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Metamaterial é um material produzido artificialmente, dotado de propriedades físicas que não são encontradas normalmente na natureza.

O prefixo meta vem do grego e sign ifica além de. A palavra metamaterial, assim, designaria materiais que possuiriam propriedades não naturais. Evidentemente, qualquer propriedade que um metamaterial apresente, por mais estranha que possa parecer, é fisicamente possível, caso contrári o não seria verificada. Entretanto, esse nome reflete a perplexidade da comunidade científica quando encontrou nos materiais referidos propriedades físicas antes cons ideradas não possíveis e que normalmente não são encontradas na natureza. Os metamateriais foram teorizados pela primeira vez num ensaio do físico ucraniano Victor Veselago, em 1967, mas durante muito tempo foram considerados impossíveis por apresentarem propriedades ópticas estranhas, tais como índice de refração negativo e efeito Doppler invertido. Foi em 2006 que pesquisadores da Universidade Duke, n a Carolina do Norte, e do Imperial College, de Londres, provaram que é possível sint etizar materiais que apresentem índices de refração negativos. As propriedades ópticas dos metamateriais proveem de nanoestruturas produzidas em laboratório que atuam no caminho das ondas eletromagnéticas que os atravessam de for mas não usuais. Os comprimentos de onda para os quais os metamateriais apresentam tais propriedades dependem diretamente dos tamanhos de suas nanoestruturas, o qu e significa que o desenvolvimento dessa tecnologia depende diretamente do desenv olvimento de nanotecnologia cada vez mais sofisticada. Os primeiros metamateriai s produzidos eram capazes de desviar com índice de refração negativo comprimentos de o nda relativamente pequenos, tais como as micro-ondas. A utilização das propriedades de metamateriais com ondas na faixa da luz visível depende de se conseguir nanoest ruturas de aproximadamente 50 nanômetros, o que equivale a 5 átomos em fila (suficie nte para refratar a luz verde, que tem aproximadamente 500nm). Entretanto, o máxim o que se conseguiu até o momento (em trabalho do físico Costas Soukoulis, do Ames La boratory, Iowa) foram nanoestruturas de 100nm, suficiente para criar um índice de refração de -0,6 para a luz vermelha de 780nm. As pesquisas de metamateriais têm receb ido grande atenção e investimento de agências governamentais e privadas dadas as incríve is tecnologias que prometem viabilizar. Objetos revestidos de cobertura metamate rial poderiam se tornar invisíveis, pois seriam contornados pela luz visível da mesm a forma que uma pessoa é contornada pela corrente de um rio, o que traria óbvias apl icações militares. Super lentes produzidas com metamateriais poderiam permitir que s e estude em detalhes inéditos estruturas menores que o comprimento de onda da luz visível, tais como trechos de DNA em uma célula viva, substituindo com vantagens a c ristalografia de raios X. Além do mais, o desenvolvimento de cristais metamateriai s que permitissem a manipulação de seus índices de refração em escalas nanométricas possibil itaria a criação de cristais fotônicos, que são chips que trabalhariam com luz ao invés de eletricidade. Chips fotônicos apresentariam ganhos incríveis em desempenho e veloci dade de processamento, com consumo e desperdício de energia incrivelmente pequeno, o que permitiria poderosos computadores com baixo custo.