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ndice Portada Captulo 1 Captulo 2 Captulo 3 Captulo 4 Captulo 5 Captulo 6 Captulo 7 Captulo 8 Captulo 9 Captulo 10 Captulo 11 Captulo 12 Captulo

13 Captulo 14 Captulo 15 Captulo 16 Captulo 17 Captulo 18 Captulo 19 Captulo 20 Captulo 21 Captulo 22 Eplogo Stephanie auren! Cr"dito!

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Londres, finales de abril de 1816 #Querido $e%erell& por !upue!to 'ue !" e(acta)ente cu*l e! la da)a adecuada para ti+ #,udre- $e%erell le%ant. la ca/e0a - !e ech. hacia atr*! en el ta/urete en el 'ue e!ta/a !entada& entornando lo! o1o! )ientra! )ira/a 2i1a)ente el lien0o 'ue e!ta/a pintando& ante! de aplicarle una le%e pincelada+ ,parente)ente !ati!2echa& %ol%i. a echar!e hacia adelante - /a1. la %i!ta hacia la paleta 'ue !o!tena en el /ra0o#+ o 'ue )e !orprende e! 'ue ha-a! tardado tanto en preguntar)e+ 3ocel-n 4u/ert $e%erell& !"pti)o %i0conde de Paignton& conocido por todo! !i)ple)ente co)o $e%erell& o/!er%. c.)o ,udre- elega otro tono para !u o/ra& un pai!a1e con lo 'ue "l !upona 'ue era un gran ro/le+ E!ta/a !entado en un )ullido !ill.n& 1unto a lo! a)plio! %entanale! a tra%"! de lo! cuale! el !ol %e!pertino /a5a/a el 6e!tudio7 de !u ta+ a 8lti)a %e0 'ue la ha/a %i!itado& poco! )e!e! atr*!& a'uella e!tancia e!ta/a dedicada a la ce!tera+ Cuando& al llegar& lo ha/an aco)pa5ado ha!ta all - ha/a de!cu/ierto a ,udre- !entada en un ta/urete alto ante un lien0o& con !u e!/elto cuerpo cu/ierto por una /ata de color pardo - una /oina negra !o/re !u! ri0o! gri!e!& $e%erell tu%o 'ue repri)ir una !onri!a& pue! %erlo !onrer ha/ra !ido algo 'ue a ella& 'ue !e to)a/a todo! - cada uno de !u! e(tra%agante! pa!atie)po! total)ente en !erio& no le ha/ra gu!tado+ ,udre-& !u 8nica ta paterna - )ucho )*! 1o%en 'ue !u! tre! her)ano!& de lo! cuale! el padre de $e%erell ha/a !ido el )a-or& !e acerca/a -a a lo! cincuenta a5o! - era una !olterona )*! 'ue con2ir)ada& con cierta tendencia a lo e!tra2alario+ , pe!ar de todo& !iendo co)o era una $e%erell - una )u1er adinerada& !u e(centricidad no le !upona ning8n pro/le)a - era un )ie)/ro aceptado de la alta !ociedad+ ,un'ue !u! a)iga!& )*! con%encionale! - ca!ada! de!de haca -a /a!tante tie)po& con 2recuencia )ani2e!ta/an cierta en%idia por !u li/ertad& ,udre- e!ta/a )u- !olicitada& co)o )ni)o para darle! un to'ue de color - /ro a la! 2ie!ta! de e!a! )atrona!+ Su auda0 e(tra%agancia ha/a atrado a $e%erell de!de pe'ue5o - !e !enta )ucho )*! cerca de ella 'ue de ninguna de !u! otra! ta!& tre! por parte de )adre - do! ta! poltica!+ Por e!a ra0.n& en e!e )o)ento en 'ue e!ta/a claro 'ue nece!ita/a la cla!e de apo-o 'ue la! ta! proporciona/an a lo! ca/allero! co)o "l& era a ,udre- a 'uien ha/a acudido+ Sin e)/argo& no e!pera/a una re!pue!ta tan contundente+ a cautela lo hi0o %acilar pero al recordar !u !ituaci.n& pregunt.9 #:E!a da)a+++; #E! per2ecta en todo! lo! !entido!+ Pertenece a una e(celente 2a)ilia& e! atracti%a alegre& no padece ninguna en2er)edad 2!ica ni )ental& cuenta con una /uena dote& tiene una educaci.n correcta - apropiada - -o per!onal)ente puedo re!ponder por ella+ E!e 8lti)o co)entario hi0o ar'uear una ce1a a $e%erell+ #:,lguien conocido; Su ta e!/o0. una !onri!a+ #E! una de )i! ahi1ada!+ <engo una /uena colecci.n de ella!+ #=ol%i. a centrar!e

en !u pintura#+ $io! !a/r* por 'u"& pero )ucha! de )i! a)iga! )e han elegido co)o )adrina de !u! reto5o!+ , )enudo )e he preguntado !i lo hacen por'ue con!ideran 'ue& aun'ue no tengo hi1o!& no de/era per)itr!e)e e!capar por co)pleto de la re!pon!a/ilidad de la )aternidad+ $e%erell pen!. 'ue era )u- pro/a/le+ #:E!a da)a+++; #repiti.+ #Ser* la e!po!a ideal #lo interru)pi. ,udre-#+ Con2a en )& hace )e!e! 'ue pre%ea tu apuro& a! 'ue he re2le(ionado !o/re el te)a+ <iene! treinta - do! a5o! - !i a e!o le !u)a! el ttulo - la! propiedade!& e! e%idente 'ue de/e! ca!arte+ Si /ien e! cierto 'ue tu! to! podran heredar de ti& en %i!ta de 'ue ni >eorge ni >i!/orne tienen hi1o!& "!a no e! una alternati%a acepta/le+ #$e1. de pintar - le dirigi. una !e%era )irada#+ ?@ lo 8lti)o 'ue de!eara)o! e! %er 'ue la! propiedade! caen en )ano! de Prinn-& e!e prncipe regente nue!troA #Por !upue!to 'ue no+ a idea de 'ue todo lo 'ue ha/a heredado tra! la ine!perada )uerte de un pri)o le1ano re%irtiera& tra! !u propia )uerte& en la Corona - !u licencio!o repre!entante era algo 'ue $e%erell no poda tolerar+ ,un'ue no e!pera/a tener 'ue hacer!e cargo de todo a'uello& ahora 'ue era !u-o no per)itira 'ue Prinn-& o 'uien'uiera 'ue lo !ucediera& pu!iera !u! codicio!a! )ano! enci)a+ So/re todo de!pu"! de ha/er %i!itado !u! nue%a! po!e!ione! # la! ca!a!& gran1a! - ca)po! de culti%o# - ha/er conocido a la! per!ona! 'ue !e hacan cargo de ella!+ Bn ttulo !ie)pre i/a aco)pa5ado de re!pon!a/ilidade! - $e%erell nunca ha/a !ido dado a eludir !u! o/ligacione!& aun'ue no la! hu/iera /u!cado+ ,hora era el %i0conde de Paignton -& co)o tal& de/a ca!ar!e+ #,parte de la nece!idad de 'ue ha-a un heredero+++ #E!t*n la! o/ligacione! !ociale!& por !upue!to+ #,udre- a!inti. con la )irada 2i1a en el lien0o#+ <u e!po!a de/er* !er capa0 de lle%ar tu! ca!a! e inclu!o& lo 'ue e! )*! i)portante& de decidir a 'u" cena!& 2ie!ta!& /aile! - de)*!& co)o %i0conde! de Paignton& de/er"i! a!i!tir+ $e%erell no intent. ocultar una )ueca de di!gu!to+ #Si pudiera ahorrar)e e!o 8lti)o+++ #C)po!i/le& no ha!ta 'ue lle%e! a5o! ca!ado+ uego& puede 'ue !e te per)ita e!ca/ullirte - e!conderte en tu /i/lioteca+ Pero ha!ta e!e )o)ento tendr*! 'ue apretar lo! diente! - e!tar a !u lado en todo! lo! aconteci)iento! 'ue haga 2alta+ # e dirigi. otra !e%era )irada#+ ,de)*! de decidir %ue!tra! aparicione!& entre lo! de/ere! de tu e!po!a e!tar* a!egurar!e de 'ue aparece! en todo! lo! aconteci)iento! a lo! 'ue de/a! a!i!tir+ $e%erell )ir. a ,udre- a lo! o1o! - )ental)ente le de!e. /uena !uerte a !u 2utura con!orte+ a nece!itara+ #Parece! tener una %i!i.n )u- clara de la! cualidade! 'ue de/era tener e!a )u1er+ #Dueno& por !upue!to& 'uerido+ <e cono0co de!de 'ue naci!te -& a pe!ar de lo 'ue t8 crea!& te parece! )ucho a tu padre+ <iene! poca paciencia para el arti2icio - ninguna en a/!oluto para la! tontera!+ $e!pu"! de ha/er pa!ado )*! de die0 a5o! co)o e!pa en Erancia& i)agino 'ue tu! pre1uicio! !e ha/r*n re2or0ado& por lo 'ue la idea de 'ue encuentre! alg8n grado de !ati!2acci.n )arital con la! 1.%ene! da)a! 'ue !uelen con!tituir la /uena !ociedad e! total)ente i)po!i/le+ #,r'ue. una ce1a#+ Supongo 'ue ha/r*! echado un %i!ta0o a la o2erta+ # a 6o2erta7 parece e!tar 2or)ada por ca/e0a! de chorlito con )eno! !entido co)8n 'ue )i ca/allo+

