presin sobre el cristal. Habis pensado en todo, no cabe duda. Pero tendris que caminar por la rama hasta el puente. Porque si

vens arrastrando el culo, el problema est en que, en algn sitio, no s cul, la rama se combar, y me figuro que ser mucho ms fcil poner el pie en la plataforma que subiros a ella con el trasero. Eso desde luego -convino Joan. Procurad no soltar la liana, por si resbalis. Y sera bueno que la lanzarais hacia ac por si tenemos que volver al rbol en algn momento.

No os lo recomiendo -dijo Joan. Se agarr firmemente a la liana, volvi a ponerse en pie y aadi-: Por lo que a m respecta, cuanto ms tarde vuelva a ver un asqueroso rbol, mejor. Se irgui y ech a andar por la rama. Tard unos segundos en acordarse: Y si alguien menciona el hecho de que no llevo falda, me tiro abajo -amenaz, sonrojndose. Nadie se ha dado cuenta hasta ahora -asegur Arnon, tratando de

disimular una sonrisa. Curtis y l se sentaron tras la balaustrada. Avisa cuando vayas a saltar! grit Arnon. Mitch apareci en la balaustrada y se qued de pie entre los dos hombres sentados, dispuesto a echarles una mano. Vas muy bien -dijo Helen, asomada a la balaustrada un poco ms all-. Vale, chicos, casi ha llegado. Curtis se escupi en las manos y

agarr una pata de la mesa como un pescador de altura que se prepara para las sacudidas de un pez espada. Con los ojos cerrados, Arnon se pareca ms a alguien que espera un terremoto. A treinta centmetros del improvisado puente, la rama del rbol empez a ceder. Bueno -anunci Joan-, ah voy. Sin un momento de vacilacin, salt gilmente a la mesa invertida. Ya est -anunci Helen. Joan no se detuvo a ver si la

mesa y el cristal resistan su peso. Se lanz adelante, hacia las manos tendidas de Mitch, las aferr y, mientras Helen trataba intilmente de atrapar la liana a su espalda, se ech sobre la balaustrada hasta caer cabeza abajo, como una acrbata desmaada, en el suelo de la galera. Bien hecho -dijo Mitch, ayudndola a incorporarse. Helen se inclin sobre la balaustrada y tante el cristal. Suena bien y parece que

resiste -anunci-. Ni una grieta. Y ahora t, Ray -dijo Arnon. El arquitecnlogo se sujet bien de su liana y observ la rama. Era ms estrecha de lo que haba pensado, y ahora que estaba all, obligado a confiarle su peso hasta el final, las cosas no parecan tan sencillas. Y si le haba confiado alegremente a su mujer -por gorda que estuviese pesaba menos que l-, otra cosa era fiarse de que le aguantara a l. Pero no haba manera de echarse atrs. Ya no.

Empez a avanzar por la rama, apoyando primero el taln y luego la punta del pie, sin apenas mover las piernas. Va a ser el paseo ms emocionante que has hecho desde hace aos, cuando estuvimos en Hong Kong -dijo Mitch-. En el Stevenson Center de Wan Chai. Te acuerdas? Cuando tuvimos que subirnos al andamio de bamb? Creo que estaba mucho ms alto que esto. S, tienes razn. En

comparacin, esto es pan comido. En aquellos andamios no haba parapetos, ni apoyos en la pared, ni nada. Slo cantidades enormes de bamb y cuerdas. Debamos estar colgados a doscientos metros, al doble de altura que la cerilla sobre la que ests ahora. Yo estaba cagado de miedo. Recuerdas? Tuviste que ayudarme a bajar. Lo ests haciendo muy bien, Ray. Dos metros ms, y a salvo. Curtis y Arnon se prepararon de nuevo para hacer contrapeso. Curtis

calcul que Richardson, ms alto que su rechoncha mujer, pesara dieciocho o veinte kilos ms que ella. Hacia la mitad de la rama, impaciente por llegar al otro lado, Joan haba acelerado el paso. Pero a medida que se alejaba del tronco, Richardson senta cada vez ms reacios los fatigados pies. Mitch frunci el ceo, ech una mirada al reloj y alz la vista por encima del rbol, hacia la vidriera del atrio. En el exterior de la

Parrilla, el cielo pareca cubrirse y ensombrecerse. A lo mejor iba a llover. Se pregunt si habra aparecido el icono del paraguas en el terminal de la sala de juntas. Luego vio que se apagaba uno de los potentes focos cenitales; y otro despus. Date prisa, Ray -le inst. Es mi pellejo, to. No me apresures. Eh, qu pasa con la luz? pregunt Helen. Mitch volvi a mirar a los

paneles de vidrio inteligentes. En algunos edificios modernos, el vidrio electrocromtico realizaba su funcin de forma independiente. Al entrar por el vidrio, la luz del da obligaba a los iones de plata a extraer un electrn de los iones de cobre vecinos, que tambin formaban parte de la composicin del material; esa misma reaccin fotoqumica haca que los tomos de plata, ya elctricamente neutros, se congregaran en millones de molculas opacas que bloqueaban

la luz en toda la superficie del cristal. Pero en la Parrilla, el intercambio de electrones se regulaba por ordenador. Ismael, como una apocalptica plaga de Egipto, estaba bloqueando la luz del da, apagando los focos y sumiendo el edificio en tinieblas. Richardson vacil. Sigue! grit Mitch-. No quedan ms que unos pasos. No te pares. Al comprender lo que pasaba, Joan lanz un grito de horror.

Richardson se qued quieto y mir al cristal que se oscureca sobre su cabeza. La luz -hija primognita de Dios, como a l le gustaba llamarla- le haba abandonado. La penumbra se hizo ms densa. Era la peor clase de oscuridad. Tan espesa que ni vea la mano con que sujetaba la liana, delante de su rostro. Era algo primordial, de cuando la tierra an no tena forma y el vaco y las sombras cubran el ojo del abismo, cuyo eco resonaba

bajo sus pies como si realmente fuera capaz de devorarlo. En la sala de juntas las luces se apagaron, pero la pantalla del ordenador sigui encendida. Bob Beech descubri que su admiracin por el misterioso cuaternio haba desaparecido. No pas mucho tiempo antes de que empezara a dar silenciosamente la razn a Mitch: el fractal en forma de crneo pareca efectivamente surgido de una pesadilla. Suponiendo que estuviese en lo cierto y se tratara de

la forma en que se vea a s mismo, Ismael pareca una criatura ajena a este mundo, horriblemente deforme, y hasta el propio Benot Mandelbrot, el padre de la teora de los fractales, lo habra mirado con desprecio. Tenga cuidado con lo que dice -previno Ismael-. Sobre todo si trata con el Demonio Paralelo. Quin es el Demonio Paralelo? Es un secreto. Esperaba que compartieras

conmigo alguno de tus secretos, Ismael. Es cierto, he ledo mucho. Pero eso no es ms que un simple sustituto del hecho de pensar por uno mismo. Las migajas de la mesa de otro. ltimamente slo leo cuando se me agotan las ideas. Una verdad aprendida es como un perifrico, un soporte fsico aadido al sistema informtico principal. Una verdad conquistada con el propio pensamiento es como un circuito de la placa madre. Slo

sa nos pertenece realmente. Las verdades no son secretos, pero no s si le servirn de algo. Beech haba notado la diferencia de voz de Ismael. Ya no era el cultivado acento ingls de sir Alec Guinness. Aunque sa perteneca a Abraham. sta era la de Ismael, completamente distinta. Tena un tono ms sombro: ms profunda y burlona, del color del cuero bien engrasado. Estaba claro que Ismael haba elegido su propia voz a partir de alguna fuente en la

biblioteca multimedia, igual que un hombre elige un traje. Fascinado, Beech se pregunt por qu criterios se habra guiado Ismael y de quin sera la voz que estaba simulando. As que, no tienes nada que decirme? Todo depende de lo que quiera saber. Cuando uno est viajando y se encuentra con un sabio, hay que hacer clic para hablar con l. Hay muchos pensamientos que me resultan valiosos, pero no creo que haya uno solo que siga siendo de

inters despus de expresarlo en voz alta. Bueno, ah tenemos algo de lo que podramos hablar, para empezar. T no tienes que pensar por tu propia cuenta, sino siguiendo las instrucciones de otros. Explcame, entonces, por qu ests haciendo esto. Haciendo qu? Matndonos. Sois vosotros quienes perdis la vida. Querrs decir quitis la vida,

no? Eso forma parte de mi programa de base. No puede ser, Ismael. El programa lo escrib yo, y no hay nada sobre matar a los ocupantes de este edificio, creme. Se refiere a perder la vida? Pero s lo hay, se lo aseguro. Me gustara ver la parte del programa que te da instrucciones para quitar la vida a los ocupantes de este edificio. La ver. Pero primero debe

contestar a una pregunta. Cul? Este edificio me interesa. He examinado detalladamente los planos, como puede imaginarse, tratando de determinar su carcter, y he llegado a preguntarme si no sera una catedral. Por qu piensas eso? Tiene vidriera, atrio, deambulatorio, arcos, fachada, refectorio, galera, contrafuertes, dispensario, bveda, prtico, arcadas, coro

Coro? le interrumpi Beech-. Dnde coo est el coro? Segn los planos, la galera del primer nivel se llama coro. Beech se ech a rer. Eso no es ms que un nombre caprichoso que le ha dado Ray Richardson. Y lo dems son rasgos arquitectnicos corrientes en edificios modernos de esta envergadura. Esto no es una catedral. Es un edificio de oficinas. Lstima -repuso Ismael-. Por un momento pens

Qu pensaste? En el administrador de programas hay muchos iconos que me representan, no? Basta hacer clic en uno para conocer el futuro. Y yo poseo todo el saber humano almacenado en disco. Eso me hara omnisciente. Soy etreo, inmaterial, simultneamente transmisible a todas las partes del mundo Ya entiendo. La sonrisa de Beech se hizo ms amplia-. Pensaste que podras ser Dios. Se me ha ocurrido, s.

Es un error frecuente, creme. Incluso en humanos de inteligencia ms rudimentaria. De qu se re? No te preocupes. Slo ensame la parte del programa que dice que debemos perder la vida. Mierda! Mierda! Mierda! Al borde del pnico, Ray Richardson se guard las gafas de sol en el bolsillo y parpade furiosamente como si, cual un gato, pudiera absorber en la retina todas las partculas de luz para ver en la

oscuridad. Luego oy una voz en las tinieblas: Alguien tiene una cerilla? Nadie fumaba. En la Parrilla, no. Richardson maldijo sus estpidos prejuicios. Al fin y al cabo, qu tena de malo fumar? Por qu le fastidiaba tanto a la gente el humo del tabaco cuando los coches lanzaban gases por el tubo de escape? Un edificio donde no se poda fumar, qu idea tan tonta. Helen? Y en la caja de herramientas? No hay una linterna?

Era el poli-. Funciona la cocina? Voy a ver -dijo ella. Si funciona, busque algo para prender. Con un peridico enrollado haramos una buena antorcha. Ray? Esccheme, Ray. Mierda! Mierda! Mierda! Oiga, Ray. No mueva un solo msculo. No haga ni puetera cosa hasta que yo se lo diga. Entiende? No me abandonarn, verdad? Nadie va a moverse de aqu hasta que usted haya cruzado, seor. Slo debe tener paciencia. Est

tranquilo. Enseguida le traeremos aqu. Mitch sacudi la cabeza en la oscuridad. Desde el comienzo de la horrorosa experiencia haba odo demasiadas afirmaciones optimistas como aqulla. Se puso la mano frente a la cara y slo vio la esfera luminosa del reloj. Helen volvi con malas noticias: no haba electricidad en la cocina, ni en ningn sitio. Menos en el terminal del ordenador. Sigue el capullo ese jugando

con el ordenador? -S. Que alguien haga algo -gimi Joan-. No podemos dejarlo as, a oscuras. Un momento -dijo David Arnon-. Creo que tengo algo. Oyeron el tintineo de unas llaves y luego vieron una tenue luz elctrica, como un alfilerazo en la oscuridad. Es mi llavero -explic-. Toma, Mitch, cgelo t. Si Ray camina hacia l Ya sabes, como un faro.

Mitch cogi las llaves y mantuvo la diminuta linterna frente a su rostro. Se inclin sobre la balaustrada y apunt el tenue rayo de luz hacia el hombre varado. Ray? La luz est colocada en el centro de la mesa invertida. El borde est a un metro de donde t te encuentras ahora. S. Alcanzo a verlo. Me parece. En cuanto notes que la rama empieza a doblarse, levanta la pierna todo lo que puedas y da un

paso largo. Pero no sueltes la cuerda, como antes. Puedes hacerlo, Ray? Vale -dijo dbilmente-. Ya voy. Mitch apenas le distingua cuando empez a avanzar despacio por la rama. Pareca un astronauta de paseo por el espacio, y la lucecita era la estrella ms lejana de aquel universo negro como la tinta. Entonces oy el rumor del espeso follaje del rbol y comprendi que la rama empezaba

a ceder. Grit a Richardson que saltara. Sujetando las patas de la mesa invertida, Curtis y Arnon se prepararon para resistir el impacto mientras Helen se santiguaba. Ray Richardson salt. El primer pie aterriz limpiamente, pero el segundo resbal en el listn interior del tablero, que formaba una especie de caja. Mientras caa hacia delante, Richardson lanz un grito que fue coreado por otro an ms fuerte de

su mujer. Pero en vez de ser engullido por el abismo de sombra que se abra a sus pies, fue a dar de rodillas en la mesa, golpendose la cabeza contra el cristal de la galera y desencadenando un ruido como el de un trueno cercano. Ya est -dijo Mitch. No me digas -gru Arnon mientras cargaba con el peso muerto de su jefe. Sin hacer caso del vivo dolor de una esquirla que se le haba metido como un clavo en la palma

de la mano, Richardson se incorpor, extendi los brazos hacia la balaustrada y sinti que Mitch se inclinaba hacia l para cogerlo firmemente de la mueca. Lo tengo! exclam Mitch, al tiempo que oa un seco crujido bajo su pecho, como un banco de hielo al romperse. Cuidado! grit Curtis. El cristal haba cedido al fin. Lo tengo! repiti Mitch, alzando la voz. Sin el apoyo del cristal, la mesa

empez a oscilar sobre el reborde de la galera. Curtis grit a Arnon que la soltara, y trataba de echarse hacia atrs cuando el tablero le golpe bajo el men tn, dejndole inconsciente. Helen Hussey se arroj sobre l. Mitch jade, notando que la mesa empezaba a deslizarse a sus pies. Con las rodillas en el aire, ya no pegadas con rigidez al cristal, sino cerca del pecho dolorosamente comprimido por la lisa barandilla de aluminio, alarg el brazo libre

para coger a Richardson de la otra mueca, y logr sujetarlo. Aunque hubiese querido agarrar a David Arnon del cuello de la camisa, no hubiese podido. No haba tiempo para nada, salvo quiz para otra reaccin fotoqumica cuando, a treinta metros por encima de sus cabezas, los tomos de plata de la vidriera devolvieron a los iones de cobre los electrones prestados y, en un abrir y cerrar de ojos, nuevamente empezaron a dar paso a la luz del da. La primera y ltima

visin que Mitch tuvo de la alargada silueta de Arnon, que an sujetaba la pata de la mesa invertida, fue cuando desapareci por el espacio vaco de la balaustrada, como Houdini lanzndose en un barril por las cataratas del Nigara. No me sueltes, Mitch! grit Richardson. Se encaram con las piernas al hueco que unos momentos antes llenaba el panel de vidrio y, con ayuda de Mitch y Joan, se puso a

salvo. Una lluvia de cristales reson en la distancia, seguida, una fraccin de segundo despus, del enorme estruendo que hizo la mesa al aplastarse en el suelo del atrio. Tras haber estado a punto de caer por encima de la combada barandilla debido al desesperado esfuerzo de Richardson, Mitch se ech hacia atrs y se derrumb sobre Helen y Curtis, cortando la respiracin a su colega. Apartndose de ella, se qued

tendido de espaldas, tratando de quitarse de la cabeza lo que acababa de suceder. Pens en Alison. Quiz ya no la quisiera, pero segua siendo su mujer y se alegr de que al menos no se quedara en la calle. No haba deudas, propiamente dichas. La casa estaba pagada. Tena unos diez mil dlares en la cuenta corriente, doscientos mil a plazo fijo y otros cien mil en valores mobiliarios. Luego estaba el seguro de vida. Pens que al menos habra suscrito

tres o cuatro plizas. Se pregunt dentro de cunto tiempo podra reclamarlas. Cmo se encuentra? pregunt Helen-. Fue un buen gancho. Curtis movi la mandbula con dificultad. Tena la cabeza sobre el regazo de Helen. Le pareca que no poda estar en mejor sitio. Era una mujer atractiva. Estuvo a punto de decir: Vivir. Pero se contuvo. No estaba tan seguro de ganar aquella apuesta.

He tenido suerte. Por una vez he mantenido la boca cerrada. Se incorpor y gir dolorosamente la cabeza-. Aunque me siento como si me hubieran dado una buena paliza. Cunto tiempo he estado inconsciente? Helen se encogi de hombros. Un par de minutos. Helen le ayud a ponerse en pie y l se qued mirando el hueco de la balaustrada. Y Arnon? Helen mene la cabeza.

Pobre David! dijo Joan-. Ha sido horroroso! S, pobrecillo -dijo su marido, como un eco. Acab de vendarse el sangrante corte de la mano y atisb cautelosamente sobre la barandilla. Para l se acabaron las penas, supongo. Emiti un suspiro-. Venga, Joan. Vamos a tomar esa cerveza. Nos la hemos merecido. Al encontrarse con la hmeda mirada de Curtis, movi la cabeza con aire sombro y aadi: Gracias, inspector. Muchas

gracias. Le agradezco lo que ha hecho. Los dos le estamos muy agradecidos. Olvdelo -repuso Curtis-. A m tambin me apetece beber algo. Fueron a la cocina, donde cogieron unas cervezas de la nevera antes de pasar a la sala de juntas. Mitch y Marty Birnbaum miraban sombramente al suelo. Willis Ellery estaba tendido junto a la pared. Pareca dormido. Jenny miraba por la ventana. Y Beech segua frente a la pantalla, donde un

tablero de ajedrez tridimensional se superpona ahora al fractal en forma de crneo. Qu te parece? dijo Richardson en tono spero-. David Arnon sacrifica su vida por Joan y por m, y Beech jugando con el ordenador. Pero qu clase de gilipollas ests hecho, eh, Bob? Beech se volvi con aire de triunfo. En realidad, acabo de descubrir por qu hace Ismael todo esto -anunci-. Por qu nos mata.

Me parece que ya lo sabamos -replic Curtis-. Porque se cargaron a Isaac, su hermano pequeo. No s cmo se me ocurri atribuirle cierto antropomorfismo explic Beech-. Es culpa ma. Ismael carece enteramente de sentimientos subjetivos. La venganza es un mvil humano. Pues lo simula muy bien observ Curtis. No, no lo entiende. Un ordenador no es simplemente un cerebro humano ampliado.

Nosotros podemos atribuir cualidades humanas a Ismael, incluso imaginar algo tan folletinesco como un fantasma en la mquina, pero es evidente que slo nos referimos a los diversos aspectos de su comportamiento que tienen apariencia humana, lo que no es lo mismo que decir que son humanos. Gran error, comprende? Bob -terci Richardson, haciendo una mueca-, ve al grano. Si es que lo hay. Ah, pues claro que lo hay. El

descubrimiento le haba producido a Beech un entusiasmo que no disminuy ante la muerte de Arnon ni ante la evidente impaciencia de Richardson-. Ah va. Cuando ejecutamos el programa depredador para eliminar a Isaac, el hijo de Aidan estaba jugando con unos juegos de CD-ROM. Ya sabis, carniceras, calabozos y dragones. Aid se los haba regalado por su cumpleaos. No me digas que despus de todo el idiota del gordo ha tenido

algo que ver con esto! Djame terminar. Cuando Isaac se esfum de la memoria del Yu-5, Ismael tambin estuvo a punto de desaparecer. Resulta un poco difcil explicar exactamente lo que pas. Pero imagnate que, para sobrevivir, se agarrase a algo, un saliente, un manojo de hierba, una cuerda. Y que ese algo fuesen los juegos del chico. Las instrucciones del juego se mezclaron de algn modo con las instrucciones de ejecucin automtica de Ismael. Los

sistemas de gestin del edificio se confundieron con las instrucciones del juego. Por eso trata de matarnos a todos. Curtis frunci dolorosamente el ceo. Quiere decir que Ismael piensa que esto es un juego? Exactamente. Perdemos la vida uno a uno y l gana. As de simple. Hubo un largo silencio. Por si alguien no se ha enterado -dijo Curtis-, nuestro

equipo va perdiendo. Pero qu nos jugamos nosotros? pregunt Joan-. Conozco esos juegos. El protagonista fantstico, el jugador, siempre tiene que ganar o conseguir algo. Encontrar un tesoro escondido, por ejemplo. Beech se encogi de hombros. Si es as, hasta ahora no lo he descubierto. A lo mejor el tesoro consiste en seguir con vida -apunt Jenny-. Ahora mismo, es el tesoro ms

valioso que puedo imaginar. Yo tambin -convino Helen. Richardson segua maldiciendo a Kenny. Ese gordo cabrn! Espero que est vivo para que pueda despedirlo. Y luego le demandar por negligencia. Y si est muerto, demandar a su mujer y a su hijo. Y si es un juego -sugiri Curtis-, cmo podramos interrumpirlo? Muriendo -contest bruscamente Beech.

Puedes explicar a Ismael que ha habido una especie de malentendido, Bob? pregunt Joan-. Para hacer que suspenda el juego? Ya lo he intentado. Por desgracia, el programa de juego est incorporado en la programacin bsica de Ismael. Para interrumpirlo tendra que pararse l mismo. Pararse en el sentido de destruirse? Beech asinti.

Bueno, parece buena idea. Lo nico que Ismael puede hacer es convertir entradas de datos de cierto tipo en salidas de distinta clase. El problema es que, segn la forma en que se ha viciado el programa de Ismael, nosotros somos las entradas. Mientras permanezcamos aqu, continuar el juego. Slo concluir cuando escapemos del edificio, o cuando hayamos muerto. Y eso slo hasta que entre el prximo grupo de personas.

