Imaginemos que en un cilindro tenemos un volumen de un gas ideal y está «tapado» por un pistón que es capaz de deslizarse verticalmente

sin fricción. En un principio este sistema se encuentra en equilibrio con el exterior, es decir, la presión que ejerce el gas sobre las paredes del cilindro y sobre el pistón (que es la misma en todas las direcciones) es igual a la presión que ejerce el peso del pistón sobre el gas , y más ninguna otra fuerza obra sobre nuestro sistema. Ahora imaginemos que repentinamente aumentamos la presión externa a que ejerce el gas sobre el pistón es y como la presión

el equilibrio se romperá y el cilindro deslizará

hacia abajo ejerciendo un trabajo . Esta energía, por la primera ley de la termodinámica, se convertirá instantáneamente en un incremento de energía interna del gas en el recipiente, y es así como el gas absorberá el trabajo del desplazamiento pistón.

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