,udre- !onri.+ #E(acto+ : o %e!; E! e%idente 'ue tiene! 'ue /u!car en otra parte+ #$e1. a un lado la paleta& cogi. un trapo - e)pe0. a li)piar el pincel+ $e%erell 2runci. el ce1o+ #:E!t*! diciendo 'ue ha- otro lugar en el 'ue de/era ha/er /u!cado; :Fue la! 2ie!ta! repleta! de 1.%ene! ca!adera! no !on el !itio adecuado; Su ta le dirigi. una )irada curio!a+ #$e %erdad& 'uerido& no pen!a/a 'ue 2uera! tan o/tu!o+ , la! da)a! adecuada!& e!e tipo de a)/iente la! atrae tan poco co)o a ti+ Go la! encontrar*! to)ando t" en ,l)acHI!+ $e%erell parpade.+ o inund. la e!peran0a -& tra! un )o)ento& pregunt.9 #:Fui"n e! e!e dechado de %irtude! 'ue cree! 'ue !era la e!po!a per2ecta para ); Con la )irada 2i1a en el pincel& ,udre- !onri.9 #Phoe/e Jalle!on+ , "l no le !on. el no)/re+ #: a cono0co; #Si no la recuerda!& la re!pue!ta e! no+ Pero dudo 'ue te ha-a! cru0ado con Phoe/e !i ha! e!tado haciendo el parip" con la! )a)*! ca!a)entera!+ Ella cu)pli. %einticinco la !e)ana pa!ada - lle%a a5o! e%itando e!e tipo de reunione!+ $e%erell no pudo e%itar !orprender!e+ #:=einticinco a5o! - toda%a e! !oltera; #Jir. a !u ta a lo! o1o!#+ :Por 'u" cree! 'ue e!a da)a e! la e!po!a per2ecta para ); a cari5o!a !onri!a de ,udre-& llena de conde!cendiente !olicitud& hi0o 'ue !e !intiera co)o !i tu%iera !ei! a5o!+ #En !erio& $e%erell& 'uerido& u!a la ca/e0a+ o! )oti%o! por lo! 'ue Phoe/e e!t* !oltera !on preci!a)ente lo! 'ue la hacen per2ecta para ti+ Kl !a/a /ien 'ue no de/a !eguir pregunt*ndole a !u ta !o/re el !igni2icado de e!e acerti1o& por'ue !u! re!pue!ta! aca/aran pro%oc*ndole dolor de ca/e0a+ ,l )eno! ha/a dicho 'ue la da)a era atracti%a+ Por otro lado& ha/a un )odo )*! directo de a%eriguar todo lo 'ue nece!ita/a !a/er !o/re Phoe/e Jalle!on+ #Entiendo pue! 'ue la !e5orita Jalle!on no e!t* en la ciudad+ :$.nde puedo encontrarla; #Lh& %iene a )enudo a ondre! #,udre- agit. el pincel#& pero no 2recuenta lo! a)/iente! en lo! 'ue a ti !e te ocurrira /u!carla+ E! hi1a 8nica - !u )adre )uri. hace a5o!+ Phoe/e cuenta con un pe'ue5o e1"rcito de ta! - o /ien !e alo1a en ca!a de una de ella! o la! aco)pa5a en !u! %i!ita!+ #$e1. el pincel en un tarro - !e %ol%i. hacia "l#+ ,hora e!t* con !u ta& la !e5ora Edith Dal)ain& - 1unta! a!i!tir*n a una reuni.n !ocial de %ario! da! en la )an!i.n Cran/rooH& 'ue e)pie0a pa!ado )a5ana+ $e%erell )antu%o la )irada 2i1a en el ro!tro de ,udre-+ # ad- Cran/rooH e! a)iga tu-a& :%erdad; Ella !onri.+ #E(acto+ @o !aldr" hacia all )a5ana+ # o recorri. con la )irada& lo! ancho! ho)/ro! ce5ido! por una cha'ueta de /uena calidad& el pa5uelo pulcra)ente anudado& de in)aculado lino& el elegante chaleco - la! larga! pierna! e!tirada! ante "l& con lo! de2inido! )8!culo! %i!i/le! /a1o lo! pantalone! a1u!tado!& 'ue aca/a/an dentro de una! /rillante! /ota! negra! alta!+ Su !onri!a !e a)pli.#+ @ !i le digo a Jaria 'ue te he con%encido para 'ue %enga!& )e /e!ar* lo! pie!+

$e%erell hi0o una )ueca+ #:@ cu*ndo e!t* pre%i!to 'ue llegue la !e5orita Jalle!on; #Lh& Edith no 'uerr* )alga!tar ni un !olo da+ @ a ti te ira /ien apro%echar ha!ta el 8lti)o )o)ento de 'ue di!ponga!+ Si llega! pa!ado )a5ana por la tarde& e!to- !egura de 'ue Phoe/e -a e!tar* all+ a reuni.n !.lo durar* cuatro da!& a! 'ue de!ear*! no perder ni un )inuto+ $e%erell 2runci. el ce1o+ #:<8 cree!; #?Por !upue!toA Go creer*! 'ue tu ca)pa5a %a a !er 2*cil& :%erdad; 6:Ji ca)pa5a;7 #:Cu*nto tie)po puede lle%ar)e echarle un %i!ta0o a la !e5orita Jalle!on decidir !i pido !u )ano; @a )e ha! dicho 'ue e! adecuada en todo! lo! a!pecto!& inclu!o en lo per!onal+ ,udre- !e pu!o !eria+ o )ir. a lo! o1o! durante un largo )inuto - luego neg. con la ca/e0a lenta)ente+ #Fuerido )uchacho& lo e!t*! entendiendo al re%"!+ Go !e trata de 'ue t8 aprue/e! a Phoe/e& !ino de 'ue Phoe/e te d" !u apro/aci.n a ti+ @ e!o no !er* tan 2*cil+ Go e! cue!ti.n de !i ella e! la e!po!a per2ecta para ti& 'ue !in duda lo e!& !ino de con%encerla de 'ue t8 ere! el )arido per2ecto para ella+ $e%erell parpade. !orprendido+ Su ta %ol%i. a e!/o0ar una conde!cendiente !onri!a+ #:Go creera! 'ue con!eguir algo a! i/a a !er pan co)ido; Kl repri)i. un gru5ido cuando la )ir. a lo! o1o! - %io 'ue ha/la/a en !erio+ Poda pen!ar en die0 acti%idade! di!tinta! 'ue pre2erira lle%ar a ca/o ante! 'ue tener 'ue per!uadir a una da)a di2cil de co)placer de 'ue de/era concederle !u )ano+ Go o/!tante& i)pul!ado por !enti)iento! contradictorio!& do! da! )*! tarde !ali. de la ciudad con !u coche de ca/allo! en direcci.n a Surre-+ ,l )eno! el da era /onito& la le%e /ri!a tran!porta/a el olor de la hier/a - la %egetaci.n+ o! do! ca/allo! corran 2elice! de poder ale1ar!e de lo! con2ine! de la! concurrida! calle! de ondre!+ $e%erell no !a/a !i de/a !eguir la! indicacione! de ,udre-& a pe!ar de 'ue ha/a !ido "l 'uien ha/a acudido a ella para pedirle !u a-uda& !u opini.n - !u con!e1o+ El hecho de no !eguir dicho con!e1o e'ui%aldra a e%itar encontrar!e cara a cara con el de!tino - haca )ucho tie)po 'ue ha/a aprendido a ceder cuando era preci!o+ @ dada !u urgencia de encontrar una e!po!a& hacer 2rente a la !ituaci.n era ineludi/le+ $e hecho& e!a nece!idad era lo 'ue lo ha/a i)pul!ado a tragar!e !u orgullo - recurrir a !u ta+ ,de)*!& en el 2ondo& con2ia/a en ,udre- - en !u capacidad de co)prenderlo+ @ por ello !enta )*! 'ue una le%e curio!idad por conocer al dechado de %irtude! 'ue le ha/a de!crito co)o per2ecta para "l+ Poda dar 2e de 'ue !u propio reconoci)iento del terreno ha/a 2raca!ado e!trepito!a)ente& -a 'ue no ha/a logrado encontrar a ninguna da)a ni !i'uiera pr.(i)a a e!e ideal+ 4a!ta 'ue !u ta no lo ha/a )encionado& no !e le ha/a ocurrido pen!ar 'ue lo! )*! de die0 a5o! 'ue ha/a pa!ado co)o agente !ecreto en Par! pudieran tener alguna relaci.n con la! cualidade! 'ue /u!ca/a en una e!po!a+ E!o! a5o! ha/an coincidido con lo! 8lti)o! de la guerra& durante lo! cuale! ha/a %igilado de cerca enlace! co)erciale! cruciale! para el 2unciona)iento del E!tado 2ranc"! #contrato! - contacto!#& li!to para interru)pirlo! en cuanto 2uera prudente o nece!ario+ Por )ucho 'ue ahondara en !u car*cter& no poda %er 'ue e!e tie)po& - todo lo 'ue ha/a