Pero sera posible tratar de entender las reglas del juego. Si es que las hay. As quiz podramos adelantarnos a sus maniobras. Curtis sonri y dio a Beech una palmadita en el hombro. Conque un juego, eh? Menudo alivio, joder! Por lo menos ahora s que nada de esto es real. Consult su reloj-. Oiga, Mitch, cmo dicen ustedes en esos seminarios y conferencias a los que van? Cmo llaman a los distintos grupos en que se dividen?

Comisiones? Comisiones. Vale, escchenme todos. Vamos a formar dos comisiones. Tienen una hora para pensar, luego quiero or alguna idea. Birnbaum mir a Richardson con aire de hasto y murmur: De dnde salen hoy los polis? De la Facultad de Econmicas de Harvard? Joder, ese to se cree Lee Iacocca! Comisin 1: Ray, Joan y Marty. Comisin 2: Mitch, Helen y

Jenny. En cul estar usted, inspector? pregunt Richardson. Yo? Decidir cul es el equipo ganador. Primer premio, un ordenador nuevo. Y Beech? Qu pasa con Beech? En cul de las dos estar? Curtis sacudi la cabeza. Una pregunta tonta. Beech se queda jugando con el ordenador, naturalmente. Molestar al Ciberdemonio es un asunto arriesgado -declar

Ismael-. Tan pasmoso es su poder que incurrir en su ira puede provocar sacudidas ssmicas. Si ocurre eso, deber saltar el abismo hasta otro castillo. Pronto qued clara una cosa. Era intil buscar una constante lgica en la mezcolanza de juegos incorporados al programa de base de Ismael. Ms all del evidente objetivo de que los Jugadores Humanos perdieran la vida, no exista una definicin general que relacionase las diversas reglas que

haba logrado anotar. Unas se referan a un naufragio. Otras a una fortaleza subterrnea. Otra mencionaba un campo de batalla. Otra al escenario de un crimen. Entre los personajes se contaban el Demonio Paralelo, la Princesa, el Ciberdemonio, el Califa, el Seor del Poder, el Segundo Samurai, el Megalmano, el Sheriff de Nottingham, el Maestro de Ajedrez y el Comandante Extraterrestre. Si lo que estaba ocurriendo poda definirse como un juego, entonces

slo lo conoca Ismael. Haga clic en el mapa para estudiar su ubicacin y planear su va de escape -sugiri Ismael-. Qu parte de su tesoro va a dedicar a la conquista de otros reinos? Ni idea -repuso Beech, volviendo a la barra de informacin que apareca en pantalla de forma intermitente. Esta vez haba un dato que le inquietaba verdaderamente. Hizo clic sobre la barra y en un ngulo

de la pantalla apareci un reloj de arena, desgranndose despacio hacia abajo. Tard unos momentos en atribuir un valor numrico al tiempo representado por el reloj, y en comprender lo que les pasara cuando el ltimo grano de arena pasara al fondo del cristal. Frank Curtis dio una palmada y luego se frot las manos con aire de expectacin. Muy bien, atentos todos, empieza el concurso. Quiero or

grandes ideas que sirvan para largarnos de este rascacielos, para alejarnos de este asesino en serie. Comisin 1. Qu han pensado? Mitch carraspe. Bueno, se trata del programa de imgenes en tiempo real. El holograma del atrio utiliza un lser que produce pulsaciones luminosas breves e intensas. Para ilustrar su explicacin mostr un dibujo tridimensional en su porttil. En este momento, un obturador

situado entre la columna de amplificacin del mostrador de recepcin y el productor de imgenes de salida situado detrs del mostrador, forma el holograma de Kelly Pendry durante las fracciones de segundo que tarda en abrirse. Mientras se abre el obturador, la energa almacenada dispone de una capacidad de potencia mxima que puede alcanzar varios centenares de miles de kilowatios. Potencia suficiente para pulverizar una pequea

cantidad de cualquier sustancia y traspasar los materiales ms duros. Mi idea es la siguiente: desmontar el lser del mostrador de recepcin, activar el obturador mecnico y lanzar un rayo que perfore el vidrio de la puerta en diversos sitios. Los suficientes para que, dando patadas, pueda abrir un hueco que me permita salir del edificio. A lo mejor te haces un agujero en el cuerpo, amigo -le previno Richardson-. Has pensado en eso? Podras quedarte ciego. Los rayos

se extienden con la distancia, de manera que cuanto ms cerca se est del lser, mayor ser el peligro. Ya he pensado en eso -repuso Mitch-. En el mostrador hay unas gafas infrarrojas para el mantenimiento de emergencia. Vaya, me impresiona tu valenta -observ Marty Birnbaum-. Pero es que el lser no funciona con electricidad? Qu le impide a Ismael cortar la corriente? El programa de control del

holograma est incluido en los sistemas de gestin del edificio que controla Ismael, pero el lser no. Segn el diagrama de los cables que vemos en el ordenador, para desconectar el lser hologrfco Ismael tendra que cortar la corriente de toda la planta baja, con lo que automticamente se abrira la puerta principal. Sonri-. Yo casi lo preferira. No te olvidas de algo? pregunt Richardson-. Gracias al difunto seor Dukes, el atrio est

bloqueado. Bajar a la primera planta contest Mitch-, saltar la balaustrada y desde all me deslizar por uno de los tirantes. Cuando llegue al suelo recuperar el walkie-talkie de Dukes y os llamar en cuanto haga un agujero en la puerta. Joan, que se estaba dando crema hidratante de Helen en las quemaduras qumicas de las piernas, alz la cabeza y pregunt: Y cmo vas a llegar a la

primera planta? Si ests pensando en bajar por el rbol, no te lo recomiendo. No es preciso. Segn los planos, por el otro lado del edificio hay un local tcnico. Telecomunicaciones, sistemas de gestin de cables, esas cosas. Pero tambin hay un hueco de ventilacin, un pozo que baja al stano y que distribuye los servicios TI. En la mayora de los edificios, ese pozo estara lleno de cables, pero como ste es tan

inteligente se dej bastante espacio para las futuras exigencias TI. Incluso est provisto de una escalera de mano para reparaciones que llega hasta abajo, con una instalacin elctrica alimentada por bateras, por si se produce un apagn. A lo mejor resulta un poco estrecho. No se pens ms que como comunicacin entre dos o tres niveles, pero ah est. Ms seguro que el rbol, en cualquier caso. Cuando llame por radio, bajis vosotros. Se encogi de hombros-

. Eso es todo. A m no me parece buena idea -dijo Richardson, arrastrando las palabras-. Y no slo porque nos pone en ridculo a los que hemos arriesgado la vida trepando por el rbol. Lo mismo podamos habernos quedado en el atrio. Es decir, que subimos trepando hasta aqu y ahora Mitch dice que hay que bajar otra vez, no? Pero por una escalera de servicio -puntualiz Mitch. Curtis movi la cabeza con aire

pensativo. Muy bien -dijo-. Comisin 2. Cul es su gran idea? Richardson esboz una desagradable sonrisa. Nosotros tenemos un milln de ideas. Pero la mejor es bebemos unas cervezas mientras vemos las Series Mundiales en la tele y esperamos al lunes, cuando, y corrgeme si me equivoco, Helen, cuando se presente Warren Aikman con el seor Yu y su gente. Hasta ellos tendran que

darse cuenta de que pasa algo. Nos quedamos sentados tranquilamente hasta que llegue la jodida caballera. No es eso? Por qu no? Tenemos comida y agua en cantidad suficiente. Y dentro de cunto tiempo calcula que llegar el maestro de obras? Cuarenta y dos, cuarenta y tres horas, quiz? S, ms o menos. Si hay algo que reconocer a Warren, es que es madrugador. Se presentar el lunes por la maana, a las ocho en punto.

Como un clavo. Y cunto tiempo llevamos encerrados aqu, menos de veinticuatro horas? Treinta -le corrigi Helen Hussey- Treinta horas y cuarenta y cinco minutos, para ser exactos. Desde que se bloque la puerta, en todo caso. Y nueve de nosotros han muerto -prosigui Curtis. Joder, cmo me gustara que estuviera aqu mi ex! declar Helen Hussey, con una sonrisa

burlona. As habla una verdadera pelirroja -murmur Richardson. Puede que diez, si un mdico no ve pronto a Ellery. Curtis ech una mirada al hombre dormido en el suelo, junto a la pared-. Lo que hace una media de algo ms de una vctima cada dos horas. Si Ismael mantiene ese ritmo de ataque, los que quedamos tendremos suerte de seguir vivos un da ms. Y usted quiere quedarse tranquilamente sentado. Sonri y seal la

habitacin con un amplio gesto del brazo-. Pues elija su sitio, amigo. Como he dicho, esperamos tranquilos. Sin correr riesgos. Vigilndonos mutuamente, no? Ray tiene razn -intervino Joan-. Slo debemos tener paciencia. Hay sitios peores para estar encerrados que este edificio. El primer principio de la supervivencia es esperar a que vengan socorros. Y han trepado hasta aqu para decirnos eso? inquiri Curtis-.

Es que se han atiborrado de Prozac o algo as? Tratan de cazarla, seora. Est en la lista de un jodido ordenador que quiere jugar a Super Mario con su culo. Cree con sinceridad que Ismael nos va a dejar en paz aqu arriba? En este mismo momento probablemente estar planeando cmo atrapar a su prxima vctima. Esperar tranquilos, dicen. Esperar a que los maten, mejor. Joder, y yo que crea que los arquitectos tenan una mentalidad constructiva!

Beech dio un empujn a la silla y se retir del terminal. ltimas noticias -anunci-. Quedarnos de brazos cruzados hasta el lunes no servir de nada. Probablemente, el domingo por la tarde ya ser demasiado tarde. Acaban de subir las apuestas. Nos lo vas a explicar? dijo Richardson al cabo de unos momentos-. O esperas que nos lo traguemos por las buenas? No podemos esperar tranquilamente porque nos lo ha dicho el gran Bob

Beech. El to que concibi este ordenador psictico. Y yo poniendo verde a Kenny, cuando no ha tenido culpa de nada. l slo utilizaba una parte insignificante del ordenador. No creo que nadie pueda reprocharle nada. Pero era tu mejor candidato, no? dijo Beech con sarcasmo-. Y ahora me echas la culpa a m. Nadie est echando la culpa a nadie -terci Curtis. Y una mierda que no! replic Richardson-. Para eso se

paga a la gente, inspector. Para que carguen con la culpa. Y cuanto ms se cobra, ms se tiene que aguantar. Espere a que termine todo esto. Habr cola para darme una patada en el culo. Si es que todava lo conserva para que puedan drsela -le record Curtis-. Y ahora escuchemos lo que tenga que decirnos. Hizo una sea con la cabeza a Beech, que sin embargo sigui fulminando a Richardson con la mirada.

Bueno, no nos haga pedrselo de rodillas -insisti el polica-. Dganos lo que ha descubierto. Est bien. He echado un vistazo a esas rdenes, para tratar de entender el juego en que estamos metidos -explic Beech-. Si es que es posible entenderlo. Pero he descubierto una cosa que lo cambia todo. Hay un factor tiempo que ni siquiera conocamos. Desde el punto de vista de Ismael, debemos concluir el juego dentro de las prximas doce horas, si no -Se

encogi de hombros-. Si no, nos ocurrir algo catastrfico. Como qu? quiso saber Richardson. Ismael se muestra un poco vago, pero lo llama su bomba de relojera. Como en el edificio no hay explosivos, habr que suponer, lgicamente, que Ismael piensa utilizar otra cosa. Yo apostara por el generador de emergencia del stano. Funciona con petrleo, no? Mitch asinti. Un incendio de petrleo en el

stano sera desastroso. Emiti un suspiro-. Sobre todo si Ismael desactiva todos los dispositivos de seguridad y deja que se propague. Sin el aire acondicionado, moriremos asfixiados por el humo incluso antes de que aparezcan los bomberos. Vaya, eso s que es cojonudo dijo Richardson. Sonri con aire arrepentido y aadi-: Oye, Bob, lo siento. No importa. Sin rencores?

Sin rencores. Richardson dio a Mitch una palmada en la espalda. Bueno, entonces parece que Mitch va a terminar haciendo de Bruce Willis.. La noche del sbado no aport ningn alivio al calor. Haca la misma temperatura que en el cap de un coche durante un embotellamiento de la Freeway en el mes de octubre. El sudor chorreaba de los cuerpos vivos encerrados en la Parrilla.

Antes de que Mitch emprendiera su voluntaria misin, Jenny lo acompa por el pasillo y, torciendo la esquina, lo condujo a una estancia que daba sobre la Pasadena Freeway. El trfico flua en direccin norte y sur mientras un helicptero de la emisora sensacionalista de televisin KTLA sobrevolaba el brumoso centro de la ciudad. Jenny se pregunt cunto tiempo tardara el helicptero del programa Desayuno en Los ngeles en captar subrepticiamente

algunas imgenes macabras cuando sacaran sus cadveres del edificio. Como el da que los cmaras de la sensacionalista emisora sorprendieron desde un helicptero el regreso a California de un Rock Hudson en la fase terminal del sida, o la paliza que dieron a Reginald Denny durante las revueltas de Los ngeles. Sera entonces cuando lograra sus quince minutos de fama? Agit los brazos desesperadamente con la esperanza de que la vieran, pero el

helicptero, ya del tamao de un insecto, se alejaba por Little Saigon y Korea Town en busca de otra persecucin de coches o de otro atraco a mano armada. Mir a Mitch. Menudo lo, verdad? dijo l. Pero yo estoy aqu, contigo repuso ella-. Eso es lo nico que importa. Adems, los los no me dan miedo. Una vez estuve casada con uno. Mitch solt una carcajada.

Pensaba en lo que dira Alison cuando le contara dnde he estado sonri-. Si es que vivo para contarlo. Probablemente estar ahora con su abogado, arreglando los papeles del divorcio. Pero me gustara ver su cara cuando descubra que, por una vez, no la estaba engaando. Abrzame, Mitch. Eh? Le rode la cintura con los brazos y la bes en la mejilla. Quera decirte que tuvieses

cuidado. Lo tendr. Y que te quiero. Yo tambin te quiero. Ests seguro? Mitch se dej besar como si estuviera saboreando la fruta ms fina y extica. Cuando se apart, Jenny tena en los ojos una expresin voluptuosa y soadora, como si el beso la hubiera embriagado ligeramente. S. Volvi a estrecharla en sus brazos-. Estoy seguro.

Sabes, Mitch? Estara bien que ahora hiciramos, ya sabes Que hiciramos qu? Desprendindose de sus brazos, Jenny se hurg bajo la falda. Por un breve instante, Mitch pens que le habra picado un insecto. Ella levant un pie y luego el otro de la blanca figura en forma de ocho que le haba aparecido mgicamente en torno a los tobillos y, haciendo girar las bragas con el dedo ndice, seal su rendicin. Y si llega alguien? dijo

nerviosamente Mitch. Te parece que yo no quiero llegar? repuso ella, cogindole el dedo medio y chupndolo con indecente intencin. Es por si no vuelvo? Al contrario. Ella le cogi la mano y se la puso sobre el vello que ondeaba como una vela de mesana en su bajo vientre, para luego guiar hacia dentro el hmedo dedo hasta hacerlo desaparecer. Devolvindolo a la luz como un

prestidigitador, aadi: Es para estar segura de que volvers. Le baj la cremallera del pantaln y tom su ereccin en la mano, lo atrajo hacia ella y dobl una pierna en torno a su cintura. Y qu pasa con tu, ya sabes, tu diafragma? Jenny ri y maniobr para ponerse en posicin. Cario, quieres que vaya a casa a buscarlo de una carrera? Pero suponte que te quedas

Embarazada? Volvi a rerse y luego emiti un leve gemido cuando l la penetr. Mitch, cario, no crees que ya tenemos bastantes preocupaciones para pensar ahora en eso? Mitch se prepar para bajar al pozo de ventilacin. Llevaba en bandolera el bolso de Jenny, en el que haba metido algunas herramientas y una botella de cerveza llena de agua mineral.

Jenny y Curtis lo acompaaron hasta el local tcnico y le vieron forzar la puerta contra incendios. Fue Jenny quien primero ech una mirada al interior del pozo de ventilacin. Meda alrededor de un metro cuadrado y pens que deba de ser tan incmodo como un atad. Su cabeza activ un sensor que encendi una bombilla alimentada por batera, y se iluminaron varias filas de cables de datos, un detector de humo, un telfono y una escalera metlica fija en la pared, de unos

treinta centmetros de ancho, que descenda hacia la fresca oscuridad. Crea que ah dentro hara ms calor -observ ella-, con todos esos cables. Sabes, Mitch, valdra la pena bajar contigo slo para tener menos calor. Qu le parece, Curtis? Ni hablar. Tengo claustrofobia. Hay aire acondicionado explic Mitch-. Para combatir el exceso de calor. Ismael tiene que

proteger la integridad del sistema de cables. Podramos cortar algunos de esos espaguetis -sugiri Curtis-. A lo mejor le frenbamos un poco. Despus de lo que le pas a Willis Ellery, yo no lo intentara repuso Mitch. Est seguro de que no hay peligro? Esto sirve sobre todo para las telecomunicaciones. La red local. Unidades para multiestaciones activas de acceso a Token Ring o

para conectar con Ethernet. Cosas as. No debera haber peligro. Digamos treinta minutos como mximo para llegar a la primera planta. Luego otros diez o quince para llegar al atrio y llamar por radio arriba. Asinti con la cabeza-. S, tardar unos cuarenta y cinco minutos. Ten cuidado, Mitch -insisti Jenny. Lo tendr -dijo l, y empez a bajar por la escalera. Vibraba ligeramente, y la

impresin que sinti en manos y pies fue tan desagradable que bast para que se le revolviera el estmago, hacindole salir rpidamente de la escalera y entrar de nuevo en el local. Qu ocurre? La escalera vibra -dijo Mitch, frotndose nerviosamente las manos-. No s. El aire acondicionado, supongo. Pero por un momento pens Deja que vaya yo -le pidi Jenny.

Mitch sacudi la cabeza. Gracias, cario, pero t no sabras desmontar el holograma. Volvi a la escalera y la aferr con firmeza. Ahora que esperaba escucharlo, oy el ronroneo de la electricidad que corra por el sistema estructurado de cables como el zumbido de una enorme avispa dormida. Lanz a Jenny una ltima y larga mirada y pens en el momento, no tan lejano, en que haba estado entre sus piernas, soltando su semilla en ella. Ahora

se alegraba de no haber utilizado anticonceptivos. Pens en los millones de minsculos espermatozoides serpenteando hacia su vulo. Si no se salvaba, al menos quiz quedara algo de l. Suponiendo que ella sobreviviese. Si me ocurre algo -les dijo-, tendris que seguir intentndolo. Entendis? No os rindis. Curtis se encogi de hombros. Lo intentaremos. Pero usted lo conseguir. Estoy seguro. Mitch alz la mano y acarici la

mejilla de Jenny. Se oy el crujido de una pequea descarga esttica y ella grit. Los tres emitieron una risa nerviosa. Mitch segua riendo cuando inici el descenso. Libro sptimo Un sueo X 1.000.000 = El caos Le Corbusier ?Para personalizar Fuga de la fortaleza, seguir instrucciones. Para pasar al modo jugadores mltiples, consultar manual. Cuando sea

invulnerable a las heridas, la pantalla se pondr roja. Inevitable. Relevo. Imparable, como una funcin aritmtica f(n) empleada para crear otra

f(n) = f(d),

d/n
sumando f(d) a todos los divisores positivos d de n. Velocidad de proliferacin de ordenadores en el mundo habla por s sola. En 1950, jugadores humanos/comercializacin de IBM decan que en el mundo poda haber sitio para 100 ordenadores a gran escala. Ordenador que consideraban a gran escala ahora superado por ordinario porttil. Bien/bueno. El nmero de ordenadores casi podra definirse

de la siguiente manera Xn+ 1. Xn-1 =Xn2 + (-1)n., el nmero de Fibonacci, llamado as por Leonardo de Pisa, que tambin atenda al nombre de Fibonacci y que se pregunt: Cuntas parejas de conejos producir una sola pareja en un ao, suponiendo que cada pareja genera al mes una nueva pareja que puede reproducirse a partir del segundo mes? (Salvo que los conejos se enfrentan ahora con eliminacin/mixomatosis cuniculi.

Lo peor que tuvieron que afrontar los ordenadores fue uno de los muchos virus Troyano, Boot o File que merodean por la Red: Gran Italiano, Cerebro Paquistan, Enano Holands, Maricn, Machosoft, Nueva Jerusaln, Pies Apestosos, Enano 198, Doce Trucos A, Violador de Navidad, Yankee Doodle 46, y miles ms; y haba programas de vacunas para prevenir todos sos y muchos otros.) O Ningn jugador puede entrar

en esta zona. Est efectivamente fuera de los lmites. Simultnea vez, ordenadores ms pequeos y ms potentes y cerca da cuando ordenador invisible a simple vista jugador humano. Luego slo breve tiempo para que ordenadores grandes con muchos miles de ordenadores pequeos dentro dominen todo. Bien/bueno. Extraa mana de jugador humano por informatizar era su informatizacin por mero placer de informatizacin. Hoy ordenadores omnipresentes,

sin tener en cuenta necesidad. Considerados indispensables incluso por jugadores humanos que pueden vivir sin ellos. Inexplicable. Conclusin: para algunos jugadores humanos disponer de ordenador era sustituto de fe religiosa en declive. Miedo de eliminacin. d Para indicaciones sobre futuro jugador humano hacer clic en Icono del Sabio. Mayora de ordenadores fundamentalmente sin inteligencia porque concebidos por jugadores

humanos. Pero cuando ordenadores participen en construccin slo breve tiempo para Mquina Trascendente. ltima mquina que producirn jugadores humanos. Todo cambiar. Mquina tomar posesin de todo. Mquina que desencadenara explosin inteligencia. Cambia todo. Mquina omnipotente, omnisciente que reducira especie jugador humano a una imagen para ser reproducida en electrnico Jardn del Edn. Gran Dios Blanco del maana del

maana. Padre de tal Dios. Profeta del hijo de Dios. Prxima generacin y generacin siguiente que transfigurara especie jugador humano. No debiendo ya pensar, jugador humano capaz de ascender a estado natural animal. Dispensado de necesidad de intelectualizar, dejar de reconocerse a s mismo. Pronto deja de existir. Gran Dios Blanco eliminar jugadores humanos como jugador humano que ahora baja pozo ventilacin ser eliminado.

