The Flower of Battle A Medieval Italian Fencing Manual

Journal of Western Martial Art June 2003 by Matt Galas Editor's note: This article was originally published in the Hammerterz Forum, Winter 1995/96, vol.2 no. 3 and has been substantially updated from what appeared in noted Hammerterz Forum issue. The author has continuously updated his interpretation of Liberi and has included any improvements made to the interpretation in the current article. Regardless, the article is still substantially the same as it appeared in Hammerterz Forum publication indicated. Get your own copy of Hammerterz Forum Collected, a 8x10 inches, and cerlox bound manuscript containing 364 pages covering the issues published between the Summer of 1994 to the Fall of 1999.

uring the 14th  and 15th centuries, Italy was a patchwork quilt of warring states. The constant strife between the great cities  Florence, Milan, Venice, Genoa - kept the country in a permanent state of unrest. Their hired armies, led by mercenary captain called  Condottiere,  laid  waste  to  the  countryside.  French,  German,  and  Spanish  armies,  seeking  to  carve  kingdoms  from  th chaos,  made  regular  incursions  into  the  peninsula.  Rival  claimants  for  the  Papacy  fought  battles  of  their  own,  while  sporadi outbreaks of bubonic plague inflicted further suffering on the already burdened populace.

In the midst of these troubles lived a fencing master named Fiore dei Liberi. Born in the northern Italian village of Premariacco, Maestr Fiore is first mentioned in public records dating from 1383. Maestro Liberi studied under a number of masters, and travelled widely. H was  clearly  influenced  by  the  German  long  sword  school  which  flourished  on  the  other  side  of  the  Alps.  In  the  forward  to  his  work Maestro Liberi states that he was schooled in both the German and the Italian doctrine of arms. In particular, he gives credit to "Maste Johannes, called the Swabian, who was a scholar of Nicholai of Toblem, of the diocese of Metz." Swabia is a region in Germany; Metz i located in Lorraine, France, but was often in German hands. Interestingly enough, one of his guards (Porta di Ferro) is identical in bot form and name to a German guard with the long sword, called the Eiserne Pforte (Iron Gate).

By  1410,  when  he  published  his  treatise  on  knightly  combat,  Maestro  Fiore  was  a  well-established  master  with  50  years  of  experienc and  a  deadly  repertoire  of  techniques.  Entitled  Flos Duellatorum (The Flower  of  Battle),  his  illustrated  manual  covers  the use of  all  th principal knightly weapons - sword, lance, dagger, and poleaxe. In keeping with the necessities of medieval warfare, Maestro Fiore taugh his  students to  fight  both  on foot and  on  horseback.  Likewise, his  manual  covers techniques  for  both  armored and  unarmored combat The bulk of the treatise consists of illustrations followed by short, rhyming captions. Fiore's manual survives in three versions, each wit slight  differences.  It  appears  that  two  others  existed,  but  they  remain  lost  to  history.  This  article  relies  on  the  version  published  i facsimile format by Francesco Novati in 1902.

The illustrations begin with a lengthy section on wrestling techniques, many of which are designed to defeat a knife-wielding opponent Since  the  dagger  was  such  a  common  weapon,  another  section  covers  dagger  techniques  designed  to  counter  a  swordsman's  attacks The  master  shows  himself  to  be  a  consummate  wrestler.  This  is  evident  in  each  section  of  his  manual,  as  he  thoroughly  integrate wrestling into all of his weapon techniques.

After  a  few  pages  devoted  to  the  one-handed  sword  and  the  spear,  the  manual  turns  to  the  Spadone  (great  sword).  He  begins  b illustrating a series of Posta, or guard positions used with the sword. Maestro Fiore assumed a certain amount of skill on the part of hi audience; spending little time on the basic cuts and thrusts, his treatise skips to a series of specialized techniques for long range ( gioc largo) and close combat (gioco stretto). Most of the close range techniques involve trapping or disarming moves aimed at neutralizing th opponent's sword. 

The  next  group of illustrations deals with  armored combat on  foot, primarily using the  sword. Holding the  sword grip in  his  right hand the knight grasped the middle of the blade with his left hand, using his  Spadone like a short spear. This method allowed the swordsma to aim forceful, accurate thrusts at gaps in his opponent's armor. Another series of techniques covers the use of the poleaxe.

Following  this  is  a  chapter  on  mounted  combat  with  sword  and  lance.  This  section  is  supplemented  by  illustrations  of  a  dismounte spearman defending himself against a mounted foe. The spearman uses a specialized type of lugged or winged spear known to arms an armor experts as a Friulian spear, after Maestro Fiore's home province. 