hecho - !e ha/a %i!to 2or0ado a hacer& lo hu/ieran ca)/iado& no a !u %erdadero -o& 'ue !e oculta/a tra! la elegante 2achada+ Era el )i!)o ho)/re 'ue !ie)pre ha/a e!tado de!tinado a !er+++ aun'ue& pen!*ndolo /ien& 'ui0* ,udre- tu%iera ra0.n en un !entido9 lo! a5o! ha/an inten!i2icado !u! ra!go! de car*cter+ a e(periencia lo ha/a hecho )*! duro& )*! 2ir)e - decidido& )*! i)placa/le e i)pacienteM !e ha/a %i!to o/ligado a en2rentar!e a !ituacione! a la! 'ue )ucho! ho)/re! no tendran 'ue en2rentar!e en toda !u %ida& el tipo de !ituacione! 'ue& una %e0 %i%ida!& hacan i)po!i/le el autoenga5o+ ,! pue!& !a/a - acepta/a 'ue no !era un )arido 2*cil& la cla!e de ca/allero a2a/le al 'ue& una %e0 ca!ada! con ello!& la! da)a! de la /uena !ociedad de!precia/an+ Kl era e(igente& - no !.lo co)o a)ante+ Si una da)a era !u-a& e!pera/a !er el 2oco central de !u %ida+ @ en e!o! a!unto! tena )u- poca toleranciaM podra ceder ha!ta cierto l)ite pero no )*!+ $e hecho& !u car*cter era algo 'ue la! da)a! rara %e0 1u0ga/an acertada)ente& por'ue la 2aceta 'ue $e%erell )o!tra/a al )undo era la de un )oderno - l*nguido li/eral& cuando& en realidad& era i)placa/le - decidido -& por lo general& per!i!ta ha!ta a!egurar!e de 'ue !e !ala con la !u-a+ Puede 'ue !onriera - !e )o!trara encantador )ientra! lo haca& pero el re!ultado era el )i!)o+ Go era una per!ona 2*cil - nunca lo !era+ @ "!e era el %erdadero )oti%o del recha0o 'ue !enta por toda! la! alegre! 1o%encita! 'ue ha/an de!2ilado ante "l en lo! 8lti)o! )e!e!+ Si hu/iera podido agitar una %arita )*gica para 'ue %ieran al aut"ntico ho)/re 'ue ha/a tra! el gla)our& la )a-ora !e ha/ran de!)a-ado - el re!to ha/ra !alido hu-endo+ Kl no era el tipo de )arido 'ue enca1ara en !u! e(pectati%a!& a pe!ar de la! a)/icione! 'ue de)a!iada! de ella!& e inclu!o )*! !u! )adre!& tenan+ @ por e!o )i!)o& de!de el principio& de!de el inicio de la <e)porada& haca )*! o )eno! un )e!& ha/a ido con !u)o cuidado+ Jientra! e!ta/a li/re de la! re!pon!a/ilidade! deri%ada! de !u reci"n heredado ttulo& ondre! era !u re2ugio 2a%orito -& aun'ue entonce! ha/a conocido la ciudad !.lo co)o un adinerado ca/allero de %einti8n a5o!& !a/a /a!tante /ien c.)o 2unciona/a la /uena !ociedad+ o !u2iciente co)o para proceder con la de/ida cautela+ o !u2iciente co)o para reconocer el terreno con di!creci.n+ ,pareca en lo! /aile! en el 8lti)o )o)ento 'ue la corte!a le per)ita - !e )archa/a )edia hora de!pu"!& en cuanto ha/a e%aluado a la! 1.%ene! pre!ente!+ E!a! t*ctica! de guerrilla& a %ece! aplicada! en co)pa5a de Chri!tian ,llard-ce& )ar'u"! de $earne& ha/an cau!ado con!ternaci.n entre la! 2ila! de la! ca!a)entera!& pero ta)/i"n ha/an )antenido a todo el )undo a !al%o+ Chri!tian era un /uen a)igo& otro de lo! !iete ca/allero! 'ue !e ha/an unido el a5o anterior para 2or)ar el clu/ Da!tion& !u re2ugio - de2en!a contra la! )adre! 'ue acecha/an+ <odo! ello! eran e( agente! !ecreto!& ahora retirado! del !er%icio de !u )a1e!tad& todo! rico! - no/le! 'ue de/an regre!ar a la %ida !ocial -& por tanto& nece!ita/an una e!po!a& pero e!ta/an decidido! a no caer en ninguna tra)pa 'ue lo! o/ligara a ca!ar!e - de!ea/an& a toda co!ta& poder elegir a !u! co)pa5era!+ ,un'ue $e%erell tena duda! de 'ue hu/iera !ido 2ruto de una elecci.n racional& cuatro de ello! e!ta/an -a 2eli0)ente ca!ado!+ $e hecho& haca tre! da! 'ue ha/a regre!ado de la /oda de 3acH Narne2leet en So)er!et& )*! decidido a8n !i ca/a a tener !u propia e!po!a+