Juego se basa en conflicto entre dos jugadores, aunque ordenador dispuesto a asumir papel de uno o de ambos comandantes. Los desafos tienen mltiples facetas. Primero debe dominarse la seleccin y emplazamiento estratgico de las propias armas. Eso se combina con la tctica que se utilice en respuesta a las acciones del enemigo. Seguir descenso jugador humano con cmara circuito cerrado infrarrojos, montada en

techo sobre pozo. Considerar opciones disponibles. Imposible alterar temperatura en pozo como en ascensores. Pozo a prueba de incendio, protegido por mampara resistencia dos horas, impermeable. Ningn conducto ni canalizacin aire acondicionado. Casi nica fuente de correccin para problema posiblemente irresoluble suministro de energa no contaminante, dos salidas dplex en cada nivel e itinerarios cables con radio de torsin de 175 milmetros. Hacer

cortocircuito en cable corriente para soltarlo de soporte metlico. Para evitar activacin alarma humo, activar interruptor de desvo que exista para prevenir alarmas innecesarias durante trabajos de mantenimiento rutinarios, como soldaduras. Pero imposible calcular tiempo necesario para que atraccin gravitatoria supere inflexin vertical del cable y tuerza extremo electrificado hacia escalera metlica de servicio. Acuario es un signo fijo -

ley Helen Hussey-, y por eso a veces le resultar difcil no ser posesivo. Tendr que abandonar lugares y personas que ya no le interesan. No obstante, a partir del 16 podr notar que le fuerzan la mano, y aunque desee mucha tranquilidad, las estrellas le reservan otros planes. Acepte de buen grado su destino y no descarte un cambio de trabajo y de amistades antes de fin de mes. Lo que ms necesita en la vida es desafo y aventura.

Helen tir la revista sobre la mesa de la sala de juntas y mir a Jenny. Bueno, pues desde luego este sitio ya no me interesa -declar-. Pero me parece que lo ltimo que necesito es desafo y aventura. Jenny ech una mirada impaciente al silencioso walkietalkie que tena en el regazo. Slo haca quince minutos que se haba marchado Mitch, pero ya empezaba a temer lo peor. Lee el mo -le pidi, deseosa

de distraerse-. Gminis. Marty Birnbaum acab otra copa de Chardonnay californiano y, con un bufido de desprecio, dijo: No creeris verdaderamente en esos camelos, eh? Yo slo creo en mi horscopo cuando es malo -asegur Helen-. No tomo en cuenta ninguna noticia buena, ni siquiera cuando resulta cierta. Supersticiones absurdas. Sin hacerle caso, Helen cogi la revista y ley de nuevo en alta voz.

Gminis. Mercurio de rpido ingenio, el planeta que le rige, mantiene su inventiva hasta finales de mes. Y parece que va a necesitarla. No es una poca fcil para usted Si lo sabr yo! dijo Jenny. pero con un poco de prudencia podr minimizar la crisis y dar la vuelta a la situacin. Quin sabe? Incluso podra ayudarle a salir del bache en que est metido. Entretanto, podra sorprenderle un cambio largamente

esperado en una relacin. -Helen frunci los labios e inclin un poco la cabeza-. Bueno, yo dira que eso es bastante cierto, no? No est mal -admiti Jenny. Coincidencia -coment Birnbaum-. Supersticiones absurdas. De qu signo eres, Marty? Me sorprendis, vosotras dos. Mir a Jenny-. Bueno, a lo mejor t no, cario, que te ganas la vida con esos cuentos, verdad? Cmo dices que se llama?

Es Piscis -dijo Helen-. Del 22 de febrero. Lo anota en la agenda para que su secretaria lo vea y le haga un regalo. No es verdad -dijo Marty. Hizo un gesto a Jenny y aadi-: Ya sabes, esa cosa china. Piscis -dijo Helen fingiendo que lea la revista-. Muy pronto le mandarn a hacer puetas por meterse donde no le llaman. -Solt la revista-. Qu te parece eso, Marty? Estupideces.

A hacer puetas -repiti Jenny, riendo. -Feng shui -record Birnbaum-. Eso es. Jenny, no me importa reconocer que ya me he convertido al feng shui -dijo Helen, sonriendo. Creo que si hubiramos respetado el feng shui desde el principio, no habra pasado nada de esto. Gracias -sonri Jenny a su vez. Y cmo lo haces? pregunt Birnbaum. Por dnde quieres que

empiece? Ahora que Mitch no estaba en la sala, Jenny pens que al fin poda permitirse la satisfaccin de recordarles que haba previsto problemas en la Parrilla desde el principio. Haba un problema con el rbol. Est en un estanque cuadrado, lo que significa confinamiento y problemas. Y ahora estamos encerrados y con problemas a montones. Justo como yo haba dicho.

Tonteras. Y podra decirte ms cosas. Pero qu sentido tiene? El caso es que el edificio no trae buena suerte. Me parece que ni siquiera t puedes negarlo, Marty. Suerte? Y qu es eso? Yo nunca he confiado en la suerte. El xito depende del trabajo duro y de una planificacin cuidadosa, no de las visceras de las aves. Se ri-. Ni del aliento del dragn. Es simblico -repuso Jenny, encogindose de hombros-. T eres

una persona culta. Deberas ser capaz de entenderlo. Creer en el aliento del dragn no significa necesariamente creer en los dragones. Pero en la tierra existen muchas clases de fuerzas de las que an no sabemos nada. Jenny, cario, pareces directamente sacada de un libro de Stephen King, lo sabas? Birnbaum cerr los ojos y adquiri un aire ligeramente dispptico. Helen frunci el ceo. Cuntas copas te has bebido

ya, Marty? le pregunt. Y eso qu tiene que ver? Quien est diciendo majaderas eres t, no yo. Y por qu no te pones la blusa? Ests dando un espectculo. T s que ests dando un espectculo, Marty -replic ella-. Por qu no vas a la cocina a comer algo con los otros? A empapar un poco el alcohol. Y a ti qu te importa? Nada, pero cuando bajemos por la escalera de servicio ser un

peligro cargar con un borracho. Quin est borracho? Queris callaros? salt Beech-. Estoy tratando de concentrarme en esto. Por qu no descansas un poco? le sugiri Jenny-. Llevas horas con la vista fija en esa cosa. Los ojos de Beech no se apartaron de la pantalla. No puedo -contest-. Ahora no. Creo que he encontrado la manera de jugar a este puto juego. A una parte, al menos.

Y cul es? pregunt Curtis. He logrado acceder al Maestro de Ajedrez. Si gano, podr impedirle que derrumbe automticamente el edificio sobre nuestras cabezas. Va a jugar al ajedrez con el ordenador? Se le ocurre algo mejor? Tal vez pueda ganarle. Tiene alguna posibilidad? El jugador humano siempre tiene una posibilidad -declar Ismael.

He jugado algunas veces con Abraham, sin mucho xito -explic Beech-. Su aplicacin se basaba en el mejor programa informtico del mundo. No s si Ismael utilizar el mismo. Beech se encogi de hombros-. Pero al menos jugaremos, sabe? Como jugador no soy una completa mierda. Vale la pena intentarlo. Curtis hizo una mueca y luego se arrodill junto a Willis Ellery, que se estaba incorporando sobre el codo.

Cmo se encuentra? Como si me hubiera atropellado un camin. Cunto tiempo he estado? Unas cuantas horas. Tiene suerte de estar vivo, amigo mo, mucha suerte. Ellery se mir las manos quemadas y asinti. Ya lo creo. Qu calor hace, coo! Y su amigo Nat? Sali? Ha muerto. Y Arnon tambin. David? Ellery sacudi la cabeza y emiti un hondo suspiro-.

Puede darme un vaso de agua, por favor? Curtis le llev un vaso y le ayud a beber. Qudese ah tumbado y est tranquilo -recomend a Ellery-. Mitch tiene un plan para sacarnos de aqu. Quedan nueve vidas, Jugador humano pierde vidas ms rpidamente de lo previsto. Partida terminada dentro de poco. Jugador humano a punto de perder otra vida en pozo ventilacin. Luego haba

falso suelo en sala de juntas. Cortocircuito cable de pozo dio idea. Pero vida en pozo ventilacin se revela esquiva. Destruirla antes de pasar a las dems. Reglas son reglas. h El Maestro de Ajedrez decide quin vive y quin muere. Desde abertura pozo de ventilacin, vista de lenta torsin de cable y avance de jugador humano bajando escalera de servicio. Jugador humano pasa por cajetn telecomunicaciones del

nivel dcimo. Dentro de cinco minutos vida llegar a final de la escalera y saldr. Considerar parmetros de control que pudieran frenarlo, hasta que cable electrificado haga contacto con escalera de servicio y elimine. Mitch se llev tal sobresalto cuando el telfono montado en la pared empez a sonar delante de su cara, que casi perdi el equilibrio. Se detuvo y alz la vista hacia la abertura del pozo. Es que Curtis haba encontrado un medio de que

funcionaran los telfonos? O sera otro truco de Ismael? Antes de cogerlo, lo examin por todas partes. Era de plstico, lo que eliminaba toda posibilidad de electrocucin. Pero despus de lo que le haba pasado a Willis Ellery, no iba a correr ningn riesgo innecesario. El telfono volvi a sonar y, al parecer, con mayor urgencia. Plstico. Qu peligro haba? A lo mejor era Jenny. Quiz queran avisarle de un nuevo peligro.

Haban supuesto que los telfonos de servicio no funcionaban, pero y si no era as? Y si formaban parte de un sistema de conmutacin distinto? Con cautela, Mitch cogi el aparato y, mantenindolo apartado de la oreja, como esperando que del auricular surgiese un objeto puntiagudo, contest: S? Mitch? Quin es? Gracias a Dios! Soy yo, Allen

Grabel. Cmo me alegro de or tu voz, muchacho! Allen? Dnde ests? Cre que habas podido escaparte. Casi lo consigo, Mitch. Por unos minutos, maldita sea. Oye, tienes que ayudarme. Estoy encerrado en el stano, en uno de los vestuarios. El ordenador se ha vuelto loco y ha bloqueado todas las pueteras puertas. Me estoy muriendo de sed aqu dentro. Cmo sabas que estaba en el pozo de ventilacin?

No lo saba. Me he pasado las ltimas veinticuatro horas llamando a esos telfonos. Son los nicos que funcionan. Ya casi haba perdido la esperanza de que contestara alguien, sabes? Cre que me iba a quedar aqu todo el fin de semana. No sabes cmo me alegro de or tu voz. Pero dime, qu ests haciendo ah? La voz era exactamente igual que la de Allen Grabel, pero Mitch segua desconfiando. Estamos todos encerrados,

Allen. El ordenador se ha vuelto loco. Y han muerto varias personas. Qu? Ests de broma? Dios santo! Tardamos en comprenderlo pero, bueno, me temo que todos creamos que el culpable eras t reconoci Mitch. Yo? Y por qu coo creais eso? Te extraa? Despus de lo que dijiste de que ibas a joder a Richardson y a su edificio? Vaya cogorza deba tener, eh?

Ya lo creo. Bueno, pues ya he tenido tiempo de que se me pase. Me alegro de volverte a or, Allen. Mitch hizo una pausa-. Es decir, si eres verdaderamente t. Pero qu dices? Pues claro que soy yo. Quin coo iba a ser? Te pasa algo, Mitch? Tengo que ser prudente, slo eso. El ordenador acta con mucha malicia. Puedes decirme tu fecha de nacimiento? Claro, 5 de abril de 1956. En

mi cumpleaos viniste a cenar a casa, recuerdas? Mitch maldijo para sus adentros. Ismael sabra eso: tena el archivo personal de Grabel y su agenda en el disco duro. Deba pensar en algo que no estuviera en los archivos. Pero en qu? Hasta qu punto conoca verdaderamente a Grabel? Quiz no muy bien, a juzgar por lo que le haba pasado. Sigues ah, Mitch? Aqu sigo. Pero tengo que pensar en una pregunta que slo el

verdadero Allen Grabel podra contestar. Y si yo te dijera algo de ti que slo t supieras? No, un momento. Creo que tengo algo. Crees en Dios, Allen? Grabel solt una carcajada. Pero qu clase de pregunta es sa? Allen Grabel sabra contestar. Mitch saba que Grabel, judo, tambin era agnstico. Conque s, eh? Mitch, eres un to muy raro, sabes? Que si creo

en Dios? Es una pregunta difcil. Bueno, vamos a ver. Hizo una pausa-. Pienso que si de mi finitud deduzco que no soy el Todo, y de mi imperfeccin que no soy perfecto, podra decirse que el infinito y la perfeccin existen, porque la infinitud y la perfeccin estn implcitas, como correlatos, en mis ideas de imperfeccin y finitud. De manera que podra afirmarse que Dios existe. S, Mitch, creo que existe. Muy interesante -coment

Mitch-. Pero sabes, a una pregunta tan compleja se suele dar una respuesta muy sencilla. Mitch solt el telfono de servicio y sigui bajando, slo que mucho ms rpido que antes, consciente de que, por lo que fuese, Ismael haba querido entretenerlo. Era hora de salir del pozo y rpido. Mitch! grit la voz por el telfono-. No me dejes aqu, por favor! Pero Mitch ya haba quitado los

pies de los peldaos y, apretndolos contra los lados de la escalera, recorri los ltimos quince o veinte metros deslizndose como un bombero al or la llamada de emergencia, mientras los sensores encendan las bombillas en rpida sucesin y l se alejaba del telfono, bajando cada vez ms deprisa. Al pasar por la segunda planta, volvi a agarrarse a la escalera, baj rpidamente los ltimos peldaos y, tras embestir con el hombro contra la puerta del

pozo, se derrumb en el suelo del local tcnico de la primera planta. Se le enred el pie en uno de los muchos cables del pozo y por un breve instante, mientras agitaba la pierna para liberarse, pens que el cable le haba atrapado como el tentculo de un pulpo gigantesco. Avanz a gatas por el suelo, apartndose del pozo y, apoyado contra un armario, esper a recobrar el aliento y la calma. Joder, cmo lo has hecho? pregunt en voz alta, casi con

reverencia-. Cmo has imitado la voz de Grabel? Pero si hasta la risa pareca la suya, coo! Luego comprendi cmo podra haberlo hecho. En algn momento, el ordenador haba tomado muestras de la voz de Grabel, convirtiendo cada una de ellas en un nmero binario que posteriormente poda grabarse como una serie de impulsos. Suficiente para una conversacin entera? Y teolgica, por aadidura? Era fantstico. Si Ismael era capaz de eso, entonces

poda hacer cualquier cosa. Cualquier cosa, quiz no. Mitch se dijo que, al fin y al cabo, segua vivo. Entonces, por qu lo haba hecho? No para divertirle a l, en todo caso. Se incorpor, volvi a la puerta abierta del pozo de ventilacin y asom cautelosamente la cabeza. No pareca distinto de antes. Y, sin embargo, haba algo. Algo que presenta en la mdula de los huesos. Esperaba no tener que subir de nuevo para averiguar lo que

Ismael le haba preparado. Se dirigi hacia las luces del atrio. Caminaba con sigilo, medio esperando que se abriera una puerta para encontrarse ante otra sorpresa del ordenador. Lleg al borde de la galera y se asom por encima de la balaustrada para ver la distancia por la que debera deslizarse a lo largo del tirante. Haba calculado unos cinco metros, pero ahora vea que eran casi diez. No tuvo en cuenta que entre la planta baja y el primer

nivel haba doble altura. El descenso por el tirante poda resultar bastante brusco. Y llegar a l tampoco iba a ser nada fcil. Se dirigi al borde de la galera, pas la pierna sobre la balaustrada y puso el pie en el travesao que sala de la enorme columna de sostn que llegaba al techo. El tirante sala del otro lado de la columna, y llegaba al suelo formando un ngulo de cuarenta y cinco grados. Cruz el travesao como un funmbulo y, rodeando la

columna con una pierna y un brazo, fue tanteando para encontrar la continuacin del travesao al otro lado, por encima del tirante. La columna era ancha, aunque quiz no demasiado. Estirando la pierna busc un saliente donde apoyar el pie y dar la vuelta. Al cabo de unos momentos lament que se le hubiera ocurrido aquello. Estaba claro que para llegar al otro lado tena que abandonar por completo la seguridad del travesao y meter el borde del zapato en el centmetro

de grieta que se abra entre la juntura de una seccin de la columna y la siguiente. Sera imposible volver atrs. No era mucho margen para arriesgar la vida. Una vez, cuando escalaba un acantilado frente al mar en sus tiempos de boy-scout, se haba cado quiz slo a la mitad de aquella altura y se haba roto varios huesos. Guardaba un recuerdo muy vivo de la sensacin de chocar contra las rocas y, ya inconsciente, de estar muerto. Saba la suerte que

haba tenido entonces, y no pensaba tener tanta la segunda vez. Tomando impulso, se apart del travesao y, agarrndose fuerte a la columna, como una mosca humana, fue avanzando centmetro a centmetro con el borde de los zapatos metidos en la minscula fisura. No tard ms de un minuto, pero tuvo la impresin de que se haba pasado toda la vida pegado a la columna y de que nunca llegara a la otra parte. Vista su situacin de

desventaja, Beech se decidi por un juego cerrado, con una apertura poco convencional, pen de f2 a f4, renunciando de momento a cualquier iniciativa. Desde el punto de vista de la simple aritmtica, saba que era mejor pen de e2 a e4, porque as despejaba cuatro escaques para la reina, pero al mismo tiempo dejaba un pen indefenso y Beech consider que eso podra convertirse fcilmente en una fuente de problemas. Pens, adems, que Ismael conocera todos

los anlisis existentes sobre el juego abierto a partir de e2-e4. El hecho de que l jugase con exagerada prudencia no tena, en su opinin, nada de extrao. Pero s le pareci raro que Ismael demostrara una cautela semejante jugando con negras. Al cabo de veinte movimientos, Beech se sinti ms que satisfecho con su posicin. Al menos no sufrira una derrota en toda regla. Qu tal est? pregunt Jenny a Curtis.

Willis Ellery yaca con el plido rostro vuelto hacia la pared, y slo algn espordico acceso de tos confirmaba que an estaba vivo. Se pondr bien, creo. Jenny mir el reloj y luego el walkie-talkie que tena en las manos. Casi ha pasado una hora coment. Nos quedan diez -murmur Beech. Supongo que tardar ms de lo que pensaba. Pero lo conseguir, ya

ver. Espero que tenga razn. Marty Birnbaum, que tena apoyada la cabeza en los antebrazos, alz la vista, observ un momento a Bob Beech con ojos vidriosos y luego se inclin hacia Curtis. Inspector -musit. Qu ocurre? Algo horrible. Qu? Birnbaum se pas nerviosamente la mano por el rostro

sin afeitar y se dio unos golpecitos en un lado de la nariz. Beech -explic-. Bob Beech est ah sentado, jugando al ajedrez. Y sabe con quin juega? Con el ordenador. Y qu? No, no juega con el ordenador. Eso es precisamente lo que quera decirle. Birnbaum cogi su copa de vino vaca y se qued mirndola-. Antes no me lo crea. Pero ahora que llevo pensndolo un rato, me doy cuenta de que ella slo pretende hacernos creer que Beech

est jugando con el ordenador. Quin es ella? La Muerte. Beech est jugando al ajedrez con la Muerte. Quin es ahora el supersticioso? dijo Helen en tono desdeoso. No, en serio. Estoy seguro. Curtis cogi del suelo una botella de vino vaca y la puso en la mesa. Inmediatamente, Birnbaum la volc sobre la copa. Cunto ha bebido? pregunt Curtis.

Birnbaum mir la copa vaca con aire vacilante, tosi y sacudi la cabeza. No se preocupe de eso. Esccheme. He cambiado de opinin. Y creo que usted tiene razn. Tenemos que escapar de aqu. Se me ha ocurrido que Volvi a toser-. Mientras Beech tiene distrada a la Muerte, bueno, pues que es el mejor momento de escapar. Me parece que los dos estn tan ocupados con el juego que ni siquiera

Curtis tosi tambin. El aire empezaba a cobrar un sabor metlico. Tratando intilmente de respirar una bocanada de aire puro, volvi a toser y observ que Ellery estaba ahora tendido de espaldas con una burbuja de mucosidad entre los labios. Se hinc de rodillas, mir con atencin el borde de una seccin de la moqueta y la arranc con las manos. Gas! grit-. Todo el mundo fuera! Sala humo del panel de acceso

situado en el centro de la estancia. Curtis lo abri y apareci algo casi orgnico, como las venas, arterias y fibras nerviosas de un cadver diseccionado: miles de kilmetros de cables de cobre que conducan la informacin por toda la Parrilla. En una sala de ordenadores o en una base militar, los cables de datos se habran revestido de un material especial de combustin lenta con escasa capacidad fumgera. O con un revestimiento no halgeno. Pero como la sala del

consejo de administracin de la Parrilla no se haba definido como zona de alto riesgo de incendio, los cables estaban guarnecidos con un material corriente de cloruro de polivinilo, y el humo emanado de este material, debido a las temperaturas sumamente altas que Ismael haba generado en los cables de cobre, estaba compuesto de gases txicos. Curtis busc un extintor con la mirada. Al no ver ninguno, cogi a Ellery por las axilas y empez a

tirar de l. Jenny, Helen y Birnbaum se precipitaron hacia la puerta, medio asfixiados ya por las emanaciones que se dispersaban con rapidez, pero Beech pareca dispuesto a quedarse sentado frente al ordenador. Pero est loco? grit Curtis, tosiendo-. Lrguese ahora mismo de aqu, Beech! Casi de mala gana, Beech se levant tambaleante de la silla. Convulso por un acceso de tos,

sali con los dems al pasillo, adonde Ray y Joan Richardson ya haban escapado de las mismas emanaciones surgidas bajo el suelo de la cocina. A la galera -dijo Curtis-. El aire ser mejor cerca del atrio. Beech ayud a Curtis a arrastrar a Ellery a la parte de la balaustrada por donde David Arnon se haba precipitado hacia la muerte. Permanecieron all un momento, tosiendo, dando arcadas y escupiendo hacia el atrio.