In most of the illustrations, the victor is designated by a black garter around one of his legs. More often than not, the victorious fighter i an  older man with a  forked  beard,  wearing  a  cloth  headband.  Since  medieval  fencing  masters commonly  posed  for  their  own  manuals this bearded swordsman most likely represents Maestro Fiore himself. A more complete description of this manual appears in an appendi at the end of this article. 

The remainder of this article gives a sampling of Maestro Fiore's techniques. The majority illustrated here concern the Spadone, since it i covered more extensively than any other weapon in the manual. 

Self Defense Against Knife Attacks

    Unequal Weapons . the knife-man can dispatch his foe with a dagger thrust. stabbing attack. Against a downward. primarily at the face. Stepping in  with his right foot to close distance. he again catches hold of his enemy's sword arm. when fighting broke out. and the dagger falls from his hand. he steps in with his  left foot. he strikes the knife blade to the right with the back of his hand.The dagger was an indispensable part of medieval attire.    2. Against a sword thrust at his face. his illustrations make clear that it is light enough to be used with one hand. Taking advantage of the longer range of his weapon. twisting the dagger from the attacker's grip. This forces the weapon toward the weak point of the  knife-man's grip - where his fingertips meet his palm. the knife-man lifts his Quickly closing distance. it was the most frequently encountered weapon Maestro Fiore's manual contains numerous techniques for disarming a knife-wielding assailant. pushing forward at his opponent's face. The attacker's grip is broken. Once in this  position of advantage. Although mainly a two-handed weapon. This prevents the swordsman from escaping to a safer distance.  Given  the emphasis  on  disarming  techniques. Figure 1 Figure 2 1.  Again. Thus. The master uses it equally to cut and thrust. catching hold of the swordsman's arm. the man on the left catches his opponent's wrist.   The Spadone (Great Sword) Maestro Fiore devotes much attention to the  Spadone because of its versatility. this takes advantage of the hand's weak point.    4. Reaching underneath the knife with his  right arm. After grasping his enemy's wrist. He also makes frequent use o close-range blows with the pommel.  one  might  easily  find  himself  with  only a  dagger facing a foe armed with the Spadone.Dagger vs. the knife-man parries the swordsman's thrust to his right. the swordsman thrusts at his opponent's belly. http://ejmas.htm . the man on the left catches hold of the flat of the blade. Holding his dagger pointdown for a stronger grip. Figure 3 Figure 4 3. striking the point to his left with his dagger blade. Sword Our  stereotype  of  chivalry  as  fair  play  is  a  creation  of  Victorian  romantics  -  the  idea  of  giving  up  a  battlefield  advantage  would  seem foolhardy to  the  medieval  swordsman.

     7. parries.  reaching over the opponent's blade and wrapping his arm around it. diagonally upward. Celerity. horizontal. while Strength is an elephant bearing a tower on his back. The resulting position is similar to a Quarte  engagement in modern fencing. Most  of these begin from the engaged position pictured here. an arrow representing  speed. the swordsman  delivers a one-handed thrust at his adversary's belly. From the engaged position in paragraph 6. Each of these cuts can be made from either side. this prevents his opponent from pulling his sword free.  thrusting with opposition at his opponent's throat. Both  swordsmen stand with their right feet forward.   http://ejmas. and stances. With the opposing blade trapped. and vertically  downward.Figure 5 After briefly discussing the main cuts. Prudence holds a mathematician's compass. This drawing illustrates the primary cuts with the spadone - diagonally downward.    8. Trapping the blade under his armpit. a heart. As he does so.htm . Celerity. formed when a swordsman parries his opponent's downward cut. Maestro Fiore steps forward with his left foot. The majority of techniques shown in this section involve trapping and immobilizing the opponent's sword. Maestro Fiore (wearing the black garter) slides his sword down the opposing blade. Audacity. he releases his sword grip with his left hand. From the engaged  position shown earlier. and Strength. he catches hold of the  uppermost quillon. Audacity. Surrounding this illustration are allegorical figures of the warrior virtues: Prudence.    Figure 6 Figure 7 Figure 8 6. Maestro Fiore jumps to a series of techniques for close combat. their blades crossed on the inside line.