Poda reconocer!e& al )eno! ante ! )i!)o& 'ue %er 'ue lo! de)*! encontra/an pare1a ha/a incre)entado !u propia in'uietud - ha/a au)entado !u nece!idad de contraer )atri)onio+ a idea de regre!ar !olo a !u nue%o ca!tillo& Paignton 4all& en $e%on& a2rontar un %erano en el 'ue lo aco!aran toda! la! )adre! con una hi1a en edad de ca!ar!e& en el 'ue tendra 'ue a!i!tir a nu)ero!o! aconteci)iento! !ociale! - !onrer& charlar - /ailar )ientra! !e )antena en guardia& era para "l una /uena de!cripci.n del in2ierno+ $urante todo! lo! a5o! 'ue ha/a pa!ado en Erancia& cada )inuto de cada da de cada )e! de cada a5o& !e ha/a )antenido alerta& atento& !in dar!e nunca un re!piro+ E!ta/a can!ado de la ten!i.n - cada %e0 lo i)pacienta/a )*! e!a continua nece!idad& por'ue& aun'ue ha/a %uelto a !u hogar& a8n no poda /a1ar la guardia+ E!ta/a harto+ $e!ea/a& nece!ita/a aca/ar con e!o+ $e!ea/a rela1ar!e& di!2rutar de nue%o de una )u1er& de !u co)pa5a& de !u ri!a& !u cuerpo& !u! !u!piro! de placer& !in tener el e!pectro de lo! po!i/le! )oti%o! 'ue la i)pul!a/an pendiendo !o/re !u ca/e0a+ Fuera una e!po!a+ Bna da)a 'ue de!eara !er !u-a de /uen grado& 'ue co)partiera !u %ida - lo !acara de la! 2ila! de lo! !oltero! )*! coti0ado!+ El )atri)onio era para "l una e!capatoria nece!aria+ El re!onante - regular golpeteo de lo! ca!co! de lo! ca/allo! 2ue re2or0ando !u! pen!a)iento!& - !u deter)inaci.n i/a en au)ento )ientra! atra%e!a/a lo! %erde! ca)po! de Surre-+ $ie0 )inuto! )*! tarde& %io el po!te indicador de Cran/rooH Eord+ >ir. hacia el !ur - )eno! de un Hil.)etro de!pu"!& atra%e!. la entrada de la )an!i.n Cran/rooH+ Bna le%e /ri!a hi0o /alancear!e el do!el de ho1a! de lo! ro/le! 'ue /ordea/an el ca)ino de entrada - la ca!a apareci. )*! all*& una edi2icaci.n /a1a - ancha de piedra gri!& con una 2achada capricho!a)ente coronada con al)ena!+ #:E! ah a donde %a)o!; $e%erell !e %ol%i. hacia >rainger& !u )o0o de cuadra - a-udante+ #S #di1o& - )ir. al 2rente+ 4aca )eno! de un a5o 'ue conoca a >rainger+ Era un chico de!gar/ado& de uno! diecinue%e a5o!+ <ena /uen cora0.n - una ri!a 2*cil+ o ha/a de!cu/ierto en !u pri)era %i!ita a Paignton+ ,un'ue tena un don innato para lo! ca/allo!& el )uchacho era una e!pecie de )arginado !ocial& un hu)ilde hu"r2ano !in 2a)ilia conocida& tolerado !.lo por !u inu!ual talento+ Sin e)/argo& $e%erell ha/a ca)/iado e!o+ o ha/a con%ertido en !u )o0o de cuadra& lo ha/a !acado de la rutina de lo! grande! e!ta/lo! - le ha/a entregado a !u! )e1ore! e1e)plare! para 'ue !e encargara de ello!+ En lo re2erente a ca/allo!& con2ia/a plena)ente en "l+ En otra! e!2era!+++ #Jientra! e!te)o! a'u& te co)portar*! co)o !i e!tu%iera! en Paignton 4all& /a1o la! .rdene! de Jallard - de la !e5ora Jottra)+ Jantente atento a lo 'ue diga todo el )undo - no haga! nada indecoro!o+ $e%erell !inti. la )irada del chico+ #:Go tengo 'ue a-udarle& pue!; :Go tengo 'ue hacer nada& aparte de atender a lo! ca/allo!; $e%erell e!tu%o a punto de conte!tar 'ue no& pero el recuerdo de la! pala/ra! de ,udre- hi0o 'ue lo pen!ara )e1or+ #Puede 'ue )*! adelante te nece!ite& pero lo pri)ero 'ue de/e! hacer e! !er di!creto - cordial con el re!to de per!onal+ Jant"n lo! o1o! - lo! odo! /ien a/ierto! para 'ue& cuando nece!ite in2or)aci.n& !epa! a 'ui"n de/e! preguntar o& )e1or dicho& a 'ui"n ani)ar a 'ue ha/le contigo+ # o )ir.#+ :Co)prende!;

El /rillo en lo! o1o! de >rainger le con2ir). 'ue lo! ca/allo! no eran el 8nico inter"! del 1o%en+ #Lh& !+ Podr" hacerlo+ $e%erell )ir. hacia adelante para ocultar una !onri!a+ Supona 'ue& en e!e )o)ento& el chico de/a de e!tar 2anta!eando !o/re la! doncella! a la! 'ue i/a a conocer c.)o ani)arla! a 'ue ha/laran con "l+ $irigi. el coche hacia el patio de gra%a& ante la a)plia e!calera de piedra de la )an!i.n+ Bn )o0o de cuadra !e acerc. corriendo - >rainger lo !alud. 1o%ial+ $e%erell /a1. - e)pe0. a !u/ir lo! e!calone!+ ,nte! de 'ue llegara arri/a& la puerta !e a/ri. - apareci. un )a-ordo)o alto - )a1e!tuo!o& 'ue le dio la /ien%enida - lo gui. ha!ta el !al.n& una gran e!tancia con puerta! corredera! de cri!tal 'ue da/an a la terra0a - a lo! cuidado! prado! de )*! all* - 'ue en e!e )o)ento e!ta/an a/ierta!+ Co)o ,udre- ha/a pre%i!to& Jaria& lad- Cran/rooH& e!tu%o )*! 'ue encantada de darle la /ien%enida a !u ca!a+ e in2or). co)o !i nada de 'ue !u pre!encia cau!ara !in duda un con!idera/le re%uelo entre la! in%itada!+ ,nte !u entu!ia!)o& $e%erell !onri. - le dirigi. una per!pica0 )irada a ,udre-+ Su ta& 'ue e!ta/a !entada 1unto a la an2itriona& apena! !onri.& )u- !ati!2echa& - ani). a ladCran/rooH con un )o%i)iento de ca/e0a a 'ue lo guiara 2uera& donde la )a-or parte de lo! in%itado! e!ta/an pa!eando+ Bna %e0 en la terra0a& $e%erell dirigi. una r*pida )irada a !u alrededor - ca!i retrocedi. al encontrar!e ante un e1"rcito de 1.%ene! da)a!M no !e le ha/a ocurrido pedirle a ,udre- una de!cripci.n de la por ella reco)endada+ Sin e)/argo& la )a-ora de lo! pre!ente!& tanto !e5ora! co)o ca/allero!& lo ha/an %i!to+ Si e%ita/a encontrar!e con ello!& parecera un arrogante 'ue con!idera/a 'ue no eran digno! de !u co)pa5a+ #,de)*! #)ur)ur. para !& )ientra! /a1a/a al 1ardn con una !onri!a de!preocupada en lo! la/io!#& no tiene 'ue !er )u- di2cil identi2icar a una )u1er - dar con ella+ Eatdica! pala/ra!+ Para cuando aca/. la ronda de pre!entacione! - hu/o ha/lado educada)ente con toda! la! da)a!& tanto 1.%ene! co)o )a-ore!& 'ue pa!ea/an por el e(ten!o 1ardn& de!cu/ri. 'ue Phoe/e Jalle!on no e!ta/a all - a "l le 'ueda/a -a )u- poca de !u li)itada paciencia+ En cuanto %io 'ue !u ta /a1a/a la e!calera de la terra0a& !e e(cu!. ante la )atrona 'ue& 1unto con !u! do! hi1a!& lo ha/a acorralado - !e dirigi. hacia all*+ Bna 8nica )irada a !u !o/rino /a!t. para 'ue ,udre- tu%iera 'ue repri)ir una !onri!a+ $e%erell apret. lo! la/io! - contu%o !u genio+ #Go ha- ni ra!tro de tu dechado de %irtude!+ #Dueno& por !upue!to 'ue no& 'uerido+ @a te lo ad%ert #di1o !u ta - le dio una! pal)adita! en el /ra0o& luego !e inclin. )*! cerca - )ur)ur.#9 ,hora 'ue tiene %einticinco a5o!& e!t* decidida a !eguir !u propio ca)ino - no perder )*! tie)po en 2ingir !i'uiera inter"! por lo! ca/allero! - el )atri)onio+ ,! 'ue e!t* a'u& en la ca!a& pero en otra parte+ $e%erell 2runci. el ce1o+ #Si no tiene ning8n inter"! por lo! ca/allero! ni por el )atri)onio& :por 'u" e!toa'u; #Para de)o!trarle lo e'ui%ocada 'ue e!t*& por !upue!to+ #,udre- lo cogi. del /ra0o - le hi0o dar )edia %uelta#+ :4a! conocido a Edith Dal)ain& la ta de Phoe/e;