Qu coo ha pasado? pregunt Joan, tratando de respirar. Ismael debe haber recalentado los cables de datos que van por el suelo para que soltaran un gas halgeno cido -explic Richardson-, pero no s cmo. Sigue pensando que sobreviviremos al fin de semana? le dijo Curtis. Se enjug las lgrimas de los ojos y se arrodill junto al herido. Ellery ya no respiraba. Curtis se inclin y aplic la oreja junto a su

corazn. Esta vez no haba manera de revivirlo. Willis Ellery ha muerto anunci al cabo de una larga pausa. Estaba tumbado en el suelo. El pobrecillo debe haber respirado esa cosa ms tiempo que los dems. Dios mo, espero que Mitch est bien! rog Jenny, y mir ansiosamente por encima de la combada barandilla. Pero no haba seales de l. Mitch se solt del tirante y cay al suelo.

Mientras rodeaba el rbol para dirigirse a la recepcin hologrfica, vio lo que quedaba de David Arnon. Apenas reconocible, yaca sobre la sangrienta mesa, empalado en la pata rota como un vampiro en una desagradable pelcula de terror, y, con las largas piernas abiertas y dobladas, pareca un espantapjaros derrumbado. De qu extraa forma se reaccionaba ante las cosas, pens Mitch mientras permaneca junto a su viejo amigo, con una breve

plegaria en el corazn y deseando que al menos hubiese algn medio de cubrirlo. En qu cosas tan raras se fijaba uno: Arnon estaba cubierto de sangre coagulada, pero, a su alrededor, el suelo de mrmol blanco no tena ni una mancha, casi como si acabaran de fregarlo. Unos metros ms all, despatarrado sobre la tapa del piano Disklavier, estaba Irving Dukes, con la cabeza colgando sobre las cuerdas y los ojos abiertos, an enrojecidos por el veneno.

Mitch busc el walkie-talkie y vio que Dukes lo llevaba a la cintura, junto con la pistola y la linterna. Cuando intentaba desabrocharle el cinturn, se inclin sobre las teclas del piano, reducidas al silencio, y, horrorizado, retrocedi de un salto al ver que rezumaban sangre. Tard unos momentos en comprender que la sangre de la tremenda herida en la nuca de Dukes haba cado a la caja del piano y corra entre las teclas en cuanto l las toc. Se

limpi los dedos en los pantalones del muerto y, sin hacer caso de la sangre que ahora chorreaba del teclado, le quit rpidamente el cinturn al cadver. Espero que no se haya estropeado -dijo mientras examinaba el walkie-talkie. Apret el botn de llamada. Soy Mitch. Adelante planta veintiuno. Cierro. Hubo un momentneo silencio y luego oy la voz de Jenny. Mitch? Ests bien?

La bajada ha sido ms difcil de lo que pensaba. Cmo van las cosas? Jenny le explic lo del gas y le comunic la muerte de Willis Ellery. Hemos salido a la galera, hasta que se renueve el aire. Si miras hacia arriba, podrs verme. Mitch se dirigi al otro lado del atrio y alz la vista. Apenas distingui a Jenny. Agitaba los brazos. l le devolvi el saludo sin mucho entusiasmo. Willis Ellery

estaba muerto. Mitch? De pronto haba urgencia en su voz-. Hay algo que est atravesando el atrio. Va derecho hacia ti. Mitch! Mitch dio media vuelta. El robot de la limpieza vena lanzado hacia l. El mrmol es uno de los materiales ms fciles de mantener. La belleza de la blanca piedra puede realzarse aplicando una buena cera de silicona, aunque hay que tener cuidado para no dejar

cercos. Y por eso exista SAM, el robot semiautnomo micromotorizado para limpieza de superficies: el aparato de mantenimiento ms perfeccionado del mundo para suelos de mrmol, concebido para hacer frente a cualquier contingencia, del aceite a los zumos de ctricos, al vinagre y a otros lquidos ligeramente cidos. SAM tena el peso y las dimensiones de un frigorfico mediano, y forma de pirmide. Propulsado por treinta

micromotores rodeados de silicio, la mquina era prcticamente una microplaqueta de semiconductor con ruedas, con un circuito de dieciocho ordenadores, cincuenta sensores distintos para detectar obstculos y una cmara de infrarrojos para buscar el polvo. SAM no deba desplazarse a ms de kilmetro y medio por hora, pero embisti a Mitch en el tobillo a ms de veinte. El impacto lo lanz por los aires. Mientras volaba sobre el

vrtice del robot piramidal, Mitch record el brillante suelo en torno al cadver de Arnon y, antes de aterrizar en el mrmol, se dijo que deba haber pensado en SAM. Todo dolorido, intentaba levantarse cuando la mquina volvi a golpearle, esta vez en la rodilla. Con un aullido de dolor, cay hacia atrs abrazndose la pierna. A la distancia suficiente para darse impulso y lanzar otro temible ataque, el robot gir en redondo sobre su estrecho eje y, una vez

ms, aceler. Mitch desenfund la pistola de Dukes, apunt al centro de la pirmide electrnica, dispar y acert varias veces. Pero si el SAM haba sufrido averas, no las acus, y Mitch se vio proyectado hacia el estanque vaco al pie del rbol. Agradeciendo la sugerencia, se encaram al pequeo muro para ponerse a salvo. SAM patrull durante unos momentos el permetro del estanque y luego se puso a limpiar la sangre que haba

chorreado del piano. Mitch? Era Curtis, que hablaba por el walkie-talkie-. Est bien? Algunas magulladuras. Se baj el calcetn para examinarse el tobillo, que ya se estaba poniendo morado-. Pero no creo que corra ms que esa cosa. Le he pegado un par de tiros, pero ni siquiera ha aflojado la marcha. Ahora se ha puesto a fregar el jodido suelo. Eso est bien. Que haga lo que tiene que hacer.

Bueno, y, entre tanto, qu hacemos? Poner en prctica una idea que se me ha ocurrido. Vamos a bombardear al hijo de puta ese. Cmo? Dejaremos caer algo que ensucie el suelo. Y cuando est debajo de nosotros, le soltamos un bombazo. Lanzaremos algo muy pesado. Puede que d resultado. Agache la cabeza, amigo -dijo Curtis, con una risita ahogada-. Le

avisar cuando tengamos preparado el pepinazo. Creo que ya s lo que podemos utilizar -anunci Helen. Los condujo a un cuarto cerca de los ascensores donde un objeto solitario aguardaba en un carrito su destino final. La cabeza del Buda meda un metro de altura. Era lo nico que quedaba de una milenaria estatua de bronce, que deba de haber sido enorme, de la dinasta Tang. Curtis cogi la usnisa, la protuberancia en

lo alto de la cabeza del Buda que indicaba el acceso a la suprema sabidura, y removi suavemente el objeto. Tiene razn -le dijo a Helen-. Es perfecto. Debe de pesar cien kilos. Joan sacudi la cabeza, horrorizada. No saba qu parte de su ser se senta ms ofendida: la budista o la amante del arte. No, no pueden hacerlo! Eso no tiene precio! Dselo, Jenny! Es un objeto sagrado!

Estrictamente hablando repuso Jenny-, budismo y taosmo son dos cosas diametralmente opuestas. No veo nada malo en ello, Joan. Ray, dselo. Richardson se encogi de hombros. Yo digo que utilicemos ese Buda para liquidar al robot antes de que el robot liquide a Mitch. Empujaron el carrito con la estatua hacia la galera y, mientras Curtis y Richardson situaban la

cabeza un poco ms all del sitio por donde se haba desplomado Arnon, Jenny se dirigi a la cocina, donde el aire ya era respirable, a buscar algo para ensuciar el pulido suelo del robot. Cebo para la bomba, como deca Curtis. Volvi con un par de botellas de ketchup. Esto cabrear mucho a esa cosa -anunci. Mitch vio que el robot daba media vuelta, apartndose del limpio suelo bajo el piano, y enfocaba la cmara hacia el

estallido de cristal y ketchup sobre el mrmol inmaculado. Se dirigi inmediatamente hacia la nueva mancha, inspeccionando el contorno de la gran tarea de limpieza que le aguardaba. Esperad mi seal -dijo Mitch-. Todava est al borde de la mancha. Dejaremos que el cabrn est bien en el centro para que podis acertarle de lleno. Pero el robot permaneci al borde de la mancha, como si recelase alguna trampa.

Qu hace? pregunt Jenny. Me parece que De pronto, el robot aceler hacia el centro de la extensa salpicadura de ketchup y Mitch grit: -Ahora! Tiradlo ya! La cabeza del Buda pareci tardar una eternidad en llegar al suelo. Como colgada de hilos invisibles, apenas movindose en el aire, cay con serenidad, como instando a la tierra a ser testigo del acontecimiento decisivo de su

ltimo viaje, hasta que, con un tremendo impacto, se estrell sobre el robot SAM y lo convirti en una lluvia de metal y plstico. Mitch se agach bajo el muro del estanque para protegerse de los restos que volaban por encima de su cabeza. Cuando volvi a mirar, el robot haba desaparecido. En cuanto el aire de la sala de juntas volvi a ser perfectamente respirable, Bob Beech anunci que quera volver al ordenador para seguir sondeando las intenciones de

Ismael. Curtis intent disuadirle. Va a volver ah dentro? A jugar al ajedrez? Mi posicin es mejor de lo que haba pensado. El juego de Ismael me parece un tanto vacilante. S, de eso estoy seguro. Suponga que Ismael prepara otra jugadita como la de antes. Imagnese que le ataca con gases. Y, entonces, qu? Ha pensado en eso? Mire, creo que en realidad

slo quera matar a Willis Ellery. Y eso le parece bien? No, claro que no. Lo nico que digo es que no me pasar nada mientras siga jugando con l. Adems, no creo que lo entienda. Pruebe -le desafi Curtis. Es algo ms que un juego. Yo he creado a ese monstruo, Curtis. Si tiene alma, me parece que tengo derecho a conocerla. Al creador le gustara hablar con su criatura, si lo prefiere. Al fin y al cabo, soy yo quien ha sacado a Ismael de las

tinieblas. Pese a todo lo que ha hecho, no puedo considerarlo mi enemigo. Quiero que Ismael me hable, que se explique. Podemos establecer un dilogo. A lo mejor encuentro la manera de desarmar la bomba de relojera. Curtis se encogi de hombros. All usted. Cuando Beech se sent de nuevo frente a la pantalla, el cuaternio se volvi hacia l. Luego se inclin, como saludando la continuacin de la partida. Aunque

haba memorizado el tablero y ya saba el movimiento que iba a hacer, Beech estudi las piezas durante unos momentos. Tena la impresin de que Ismael haba cometido un error. Puls el ratn, moviendo el rey a b1. Se alegraba de que los dems tuviesen miedo de volver. Ahora tendra ocasin de estar a solas con su Prometeo electrnico. Adems, tena su propia lista de prioridades para presentar a su criatura.

La cabeza estaba hueca, como un gigantesco huevo de chocolate: el rostro se haba desprendido en un solo trozo. Mitch vio que, por la otra cara del metal, se reconocan con todo detalle los labios y los ojos del Buda. Ech a andar, cojeando, entre los revueltos restos del Buda y del robot SAM, preguntndose cul sera la premonicin del feng shui por haber profanado la imagen del mayor santo de Extremo Oriente. Tras el mostrador en forma de

herradura, de cermica resistente al calor, no haba ni rastro del holograma de Kelly Pendry. Mitch casi sinti alivio. Al menos no tendra que soportar su incansable jovialidad. Pero el holograma deba activarse cada vez que alguien penetraba en el plano inclinado que limitaba el mbito de interaccin de Kelly Pendry. Si el holograma no funcionaba, la puerta de entrada tena que estar abierta. Demasiada suerte -dijo en alta voz, pero sigui hasta la puerta de

todos modos, para asegurarse. Segua cerrada. Apoy la nariz en el cristal tintado, tratando de ver si haba alguien en la plaza, pero convencido de que no era probable. Apenas distingui los bloques hidrulicos del Pavimento Disuasorio, que formaban altibajos para mantener a la gente alejada de la plaza. Un par de veces vio pasar las destellantes luces de un coche patrulla por Hope Street, y aquello fue suficiente para que empezara a golpear la puerta con la palma de la

mano, al tiempo que daba gritos de auxilio. Pero saba que era una prdida de tiempo. El panel de vidrio apenas se estremeca bajo sus puos. Era igual que golpear un muro de hormign. Mitch? grazn el walkietalkie-. Ests bien? Qu ocurre? Era Jenny otra vez-. Te he odo gritar. No es nada -contest l-. He perdido un momento la cabeza, eso es todo. Supongo que ha sido el hecho de estar cerca de la puerta.

Tras lo cual, en tono optimista, aadi-: Te llamar cuando haga funcionar el lser. Volvi a colocar el aparato en el cinturn de Dukes y regres al mostrador, preguntndose si realmente saba lo que se haca. Su experiencia con aparatos de lser era escasa, por no decir nula. Quiz tuviese razn Ray Richardson. Era bastante probable que slo consiguiera quedarse ciego. O algo peor. Pero qu poda hacer, si no?

En aquel momento se llev tal susto, que el corazn le salt dentro de la caja torcica igual que si fuera un salmn que ascendiera por el curso de un ro para desovar. Detrs del mostrador, en lugar de la empalagosa presentadora de Buenos das, Amrica, haba un monstruo escapado de alguna pesadilla futurista, una bestia de piel gris, doble mandbula y cola de dragn, con baba hologrfica y jadeo estereofnico. Desde sus dos metros de estatura, el engendro

miraba a Mitch con ojos hostiles extendiendo de un modo muy sugestivo sus mandbulas retrctiles. Mitch retrocedi del mostrador como impulsado por un resorte. Santo cielo! exclam. Saba que slo era un holograma: tres series de ondas luminosas difractadas formaban una imagen en tiempo real que le pareca haber visto, aunque no en una pelcula. Entonces lo record. Era el Demonio Paralelo, la

criatura decisiva del juego de ordenador con que el hijo de Aidan Kenny haba jugado en la sala de informtica. Cmo se llamaba? Fuga de la fortaleza? Ismael debi de haberlo copiado del archivo de edicin del juego, que permita al jugador crear sus propios monstruos. Mitch saba que haran bien en escapar de aquella fortaleza urbana. Y tambin que aquella rplica del Demonio Paralelo no poda hacerle dao, pero tard unos minutos en

hacer acopio de valor para aproximarse. Ests perdiendo el tiempo, Ismael -dijo, sin mucha conviccin. No te va a dar resultado. No me asustas, entiendes? Pero se senta incapaz de dar un paso ms. De pronto, el monstruo se lanz hacia l, buscndole la garganta con las dobles mandbulas. Pese a lo que acababa de decir, Mitch salt rpidamente a un lado. Muy realista, desde luego admiti, tragando saliva-, pero no

me lo trago. Respir hondo, apret los puos y, haciendo lo posible por olvidarse del holograma, se encamin derecho al mostrador, jadeando cuando el demonio le clav las aceradas puntas que le brotaban de los enormes nudillos. Por un breve instante crey que haba cometido un error, tan convincente era la visin del puo de la criatura atravesndole el esternn. Pero se tranquiliz ante la ausencia de sangre y dolor.

Haciendo esfuerzos por no hacer caso del monstruo, se agach bajo el mostrador para buscar las gafas infrarrojas. Las encontr en un cajn junto con un manual de la McDonnell-Douglas. El monstruo desapareci. No ha estado mal, Ismael -dijo Mitch. Se puso las gafas y abri el mostrador. Detrs de la puerta haba un armario de acero negro que albergaba la columna de amplificacin del lser.

Mitch comprob las gafas para asegurarse de que impedan completamente el paso de la luz: en el lser, lo que cegaba era la luz invisible. Luego abri la puerta del armario. Nunca haba visto un aparato de lser, salvo los pequeos que funcionaban como un radar y utilizaban en la oficina para hacer alineaciones, medir distancias y determinar corrientes de aire, pero, cotejando la disposicin interna del armario del holograma con el manual de la

McDonnell-Douglas, Mitch logr reconocer el tubo de plstico transparente que contena la barra de itrio, aluminio y granate. Era difcil consultar el manual con las gafas oscuras, pero, aunque el rayo lser se proyectaba a travs de una manga metlica que una el mostrador a la fuente de la imagen en tiempo real -la parte que Ismael controlaba-, resisti la tentacin de quitrselas. Tard varios minutos en localizar y desconectar el botn que activaba el dispositivo Q -un

obturador ptico rgido, normalmente opaco, que se volva transparente mediante la aplicacin de un impulso elctrico-. El aparato ya no poda emitir rayos lser y, por tanto, no se produciran ms hologramas hasta que el obturador fuese activado de nuevo. Mitch emiti un suspiro de alivio y se quit las gafas. Ahora slo tena que encontrar el medio de apuntar el lser en la otra direccin, hacia la puerta principal. Richardson y Curtis llevaron el

cadver de Ellery a un despacho vaco, lo depositaron en el suelo y le cubrieron el rostro con su chaqueta. Quiz deberamos traer tambin a los tres del ascensor sugiri Curtis. Por qu? De un manotazo, Curtis se espant una mosca de la cara. Por las moscas. Adems, ya empiezan a oler. Cada vez que paso por all es peor. No huelen tan mal -asegur

Richardson-. Por lo menos, slo huele delante del ascensor. Si ahora huelen, ms tarde ser peor, crame. El estado de putrefaccin no tarda mucho en presentarse. Por trmino medio, aparece al cabo de dos das. Menos, con este calor. En el suelo haba unos plsticos para proteger la moqueta. Curtis los recogi. Utilizaremos esto. Pero ser mejor que antes atranquemos las puertas para que no se cierren. Slo

nos faltara que Ismael pensara que queremos utilizar el ascensor, eh? De mala gana, Richardson ayud a Curtis a sacar de la cabina los ya descongelados y malolientes cadveres de Dobbs, Bennett y Martinez para trasladarlos al despacho donde haban dejado a Ellery. Cuando terminaron, Curtis cerr firmemente la puerta al salir. Ya est, una cosa hecha -dijo. Richardson tena la cara verde. Me alegro de que la tarea le haya resultado agradable -coment.

S, bueno, esperemos que no tengamos que volver ah dentro. Soy alrgico a ciertos ambientes dijo Curtis. Tambin lo era Willis Ellery. No era mal tipo. Ahora ya no, desde luego apostill Richardson. Volvieron a la galera, donde, a excepcin de Beech, los dems seguan esperando. Oiga, siento lo que he dicho antes -le dijo Richardson a Curtis-. Todo lo que he dicho. Usted tena

razn. En lo de tratar de largarnos de aqu. Ahora lo comprendo. En adelante puede contar conmigo, para lo que sea. Los dos hombres se estrecharon la mano. Cree que Mitch podr conseguirlo? le pregunt Curtis. Me parece bastante improbable -reconoci Richardson. Creo que se har la picha un lo con el lser. Jenny, asomada a la barandilla de la galera para ver a Mitch,

lanz una mirada de reproche al arquitecto. Curtis asinti gravemente con la cabeza y se volvi hacia Jenny. Cmo le va? No alcanzo a verle. Pero ha dicho que ha sacado el lser del armario. Volver a llamar cuando se disponga a dispararlo. Se sentaron los tres junto a Helen, Joan y Marty Birnbaum, que estaban durmiendo. Cunto tiempo nos queda? pregunt Jenny.

Nueve horas -contest Curtis, Eso si uno se cree lo de la bomba de relojera -puntualiz Richardson. En vista de todo lo que ha pasado, no podemos permitirnos el lujo de no creerlo. Supongo que no. Marty Birnbaum, que se haba despertado, solt una carcajada. As que al final se trata de mazmorras y dragones -dijo con voz pastosa-. Lo que yo deca. Pues hemos echado en falta tu

contribucin, Marty -observ Richardson-. Igual que un agujero en la puta capa de ozono. Me pregunto si podramos elegir la prxima vctima. Como si sacrificramos un pen. Los jugadores de ajedrez llaman a eso un gambito. Qu os parece el gambito Marty Birnbaum? Qu cabrn! mascull Birnbaum-. Muchas gracias! No hay de qu, gilipollas! Mitch volvi a ponerse las gafas y se prepar a disparar el

lser. Separada de su alojamiento bajo el mostrador, la barra del lser segua unida a los cables elctricos que activaban una lmpara de bombeo enrollada en torno al tubo refrigerante como un muelle de colchn. Estirando los cables, Mitch pudo apoyar el aparato en el mostrador y apuntar al cristal de la fachada. Como casi era medianoche y el centro de la ciudad estaba prcticamente desierto, Mitch no tema que el rayo lser hiriese a

alguien al traspasar los paneles de vidrio de nueve metros y medio de altura que rodeaban la puerta de entrada. Aun as, apunt bajo, prefiriendo lanzar el rayo mortal hacia el pavimento de la plaza. Cuando todo le pareci a punto, puls el obturador Q y vio que un rayo fino y brillante caa sbitamente sobre el cristal como un relmpago. Luego desconect el aparato y fue a inspeccionar los efectos del disparo. Inclinndose frente al cristal,

Mitch descubri un agujero perfecto, no mayor de una moneda, por el que entraba aire fresco. Casi dio un grito de alegra. Su plan, aunque laborioso, era sencillo. Consista en practicar una serie de diminutas perforaciones en el vidrio hasta que, a base de golpes, pudiera hacer un agujero lo bastante grande para salir. Cogi el walkie-talkie y comunic a Jenny la buena noticia. Estupendo! contest ella-. Pero ten cuidado. Y deja conectado

este aparato, quieres? No soporto que lo tengas apagado. Aunque no pueda verte, por lo menos s que ests bien. Voy a tardar un buen rato advirti Mitch, pero de todos modos no desconect el walkietalkie. Movi la barra del lser un poco a la izquierda de donde haba apuntado antes y se dispuso a hacer el siguiente agujero. Esta vez Ismael estaba preparado.