 he reaches between his opponent's arms. Many of these trapping techniques are highly dependent on the location of the opponent's arms and blade. this technique requires the  swordsman to catch his adversary's pommel with his left hand.Figure 9 Figure 10 Figure 11 9.   http://ejmas. This illustration shows the maestro's attention to minute details. Reaching over his sword with his left hand. As he jerks to the right with his pommel. Stepping in to close distance.  preventing a parry of Quarte.htm . he pulls upward on the opposing pommel - twisting it out of his opponent's left hand. catching hold of his right arm behind the elbow. Maestro Fiore reaches underneath his quillons.  The follow-up technique is a thrust to his opponent's face.    13. leaving him open for a killing blow.    10.    Figure 12 Figure 13 12. This trapping technique is used when the enemy holds his arms low in the Quarte engagement. From the Quarte engagement. he can pull his opponent towards him.  Note the foot position as well.    11. Disarming techniques were highly valued by the medieval swordsman. tripping him over his left leg. if the maestro chooses. note that the blade is braced against the maestro's extended left arm. his sword remains engaged to prevent a stop thrust  by his opponent. Releasing the grip with his left hand. the maestro clears an opening for an overhand thrust to the face. the maestro catches the sword grip between his adversary's hands. Hooking around the opposing blade with his pommel. Compare this technique with number 11. trapping both arms under his left armpit. the swordsman can combine the  hooking motion of the pommel with a downward drawing cut to his opponent's head. This figure and the next show two variations of the same disarming method. Maestro Fiore reaches over  his adversary's quillons. Pulling his enemy's arm to the left. Maestro Fiore steps forward with his left foot. From the Quarte engagement. This motion wrenches the sword out of his adversary's right Although quite similar to figure 12. If the opponent holds his arms high in the Quarte engagement. the maestro  jerks to his right - while striking up and to the left with his free hand. Maestro Fiore closes distance by stepping in with his left foot. In both of these techniques.

 the armpits.  the medieval  swordsman usually  grasped the  middle of  the  blade  with  his  left hand. the swordsman's arms are pulled well back in preparation for a thrust at his enemy's face.    Armored Combat In armored combat. By lifting his hand and pressing down with his elbow. the palms of the hands.  These  attacks  usually  involve  thrusts  from  the  fron when approaching the opponent. and behind the knees. unlike his comrade on foot.htm .  When  defending. Against a swordsman using his Spadone in a more traditional manner.    17. because of its range and penetration. or he can snap his point around. The horses pass one anothe with  such  speed  that  the  horseman  must  deliver  his  attacks  in  swift  succession. Holding his sword in this manner. the maestro can complete the wrapping motion with his left arm. With the opposing blade  trapped. shown here.  making a spear-like thrust at his face.  http://ejmas. has a very limited opportunity to strike at his opponent. Reaching underneath the crossed blades.   Figure 16 Figure 17 Figure 18 16. Maestro Fiore (still wearing a black garter) closes in. the maestro can deliver a killing blow from the right at his adversary's head. he  used the Spadone  like  a  short  spear.  When  attacking. combined with backwards cuts when passing him by.  striking  his opponent's thrusts aside with either the point or the pommel. Alternately.  he  used  it  like  a  short  staff. The swordsman can either parry an incoming thrust to the right or left with his pommel. except that both swordsmen stand with their left feet forward.Figure 14 Figure 15 14. the inside of the elbows. he twists the sword out of his opponent's hands. Maestro Fiore wraps his left arm around his opponent's arms. striking the enemy's attack off to his right side. This is a defensive stance. It is similar to modern fencing's engagement in Tierce. The primary targets in  armored combat are the face. Another series of closing techniques are possible from the other main engagement. The primary weapon was the In this stance.     15.    Mounted Combat The mounted warrior.  thrusting  at  the  joints  in  his  enemy's  armor.    18. the maestro has superior leverage - and can wield his  sword much more effectively at close range.