#S+ Jir. hacia donde e!ta/a !entada la %i%a0 %iuda de pelo /lanco+ Su! /rillante! o1o! a0ule! lo )ira/an todo& intere!ado! - alerta+ , pri)era %i!ta pareca la %i%a i)agen de una %ie1ecita& pe'ue5a& le%e)ente encor%ada& con un !ua%e ro!tro arrugado - un car*cter retrado& pero en cuanto $e%erell !e encontr. con !u )irada& la inclu-. en una categora total)ente di2erente+ En realidad& era una a!tuta o/!er%adora& una 'ue %ea& detecta/a -& por con!iguiente& lo !a/a todo& incluido! e!o! a!unto! pri%ado! 'ue la gente crea tener oculto!+ ,un'ue no hu/iera tenido ninguna cone(i.n con !u 6)ara%illo!a7 pariente& $e%erell !e ha/ra !entido atrado por ella e intere!ado en !a/er )*! !o/re Edith Dal)ain+ Sin e)/argo+++ #Ella ta)poco !a/e d.nde puede e!tar e!condi"ndo!e !u !o/rina& :no e! a!; #Dueno& 'uerido $e%erell& !i ha- un ca/allero en e!ta reuni.n con la! ha/ilidade! adecuada! para encontrar a Phoe/e& "!e ere! t8+ #,udre- lo )ir. a lo! o1o! - !onri. )uu2ana#+ @& cuando lo haga!& e!to- !egura de 'ue tu! per!ua!i%o! talento! e!tar*n a la altura del reto al 'ue te en2renta!9 hacerla recapacitar !o/re !u po!tura contraria al )atri)onio+ Kl 2runci. a8n )*! el ce1o+ #4a- algo 'ue !e )e !igue e!capando+ :Por 'u" e!t*! tan !egura de 'ue e! la da)a adecuada para ); a !onri!a de ,udre- ad'uiri. un to'ue de co)pren!i.n -& decidida& di1o9 #<endr*! la re!pue!ta cuando la encuentre!+ $e%erell no lograra !on!acarle nada )*!& a! 'ue !olt. un e(agerado !u!piro& !e inclin. !o/re !u )ano - !e dirigi. hacia la ca!a+ En un a!pecto ,udre- tena ra0.n9 !eguir el ra!tro de la gente era una de la! co!a! 'ue )e1or !e le da/an+ <ra! preguntarle al )a-ordo)o& Stripe!& !upo& en pri)er lugar& 'ue la !e5orita Jalle!on no ha/a pedido 'ue le prepararan un carrua1e ni un ca/allo -& por tanto& e!ta/a en alg8n lugar de la ca!a& o a una di!tancia ra0ona/le para recorrer a pie& pero no en !u dor)itorio& -& en !egundo lugar& !e enter. de d.nde e!ta/an lo! lugare! en lo! 'ue una da)a /u!cara !oledad+ Lrden. e!o! lugare! !eg8n la! po!i/ilidade!9 el in%ernadero& el huerto de 2rutale!& el la/erinto& la capilla& la !ala de /illar - la /i/lioteca+ uego inici. la /8!'ueda+ Cuando a/ri. !in hacer ruido la puerta de la /i/lioteca - %i!uali0. 'ue ella e!ta/a all& 2ue con!ciente al in!tante de 'ue i/a a tener 'ue ca)/iar !u )odo de pen!ar en todo lo re2erente a Phoe/e Jalle!on& por'ue !in duda no era la tpica 1o%en da)a+ Go poda %erla de!de donde !e encontra/a& pero !u in!tinto& agudi0ado por lo! a5o! de con!tante peligro& le in2or). de 'ue en a'uella e!tancia no !.lo ha/a un !er hu)ano& !ino 'ue induda/le)ente& !e trata/a de una )u1er+ Cerr. la puerta& a%an0. con cautela - la %io+ Se detu%o+ Con la ca/e0a c.)oda)ente apo-ada en un gran co1n de 2leco!& Phoe/e Jalle!on #a $e%erell no le ca/a duda de 'ue era ella# e!ta/a tendida en un di%*n& de e!palda! al a)plio %entanal+ a lu0 arranca/a de!tello! a !u pulcra)ente recogido pelo ro1o o!curo& ante! de alcan0ar la! p*gina! del li/ro en el 'ue e!ta/a a/!orta+ <anto 'ue a8n no !e ha/a percatado de !u pre!encia+ $e%erell apro%ech. la oportunidad para e!tudiarla+ Por la longitud de la! pierna!& recatada)ente oculta! /a1o la 2alda a0ul& $e%erell calcul. 'ue era un poco )*! alta 'ue la )edia& delgada& pero por lo 'ue poda %er& de

cadera! /ien redondeada!+ Su! pecho! no eran grande!& aun'ue pro)etan un tacto 2ir)e+ <ena el cuello largo - la piel clara - delicada+ a )and/ula+++ Cnclu!o en repo!o& la po!ici.n de "!ta !ugera deter)inaci.n+ $e hecho& todo! !u! ra!go! lla)a/an la atenci.n9 ce1a! delicada)ente ar'ueada!& nari0 recta& o1o! grande! #aun'ue no poda di!tinguir el color# en)arcado! por una! e!pe!a! pe!ta5a!+ a /oca era un peln )*! grande de lo nor)al& con uno! la/io! ro1o! - carno!o!& todo per2ecta)ente colocado en el p*lido .%alo del ro!tro+ El con1unto tran!)ita una !en!aci.n de %i%acidad& de %italidad - deter)inaci.n& atri/uto! 'ue "l no ha/a logrado %er en ninguna otra 1o%en+ ,udre- e!ta/a en lo cierto+ El !i)ple hecho de po!ar lo! o1o! en Phoe/e Jalle!on hi0o 'ue !e de!pertara en "l una irre!i!ti/le curio!idad& un de!eo de !a/er )*!& de de!cu/rir 'u" haca 'ue 2uera una da)a tan inu!ual+ 4a/a una /ande1a de 2ruta e!cogida !o/re una )e!a /a1a ante el di%*n+ Jientra! la o/!er%a/a& Phoe/e Jalle!on& !in apartar lo! o1o! del li/ro& e(tendi. un delgado /ra0o& /u!c.& locali0. un raci)o de u%a!& cogi. una& !e la lle%. a la /oca& !e detu%o un )o)ento )ientra! aca/a/a un p*rra2o - luego !e )eti. la u%a entre a'uello! e(u/erante! la/io!+ $e%erell o/!er%. c.)o el grano !e de!li0a/a en !u /oca -& cuando !e )o%i. )ientra! haca una )ueca para !u! adentro!& ella al0. la %i!ta+ Phoe/e Jalle!on le%ant. la ca/e0a e& ine!perada)ente& !e encontr. )irando 2i1a)ente un chaleco de ra-a!+ Parpade. - luego le%ant. )*! lo! o1o!+++ de!pacio+ El ho)/re+++ el ca/allero+++ era alto+ @ corpulento+ :C.)o !e ha/a acercado tanto; <ena lo! o1o! )*! /onito! 'ue ha/a %i!to nunca& uno! 2a!cinante! o1o! %erde! 'ue la )ira/an directa)ente& lo 'ue& para !u !orpre!a& le re!ult. real)ente de!concertante+ Fui!o apartar la %i!ta& interru)pir el contacto& pero una parte de ! )i!)a no !e atre%i.+ :Fui"n de)onio! era a'uel ho)/re; @ lo 'ue era )*! i)portante9 6:Fu" era;7+ ,un'ue not. un le%e e!calo2ro& !igui. )ir*ndolo 2i1a)ente& 2a!cinada& hipnoti0ada& atrapada en a'uella )irada color )u!go+ Einal)ente& alar)ada - di!gu!tada ante e!a nue%a de/ilidad& tan ridcula& !e o/lig. a parpadear - logr. apartar la %i!ta de "l+ E!tar tendida /oca arri/a en pre!encia de un ho)/re peligro!o no era prudente+ Carra!pe.& /a1. la! pierna! al !uelo& !e incorpor. - !e trag. la u%a con pre!te0a+ #Duena! tarde!+ # a %o0 de Phoe/e !on. nor)al& 2ir)e - !egura+ E!o era tran'uili0ador#+ Creo 'ue no no! conoce)o!+ Pronunci. la 8lti)a 2ra!e con una enco)ia/le arrogancia& educada pero 2ra)ente di!tante+ Con cierto tono crtico+ ,ni)ada& !e arrie!g. a al0ar de nue%o la %i!ta hacia la de "l& para encontrar!e con el 2a!cinante %erde en)arcado por una! larga! pe!ta5a! negra!+ $e/era ha/er!e !entido ali%iada+ El pro/le)a era 'ue a8n poda !entir !u )irada !o/re ella& toda%a atenta& calculadora co)o la de un depredador+ Era real)ente alto - corpulento& pero !u! a)plio! ho)/ro! - !u tor!o e!ta/an per2ecta)ente proporcionado! con !u! e!/elta! pierna!+ Su cere/ro to). nota del atuendo )oderno - di!creta)ente elegante& caro - !electo& ade)*! del aura de poder contenido 'ue lo rodea/a& )ientra! !u )irada& incon!ciente)ente& haca un r*pido e(a)en de !u ro!tro+ Su! ra!go!& de *ngulo! - plano! li)pio! - /ien de2inido!& de1a/an claro 'ue era uno de lo! !u-o!& de !u cla!e& pero ha/a una dure0a en !u e(pre!i.n 'ue no le pa!. de!aperci/ida& !e %ea 2uer0a en a'uella nari0 tan /ien 2or)ada - en el )ent.n cuadrado& un cierto cini!)o en el ge!to de !u! ).%ile! la/io!& 'ue !e cur%aron le%e)ente cuando Phoe/e po!. la )irada en ello!+ #Je te)o 'ue en e!o 1uego con %enta1a& !e5orita Jalle!on+ # a )ir. a lo! o1o!