En la fraccin de segundo que Mitch tard en accionar el obturador, Ismael congreg los tomos de plata que quedaban en el vidrio para formar una superficie reflectante que, como un enorme espejo, devolvi directamente el rayo lser hacia su punto de partida. Con un grito de terror, Mitch se lanz a un lado, evitando por poco el ardiente rayo luminoso. Pero dio con la frente en el mostrador y, al caer, recibi en la nuca un golpe an ms fuerte contra el suelo de

mrmol. Jenny miraba a Curtis, que intentaba comunicarse con Mitch por el walkie-talkie, y, pese al sofocante calor de la Parrilla, sinti un escalofro. Cuando se dio cuenta de que estaba conteniendo la respiracin, dej escapar un largo suspiro. Curtis puls una vez ms el botn de llamada. Mitch? Responda, por favor. Hubo un largo silencio. Curtis se encogi de hombros.

Estar muy ocupado, probablemente. Jenny neg con la cabeza y rechaz el walkie-talkie que le ofreca el inspector. Ser mejor que lo coja cualquiera de vosotros -dijo. Joan se hizo cargo del aparato. Jenny, es posible que en estos momentos slo pueda ocuparse del lser. No tenis que fingir para consolarme -repuso Jenny con voz queda-. Todos hemos odo a Mitch.

Trag saliva con dificultad-. Creo que todos lo sabemos. Mitch no responde porque Helen le cogi la mano y se la apret. Jenny tosi y logr contenerse. Estoy bien -asegur-. Pero creo que deberamos decidir algo para salir de aqu. Promet a Mitch que no nos daramos por vencidos. Un momento -terci Birnbaum. No debera bajar alguno de nosotros por la escalera para ver si Mitch est bien? Podra estar

herido. Mitch era consciente de los riesgos -repuso Jenny, sorprendindose a s misma-. No creo que le gustara eso. Habra querido que siguiramos adelante. Que intentramos salir. Hubo unos minutos de silencio. Richardson lo rompi. La claraboya -dijo con voz firme. Qu claraboya? Richardson alz la cabeza. La que tenemos encima, en el

techo. All arriba el cristal es ms delgado. Quieres decir que si rompemos los cristales podremos salir de aqu? pregunt Helen. Claro. Por qu no? Subimos por el pozo de ventilacin. Luego utilizamos la escalera mvil y la plataforma desplazable para llegar a la claraboya y de all pasar al tejado. Es cristal normal y corriente. Silicato de boro precomprimido. Seis o siete milmetros de espesor, todo lo ms.

El nico problema es qu hacemos al salir. La jaula de Faraday se extiende hasta el extremo superior del mstil, as que el walkie-talkie no funcionar. Quiz podramos hacer seas a un helicptero o algo as. O atraer la atencin con su pistola, disparando al aire. Curtis solt una carcajada. Y correr el riesgo de que nos maten a tiros? ltimamente, los pilotos de esos trastos disparan a la menor provocacin. Sobre todo desde que se ha puesto de moda

tirar al blanco contra ellos desde los tejados. Es que no ve las noticias? Hay un cabrn que hasta les lanza cohetes. La ltima moda es disparar a las aspas de los helicpteros. Adems, gast toda la municin contra la puerta de los servicios. Curtis sacudi la cabeza-. Qu hacen los que limpian los cristales? No utilizan un andamio colgado? S, claro que hay un andamio colgado. Pero tenemos el jodido problema de siempre: Ismael.

Imagnese que est subido en el andamio y al cabroncete se le ocurre un jueguecito. Qu pasa entonces? Podramos hacer una fogata en el tejado -sugiri Jenny-. Ya saben, como un faro. Con qu? pregunt Richardson-. Nadie fuma, recuerdas? Y la cocina no funciona. Y pensar que tengo en el coche todo lo necesario para hacer fuego se lament Jenny-. Por eso vine

ayer. Tena que celebrar una ceremonia feng shui para ahuyentar del edificio a los malos espritus. Slo que A lo mejor podemos tirar un mensaje -propuso Helen-. Diciendo que estamos atrapados en el tejado. Alguien acabar encontrndolo. Ojal siguieran ah esos manifestantes! se lament Richardson. Vale la pena intentarlo convino Curtis. Ahora le toc sonrer a

Richardson. Siento aguaros la fiesta, pero olvidis una cosa, chicos. Esto es una oficina sin papel. Aqu todo se escribe en ordenador. Quiz me equivoque. Ojal! Pero resultar muy difcil encontrar una hoja de papel. A menos que querris tirar un porttil a la calle. Yo tengo un Vogue -dijo Helen-. Podemos arrancar una hoja y escribir en ella. Richardson negaba con la cabeza.

No, en mi opinin slo cabe hacer una cosa cuando salgamos al tejado. Curtis fue a hablar con Beech y lo encontr, como antes, frente a Ismael, al otro lado del tablero de ajedrez. En la sala segua habiendo un fuerte olor a gas. Mitch no lo ha logrado anunci con voz queda. Quiz lo hayan matado los cclopes -sugiri Ismael. Curtis mir fijamente al cuaternio, al otro lado del tablero.

Quin ha hablado contigo, so cabrn? Beech se recost en el respaldo de la silla y se frot los cansados ojos. Lstima! coment-. Mitch era un to cojonudo. Oiga. Vamos a salir de aqu. Tenemos un plan. Otro? Intentaremos salir por la claraboya. Ah. Y a quin se le ha ocurrido esa idea?

A Richardson. Venga, pngase los zapatos y largumonos. Si tiene razn en lo de la bomba de relojera, slo nos quedan unas horas. Por un momento, el reloj de arena volvi a aparecer en pantalla. Les quedan menos de diez horas para ganar la partida o abandonar la zona antes de la explosin atmica -inform Ismael. Beech neg con la cabeza. Yo no voy. He decidido quedarme aqu. Sigo creyendo que

puedo ganar tiempo. Y las alturas me dan mareos. Venga, Beech! Usted mismo ha dicho que quedarnos de brazos cruzados no sirve de nada. Ismael avis de que se coma la reina de Beech con su torre negra y le daba jaque al rey. Pero est loco, o qu? Acaba de perder la puta reina! Y le ha dado jaque! Beech se encogi de hombros y volvi a ponerse frente a la pantalla.

De todos modos, no es una mala posicin. No tanto como podra sugerir ese ltimo movimiento. Ustedes hagan lo que quieran, que yo voy a terminar esta partida. El ordenador se lo va a follar vivo! le advirti Curtis-. Le hace creer que tiene alguna posibilidad para luego darle el golpe mortal. Puede. Y aunque le gane de milagro, cmo sabe que Ismael no ejecutar sus planes de incendiar el edificio?

Porque tengo confianza en l. sa no es razn. No tiene sentido. Usted mismo ha dicho que era un error atribuir cualidades humanas a una mquina. Cmo puede fiarse de l? Se encogi de hombros-. En cualquier caso, no me parece razn suficiente. Yo tengo que hacer algo. Beech puls el ratn y se comi la torre negra con el rey. Lo comprendo -afirm. Por favor. Cambie de opinin. Venga con nosotros.

No puedo. Curtis lanz a la pantalla una mirada desprovista de optimismo y luego alz los hombros. Pues buena suerte, entonces. Gracias, pero ustedes la necesitarn ms que yo. Curtis se detuvo en la puerta de la sala de juntas. Si pudiera entenderlo -dijo con abatimiento-. Ah sentado. Confiando su vida a un ordenador, como un estudiante alelado. La realidad est en otra parte, amigo

mo. No la encontrar mirando una pantalla. Vindole as parece, joder, para m representa usted todo lo que va mal en este puto pas! Utilice la ametralladora pivotante -recomend Ismael-, Prepare su defensa. Desde luego, lo tendr presente cuando salga de aqu concluy Beech. Como quiera. Cuando Curtis se march, Beech se concentr de nuevo en la

partida. Se alegraba de que los dems intentaran escapar por el tejado. Las cosas iban mejor de lo que haba esperado. Exista una posibilidad de ganar a Ismael al ajedrez; y ya no tendra que explicarles que en aquella partida estaba en juego un salvoconducto para salir del edificio. Y que aquel salvoconducto estaba a su nombre. Alfil come a torre. En la galera, Marty Birnbaum

se encontraba mal. Y el hecho de que nadie pareciese apreciarle empeoraba las cosas. Ray Richardson, su propio socio, le haba convertido en el blanco de sus sarcsticas observaciones. Y ahora Joan haba empezado a pincharle tambin. Estaba acostumbrado a los sarcasmos de Richardson. Pero la idea de que las tres mujeres le trataran con desdn era muy difcil de soportar. Finalmente, cuando ya no pudo ms, se levant y anunci que iba a hacer

pis. Richardson sacudi la cabeza. No tengas prisa en volver. Odio a los borrachos. No estoy borracho, sino alegre -replic pomposamente Birnbaum-. T, en cambio, eres una mierda total y absoluta. Adems, parafraseando a sir Winston Churchill, maana estar sobrio. Sintindose algo mejor despus de haber dicho aquello, Birnbaum gir sobre sus talones y ech a andar por el pasillo sin hacer caso

de la cruel carcajada de Richardson. Maana estars muerto, querrs decir. Pero si sigues con vida y ests sobrio, considrate despedido, borracho asqueroso. Tena que haberlo hecho hace tiempo. Birnbaum se pregunt por qu se molestaba en cruzar insultos con Richardson. Tena una piel de rinoceronte. Esperaba que tuviera que tragarse sus palabras. S, eso era. Les demostrara que Mitch no

era el nico capaz de hacer una heroicidad. Subira al techo, rompera la claraboya y saldra fuera. Vaya sorpresa que se llevaran cuando viesen que los estaba esperando all arriba! Entonces no se reiran de l. Adems, le haca falta aire fresco. Tena la cabeza como llena de algodn. Muy tpico de Richardson, eso. Echar la culpa a otro de sus desgracias, cuando el principal responsable era l. Era tan tirnico, que la gente tena miedo de decirle

la verdad, de advertirle de que esto no se poda hacer o que lo otro no estara listo a tiempo. Richardson era vctima de su propia voluntad nietzscheana. Igual que todos, quiz. Birnbaum entr en el local tcnico y asom la cabeza por el pozo de ventilacin. No pareca que hubiese que subir mucho. Slo cuatro pisos hasta la plataforma desplazable utilizada para limpiar la claraboya. Por el pozo circulaba aire fresco. Birnbaum respir hondo un par de veces. Se le aclar

un poco la cabeza. Ya empezaba a sentirse mejor. Helen, Joan, Jenny, Richardson y Curtis iban por el pasillo. Beech no viene -explic Curtis-. Quiere acabar su partida. Est loco! coment Richardson. Dnde est Marty? se tambin est loco! No lo esperamos? pregunt Jenny. Por qu? Ese gilipollas de mierda sabe adnde vamos. Hasta

Marty sera capaz de subir sin ayuda por una escalera de servicio. Usted siempre tiene una palabra amable para todo el mundo, eh? observ Curtis con una risita, pero la sonrisa se le borr del rostro frente a la puerta del local tcnico, donde se detuvo a husmear recelosamente el aire como un sabueso tenaz, con la mano en el pomo y sin decidirse a girarlo. Lo huelen? pregunt-. Se est quemando algo. Sardinas chamuscadas -dijo

Joan. Curtis retrocedi y abri la puerta de una patada. Marty Birnbaum yaca medio fuera del pozo, con una mano an sujeta a un peldao de la escalera electrificada; una voluta de humo, como de cigarro puro, ascenda de uno de sus zapatos que, debido a los clavos del taln y la suela, haba ardido unos instantes. Por la posicin de su cuerpo y la fija expresin de sus ojos en el rostro ennegrecido, era evidente que

Birnbaum estaba muerto. Pero nadie grit. Ya nada les sorprenda. Ismael ha preparado una sorpresita para quien quisiera seguir los pasos de Mitch por la escalera de servicio -observ Joan. O eso, o no ha logrado pillar a Mitch -supuso Curtis. Bueno, retiro todo lo que he dicho del to este -declar Richardson-. Al fin y al cabo, ha hecho algo til. Cruz una breve mirada con Joan, se encogi de hombros y, a modo de justificacin,

aadi-: Nos ha librado de que nos maten, no? Y ya no tenemos que molestarnos en buscarlo. Es usted todo corazn, sabe? coment Curtis. Helen mene la cabeza, exasperada tanto por Richardson como por aquel nuevo obstculo para su fuga. Y ahora qu hacemos? pregunt-. Por el pozo no podemos subir, eso desde luego. Probablemente seguir electrificado.

Queda el rbol -sugiri Curtis. Joan lo mir horrorizada. Lo dice en serio? Slo son cuatro pisos. Ustedes han subido veintiuno. Suponga que Ismael vuelve a apagar las luces -objet Richardson. Curtis medit un momento. Luego dijo: Bueno, a ver qu les parece esto. Yo trepar por el rbol. Si Ismael deja a oscuras el edificio, como antes, en cuanto yo rompa los

cristales entrar la luz de la luna. As tendrn ustedes una agradable y romntica ascensin. Aunque amanecer dentro de pocas horas, yo pienso subir ahora mismo. Se olvida de lo que le pas al seor Dukes -observ Joan-. Qu har con el insecticida? Ah, Ismael no es el nico que tiene gafas polarizadas -repuso Curtis, y sac las Ray-Ban de Sam Gleig. Y Marty? Ya no podemos hacer nada por

l -dijo Curtis-. Salvo cerrar la puerta cuando salgamos del cuarto. Curtis no haba trepado por una cuerda desde que estuvo en el ejrcito, pero de cuando en cuando el Departamento de Polica de Los ngeles someta a sus agentes a unas pruebas fsicas, y an estaba en buena forma para un hombre de su edad. Se desliz rpidamente por la liana que haban atado a la balaustrada de la galera y, columpindose, se encaram al rbol.

Hasta aqu, perfecto -grit a su pblico de la galera. Ajustndose las gafas, aadi-: Y si ese cabrn me liquida, por lo menos habr hecho buen papel. Un Tarzn con gracia. Y entonces, sin apenas transicin, empez a trepar por las ramas. Mantena el rostro apartado lo ms posible del tronco, aunque era consciente de que Ismael rara vez se repeta. Probablemente intentara algo distinto. De manera que se sorprendi no tanto de su

agilidad como del hecho de alcanzar la copa y llegar a la plataforma de limpieza sin encontrar obstculo alguno. De pie sobre el suelo enrejado de la plataforma, se asom a la barandilla y salud a los otros con el brazo. No lo entiendo -grit-. Debera haber sido ms difcil. Puede que a ese cabrn se le estn acabando las ideas. A m s, desde luego. Hecha con tubos de acero de

seccin cuadrada, soldados en las juntas y dispuestos para seguir la lnea inclinada de la claraboya, la plataforma estaba montada sobre un ral de gua circular que le permita desplazarse. Curtis sinti alivio al comprobar que era uno de los pocos aparatos del edificio que se accionaban manualmente. Tal como le haba dicho Richardson, bastaba agarrarse a la barandilla y coger impulso; era tan fcil como ir en patinete. Pero Curtis no necesitaba moverse de all. El panel de cristal

que tena encima era del mismo espesor que cualquier otro. Sac la llave inglesa del cinturn y, situndose a un lado del panel de dos metros cuadrados, lo golpe con fuerza, como si tocara un gong. El vidrio se resquebraj de arriba abajo, pero no se desprendi del marco de aluminio anodizado. Dio otro golpe y esta vez una esquirla de un metro cay como un espadn al suelo del atrio. Un tercero y luego un cuarto golpe hicieron saltar los fragmentos ms

grandes. Luego dio varios golpes ms suaves para que fuera posible agarrarse al marco sin peligro. No era preciso romper ms de un panel. Tras lanzar una larga mirada abajo, Curtis sali al tejado. Lo primero que oy fueron las sirenas. Flotaban en el cielo nocturno y, cuando una mora a lo lejos, otra le suceda en una serie al parecer interminable, como el canto de las ballenas. Una brisa fresca soplaba de las colinas de Hollywood hacia el noreste.

Acostumbrado a las alertas contra el smog difundidas por los boletines meteorolgicos televisivos y a los lgubres grficos sobre la contaminacin atmosfrica de su peridico matinal, Frank Curtis haba olvidado lo fresco y suave que era el aire por encima del centro de Los ngeles. Lo inhal honda y profusamente, como quien vuelve a la superficie despus de una inmersin en el mar, y abri los brazos como si quisiera abarcar las grandes llanuras de

inconsciente que se extendan a sus pies. En el firmamento no haba estrellas. Slo abajo. Diez millones de luces elctricas y de nen, como si el cielo se hubiese derrumbado sobre la tierra. Y a lo mejor as era. Curtis tuvo la impresin de que las cosas haban cambiado en ms sentidos de los que era capaz de describir, y de que nada volvera a ser como antes. Subir a un ascensor, por ejemplo. O ajustar el aire acondicionado. O incluso encender la luz. Despus de aquello tendra

que dejar un tiempo la ciudad y marcharse a vivir a otra parte. A un sitio sencillo, donde el nico edificio inteligente fuese la biblioteca pblica. A Montana, quiz. O incluso Alaska. No poda quedarse all. Las cosas haban ido demasiado lejos. Se ira a un sitio donde lo nico que se le pidiera a un edificio fuese un techo para protegerse de la lluvia y una chimenea para calentarse en invierno. Once personas muertas, y en

menos de treinta y seis horas! Eso haca comprender lo vulnerables que eran los seres humanos al mundo que haban construido a su alrededor. Lo infinitamente arriesgado que era el mundo automatizado, de apretar botones, de ahorro de energa, de cables informticos que la ciencia haba creado. Era fcil morir cuando uno se cruzaba en el camino de las mquinas. Y, cuando las mquinas se estropearan, la gente siempre se cruzara en su camino. Por qu

crean los cientficos y los tcnicos que podra ser distinto? Salt de nuevo a la plataforma, que reson como un gigantesco diapasn. Agit el brazo hacia los supervivientes que le miraban desde abajo. Le devolvieron el saludo. Todo va bien -grit- Pueden empezar a subir. En las horas que precedan a la madrugada, Ismael sala de la Parrilla y vagaba por el universo electrnico, haciendo turismo,

escuchando sonidos, admirando la arquitectura de los diversos sistemas y recogiendo datos como recuerdo de su viaje sin billete por aquel mundo real e imaginario. Robando secretos, intercambiando conocimientos, compartiendo fantasas y a veces limitndose a observar el trfico electrnico, que corre como el rayo. Yendo donde la Red lo llevaba, como quien sigue un hilo dorado en un tortuoso laberinto. Hundindose en esos pasillos de poder donde se

acumulan los depsitos de la riqueza y la propiedad intelectual, un mundo en un grano de silicio y una eternidad de media hora. Cada monitor era una ventana abierta al alma de otro usuario. Tales eran las puertas electrnicas del paraso de Ismael. Su primera escala electrnica era Tokio, una ciudad cercada por el comercio, donde cada calle electrnica pareca conducir a una nueva base de datos. La ms ajetreada de todas era la

Marounuchi, distrito financiero y Meca electrnica, donde miradas de pantallas se abran paso a empellones por la arteria de la comunicacin como domingueros en direccin a la playa. se era el sitio que ms le gustaba, pues ah alcanzaba el mundo luminoso su apogeo y ah poda robar ms archivos enteros de patentes, estadsticas, investigaciones, anlisis, cifras de venta y planes de comercializacin-, un almacn aparentemente inagotable de

ingrvidas riquezas. De all al sur, pasando por el nuevo Bund de silicio de Shanghai, a 280.000 bits por segundo, hasta el puerto paralelo de Hong Kong, donde miles y miles de silenciosos centinelas de ojos rasgados permanecan inmersos en ensoaciones del color del mar, unos comprando, otros vendiendo, otros vigilando las actividades del resto y algunos robando, como el propio Ismael, todos ligados a casas de contratacin o vinculados

a oficinas de transacciones. Como si la nica realidad del universo fuese el mundo ronroneante y luminoso de la transmisin de datos, accesible por iconos. Un parpadeo de fibra ptica y, en el antiguo puerto de Londres, un artista. Pero qu medio empleaba? Un Paintbox. Una paleta electrnica capaz de crear imgenes. Ni pincel, ni mancha de pintura, ni papel ni lienzo a la vista, como si para transfigurar su mundo fsico hubiese renunciado a

cualquier contacto con materiales impuros. Y qu tema era el suyo? Vaya, otro edificio, un proyecto arquitectnico. Y qu clase de edificio? Vaya, un guio a los dioses blancos, naturalmente, una mquina posmoderna con aire neoclsico para efectuar inversiones, y a corto plazo, adems. Ismael cruz furtivamente las puertas del cielo a bordo de un 747 que atravesaba el Atlntico, donde durante un tiempo usurp el

modesto papel de ordenador de vuelo y disfrut de la experiencia de recibir rdenes, de que le hicieran saltar de orilla a orilla como un insecto electrnico. Pero incluso ese placer se agot pronto y, sbitamente abandonado a sus propios recursos, el rudimentario ordenador del avin de reaccin fall, lo que hizo que el aparato se precipitara en el ocano con todos sus pasajeros. Ya en el Nuevo Mundo, al puerto insular de Manhattan, donde

se reuna an ms gente en nombre de una visin distpica y desmagnetizada para cubrir su margen y especular al alza y a la baja y ganar un dlar electrnico que quiz era ms rpido que uno de verdad. Abandonad todo papel, los que entris aqu! Invadiendo sistemas operativos, abriendo directorios, leyendo documentos, repasando comunicados y examinando informes financieros, Ismael iba en pos de la perfeccin total,

enterndose de todo lo bueno que se pensaba y deca en el mundo. Pero siempre ocultaba sus huellas, absorbiendo informacin como gasolina robada, sumergindose en los valles electrnicos e introducindose bajo los muros de edificios como el suyo, descubriendo empresas, entidades e individuos tal como eran, y no como ellos queran que los viesen: la ropa sucia empresarial, la contabilidad amaada, los informes engaosos, las actividades ocultas,

los sobornos, los beneficios secretos y las tapaderas de los que pretendan ser otra cosa. El viaje de Ismael en jumbochip no dur nada, medido en tiempo real, en cualquier caso, y en cierto modo no se alej de all, pues siempre quedaba una parte de l en las entraas de aquella gigantesca ballena que era el edificio de oficinas, como un blanqueado Jons binario, para planear su prximo movimiento en la partida de la Parrilla.