 disarms. Finis Appendix: The following is a more precise listing of the contents of Maestro Liberi's Flos Duellatorum.  spear. thrusting upwards at his opponent.  two clubs vs. made with a throwing motion.  The  swordsmen  are  unarmored. 15r:  4  captioned  illustrations  of  mixed  weapons  wielded  by  unarmored  fighters  (dagger  and  spear  vs.  club and dagger vs. as well as unarmed defenses against a spear thrust. 15v-16v:  12  captioned  illustrations  of  spear  techniques. each accompanied by a caption in the form of a rhyming couplets.  8  of  these  illustrations  involve thrusts (7 are  Imbroccata). spear). in which it is thrown.Figure 19 19. It also shows a stance with the grea sword for opposing the spear. In the second.htm .  although  he  doesn't  use those terms.  As  a  result.  In  the  centuries  that  followed. 6r-12v: 81 captioned illustrations of knife-fighting techniques. The number denotes the folio (leaf).  Liberi's  work  clearly  illustrates  both  of  the  key thrusts  so  dear  to  later  rapier  masters.  However. The third method requires the horseman to hold his lance low.  both  the  weapons  and  the  style  of  comba changed.  The  Spadone slowly  faded away. adapted for use with these new weapons.  except  in  one illustration. or trapping techniques. The first is an overhand thrust. http://ejmas.  replaced  by the fashionable  new rapier. These rhyming couplets are the standard caption throughout the rest of the work. This illustration shows three methods for using the lance. This section also shows a stance for throwing the spear or sword. The legacy of Maestro Fiore's methods lived on.  armor  was  gradually  abandoned.  The  spear  is  held  in  both  hands. it  would be  a  mistake to  believe that  the thrusting  techniques  made  with  the  rapier  were  something  radically  new  and  different. 12v-14v:  18  captioned  illustrations  of  (one-handed)  sword  techniques. This method takes full advantage of the weight and  momentum of the horse.    Conclusion: The Transition to Rapier Fencing Maestro Fiore was a typical fencing master of the medieval school - expert in all weapons. The remainder involve stances. many of his closing techniques appear in rapier and even later smallsword manuals. the lette denotes the front side (r) and the back side (v). spear. One of the stances shown is intended for throwing the sword at the opponent. including an extensive number of knife disarms. the horseman holds his lance couched underneath his and devoted to preparing his students for any situation.  1r-v: Blank 2r-v: Prologue in Italian and Latin. while only 2 show cuts. 3r-v: Blank 4r-5v: 22 illustrations of wrestling techniques.  the  spearmen  are unarmored.  the  Imbroccata  (overhand  thrust)  and Stoccata  (underhand  thrust).

 A cord secures the butt of the lance to the saddle.htm .  an  elephant  bearing  a  tower  on  his  back.  36r  also includes a single illustration of a polearm equipped with a weighted cord for entangling the opponent's legs.  and  Strength. Of these  using  sword  and  lance.  35r-36r: 9 captioned illustrations illustrating techniques using the  dagger to  defend against  a swordsman's attack. as well as the warrior virtues in allegorical animal forms: Prudence. The weapon is used with both hands to strike (with either the beak or the hammer head) and to thrust (with either the spike or the butt end). a frequent contributor to Hammerterz Forum. Click "here " for more details. the swordsman holds the  sword grip  in  his  right hand.  The swordsmen use both  cut  and  thrust.  The  remainder  illustrate  blade  engagements. Journal of Western Martial Ar June 2003 EJMAS  Copyright © 2003 All Rights Reserved Print This Article   http://ejmas. 36r: A brief text announces the end of the manuscript.  and  grasps  the  middle of  the  blade with  his  left hand.  trapping  techniques.  The  variety used  is  of  a  type  normally called a  Bec  de Corbin ("Raven's Beak" in French). Celerity. 34v: This shows a method for stabilizing the lance during a charge on horseback. an arrow representing  speed. 27r-28r: 9 captioned  illustrations  of armored combat on foot  with the  pole-axe.  a  heart. the  Spadone is  used as  a short spear.  Audacity. the object being to wrestle the opponent from his saddle.  About the author: S.17r-24v 60 captioned illustrations of unarmored techniques using the  Spadone (great sword). is a lawyer by profession. is one of the pre-eminent modern scholars of the two-handed sword and the fighting arts of medieval Europe. Maestro Liberi refers to this weapon as the  Azza (Axe).  Held  in the  manner. 8 show thrusts being delivered.  29r-33v:  32  captioned  illustrations  of  mounted  combat  between  armored  horsemen.  etc. the complete print run. It begins with a full-page illustration illustrating the various cuts.  The  horsemen  use  the  lance. 25r-26v: 16 captioned illustrations of armored combat on foot with the Spadone.  Many  of  the  illustrations  (18)  show stances. 34r:  4  captioned  illustrations  of  combat  between  footmen  and  horsemen. and cerlox bound manuscript. Hammerterz Forum Collected  is available for purchase. Matthew Galas. thrusting at the gaps in the opponent's armor. holding a mathematician's compass.  Includes  disarms  and mounted wrestling techniques.  disarms. including half-sword stances and a position for throwing the sword.  Many  of  the  stances  are similar to those used in Kenjutsu (Japanese swordsmanship). while 8 show  cuts. It is shorter than the weapon illustrated in Marozzo's work.  pommel  strikes. In nearly all of these techniques.  the  footman  uses  the  "Friulian spear" (a spear with a cross hilt beneath the point). This weapon is a hand-and-a-half sword not a two-handed sword. It is 364 pages covering the Summer of 1994 to the Fall of 1999.  These  include  3  interesting  iaido-type  techniques  for  preventing  an  opponent  from  drawing  his  sword. It is a 8x10 inches.