#+ So- $e%erell+ a di%er!i.n 'ue ella ati!/. en a'uello! pertur/adore! o1o! 2ue )*! 'ue !u2iciente para hacer 'ue !u genio !altara+ Erunci. el ce1o le%e)ente al tie)po 'ue de!%ia/a la %i!ta+ #$e%erell+++ #$io uno! golpecito! en el li/ro con un dedo - %ol%i. a )irarlo cuando %io 'ue !e acerca/a#+ B!ted de/e de !er el !o/rino de ,udre-+ Kl !e inclin. - le tendi. la )ano+ Phoe/e la )ir. - !e !inti. )u- tentada de 'uedar!e !entada& pero tenerlo all de pie !era una %ictoria )u- pe'ue5a+ e tendi. la )ano - !e le%ant.+ $e%erell la a-ud. - le hi0o una gr*cil re%erencia+ #E(acto+ So- Paignton+ Phoe/e le re!pondi. con la re%erencia de rigor& pero de)a!iado con!ciente del ta)a5o de "l& del )uro de )a!culinidad e(tra5a)ente !o/recogedor 'ue !e al0a/a a poco! cent)etro! de di!tancia& !e neg. a %ol%er a )irarlo a lo! o1o!+ #,h& !+ 4e odo 'ue ha heredado el ttulo+ :Por 'u" e!ta/a all& pertur/ando !u tran'uilidad; Con la intenci.n de 'ue !e 2uera& )ir. !igni2icati%a)ente hacia la! li/rera!+ #:Du!ca un li/ro; #Go+ Go le ha/a !oltado la )ano& de )odo 'ue ella no tu%o )*! re)edio 'ue %ol%er!e hacia "lM !e ar). de %alor& le%ant. la ca/e0a - lo )ir. a lo! o1o!& ahora )ucho )*! cerca& )*! atracti%o!& inclu!o )*! 2a!cinante!+ Se percat. de 'ue la !onri!a del ho)/re !e ha/a a)pliado+ # a /u!ca/a a u!ted+ <ran!currieron uno o do! !egundo! ante! de 'ue la! pala/ra! le llegaran al cere/ro+ Pero inclu!o cuando lo hicieron !iguieron !in tener !entido& no cuando i/an aco)pa5ada! de a'uel tono de %o0 pro2undo - %i/rante& 'ue pareca !ugerir un !igni2icado )ucho )*! pri)iti%o de lo 'ue peda la !ituaci.n+ Phoe/e !e e!2or0. - o/lig. a !u )ente a tra/a1ar+ #:Ji ta ha preguntado por ); $e%erell ar'ue. la! ce1a!+ #Go 'ue -o !epa+ Ella parpade. - )ir. hacia el 1ardn+ #Entonce!& :e! la hora del t"; Oetir. la )ano de la !u-a+ $e%erell !e lo per)iti. - )ir. el relo1 'ue ha/a !o/re la repi!a de la chi)enea+ #Go de/e de 2altar )ucho+ Phoe/e !e repri)i. para no 2runcir el ce1o+ Si no ha/a ido a /u!carla por'ue !u ta la recla)a/a ni para a%i!arla de 'ue era la hora del t"+++ $e repente la e)/arg. la !o!pecha& entorn. lo! o1o! - lo! cla%. en lo! de "l+ #:Por 'u" ha %enido a /u!car)e; Su le%e !onri!a era encantadora& pero tra! ella !inti. 'ue el ho)/re pen!a/a con rapide0+ #,udre- )e ha !ugerido 'ue lo hiciera+ ,hora ! 'ue 2runci. el ce1o+ #:,udre-; E!per. 'ue "l hu/iera captado !u incredulidad+ Go crea 'ue 2uera alguien tan )ane1a/le co)o para per)itir 'ue !u ta lo controlara+ $e%erell !onri.+

#E(acto+ #:Por 'u"; #Supongo 'ue ha pen!ado 'ue )e con%endra conocerla+ Phoe/e ar'ue. la! ce1a! con arrogancia+ #:@ ha !ido a!; a !onri!a del ca/allero !e inten!i2ic.& !incera& cordial - !util)ente /urlona+ #E!o el tie)po lo dir*+ El in!tinto de ella reaccion.+ e !o!tu%o la )irada )ientra! lo! pen!a)iento! !e arre)olina/an en !u ca/e0a& recuerdo! de lo 'ue ha/a odo !o/re "l& poca! co!a! concreta!& nada 'ue la hu/iera preparado para el i)pacto de !u pre!encia 2!ica& aun'ue ha/a ha/ido )ucha! e!peculacione! !o/re !u po!ici.n !ocial+ Era rico& tena un ttulo - no ca/a duda de 'ue nece!ita/a una e!po!a+ Su ta ,udre- era ta)/i"n la )adrina de Phoe/e - una /uena a)iga de !u propia ta+ Go haca 2alta pen!ar )ucho para di!cernir por 'u" lo ha/an dirigido hacia all*+ Sin e)/argo& a pe!ar de la! grande! e!peran0a! de la! do! )u1ere!& ella no e!ta/a intere!ada en ocupar el pue!to 'ue $e%erell tena %acante+ =ol%i. a centrar!e en !u! o1o! - perci/i. la inten!idad& la agude0a tra! a'uella )irada %erde+ :Cu*l !era el )e1or )odo de de!hacer!e de "l; :$ecirle directa)ente 'ue !e )archara; Seg8n !u e(periencia& e!a t*ctica rara %e0 2unciona/a& !o/re todo con ho)/re! co)o a'u"l+ L /ien no creera 'ue ha/la/a en !erio o& peor a8n& decidira interpretar !u recha0o co)o un de!a2o+ Go+ En el lugar donde !e encontra/an ha/a un )odo )ucho )e1or de encargar!e de "l+ #Fui0* #co)ent.& )u- con!ciente de !u cercana - )*! a8n de 'ue !u atenci.n e!ta/a total)ente centrada en ella# de/era)o! reunirno! con lo! de)*! para el t"+ $e%erell parpade. - luego la )ir. con recelo& pero al ca/o de un )o)ento& inclin. la ca/e0a& a!intiendo+ #Si e! lo 'ue de!ea+ ,nte! de 'ue pudiera o2recerle el /ra0o& o/ligarla a aceptarlo -& por tanto& e!tar )*! cerca de "l de lo 'ue nece!ita/a e!tarlo& Phoe/e le dedic. una !onri!a - !e %ol%i. hacia la! puerta! de cri!tal+ #Pode)o! ir por a'u+ @& con deter)inaci.n& lo gui. 2uera+