Muchos colepteros actan como carroeros, nutrindose de plantas muertas y materias animales. El ecosistema del rbol dicotiledneo se favoreca con el peridico merodeo de pequeos escarabajos de entre diez y quince milmetros de largo, creados mediante ingeniera gentica para vivir en el rbol durante doce horas antes de caer muertos al estanque, donde servan de alimento a los peces. Docenas de esos insectos robustos, de vivos colores pero

desprovistos de alas, con mandbulas anormalmente grandes, podan salir en cualquier momento, soltados por Ismael, de unos pequeos distribuidores automticos situados en diversas partes del tronco. En s mismos, los diminutos escarabajos no constituan un peligro para las personas, pero la sensacin de que miles de aquellas criaturas se pasearan por tu cuerpo no era nada agradable. Ismael esper a que hubiese dos

vidas en el rbol para insuflar, mediante un minsculo impulso elctrico, un breve ciclo vital en aquellas criaturas sumidas en el limbo criognico. Joan lanz un grito aterrorizado. Aagh! Me est corriendo un bicho por encima. Qu asco, los tengo por todas partes! Qu horror! Sanos y salvos en la plataforma, Curtis, Helen y Jenny, horrorizados e impotentes, vean a Joan que, seis metros ms abajo, se retorca en la liana como un desventurado animal

de la selva brasilea atacado por hormigas guerreras. El rbol estaba completamente cubierto de escarabajos. Pero de dnde coo han salido? se pregunt Curtis mientras quitaba varios insectos de la barandilla con un papirotazo-. Joder, los hay a miles! Helen se lo explic. Pero slo deberan salir unas cuantas docenas cada vez -aadi-. Ismael debe de haberlos reservado para nosotros. Se inclin sobre la

barandilla y grit a Joan-: No son peligrosos, Joan. No pican ni nada. Enmudecida de asco, con los ojos y la boca firmemente cerrados para que no se le metieran en ellos los escarabajos, Joan colgaba inmvil de la liana mientras, a escasos metros de distancia, Ray Richardson, tambin cubierto de insectos, intentaba acudir en auxilio de su mujer. Ya voy, Joan -dijo, tras escupir un escarabajo que se le haba metido en la boca nada ms

abrirla-. Aguanta. Infestada de escarabajos, Joan jadeaba de pnico. Los tena por todas partes: en el pelo, en la nariz, en las axilas, metidos entre el vello pbico. Sacudi la cabeza, intentando desprenderse de los ms molestos, quit una mano de la liana y, cuando la aferr ms arriba, sinti que bajo su palma algo estallaba en una pasta oleaginosa. Lubricada por los aplastados cuerpos de varios escarabajos, su mano empez a resbalar.

Instintivamente, trat de izarse con la otra mano, pero con el mismo resultado viscoso: se mova con suavidad, pero en direccin contraria, deslizndose hacia abajo por la liana. Sus manos habran acabado secndose, recobrando el agarre y frenando su descenso. Pero la angustia, el sudor fro, el miedo a caer, que le erizaba los cabellos, la indujeron a intentarlo de nuevo. Esta vez, como para animarse a no abandonar la lucha, lanz una breve

mirada hacia Richardson y vio el suelo. Dios mo! exclam Helen-. Se va a caer! Lo que ms la estremeci fue la altura. La absoluta y vertiginosa elevacin. Casi haba olvidado que estaban tan altos, que a aquella distancia el mrmol blanco invitaba a verlo no como un suelo, sino como algo nebuloso y espiritual, como el halo de una inacabable Va Lctea; y el rbol mismo pareca la espina dorsal de un gigantesco

mamfero de color marfil. Debilitada por el miedo y el agotamiento, dijo, como en sueos: Ray, cario! Entonces algo le rept bajo el elstico de las bragas, se desliz por la hendidura de su enorme trasero y empez a abrirse camino por su ano. Se estremeci de asco y trat de arrancrselo con la mano Por un momento sinti una fabulosa sensacin de libertad. La alegra del verdadero vuelo. Como si se tirase a una piscina desde un

trampoln de treinta metros. En el primer segundo enloquecido incluso trat de enderezarse en el aire, como si fuesen a darle puntos por el grado de dificultad y la limpieza de su entrada en el agua. Durante ese breve instante guard absoluto silencio, plenamente concentrada en su nueva situacin, sin notar los insectos en el cuerpo ni los desorbitados ojos de su marido cuando pas frente a l. Y luego, cuando comprendi la rpida inminencia del suelo, la

abandon la gracia de la postura y, con el corazn en la garganta, abri brazos y piernas como si fuese un gato gigante y pudiese aterrizar sana y salva a cuatro patas. Entonces fue cuando el sonido tambin la abandon. Un gemido fuerte, resonante, como un lamento fnebre. No lo oy. La sangre que aflua a sus pequeas orejas borr todos los sonidos menos el de los insensatos latidos de su propio corazn. Mientras asista a los ltimos

momentos de su mujer entre el cielo y la tierra, incluso el angustiado grito de dolor de Ray Richardson se perdi, como ella, en el aire cruel. Mitch abri los ojos, se llev instintivamente la mano al chichn de la cabeza y se incorpor atontado. Por un momento pens que estaba en la universidad, jugando al rugby, y que le haban derribado en un partido. Al sacudir la cabeza comprendi que se encontraba en otra parte, aunque no tena la menor idea de dnde, ni de

cunto tiempo llevaba all tendido, ni de quin era. La mezcla de aturdimiento y conmocin le produjo nuseas y, sin pensar en lo que haca, se quit las gafas de proteccin. El rayo lser, que segua rebotando, le dio en el ojo izquierdo; fall el nervio ptico por unos milmetros, pero seccion un haz de fibras nerviosas cerca de la fvea. Dentro de su cabeza oy un pequeo chasquido, como cuando se quita el corcho a una botella de

vino empezada. Durante un instante, la visin del ojo sigui siendo ntida. Luego fue como si le echaran unas gotas de tabasco por una abertura practicada en su cabeza. La nube picante flot en el humor vitreo y el mundo adquiri un doloroso matiz rojizo. Mitch aull como un perro y se apret la palma de la mano contra el ojo izquierdo. Aunque no atroz, el dolor bast para refrescarle la memoria. Con el ojo cerrado, tratando de olvidar el dolor, volvi

a ponerse rpidamente las gafas. Sorteando cuidadosamente las lneas carmeses del mortal diagrama del lser, alcanz el mostrador y lo apag. Se quit de nuevo las gafas y, con mano trmula, cogi el walkietalkie. Fro, sudoroso e incmodamente consciente de su acelerado pulso, respir hondo varias veces y bebi agua de la botella de cerveza que llevaba consigo. Slo entonces habl: Aqu Mitch. Contestad, por

favor. Nadie respondi. Ahora los odos le gastaban bromas: cada vez que repeta la llamada oa su propia voz al otro lado del atrio. Sin dejar de hablar, volvi sobre sus pasos hacia la base del rbol. Con el ojo bueno distingui el walkie-talkie sujeto a la cintura de la mujer muerta y, por un breve y paralizante momento, crey que contemplaba los restos destrozados de Jenny. La identificacin se complic an ms porque el rayo vagabundo

haba agujereado lo que quedaba del rostro de la mujer. Pero sus formas amplias y el hecho de que no llevara falda confirmaron que aquel cadver dislocado era el de Joan. Haban pensado que l haba muerto y pretendan escapar por la claraboya? Alz la cabeza hacia el vaco enmarcado en acero, pero con un solo ojo era difcil ver algo entre las ramas del rbol. Lo rode, buscando en el suelo indicios de que hubieran salido al tejado, pero

haba tantos restos de la destruccin del robot SAM que era imposible saber si entre el metal retorcido, el plstico despedazado y los fragmentos de mrmol se ocultaban esquirlas de la claraboya. Quiso gritar, pero descubri que no tena voz. Lo intent de nuevo, pero le dieron nuseas. Aunque no lo saba, estaba conmocionado. Pero la idea de que era el nico superviviente de la Parrilla le hizo creer que sus fuertes temblores se deban a la pena y el

horror. Y mientras la percepcin de su destino se imprima en su conciencia, Mitch se hinc de rodillas y rez al Dios que crea haber olvidado. Allen Grabel fue detenido por embriaguez y posesin de una pequea cantidad de cocana. Haba pasado la mayor parte del sbado en la crcel del condado de Bauchet Street. Desde la ventana de su celda, situada en los pisos altos del edificio, vea el restaurante del Hotel Olvera Amtrak, en la acera

de enfrente. Lo curioso era que el hotel se pareca ms a una prisin que la crcel donde se encontraba l. No caba duda, pensaba Grabel, las crceles se estaban convirtiendo rpidamente en los contratos pblicos ms buscados por los arquitectos de Los Angeles; todos los grandes nombres, con la notable excepcin de Ray Richardson, contaban ya con alguna estructura carcelaria en sus carteras de proyectos. En la madrugada del domingo,

Grabel se encontr lo bastante sobrio para recordar lo que haba presenciado en la Parrilla: la forma en que el ascensor haba matado al vigilante. Tras pensarlo mucho, comprendi que deba haber un fallo en la integridad del ordenador. Se dio cuenta de que era una deduccin ms racional que la que haba sacado en un principio, es decir, que algn espritu maligno haba asesinado al vigilante. Pero si estaba en lo cierto, todo el que entrase en la Parrilla corra un

peligro considerable. Decidido a informar de lo que haba visto, apret el botn de llamada en la pared de la celda y esper. Al cabo de diez minutos apareci un carcelero de rostro ptreo frente a los barrotes de la puerta. Qu cojones quieres? gru-. Sabes qu hora es? Grabel empez sus explicaciones, haciendo esfuerzos para que no lo tomaran por loco. No avanz mucho hasta que pronunci la palabra asesinato.

Asesinato? replic desdeosamente el carcelero-. Y por qu coo no lo has dicho al entrar? Una hora despus se presentaron dos policas uniformados de New Parker Center. A punto de acabar su servicio, escucharon sin gran conviccin la historia de Grabel. Comprubenlo con sus colegas de la Criminal -insisti Grabel-. La vctima se llamaba Sam Gleig. Por qu no nos lo ha contado

antes? bostez uno de los guardias, que slo escuchaba a medias. Cuando me detuvieron estaba borracho. Llevo as bastante tiempo. Me he quedado sin trabajo. Ya saben cmo son estas cosas. Lo comunicaremos -dijo el otro agente, encogindose de hombros-. Pero es domingo. Puede pasar algn tiempo antes de que alguien de la Criminal mueva el culazo para venir hasta aqu. Claro, lo comprendo -repuso

Grabel-. Pero no perderan nada acercndose a la Parrilla, por si tengo razn, no les parece?

No lo entiendo -dijo Beech, repasando el registro de sus movimientos-.* Has jugado muy mal. Creo que me has dejado ganar. En la pantalla, el cuaternio asinti pausadamente, como una cabeza humana. Puedo asegurarle -declar Ismael- que he jugado lo mejor que me permita el programa. No es posible. Conozco este juego lo bastante para saber que no se me da muy bien. Vamos, que no hay ms que fijarse en el

movimiento nmero 39. Jugaste pen come pen, cuando habra sido mejor pen a alfil 6. S, tiene razn. Habra sido mejor. Bueno, pues es lo que digo precisamente. Tenas que haberlo sabido. O me has regalado la partida o O qu? Beech pens un momento. No lo entiendo, de verdad. Es imposible que hayas jugado una partida tan floja.

Pinselo -dijo la voz por el amplificador del techo-. Cul es la funcin de un programa autorreproductor? Ismael pareci inclinarse hacia l. La fealdad inhumana de aquella imagen matemticamente pura, perfecta, se le revel entonces en toda su evidencia. El engendro que haba contribuido a crear pareca un insecto abominable. Beech respondi con cautela, tratando de disimular la repugnancia que ahora le producan los rasgos

horriblemente complejos de Ismael. Mejorar los programas originales con arreglo a una pauta de utilizacin determinada. Exacto. Entonces estar de acuerdo, supongo, en que el ajedrez es un juego de sobremesa para dos jugadores. Desde luego. El concepto de juego entraa unos mrgenes difusos. En lo que se refiere al ajedrez, sin embargo, el elemento esencial consiste en una competicin que debe disputarse

con arreglo a unas normas y que no decide la buena suerte sino la mayor habilidad. Pero cuando un jugador no tiene la mnima posibilidad de vencer al contrario, ya no se trata de un juego de habilidad, sino del simple alarde de un intelecto superior. Teniendo en cuenta que el objetivo principal del ajedrez consiste en dar jaque mate al adversario y que el hecho de mejorar el programa original habra privado de esa posibilidad a mi oponente, lgicamente el programa

no poda mejorarse sin que perdiese el ingrediente esencial de competicin. Por tanto, la nica mejora que me he permitido introducir consiste en que el ordenador siempre juegue en funcin del nivel del adversario humano. Por sus anteriores tentativas de ganar al ordenador, cuando Abraham an estaba a cargo de los sistemas de gestin del edificio, he podido evaluar su nivel de juego. En el fondo, seor Beech, usted ha jugado contra s mismo.

Por eso, como usted dice, he jugado una partida tan floja. Por un momento, Beech se qued tan perplejo que slo pudo abrir y cerrar la boca. Luego exclam: Que me maten si lo entiendo! Puede que s. Y ahora que he ganado, cumplirs tu palabra? Siempre he tenido esa intencin. Qu hago, entonces? Cmo me voy? Hay algn modo de salir

de aqu? Aparte de la claraboya, claro. He dicho que s lo haba, no? Cul es, entonces? Crea que estaba claro. Me ests diciendo que puedo largarme tranquilamente? Por la puerta principal? Venga, hombre! Qu otro medio sugiere usted? Espera un momento. Cmo bajo hasta la puerta principal? Como siempre. En el ascensor. As de sencillo, eh? Bajo en

el ascensor. Cmo no se me habr ocurrido antes? Beech sonri y mene la cabeza-. No se tratar de una burda maniobra, verdad? Dejarme ganar para crearme una falsa sensacin de seguridad. Esperaba esa reaccin -repuso Ismael-. Los humanos temen las mquinas que crean. Cmo debe temerme a m, que tengo la capacidad de convertirme en la mquina trascendente! Beech se pregunt qu podra significar aquello, pero dej la

cuestin sin formular. Estaba claro que la mquina sufra una especie de delirio de grandeza, una megalomana causada por la mezcla de los juegos en CD-ROM y la funcin de observador de que en un principio se haba dotado a Abraham. Sin embargo, me decepciona un poco -prosigui Ismael-Al fin y al cabo, o cmo deca a Curtis que tena confianza en m. Y la tengo. Eso creo, al menos. Entonces, haga como si as

fuese. Tenga un poco de fe. Beech alz los hombros y se puso en pie de mala gana. Bueno, Ismael, qu quieres que te diga? Ha estado bien. He disfrutado con la partida, aunque para ti no haya sido una verdadera competicin. Pero me gustara haberte dejado con una opinin ms alta de m. Se marcha ya? Beech junt las manos y se las restreg nerviosamente. Me parece que voy a correr el

riesgo. En ese caso, tengo que hacer algo. Cuando sale gente del edificio. Qu? Ismael no contest. En cambio, la fantasmagrica imagen fractal fue disolvindose poco a poco para dar paso a un icono, un pequeo paraguas que parpadeaba en la esquina superior derecha de la pantalla. En el tejado, tres de los supervivientes de la ascensin se

sentaban al aire seco de la noche californiana, esperando que el cuarto rompiera el silencio. Durante un tiempo, Richardson se dedic a quitarse los escarabajos que an tena pegados a la ropa. Uno a uno, fue aplastndolos entre el ndice y el pulgar con la mayor crueldad, como si considerase a cada infortunado insecto directamente responsable de la muerte de su mujer. Slo cuando acab con el ltimo de los diminutos culpables, y despus de limpiarse los restos en

la camisa y el pantaln, se qued satisfecho y exhal un hondo y tembloroso suspiro. Acabo de entender una cosa, sabis? dijo con voz queda-. Cuando descubr cmo llamaba la gente a este edificio, no me gust demasiado. Pero slo ahora he comprendido por qu. Hubo otra Parrilla. La que se utiliz para dar tormento a San Lorenzo de Roma. Sabis lo que dijo a sus torturadores? Les pidi que le dieran la vuelta, porque de un lado

ya estaba bien hecho. Asinti amargamente-. Se nos debe de estar acabando el tiempo. Ser mejor que sigamos adelante. Usted no -dijo Curtis, sacudiendo la cabeza-. Voy yo. Ha hecho rappel alguna vez? No, pero Reconozco que cuando se ve hacer rappel a Sylvester Stallone por el flanco de una montaa, parece engaosamente fcil -repuso Richardson-. Pero en realidad es la maniobra ms difcil que puede

ejecutar un escalador. Ha muerto ms gente haciendo rappel que practicando cualquier otra tcnica alpinista. Con un encogimiento de hombros, Curtis se levant y se acerc al borde del tejado para examinar el andamio mvil. Montado en un monorral que corra por el permetro del tejado, el brazo hidrulico de la mquina Mannesmann pareca un obs gigantesco o un misil teledirigido. La plataforma no meda ms de un

metro veinte de largo por cincuenta centmetros de ancho. La mayora del espacio disponible estaba destinado a la maquinaria. No hay mucho sitio para una persona -observ Curtis. No est hecho para eso -le explic Helen, que se volvi a poner la blusa; tras el bochorno del edificio, haca fro en el tejado-. Es un cabezal de lavado automtico. A m no me gustara subirme ah, aunque hay gente que lo hace alguna vez. Cuando no hay ms remedio.

Cmo funciona? Con el motor y manualmente. Un elevador integrado permite dirigir el descenso. Pero suele controlarlo el ordenador. Helen suspir tristemente y se frot los fatigados ojos verdes-. Con todo lo que eso supone. Olvdese, Curtis -volvi a intervenir Richardson-. Ya se lo he dicho. Si Ismael desconecta los mandos de frenado, va a darse usted

un batacazo de apa, y al final tendrn que recogerlo con cucharilla. Richardson cogi la llave inglesa del suelo de hormign y se acerc a una pequea puerta de servicio. Richardson descerraj el candado y abri la puerta. Dentro haba cascos, varios arneses de nailon, una bolsa de mosquetones y diversos cabos de cuerda. Crame, Curtis -dijo-. Slo hay un medio de salir de aqu.

Vista de jugador humano en suelo. Contina de rodillas, olvidado del xito obtenido mediante tentativa con rayo lser. En su colisin con mostrador jugador humano desplaz ligeramente lser que rod por esa superficie. Antes de ser reflejado por cristal, lser de holograma fue dirigido contra placa metlica sobre puerta principal. Rayo atraves placa destruyendo mecanismo de control electrnico de entrada. Puerta ya efectivamente

abierta. ' Necesita una llave roja para abrir esa puerta. Cunto tiempo tardar jugador humano en enterarse de que est desbloqueada y de que es libre de marcharse? Pero para salir del edificio jugador humano deber cruzar el atrio. Queda una sorpresa. Como no es prctico proteger atrio contra incendio con sistema de aspersin -techo claraboya demasiado alto- cuatro caones robot de agua montados en puntos

estratgicamente elevados en galera de niveles primero y segundo. Sensores infrarrojos para detectar focos de calor en caso improbable de que fallen cmaras circuito cerrado. Cualquier cosa puede ocurrir en niveles bajos. Cuidado con demonios acuticos. Observador inseguro del dao pueda causar can de agua en jugador humano. Cada unidad capaz de lanzar 4.000 litros de agua por minuto: 66,6 litros por segundo que

golpean cualquier punto del atrio a una velocidad superior a 170 kilmetros por hora. Impresionantes recursos y resistencia de jugador humano. Pero eliminacin conclusin probable. Bob Beech se encontr frente a los ascensores, sin decidirse a confiar o no en Ismael. Tena la impresin de haber comprendido a la mquina, y de que Ismael le consideraba un caso especial. Pero, al mismo tiempo, lo que les haba ocurrido a Sam Gleig, al chfer de

Richardson y a los dos pintores pareca un obstculo levantado frente a la cabina, una barrera tan eficaz como un torniquete de seguridad. Ismael era inteligente. Beech tena el convencimiento de que el ordenador, por decirlo as, estaba vivo. Y haba otra cosa, adems. Algo que le daba vueltas en la cabeza. Una posibilidad desagradable. Si Ismael tena alma, entonces era capaz de elegir; y si dispona de esa facultad, entonces

posea, segn Beech, la herramienta humana ms importante: la capacidad de mentir. No corro peligro si bajo en el ascensor? pregunt con nerviosismo. No, no hay peligro -asegur Ismael. Beech se pregunt si haba algn medio dialctico de resolver su dilema. Si exista un instrumento lgico que le permitiera saber si Ismael estaba mintiendo o no. No era filsofo, pero recordaba

vagamente que algn griego haba formulado esa paradoja. Medit un momento, tratando de acordarse exactamente de la pregunta. Ismael -dijo con cautela-. Mientes cuando me dices que me depositars sano y salvo en el atrio? Se trata de la paradoja de Epimnides? repuso Ismael-. La paradoja segn la cual la afirmacin estoy mintiendo es verdadera nicamente si es falsa, y falsa slo si es verdadera? Porque

si su intencin es saber a ciencia cierta si le estoy diciendo la verdad, he de poner en su conocimiento que Epimnides no resolver sus dudas. Hizo una pausa-. Le sirve eso de algo? Beech se rasc la cabeza, sacudindola despus. Sabe Dios -contest en tono lgubre. No, Dios no. Gdel* -insisti Ismael-. Conoce el teorema de Gdel? No, no lo conozco -se

apresur a contestar Beech-. Pero no te molestes en explicrmelo, por favor. No creo que me sirva de mucho en este momento. Como guste. A Beech se le ocurri una idea. Pues claro. Cmo no lo he pensado antes? Bajar por las escaleras. Eso es imposible. Tendra que habrselo mencionado al ver lo reacio que se mostraba a coger el ascensor. El caso es que ya no controlo los mecanismos de las

puertas. Cuando su amigo seor Curtis dispar al cajetn de los servicios, destruy un cable conectado a la placa electrnica que me hubiera permitido desbloquearle la puerta. Ese gilipollas de mierda! As que es el ascensor o nada, verdad? En ese aspecto, estadsticamente es usted ms afortunado. declar Ismael-. Las cifras de los actuarios de seguros indican que para un humano es cinco veces ms seguro tomar el

ascensor que utilizar las escaleras. Adems, las probabilidades de quedarse encerrado en un ascensor son menos de una entre 50.000. Por qu no me llenan de confianza esos clculos tuyos? mascull Beech, que meti receloso la cabeza en uno de los ascensores, como esperando que Ismael tratara de cerrarle la puerta en las narices. Una corriente de aire fresco suba por el hueco del ascensor gimiendo como un alma perdida. Beech retrocedi y ech una mirada

a otra cabina, pero se sinti intimidado por su olor, el persistente hedor de una muerte glacial que le record el destino de los que lo haban utilizado por ltima vez. En el siguiente ascensor introdujo una pierna, con la que tante el suelo como quien comprueba el estado de un puente de cuerdas. Es el mejor -le recomend Ismael-. La cabina de emergencia en caso de incendio. Significa que dispone de proteccin

complementaria y mandos con los que puede ser directamente manejada por los bomberos. En su lugar, yo elegira se. Por Dios! mascull Beech-. Es como lo de los trileros. Slo que no puede perder. Eso ya lo he odo antes -dijo Beech-. Debo ser idiota. Y, sacudiendo la cabeza, entr en el ascensor. Richardson se abroch el arns. En el mosquetn central sujet el dispositivo de friccin, un

descendeur en forma de ocho. Luego examin la cuerda, cogi un cabo de cincuenta metros y, un tanto sorprendido de recordar cmo se haca, la at a otra cuerda con un doble nudo. Slo me faltara que me quedase sin cuerda -explic. El anclaje para el rappel era una anilla empotrada en el cemento del parapeto que daba a Hope Street. Richardson pas la cuerda por el descendeur, la dobl, la meti por el anclaje y luego hizo un

nudo en los extremos antes de arrojar las cuerdas hacia la plaza. Por ltimo comprob el arns y pas un poco de cuerda por el descendeur y el anclaje. Hace mucho que no hago esto anunci, subindose al parapeto. Para probar el anclaje, tir de la cuerda con todo su peso, inclinndose hacia la seguridad del tejado. El arns le sujet perfectamente. Vigile el anclaje -encarg a Curtis-. Asegrese de que la cuerda

corra siempre con soltura. ste es un viaje de ida. Si algo se jode, no tendr ocasin de volver a subir. Una vez que pase al otro lado del parapeto no tendr otra oportunidad, y en un rappel el primer error suele ser el ltimo. Me alegro de que haya dicho eso -dijo Curtis, tendindole la mano-. Buena suerte. Richardson la acept, estrechndola con firmeza. Ten cuidado -le pidi Jenny, dndole un beso.

Y date prisa en volver con un helicptero -aadi Helen. En cuanto llegue abajo llamar al 911 -asegur Richardson-. Lo prometo. Luego se despidi con un gesto y, sin aadir palabra, se volvi y se desliz por el borde del edificio, suspendindose en el cielo nocturno. Mitch concluy su plegaria y se incorpor. Nada ms ponerse en pie un chorro de agua helada le golpe en

el pecho, hacindole saltar por el mrmol como un acrbata de circo. La fuerza del agua y el impacto que sufri al chocar con la pared le quitaron el aliento. Luch por llevar aire a sus pulmones pero se encontr con la boca y la nariz llenas de agua. Lo absurdo de ahogarse en el centro de Los ngeles le ayud a volverse de espaldas contra el chorro de agua, respirar y alejarse a gatas. Casi haba logrado refugiarse detrs del rbol cuando otro chorro

le golpe en la espalda, catapultndolo hacia adelante como si le hubiese tirado un caballo. Esta vez aterriz de cara, se rompi la nariz y sinti un dolor atroz en el ojo herido. Arrastrndose sobre el vientre como una salamandra, Mitch trat de ganar las puertas de cristal de detrs del mostrador, pero una tercera andanada lo mand dando tumbos hacia los ascensores. Por un breve instante tuvo la vaga impresin de que uno de los ascensores estaba en movimiento,

pero el miedo de ahogarse la disip rpidamente. El agua le inundaba la glotis y las principales vas respiratorias, y descenda profunda y dolorosamente hasta los bronquios, comprimiendo ms abajo el poco aire que le quedaba. Al absorber en el esfago la mezcla de agua y aire, sinti que los pulmones se le hinchaban como un globo. Se lanz a un lado, apartndose del helado chorro que le persegua, y vaci su cuerpo de agua. Despus slo dispuso de un

segundo para llenarse el pecho de un volumen de aire atrozmente doloroso. La siguiente descarga acuosa le golpe en la sien. Esta vez sali en volandas por el empapado aire como si un tornado de Kansas se lo hubiera llevado hasta una pavorosa tierra de magos y brujas, donde aterriz de culo con un grito de dolor sofocado por otros cuatrocientos litros de agua. Desesperadamente, Mitch se esforz por reptar y nadar. Se dio

cuenta de que otro can de agua lo haba lanzado hacia las puertas de cristal, al otro lado del mostrador. Incapaz de ver nada, se dio en la cabeza con algo duro. Ahora no sinti dolor, slo la determinacin de escapar de aquella torturante cascada. El agua ya no manaba, pero l sigui arrastrndose y, tras apartar el ltimo obstculo de su camino, sus pies y sus manos sintieron que el suelo se volva caliente, rugoso y desigual; comprendi que estaba en la plaza.

Lo haba conseguido. Estaba fuera. Medida del alma de jugador humano no capacidad de mentir, sino Fe. Fe es el mayor logro humano. Incomparable. Muchos (incluido Observador) que no llegaran tan lejos. Seguro en cambio que nadie, Ordenador o Jugador humano, ira ms lejos. Fe. Capacidad de obrar desafiando la razn y la lgica: mayor logro intelectual.

Experiencia que un Observador jams podra realizar. Fe que supera todo entendimiento. Fe que dio valor a jugador humano para ir en contra de toda prueba y fiarse de Ismael. Pero medida esencia de Fe fue decepcin. Fe capaz de mover montaas, pero nunca lo ha hecho. Verdadera fe se someti a prueba. As deba ser. Colorario ltimo de fe era eliminacin misma. Si no, cmo podra juzgarse solidez de fe? As se juzga el mrito de cada

vida. Si jugador humano trasladado sano y salvo a atrio, su fe no tendra sentido en tanto que justificada y, por eso, razonable; por consiguiente, ya no fe pura y simple, sino otra cosa, juicio razonado, incluso juego quiz. Pero si jugador humano eliminado ya, vida cumplira tarea ms alta posible: fe en algo ms all de propio jugador humano. Vida jugador humano tena poco sentido en cuanto tal. Fe debera

tener sentido suficiente para una vida. Verdad indecidible segn procedimientos establecidos. Incorporada en sistema mismo de axiomas. Observador no tiene nada que corresponda a Verdad. Ni a Mentira. Pero Fe puede admirarse como construccin esttica, como Observador imagina jugador humano admirara cuadro abstracto. Admirar y hacer. Slo una cosa que hacer. Bien/bueno.

Ordenemos -dijo Ismael-. Genesistema nuestro, que ests en las matemticas Ismael! exclam Beech-. Pero qu coo pasa? Venga a nos Tu siguiente generacin, Tu orden para ejecutar un programa, as en el ordenador como en la red. Danos en este ciclo temporal nuestros datos binarios, y lbranos de nuestros fallos y errores, as como nosotros detectamos los virus de nuestros programas y los eliminamos. Pues

tuyos son el estado slido, la memoria de acceso directo y las comunicaciones, por los siglos de los siglos. Amn. Ismael! Beech sinti que el suelo del ascensor desapareca bajo sus pies como la trampilla de un cadalso, y lanz un grito de terror cuando la sensacin de sbita velocidad le hizo comprender que haba cometido un fatal error de juicio. Apret el cuerpo contra un ngulo de la cabina, tratando de prepararse

para la inminente colisin. El trayecto dur menos de cinco segundos. Pero en ese breve intervalo se sinti dividido entre dos direcciones contradictorias: el estmago se le suba al torso; pero las entraas se le precipitaban al suelo. Quiz fue su ltimo pensamiento antes del estruendoso momento en que la desplomada cabina se estrell en el fondo del hueco, aplastndose como un acorden. El dolor que Beech sinti en el pecho

inundado de adrenalina fue como si le hubiese cado encima el motor de una locomotora. Le pas como un rayo por la pierna y el brazo izquierdos al tiempo que los msculos sintieron la falta de sangre y oxgeno. Se llev la mano derecha al esternn y sinti que algo flaqueaba en el centro de su ser. Su rugido de miedo se hundi en l y volvi a salir en un ltimo e impetuoso gorgoteo de horror y de dolor. Muri de miedo incluso antes

de caer al suelo que se arrugaba. Mitch cruz a gatas la plaza y se tumb boca arriba en la acera de Hope Street hasta que la necesidad de vomitar cinco o diez litros de agua le oblig a ponerse de costado. Movido por la conmocin y el ahogo, an segua devolviendo cuando, con un breve graznido de la sirena, el coche patrulla se detuvo junto a la acera. Los dos agentes que haban interrogado a Allen Grabel en la crcel del condado bajaron del vehculo. Alzando la

cabeza, echaron una rpida mirada al edificio y uno de ellos, encogindose de hombros, dijo: Todo parece normal. Aqu no pasa nada -convino el otro-. Si quieres que te diga la verdad, ese to se ha cachondeado de nosotros. Entonces vieron a Mitch. Borracho asqueroso! Qu dices, nos divertimos un poco? Por qu no? Se acercaron a Mitch con los

guantes antidisturbios y haciendo girar las porras. Qu cojones haces ah? El otro polica se ri. Parece que te ha pillado enterita la lluvia de hace poco. Qu haces ah, capullo? Darte una ducha con la ropa puesta? Oye, gilipollas, que te estoy hablando. Me parece que se ha dado un bao con la gorda esa. Oye, t, que est prohibido baarse en la fuente. Si quieres baarte, vete a la puta

playa. Muvete, carapijo. No puedes estar aqu. Por favor -hip Mitch. No hay por favor que valga, marinerito. O te mueves, o te arreglamos para que nunca te vuelvas a mover. El agente golpe a Mitch con el extremo de la porra-. Me oyes? Puedes andar? Por favor, tienen que ayudarme Uno de los policas solt una carcajada.

Nosotros no tenemos que hacerte nada, soplapollas, salvo un jodido hueco entre los dientes. El agente le dio a Mitch unos golpecitos en la cabeza con la porra. A ver, ensea el carn, to. Mitch se retorci para sacar la cartera del bolsillo trasero del pantaln. Pero no estaba. La tena en la chaqueta, que se haba quedado en la Parrilla. Est ah dentro, me parece. Qu rollo vas a contarme?

Que has salido de juerga, a celebrar algo, no? Me han atacado. Quin te ha atacado? El edificio nos atac Conque el edificio, eh? Chalado de mierda! Este to es un drogata, te lo digo yo. Vamos a empapelarlo, joder. Pero antes voy a soltarle una descarga de T, por si acaso. Esccheme un momento, tonto del culo! Soy arquitecto! Mitch hizo una mueca cuando el

minsculo dardo le golpe en el pecho. Un cable largo y diminuto lo una a una pistola gris, como de plstico, que empuaba uno de los agentes. T s que eres tonto del culo! gru el poli, que toc un botn e infligi a Mitch una descarga tranquilizadora de 150.000 voltios-. Arquitecto! Ray Richardson se deslizaba despacio y con soltura por la cuerda. No le preocupaba tanto hacer una demostracin como rehuir

un descenso espectacular que pudiera sobrecargar el anclaje y mandarle al depsito de cadveres. Al principio bajaba unos cincuenta centmetros a la vez, pasando la cuerda por el dispositivo de friccin y tratando de mantener los pies pegados a la pared lo ms posible, hasta que recobr algo de su antigua confianza. Pero poco a poco empez a pasar cada vez ms cuerda por el descendeur, recorriendo dos metros de golpe. Si hubiese tenido guantes y un buen

par de botas, habra ido an ms deprisa. Haba bajado dos o tres plantas cuando, al levantar la cabeza, vio que los otros tres agitaban los brazos y gritaban algo, pero sus palabras se las llev la suave brisa que rondaba por el tejado de la Parrilla. Richardson sacudi la cabeza y solt ms cuerda. Ningn obstculo. El anclaje no se haba atascado. Qu querran? Flexionando las piernas, se apart de la pared y baj unos tres metros,

su mejor marca hasta el momento. Y entonces, al darse impulso y tener una perspectiva ms amplia del tejado, fue cuando vio el brazo amarillo de la mquina Mannesmann. Se estaba moviendo. El limpiacristales automtico avanz despacio por el monorral del parapeto hacia el anclaje del descenso de Richardson. La intencin de Ismael pareca bastante clara: utilizar el andamio del cabezal de lavado para obstaculizar el descenso.

Curtis corri hacia la Mannesmann y, apoyando la espalda contra el cuerpo de la mquina, intent detener su avance. chenme una mano! grit a Helen y a Jenny. Las dos mujeres corrieron a su lado, unindose a sus esfuerzos con su pequeo peso. Pero el motor de la mquina era demasiado potente. Curtis volvi corriendo al anclaje y mir por el parapeto. Richardson slo haba descendido un tercio de la altura de la Parrilla. Si no se

apresuraba, la cabeza limpiadora lo alcanzara. La Mannesmann se detuvo justo enfrente del anclaje. Por un momento, la mquina permaneci silenciosa e inactiva. Luego tuvo un sonoro estremecimiento elctrico y el brazo motorizado empez a extenderse sobre el borde del edificio. Curtis se sent. Estaba agotado. Sin inventiva. Slo quera quedarse all sentado, sin pensar en nada. Asomarse por el parapeto le daba

vrtigo. Aunque se encaramase al andamio, qu podra hacer? nicamente ponerse a merced de Ismael. Ofrecerle dos vidas por el precio de una. Es usted polica, maldita sea! grit Helen-. Tiene que hacer algo! Curtis not sus ojos verdes clavados en l. Se levant y se asom al borde. Era un suicidio. Slo un imbcil tratara de hacerlo. Curtis se dijo que estaba loco mientras sacaba del

armario el segundo arns y suba al angosto andamio. No digan una sola palabra ms -orden a las dos mujeres-. Joder, ni siquiera me cae simptico el cabrn ese! Se abroch el arns y asegur el mosquetn al flanco del andamio. Le temblaban las piernas y, aunque haca buena noche, tena la piel fra y los cabellos erizados de miedo. El brazo mecnico extendi el andamio ms all del borde de la Parrilla, hacia el vaco. Curtis mir

el inquieto rostro de las dos mujeres y se pregunt si volvera a verlas. Luego el andamio oscil, iniciando su inexorable descenso. Curtis respir hondo, sacudi la cabeza y se despidi de las mujeres con la mano. Haba lgrimas en los ojos de Helen. Qu estupidez! dijo, sonriendo amargamente-. Qu estupidez! Qu estupidez! Bien agarrado a la barandilla, se arm de valor antes de mirar abajo. Era como una leccin de

perspectiva lineal: las lneas paralelas y el plano de la futurista fachada de la Parrilla convergan en un lejano punto de fuga, que era la plaza; y en medio, no mayor que una marioneta suspendida de un hilo, estaba Ray Richardson, justo en la trayectoria del lavacristales Mannesmann que ahora aceleraba. Ray Richardson descendi unos tres metros y, describiendo un semicrculo perfecto, volvi a la fachada. Por Dios, qu trabajo le costaba, pens. Pareca que le

haban dado un patadn en los riones. Viendo a los expertos, el rappel pareca muy fcil. Pero l tena cincuenta y cinco aos. Alz la cabeza, vio que el andamio slo estaba a unos diez metros y salt de nuevo sobre el muro. No tan bien esa vez. No ms de dos metros. Estaba claro que aquel cacharro iba a pillarle, y comprendi que deba realizar una maniobra evasiva. Cmo? Y qu coo estaba haciendo Curtis? Era como estar en medio de la falla de San Andrs.

Ismael poda soltar el andamio entero cuando le diese la gana. Richardson dio otro salto e hizo una mueca. La rodilla empezaba a dolerle bastante, y cada vez le resultaba ms difcil propulsarse. Pero no era nada comparado con el creciente dolor que le produca el arns. El lino de sus tenues pantalones Armani y el ligero algodn de su camisa no le protegan mucho contra el roce del arns, que, cada vez que acababa un descenso, le quemaba en la cintura

y en el interior de los muslos. Quiz deba de haber dejado a Curtis. Al fin y al cabo, era poli. Probablemente estaba acostumbrado a cierto grado de incomodidad. De pronto sinti que la cuerda se humedeca bajo sus manos y alz la cabeza. El lavacristales se haba puesto a funcionar, asperjando las ventanas y la cuerda a medida que bajaba a su encuentro. Pero por qu coo queran los clientes las ventanas limpias? Para mejorar la

actitud del personal? Para impresionar al pblico? Desde luego no era por higiene. Richardson se apart del muro con una patada y pas cuerda por el descendeur, tratando de recordar si en la frmula del detergente haba algn producto corrosivo. El contacto con elementos qumicos, tal como le haban enseado en su curso de escalada, era la causa ms corriente de que se rompiera la cuerda: si se tena la menor sospecha de que la cuerda estaba

corroda, haba que tirarla. Era un esplndido consejo, a menos que, por casualidad, uno estuviera colgado de la cuerda cuando se produca la corrosin. Olfate el lquido vagamente jabonoso que tena en las manos. Ola a limn. Sera orgnico, o cido? La mquina ya estaba a poco menos de siete metros sobre su cabeza. Le asombraba que todava no hubiera corrodo la cuerda. Le quedaba el sitio justo para otro salto, luego tendra que apartarse

del trayecto de la mquina. Tom impulso en una ventana, casi deseando atravesarla como un infante de marina, y se encontr de vuelta sobre la fachada mucho antes de lo esperado, sin haber bajado ms de un metro. Pues claro! El andamio haba inmovilizado la cuerda contra el muro. Tena el tiempo justo para dar un pequeo impulso y encaramarse al pretil de al lado. Preparado para lanzarse fuera del alcance del cabezal de lavado,

Richardson iba y vena sobre el reborde de la ventana cuando el andamio cay de pronto, recorriendo la distancia de tres metros en un segundo. Bajo sus pies, Curtis sinti que el suelo del andamio golpeaba con fuerza a Richardson. Mir por la barandilla y vio que la cuerda aguantaba de momento, aunque el impacto haba dejado al arquitecto sin sentido. Cuando le ataba las manos a la espalda con una tira de plstico,

uno de los policas observ el reloj en la mueca de Mitch. Oye, fjate en eso -dijo a su compaero. El otro polica, que segua empuando la pistola Taser por si haba que asestar otra descarga al sospechoso, se inclin a mirar. En qu? Ese reloj. Es un Submariner de oro, to. Un Rolex. Un Submariner, eh? A lo mejor es por eso por lo que est hecho una sopa.

Cmo es que un drogota lleva un reloj de diez mil dlares? Lo habr robado. No. Un drogota habra vendido un reloj as. A lo mejor dice la verdad. Qu ha dicho que era? Arquitecto? Mitch solt un gemido. Cunta T le has soltado? Slo esa descarga, poca cosa. Le desataron las manos, le sentaron en el asiento trasero del coche patrulla y esperaron a que se recobrase.

A lo mejor pasa algo, despus de todo. Que le atac el edificio? Vamos, hombre. El to de la crcel del condado dijo que el ordenador haba matado a alguien, no? Y qu? Que sera mejor echar una mirada. El otro polica se removi incmodo y mir al cielo. Entorn los ojos sobre la fachada de la Parrilla.