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Perple1o& $e%erell !igui. a !u pre!a de!de la /i/lioteca& a tra%"! de la! puerta! corredera! de cri!tal& hacia una e!trecha terra0a+ 4a/a perci/ido la cone(i.n& una inde2ini/le chi!pa 'ue !e ha/a encendido entre ello! en cuanto !u! )irada! !e ha/an encontrado+ Sa/a 'ue ella ta)/i"n la ha/a !entido& pero !in apena! pe!ta5ear& la ha/a ignorado+ @ a "l ta)/i"n+ $e%erell no e!ta/a aco!tu)/rado a 'ue lo ignoraran - )ucho )eno! a 'ue una da)a !e re!i!tiera con una actitud tan de!pecti%a a una atracci.n de e!a )agnitud+ $e hecho& no poda recordar a ninguna 'ue le hu/iera lla)ado tanto la atenci.n a pri)era %i!ta+ Sin )irar atr*!& Phoe/e /a1. al 1ardn+ #E! la pri)era %e0 'ue %iene& :%erdad; Jaria& lad- Cran/rooH& !ie)pre re8ne a una ani)ada concurrencia+ Sigui. a%an0ando por un lateral de la gran ca!a+ $e%erell& 'ue /a1. de la terra0a detr*! de ella& )ir. a !u alrededor - !e 2i1. en la lnea de 2rondo!o! *r/ole! 'ue !e perda en el /o!'ue por el lado opue!to del prado+ o! otro! hu"!pede! e!ta/an reunido! en la parte de atr*! de la ca!a - la 1o%en lo gui. en e!a direcci.n& ri!ue5a - alegre+ #E!to- !egura de 'ue encontrar* )ucha! co!a! 'ue le intere!en e!to! pr.(i)o! da!+ Jaria organi0a a )enudo un pcnic en la! colina! - ha- uno! )ara%illo!o! pa!eo! 'ue pueden hacer!e a ca/allo+ 4a/la/a por enci)a del ho)/ro )ientra! ca)ina/a con /ro& co)o !i lo %iera co)o algo no ci%ili0ado - !in duda peligro!o& la cla!e de aco)pa5ante 'ue haca 'ue %ol%er al redil pareciera una /uena idea+ Bna idea lo /a!tante con%incente co)o para hacerle ol%idar !u li/ro& 'ue ha/a de1ado caer en el di%*n !in )irarlo !i'uiera+ Pero a pe!ar de la e%idente e!peran0a 'ue ella al/erga/a& "l no e!ta/a di!pue!to a perderla de %i!ta+ Phoe/e continu. parloteando& en!al0ando la /elle0a de lo! 1ardine! - de un te)plete cercano+ Sin pri!a& $e%erell alarg. el pa!o reduciendo la di!tancia entre ello!& - di!2rutando de la %i!ta )ientra! lo haca+ Su pre%ia %aloraci.n de !u 2igura ha/a !ido grata)ente !uperada por la realidad+ Era un poco )*! alta de lo 'ue ha/a i)aginado& pue! le llega/a a la /ar/illa+ a )a-or parte de e!a ine!perada longitud e(tra re!ida en !u! pierna! -& aun'ue era delgada& la! cur%a! /a1o !u 2alda de )u!elina re!ulta/an )u- atracti%a!& igual 'ue la! 'ue llena/an )*! 'ue adecuada)ente !u corpi5o+ Su %e!tido a0ul de e!cote redondeado no era re)ilgado ni proca0& !ino propio de una da)aM el tipo de %e!tido 'ue tran!)ita 'ue 'uien lo lle%a/a era con!ciente de !u 2e)inidad& pero 'ue no e!ta/a a/!or/ida por ella - no con!idera/a por tanto nece!ario darle )a-or i)portancia+ Bno de lo! peculiare! - ahora per2eccionado! talento! de $e%erell era !er capa0 de interpretar el car*cter de la gente r*pida)ente& con una )irada - una! poca! pala/ra!+ @ !u interpretaci.n inicial de Phoe/e re!ponda a lo 'ue ,udre- le ha/a dicho de ella9 no tena ning8n inter"! en lo! ca/allero! ni e!pera/a de!arrollar dicho inter"! en un 2uturo pr.(i)o+ Ju- /ien& era e%idente 'ue tena un de!a2o entre )ano!& pero a'uella chi!pa de atracci.n 'ue ha/a notado contena una pro)e!a+ @ en %i!ta de 'ue ahora era con!ciente de

cu*l ha/a !ido el origen de !u reciente in'uietud #la au!encia de algo 'ue per!eguir acti%a)ente#& no !e )o!tra/a reacio a con!iderar a Phoe/e Jalle!on& - el hecho de con!eguir !u )ano& co)o un pre)io por el 'ue luchar - ganar+ So/re todo& por'ue& en !.lo uno! poco! )inuto!& ha/a logrado intrigarlo+ Cuando la 1o%en gir. por la e!'uina de la ca!a& $e%erell lleg. ha!ta !u altura - le )ir. la cara+ Ca)ina/a con e(pre!i.n decidida - la %i!ta al 2rente& hacia donde lo! de)*! hu"!pede! !e e!ta/an reuniendo alrededor de una! )e!a! preparada! para el t" de la! cinco+ Go poda recordar cu*ndo una da)a ha/a de!pertado tanto !u curio!idad o !u incon!tante -& -a haca tie)po& ha!tiado inter"!+ a negati%a de ella a reconocer la atracci.n )utua !.lo lo e!ti)ul. )*!+ Phoe/e not. !u )irada& pero !e re!i!ti. a %ol%er!e+ En lugar de e!o& !e5al. hacia lo! in%itado!+ #E!pero 'ue -a ha-a tenido oca!i.n de !aludar a todo el )undo+ Peter Jellor! %iene con regularidad& "l podr* re!ponder a cual'uier pregunta 'ue pueda tener+ Kl pre2erira )ucho )*! preguntarle a ella+ Ca)in. a !u lado& intere!ado por %er ad.nde lo lle%a/a& 'u" pen!a/a hacer - c.)o crea 'ue i/a a de!hacer!e de "l+ Sonri.+ Su! e(pectati%a! de lo! pr.(i)o! cuatro da! )e1oraronM la di%er!i.n pareca a!egurada+ <o). nota )ental de 'ue de/a darle la! gracia! a ,udre-+ Phoe/e Jalle!on a%an0. entre lo! in%itado! co)o !i 2uera un general 'ue %i!itara a !u! tropa!+ @ lo! de)*! le a/ran pa!o co)o !i 2ueran el )ar Oo1o+ $e%erell la !egua )u- de cerca& !onriendo a2a/le)ente a todo!& pero !in hacer ning8n intento de di!i)ular !u intenci.n+ Pre2era 'ue lo! pre!ente! lo %ieran co)o lo 'ue era& un e(peri)entado ca/allero cu-o o/1eti%o era corte1ar a Phoe/e Jalle!on+ Se dirigieron a la )e!a tra! la cual !e encontra/a Stripe!& )ane1ando )agi!tral)ente un recargado !a)o%ar de plata+ $e%erell !e adelant. ha!ta colocar!e al lado de Phoe/e - !alud. al )a-ordo)o con un ge!to de la ca/e0a+ #Bna ta0a de t" para la !e5orita Jalle!on #di1o+ Phoe/e le dedic. una irritada )irada& pero cuando le o2reci. la delicada ta0a la acept. con /a!tante gracia+ #:@ u!ted& !e5or; $e%erell )ir. a Stripe! a lo! o1o!+ El ho)/re !a/a per2ecta)ente 'ue "l no era de lo! 'ue )i)a/a !u! entra5a! con t"+ Sin e)/argo+++ #$e!de luego+ Jientra! to)a/a la ta0a 'ue el )a-ordo)o le o2reca& 2ue con!ciente de 'ue Phoe/e lo e!tudia/a con el ce1o 2runcido )ientra! /e/a !u t"+ Sin e)/argo& cuando !e %ol%i. hacia ella& la 1o%en de!%i. la %i!ta de nue%o hacia lo! in%itado! - a%an0. hacia un grupo cercano+ Go el )*! pr.(i)o& !ino uno 'ue ella ha/a elegido+ $e%erell la !igui. pregunt*ndo!e por 'u"+ #Se5ora 4ilde/rand+ eonora& <a/itha+ Se5or 4incHle-+ #Phoe/e lo )ir. a "l cuando !e detu%o a !u lado#+ Creo 'ue -a conocen al %i0conde de Paignton+++ a! da)a! !onrieron a)plia)ente& con la )irada 2i1a en "l& - el !e5or 4incHleinclin. la ca/e0a+ #E!ta/a ha/l*ndole de la! )ucha! acti%idade! 'ue nor)al)ente di!2ruta)o! a'u+ #Phoe/e !onri. a eonora 4ilde/rand& una elegante ru/ia#+ <8 ere! una e(celente a)a0ona& eonora& :tiene! intenci.n de !alir a ca/allo e!ta tarde; Go pareca 'ue "!o! 2ueran en a/!oluto lo! plane! de la 1o%en& pero $e%erell e!ta/a