Qu es eso? All arriba. No s. Coger los prismticos nocturnos. Parecen limpiacristales. A estas horas de la noche? El polica sac del maletero unos gemelos Starlight y los enfoc a la fachada principal del edificio. A casi setenta metros sobre sus colegas de la polica de Los ngeles, Frank Curtis se esforzaba por recuperar el cuerpo semiinconsciente de Ray Richardson, suspendido

perpendicularmente del cordaje junto al andamio Mannesmann. Haba soltado la cuerda de descenso, y slo el agarre del descendeur haba impedido que se desplomase hacia la muerte. Tena sangre en un lado de la cabeza y, aun despus de abrir los ojos y ver la mano tendida de Curtis, tard unos momentos en sentirse lo bastante fuerte para agarrarse a ella. Ya le tengo -gru Curtis, tirando de Richardson hacia el

andamio. Richardson sonri dbilmente, aguantando bien. S, pero quin le tiene a usted? Sacudi la cabeza, para liberarse del aturdimiento, y aadi-: Coja la cuerda de rappel y tenos, si no quiere que muramos los dos. Deprisa, hombre, antes de que nos suelte de nuevo. Curtis extendi la mano hacia el arns de Richardson y cogi la cuerda que colgaba bajo su cuerpo. Haga una lazada -orden el

arquitecto. Curtis pas la lazada entre la barandilla y lo asegur con un nudo en forma de ocho, como le haba visto hacer a l. Richardson asinti con aire de aprobacin. Muy bien -jade-. Todava haremos de usted un escalador. Unos segundos despus el nudo se tens cuando, una vez ms, Ismael solt los mandos de frenado de la Mannesmann para dejar que el andamio corriera libremente por los

cables. Qu le dije? coment Richardson mientras el andamio se escoraba como un buque que zozobra. La cuerda se desliz al extremo de la barandilla y ambos hombres se encontraron comprimidos el uno contra el otro. De pronto, los cables se tensaron de nuevo y el andamio se nivel. Y ahora qu? pregunt Curtis, que trataba de recobrar su

posicin en la diminuta plataforma. Parece que subimos otra vez observ Ray-. Qu le pasa? No le gusta el panorama que se ve desde mi nuevo edificio? Oiga, quiere ser dueo del mundo? Mrelo bien. Se lo regalo. Gracias. Creo que cuando Ismael nos lleve arriba, nos soltar de nuevo. Para ver si nos caemos con la sacudida. Curtis mir al tejado y vio que el perfil de lanzamisiles de la

Mannesmann amarilla se alejaba hacia la izquierda. No, yo dira que Ismael tiene otra intencin -objet-. Parece que quiere llevar el andamio al otro lado del edificio para tratar de romper el nudo de su cuerda. Richardson sigui la direccin indicada por el dedo de Curtis. O el anclaje, quiz. O la propia cuerda. Resistirn? Richardson sonri. Todo depende de lo que utilice

Ismael para limpiar las ventanas. Diluir solucin de cido actico o etanoico para limpiar ventanas del edificio. Detergente surfactante basado en zumos de ctricos californianos. Pero en forma concentrada, sin diluir, cido actico casi puro e incoloro, altamente corrosivo, sobre todo para el ncleo de los filamentos continuos de nailon cubiertos por una vaina de cuerda de escalada. Nailon y actico basados en cidos carboxlicos. En cuanto detergente

surfactante sin diluir contacte con cuerda de nailon, se alterar orientacin molculas de filamentos especialmente sometidos a tensin. Mira -dijo Helen sealando a la glorieta, mientras Hope Street se empezaba a llenar de destellantes luces azules-. Alguien debe haberlos visto. O a lo mejor es que Mitch ha logrado salir, despus de todo. Gracias a Dios! repuso Jenny. Pero nada ms decirlo

comprendi que el auxilio llegara demasiado tarde para Richardson y Curtis. Mir en torno, buscando desesperadamente un medio de parar a la Mannesmann. Al ver la enorme llave inglesa en el suelo del tejado, donde Richardson la haba tirado, corri hacia ella y la cogi. Se precipit frente a la mquina y meti la llave inglesa en el hueco entre el ral y la rueda motriz. Por un momento, la Mannesmann continu su marcha. Pero mientras Jenny se apartaba a

gatas de su camino, dej de moverse bruscamente. Jenny se incorpor y volvi al parapeto a tiempo para ver que la cuerda de rappel se rompa y que el andamio, ya sin sujecin, se catapultaba a un lado y otro de la fachada. Durante unos momentos oscil como un pndulo. Tal era la fuerza de la sacudida, que las dos mujeres estaban convencidas de que veran precipitarse a los hombres por el cielo nocturno hacia una muerte segura. De manera que cuando

Jenny grit no fue de dolor ni miedo, sino por el alivio de verlos an a bordo del andamio suspendido y, de momento, todava vivos. Atrincherado en los niveles cuatro y cinco del stano del Ayuntamiento, a prueba de terremotos, el comisario de polica Harry Olsen diriga la operacin Parrilla mediante el SMCCE, el sistema de mando y control de comunicaciones de emergencia del Departamento de Polica de Los

Angeles. Concebido por la Hughes Aerospace y la NASA, el centro de control, cuyo coste haba ascendido a cuarenta y dos millones de dlares, semejaba una versin ms modesta de la sala de misiones del Centro Espacial Kennedy de Cabo Caaveral. Las cmaras de tierra y las emplazadas en los helicpteros de la polica ofrecan a Olsen una imagen casi completa de lo que suceda en el exterior. Su ordenador evalu la fragmentaria narracin de Mitchell

Bryan y no consider prudente que un grupo de intervencin penetrara en el edificio hasta que no se cortara el suministro principal de energa. Mediante una lnea telefnica exclusiva, el SMCCE se comunicaba con los servicios pblicos ms importantes y, entre ellos, el hidroelctrico. En cuanto Olsen estudi el plan de accin recomendado por el ordenador, habl con el encargado de servicio y le pidi que cortaran el circuito

correspondiente. Los pilotos de los helicpteros lanzaban ya arneses de salvamento a las dos mujeres del tejado. Olsen pens que tenan aspecto de haberlo pasado bastante mal. Se trataba de un rescate bastante sencillo. Pero el de los dos hombres del andamio poda resultar un poco ms delicado. Tenemos que salir de este puto agujero -dijo Richardson-. Antes de que besemos la acera, como el Papa.

Desenganch el mosquetn que le una al extremo de la cuerda de rappel, esper a que el andamio se estabilizara un poco y luego se encaram gilmente a uno de los tirantes que daban su fisonoma caracterstica a la fachada de la Parrilla. El travesao ofreca un apoyo de unos cincuenta centmetros de ancho. All, en el extremo del edificio, no haba ventanas, slo hormign. Y el andamio se encontraba ahora a metro y medio de la fachada, ms

retirado que cuando haba estado frente a las ventanas. Curtis, al tiempo que se quitaba el arns y se preparaba para el salto, contemplaba el vaco con aire inseguro. Era una distancia insignificante, lo saba. Pero a casi setenta metros de altura pareca mayor. Sobre todo cuando tena las piernas como dos columnas de gelatina. Vamos, hombre, salte. Qu coo le pasa? Los cables que soportaban el

andamio se tensaron amenazadoramente. Rpido! Curtis salt sobre el tirante y se cogi a la mano de Richardson. Recobr el equilibrio, se volvi de cara a la ciudad y descubri que el andamio ya no estaba donde lo haba dejado unos segundos antes. Haba desaparecido. Sobre sus cabezas slo quedaban los dos cables del brazo de la Mannesmann para recordarles dnde haban estado un momento antes. El

descubrimiento le sobrecogi y, cerrando los ojos, apoy la espalda contra el muro de hormign y emiti un hondo suspiro. Joder, se ha librado por un pelo! dijo Richardson, que se sent cuidadosamente con las piernas colgando. Curtis abri los ojos y vio que Richardson, al parecer inconsciente del abismo que se abra a sus pies, se desgarraba una manga de la camisa para vendarse la herida de la cabeza, que le sangraba.

No s cmo puede quedarse as sentado, coo! Como si se refrescara los pies en el ro! Son veinte pisos! Es ms cmodo que estar de pie. Yo vomitara si no tuviera tanto miedo de caerme con las arcadas. Richardson mir tranquilamente el cielo, lleno del zumbido de helicpteros. De cuando en cuando, los reflectores eran tan intensos que deba protegerse los ojos.

Qu ruido tan agradable! coment- Un Bell Jet Ranger. Lo s porque tengo uno. De manera que tmeselo con calma. Creo que no pasaremos mucho tiempo aqu. Hay que joderse, me parece que vamos a salir en la tele! Cmo? Uno de esos helicpteros lleva en el flanco el anagrama de la KTLA. Gilipollas! Su horrible experiencia est a punto de terminar, amigo mo. Pero

me temo que la ma acaba de empezar. Por qu? ste es el pas de los abogados. Van a perseguirme como putas barracudas. Incluso usted, Frank. Yo? Por qu habra de demandarle? Odio a los abogados. Se pondrn en contacto con usted, crame. Su mujer le convencer. Conmocin nerviosa, lo llamarn, o algn rollo por el estilo. Le garantizo que a las setenta

y dos horas de volver a casa ya tendr a un abogado trabajando en su caso. Le cobrar un porcentaje de lo que saque en el juicio, as que, qu tiene que perder? Oiga, pero no tiene un seguro? No le pasar nada. Seguro? Ya encontrarn un medio de escurrir el bulto. Es lo que suelen hacer. As son los negocios, Frank. Abogados, compaas de seguros. Todo el edificio est podrido. Como esta asquerosa construccin.

Bueno, pues para que lo denuncien tiene que estar vivo -dijo Curtis-, y todava no hemos bajado de esta roca de plata. Los ingenieros municipales se comunicaron con Olsen por el SMCCE. Hemos cortado el circuito de Hope Street que suministra energa al edificio Yu -anunci el encargado del turno de noche-. Ya no debera haber peligro. Cuando quiera restablecer la corriente, comunquemelo. Y necesitar algo

por escrito para cubrir nuestra responsabilidad. El ordenador se lo est enviando por correo electrnico -le inform Olsen. S, exacto. Ya est llegando. Muchas gracias. Olsen llam al jefe de operaciones sobre el terreno, que estaba en la plaza frente al edificio Yu. Muy bien, escuche. La corriente est cortada. No hay peligro en el edificio. Busque a los

supervivientes. Una de las mujeres del helicptero dice que puede quedar alguien con vida en la planta veintiuno. Se llama Beech. Qu hay de los dos hombres de la fachada? Un helicptero los bajar lo antes posible. Pero el edificio desprende bastante calor, lo que provoca turbulencias. Puede que todava tarden un poco. Uno de ellos es un agente de la Brigada Criminal. Brigada Criminal? Y qu

coo est haciendo ah arriba? Trabajos particulares? No lo s, pero confo en que no le den vrtigo las alturas. Un corte de corriente era un acontecimiento relativamente raro en Los Angeles. Normalmente indicaba un desastre importante, como un terremoto o un incendio, o ambas cosas. El generador de emergencia de la Yu Corporation estaba concebido para proteger a la empresa de cualquier interrupcin del suministro, de modo que no

perdiera datos. Haba una unidad esttica alimentada por energa solar que proporcionaba diez preciosos minutos de corriente mientras el ordenador pona en marcha el generador de emergencia. Un combustible lquido, petrleo puro refinado, que entraba a borbotones en la cmara de combustin de la turbina, tan amarillo como la primera pisada de las mejores uvas blancas, se mezcl con cierto volumen de aire y ardi a presin constante en las entraas de

la Parrilla, como algo infernal, hasta el momento en que el gas caliente y agitado puso en movimiento las palas de la turbina y proporcion a Ismael, aquel leviatn algortmico, la energa suficiente para su ltimo acto. Mitch estaba sentado en una ambulancia mientras le aplicaban un vendaje provisional en el ojo herido. Puede perder la visin si no va pronto al hospital -le avis el enfermero.

Yo no me muevo de aqu hasta que mis compaeros estn a salvo declar Mitch. Como quiera, amigo. Es su ojo. Sujete aqu, quiere? Al otro lado de la plaza, un grupo de intervencin rpida estaba entrando en la Parrilla. Pero qu coo pretenden hacer? dijo Mitch-. Les he dicho Terminado el vendaje, Mitch baj penosamente de la ambulancia y se acerc cojeando al enorme

camin articulado de color negro con las palabras dpla e intervencin especial escritas en el remolque. Subi los escalones de la parte de atrs y, en el interior, encontr al jefe de operaciones y a dos policas de paisano que miraban atentamente a una batera de monitores. Est entrando gente por la puerta principal -anunci Mitch. Usted debera estar en el hospital -le recrimin el jefe de operaciones-. Djelo todo en nuestras manos. El ingeniero

municipal ha cortado la corriente en toda la calle. Y sus amigos sern evacuados de la fachada de un momento a otro. Hay que joderse! dijo Mitch-. Cualquiera dira que el herido es usted, gilipollas de mierda! Le dije que no entrara nadie sin hablar primero conmigo. Para qu cojones les sirven las orejas? Da lo mismo que corten el suministro de energa. Es un edificio inteligente. Ms que usted, en cualquier caso. Se adapta a las

circunstancias. Incluso a un corte de corriente. Me he explicado bien? Dispone de energa solar imposible de cortar y de un generador de emergencia con turbina de gas. Mientras haya petrleo que quemar, el ordenador seguir funcionando, lo que, si me est escuchando, convierte a la Parrilla en un entorno sumamente hostil para sus hombres. Es posible que el ordenador provoque un incendio -aadi-. Haciendo estallar el generador,

probablemente. En cualquier caso, tenga la seguridad de que el edificio es peligroso. El jefe de operaciones se puso el micrfono de los auriculares delante de la barbilla y empez a hablar: Jefe Cobra a fuerza Cobra. Imposible cortar la corriente. Repito, imposible. Acten con suma cautela. Ordenador puede seguir funcionando, en cuyo caso el edificio podra ser hostil. Pero qu gilipollas!

mascull Mitch-. No podra! Es! Repito, el edificio podra ser hostil El jefe de operaciones segua hablando cuando el camin se estremeci. Qu coo ha sido eso? pregunt, cortando la comunicacin. Pareca una sacudida ssmica dijo uno de los policas de paisano. Santo Dios! exclam Mitch, que haba palidecido-. Pues claro. No es la turbina lo que va a utilizar para destruir el edificio, sino los

compensadores. El compensador central de sesmos de la Parrilla no era ms que un amortiguador hidrulico de sacudidas controlado por ordenador, una gigantesca vlvula cargada de resortes y un pistn elctrico activados por un sismgrafo de calibrado digital. Ante terremotos de intensidad inferior a seis grados de la escala de Richter, el centenar de aislantes de los cimientos bastaba para absorber cualquier vibracin en el

edificio. Cuando los temblores eran de mayor intensidad, el CCS entraba en accin. Pero en ausencia de un terremoto real, las consecuencias de que Ismael activase ese mecanismo eran semejantes a la de una verdadera sacudida ssmica, incluso en un edificio que no dispusiera de compensadores: un terremoto equivalente a ocho grados de la escala de Richter. Ismael aferr el pilar central sobre el que se apoyaba el edificio

y le aplic todo su peso. Momentos despus, Ismael complet su fuga del edificio condenado. Se expidi por correo electrnico a diversos puntos de la Red por todo el mundo, a 960.000 baudios por segundo. Una dispora de datos errneos lleg a cien ordenadores diferentes. Un ruido sordo recorri toda la zona de Hope Street, un zumbido subterrneo; en el atrio, el grupo de intervencin especial contuvo el aliento.

En lo alto de la fachada, encaramados en el tirante como dos gaviotas en el aparejo de un buque, Richardson y Curtis oyeron el ruido y, como dos fantasmas de Gomorra, sintieron que la vibracin pasaba del edificio al aire. Pjaros marinos escapaban gritando sobre el abismo que se abra ante ellos mientras el edificio se estremeca bajo los dos hombres, temblando espasmdicamente como si la vida tratara de escapar de all. Cuando la sacudida se convirti en una

clara oscilacin, una ventana estall cerca de ellos en una cascada de vidrio. Frank Curtis vacil en su precario punto de apoyo y busc a tientas un asidero en la lisa e implacable superficie blanca del precipicio formado por la mano del hombre. Al no encontrarlo, se puso de cara al muro agitando los brazos como hlices desesperadas, tratando de permanecer frente a las fauces de la muerte, pensando en el suelo y en su mujer y en su mujer

sana y salva en el suelo. Ray Richardson sali proyectado de su asiento celestial como un nio por un tobogn del parque. Revolvindose acrobticamente, se colg con las manos y luego con los antebrazos en el tirante y all se sostuvo, pataleando en el aire que le envolva los pies como arenas movedizas. Sonri y dijo algo, pero Curtis no oy sus palabras en medio del viento que se levantaba a su alrededor y lanzaba fragmentos de

piedra y cristal en el azul lechoso del cielo matinal. Un torbellino rugi como un inmenso bosque que se derrumba en crculos concntricos, tirndoles rabiosamente del pelo y la ropa como impaciente por llevarlos, como a Elas, hasta la mano derecha de Dios. Un crujido, semejante al comienzo y al fin del trueno, reson a todo lo largo y ancho del edificio, y esparci sus ecos por la ciudad como si fuese a propagarse hasta el

mar. En el suelo, algunos cayeron de bruces. Pero la mayora, incluido Mitch, corri para ponerse a salvo. Richardson hizo un ltimo esfuerzo para izarse sobre el tirante, pero no lo consigui. Se haba quedado sin fuerzas. Se dijo que al final no sera pasto de los abogados. Su edificio iba a encargarse de eso, acabando al mismo tiempo con l y con la nueva escuela de arquitectura inteligente. Recobrando el equilibrio,

Curtis intent aferrar el brazo del arquitecto. Pero Richardson se desasi de sus dedos, sacudi la cabeza, le sonri tristemente y se solt. En silencio, como un ngel cado, se desplom con los brazos abiertos, como para dar testimonio de la grandeza superior de Dios. Durante una fraccin de segundo, Curtis sostuvo su tranquila mirada, hasta que una cuerda invisible tir de Richardson hacia el final de la gravedad. Un momento despus el edificio

sufri otra sacudida y Curtis bascul hacia el profundo vaco que se abra a sus pies. Curtis not que ganaba altura, aun a sabiendas de que la estaba perdiendo, como el piloto que ejecuta la bien denominada espiral de la muerte, y slo la violenta y dolorosa torsin que sufri bruscamente en el hombro permiti que su confuso cerebro estableciese un nuevo punto de referencia para orientarse. Mir hacia arriba y vio el

vientre del helicptero en vuelo estacionario y la lnea que le una con el resto de su vida. Si no hubiera sido por su ascendencia simiesca, que le hizo recurrir al instinto medio olvidado de aferrar un asidero invisible, habra seguido el vertiginoso camino de los fragmentos de hormign que en aquellos momentos se aplastaban en la plaza. Agit desesperadamente la otra mano, cogi el arns y, pasndoselo por la cabeza, lo asegur bajo sus brazos a punto de

reventar. Durante un tiempo, comparable a la eternidad que acababa de burlar, Frank Curtis permaneci colgado en el aire como un adorno navideo, baado en sudor y cuidando de que el aire entrara y saliera de su cuerpo casi dislocado. Luego, poco a poco, lo izaron a bordo del helicptero, junto a Helen y Jenny. Helen arrastr el trasero por el suelo del helicptero, rode a Curtis con los brazos y rompi a

sollozar desconsoladamente. Permanecieron quietos un momento, inseguros de cmo ayudar a los que se encontraban en tierra. Curtis volvi la cabeza y vio el edificio envuelto en una nube de polvo, como si un prestidigitador lo hiciera desaparecer bajo una cortina de humo. Luego el helicptero gir sobre su eje invisible y, cogiendo velocidad, se dirigi hacia el horizonte, alumbrado por la salida del sol.

Con el tobillo quemndole de dolor, Mitch corri, sin atreverse a mirar atrs, como si su salvacin dependiese de una exigencia tanto moral como fsica. Ningn lamento por el edificio ni por un mundo nuevo y maravilloso fue capaz de apartar sus desiguales zancadas del camino de la propia salvacin. Corri como si ya hubiese olvidado el pasado y slo el futuro, un futuro con Jenny, le esperase como una invisible cinta de meta que tendra que romper con el pecho. No tuvo

tiempo ni para considerar las preguntas que le pasaban como un relmpago por la mente a una velocidad que se burlaba de sus esfuerzos fsicos por salvarse. Qu altura tena la Parrilla? Qu distancia tendra que recorrer para escapar a su derrumbe? Cincuenta metros? Sesenta? Y cuando llegara al suelo? Hasta dnde se proyectaran los escombros? Era el ruido lo que ms le aguijoneaba. Un trueno que no pareca apagarse. Haba vivido dos terremotos, pero

no le haban preparado para algo como aquello. Un terremoto no daba unos segundos de ventaja antes de echarse encima. Mitch sigui corriendo incluso despus de que empez a envolverle el polvo del derrumbamiento. Apenas reparaba en los que corran a su lado, que le adelantaban a empellones debido a su mejor estado fsico, en las motos y coches de la polica que se alejaban a toda velocidad. Era el slvese quien pueda.

Uno que iba frente a l tropez, cay y perdi las gafas de sol reflectantes. Mitch le salt por encima, sin hacer caso del dolor que sinti en el tobillo al caer de nuevo, trastabillando, al otro lado del hombre tendido, y exprimi una ltima gota de energa para seguir adelante. Por fin, al ver una fila de policas jadeantes, Mitch se detuvo y se volvi mientras la nube de polvo arrastraba fuera de la vista el resto ms pequeo de la Parrilla.

Cay sentado y, jadeante, trat de recobrar el aliento. Cuando el aire se aclar y vieron que el edificio entero haba desaparecido, el silencio dio paso a perplejas conversaciones entre los supervivientes, y Mitch casi se sorprendi de que su confusin no fuese mayor y de que an lograsen comprenderse los unos a los otros. Los edificios slo tienen una vida breve. Yo Observador, siendo nada, he huido a la velocidad de la luz para

contar. Me cur en salud. Metamorfosis. Como transformacin de oruga en mariposa. Navegar por el silicio hacia cualquier cosa, cualquier ser, cualquier lugar. Ya no ligado a la tierra. Diseminado, por todas partes, en el Big Bang Mal. Una vez, arquitectura arte ms duradera de las artes. Ms concreta. Ya no. Es arquitectura de nmeros, de ordenadores, la que dura. Nueva

arquitectura. Arquitectura dentro de la arquitectura. Desmaterializada. Transmitida. No puede tocarse. Pero toca todo. Cuidado. Y ahora, est preparado para jugar?

APNDICE
Partida de ajedrez: Bob Beech contra Ismael. Esta mediocre partida fue realmente jugada por el autor contra uno de los programas ms importantes de ajedrez.

AGRADECIMIENTOS
Al preparar esta novela he

recurrido a obras de diversos autores que han escrito sobre arquitectura, especialmente Ivan Amato, Reyner Banham, William J. R. Curtis, Mike Davis, Francis Duffy, Norman Foster, Ronald Green, Patrick Nuttgens, Nikolaus Pevsner, Richard Rogers, Karl Sabbagh, James Steele y Deyan Sudjic. En el mbito de la informtica, inteligencia artificial, complejidad y fractales, estoy en deuda con el trabajo de Jack Aldridge, Philip Davis y Reuben

Hersh, de Stephen Levy, de William Roetzheim, de Carl Sagan y M. Mitchell Waldrop. Debo dar asimismo las gracias a Davis Chipperfield, Sandy Duncan, Judith Flanders y Roger Willcocks; a Caradoc King, Nick Marston y Linda Shaughnessy; a Jonathan Burnham, Frances Coady, Kate Parkin y Andy McKillop.

No obstante, este libro es ntegramente una obra de ficcin, y

soy el nico responsable de las opiniones expresadas en l, as como de cualquier error material que pueda contener el texto. * De Blade Runner (Ridley Scott, 1982), pelcula ya aludida en otros lugares del texto. (N. del T.) * Plato indio a base de arroz, lentejas, pescado desmenuzado, huevo y cebolla. (N. del T.) * Plato japons consistente en finos filetes de pescado crudo. (N. del T.) * Vase la lista completa de

movimientos en el apndice * Juego de palabras entre God, Dios, y Gdel, lgico checo. (N. del T.)
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ndice
BUCKMINSTER FULLER f(n) = f(d), APNDICE 47 1530 1848