!eguro de 'ue Phoe/e -a lo !a/a+ $el )i!)o )odo 'ue !a/a 'ue eonora re!pondera entrecortada)ente9 #Lh& !+ Fui0* pudi"!e)o! !alir en grupo+ o! o1o! de la !e5orita 4ilde/rand !eguan cla%ado! en !u ro!tro - $e%erell !onri. %aga)ente& co)o !i pen!ara en otra! co!a!& )ientra! /e/a un !or/o de t" 2ingiendo no dar!e cuenta de 'ue la pregunta lan0ada al aire por la 1o%en da)a e!ta/a dirigida principal)ente a "l+ ,l %er 'ue no re!ponda& eonora !e %io o/ligada a )irar al !e5or 4incHle-& 'ue !e )o!tr. de)a!iado entu!ia!)ado+ #Podra)o! ca/algar ha!ta el %ado+ Go e!t* )u- le1o! - e!tara)o! de %uelta con tie)po !u2iciente para ca)/iarno! para la cena+ ,n!io!o& el ho)/re apel. con la )irada a la !e5ora 4ilde/rand+ a )adre de eonora& 'ue ha/a to)ado de/ida nota de la pa!i%idad de $e%erell& !e dign. !onrerle al !e5or 4incHle-+ #$e!de luego+ ,ire 2re!co - e1ercicio+ E!o e! preci!a)ente lo 'ue el doctor le pre!cri/i. para aca/ar con la! )igra5a! 'ue la po/re eonora ha !u2rido e!ta! 8lti)a! !e)ana!+ ?=*lga)e $io!A ondre! e!t* in%adida por ciudadano! de cla!e )edia 2uncionario! de poca )onta+ El !e5or 4incHle- logr. )o!trar!e co)pren!i%o+ $e%erell ni !i'uiera !e )ole!t.M -a !e ha/a 2or)ado una opini.n de eonora - de la !e5ora 4ilde/rand+ El otro ca/allero !e %ol%i. hacia "l+ #: e intere!a unir!e a no!otro!& Paignton; Kl de1. la ta0a !o/re el platillo - apro%ech. para 2ingir 'ue lo con!idera/a+ #E! tentador& pero no+ ,ca/o de llegar - nece!ito u/icar)e+ 4incHle- di!i)ul. /ien !u ali%io - luego !e %ol%i. hacia Phoe/e+ #:Se5orita Jalle!on; K!ta lan0. una )irada a $e%erellM !u in!tinto la i)pul!a/a a aceptar !i)ple)ente para a!egurar!e de e!tar en alg8n !itio donde "l no e!tu%iera+++ pero no !e 2ia/a de a'uel ho)/re& poda ca)/iar de opini.n+ #>racia!& pero no+ Sin e)/argo& podran co)ent*r!elo al !e5or Janning - la !e5orita Pil/orough+ ,)/o! !on /ueno! 1inete!+ El !e5or 4incHle- - la !e5ora 4ilde/rand !e %ol%ieron ilu!ionado! para )irar a lo! in%itado!+ eonora no )o!tra/a tanto entu!ia!)o& pero ante! de 'ue pudiera iniciar ninguna con%er!aci.n para intentar retener a $e%erell& Phoe/e to). la iniciati%a+ #Creo 'ue de!ea/a ha/lar con el !e5or Jellor!& Paignton+ E!t* 1u!to ah+ #$edic. una a)plia !onri!a a lo! otro! tre!#+ Si no! di!culpan+ <odo! re!pondieron con educado! )ur)ullo!+ , continuaci.n& Phoe/e !e dirigi. al grupo en el 'ue !e encontra/a Peter Jellor!& 1unto a !u de!lu)/rante - her)o!a her)ana& $eidre+ Era e%idente 'ue eonora no era la adecuada& a! 'ue tendra 'ue /u!car a alguna otra 'ue captara la atenci.n de $e%erell+ @ 'ue la de!%iara de ella+ @a tena de)a!iada! co!a! de la! 'ue ocupar!e en !u %ida co)o para lle%ar a un po!i/le pretendiente pegado a !u 2alda+ So/re todo uno co)o a'u"l& 'ue ha/a recordado 'ue e!ta/a& o ha/a e!tado& in%olucrado con lo! )ilitare! o el e1"rcito de alg8n )odo+ Bna gran cantidad de la! acti%idade! cotidiana! de Phoe/e eran de dudo!a legalidad& por lo 'ue tener a $e%erell )irando por enci)a de !u ho)/ro+++ a !i)ple idea la hi0o e!tre)ecer!e

de+++ apren!i.n+ E!ta/a !egura de 'ue ha/a !ido e!o+ $eidre ha/a e!tado o/!er%ando a $e%erell con di!i)ulo& a! 'ue !e %ol%i. - !onri. con !ati!2acci.n cuando !e acercaron& )o%i"ndo!e r*pida)ente para de1arle! !itio a !u lado+ Phoe/e !e apro(i). de 2or)a 'ue "l no tu%iera )*! re)edio 'ue 'uedar!e 1unto a $eidre - aguard. ha!ta 'ue todo el )undo !e hu/o !aludado+ uego )ir. a Peter Jellor!+ #Peter& 'uerido& le he e!tado ha/lando al %i0conde de Paignton de tu e(celente conoci)iento de la ca!a+ E! la pri)era %e0 'ue %iene - nece!ita orientar!e+ El ca/allero !onri. - !e %ol%i. hacia $e%erell9 #Pregunte lo 'ue 'uiera+ E!tar" encantado de a-udarle+ Kl le dedic. una a2a/le !onri!a+ #@a he encontrado la !ala de /illar+ #,h& /ien+ a e!tancia )*! i)portante de la ca!a+ #Peter le gui5. un o1o#+ Go!otro!+++ Dueno& la )a-ora de lo! ca/allero! !ole)o! reunirno! all de!pu"! de la cena& para 1ugar una! cuanta! partida!+ #?<ra! cu)plir con !u de/er en el !al.n& e!peroA # a !e5ora Jorri!on& una )atrona 2or)ida/le& )ir. a Peter con 2ingida cen!ura& una 'ue& !in lugar a duda!& !e con%ertira en %erdadera !i no re!ponda del )odo adecuado+ a !onri!a del 1o%en era arre/atadora+ #Por !upue!to #a!inti.#+ $e e!o no ca/e duda+ #J*! le! %ale+ # a )u1er !e %ol%i. entonce! hacia $e%erell#+ o 8lti)o 'ue de!eara)o! e! de!cu/rir 'ue lo! ca/allero! no! a/andonan+ #Con !e)e1ante crculo de 2a!cinante! da)a!& )e e! i)po!i/le i)aginar 'ue puedan correr e!a !uerte+ Su galante re!pue!ta& aco)pa5ada de una encantadora !onri!a - la )ano pue!ta !o/re el cora0.n& hi0o 'ue la !e5ora Jorri!on apretara /re%e)ente lo! la/io!+ #@a %ere)o!+ #<ra! un in!tante de %acilaci.n& pregunt.#9 :<iene intenci.n de 'uedar!e lo! cuatro da!; #,! e!+ #, )eno! 'ue !e re'uiera !u pre!encia en otra parte& por !upue!to+ #$eidre Jellor!& una 1o%en e('ui!ita)ente /ella& con un /rillante pelo ca!ta5o& !e )o%i. para atraer !u atenci.n+ $e%erell la )ir.& pero !igui. )*! con!ciente de Phoe/e& 'ue !e encontra/a a !u otro lado o/!er%ando en !ilencio& 'ue de lo! )ara%illo!o! o1o! color a%ellana de la !e5orita Jellor!+ Bno! o1o! 'ue lo )ira/an con de!caro+ #<engo entendido 'ue !u! nue%a! propiedade! e!t*n en $e%on+ $e/e de !er /a!tante 2atigo!o aprender c.)o 2unciona todo& cuando no e!pera/a heredar+ #Go ha re!ultado tan di2cil co)o te)a+ Cuento con un e(celente per!onal 'ue )e ha a-udado a to)ar la! rienda!+ #Supongo 'ue pa!ar* all el %erano+ #<oda%a no lo he pen!ado+ #,un'ue era con!ciente de la *%ida actitud de $eidre - de 'ue le re!pondi. con una !onri!a& !u atenci.n !egua 2i1a en Phoe/e& 'ue e!ta/a ha/lando con la !e5ora Jorri!on& pero no poda or lo 'ue decan#+ 4a- uno! cuanto! a!unto! 'ue nece!ito arreglar ante! de retirar)e para el %erano+ #:$e %erdad; # o! o1o! de la 1o%en !e ilu)inaron+ Con una !onri!a rela1ada& aun'ue e%a!i%a& $e%erell )ir. a Peter Jellor!+

#:4a- )ucha ca0a en lo! alrededore!; El interpelado hi0o una )ueca+ #Go en e!ta "poca del a5o #)ir. a Edgar <ho)a!& a !u lado#& pero 'ui0* podra)o! organi0ar un torneo+ #Con pi!tola! no #inter%ino $eidre in)ediata)ente#+ Je1or con arco!+ ,! la! da)a! ta)/i"n podre)o! participar+ $e%erell !onri. - 2ue una !onri!a !incera+ o! de)*! pen!aron 'ue !u e(pre!i.n era alentadora - !e pu!ieron a hacer plane! en !eguida para organi0ar un torneo de arco+ En realidad& la !onri!a era para ! )i!)o& por'ue& co)o ha/a e!perado& cre-"ndolo a/!orto en la con%er!aci.n& Phoe/e ha/a hecho !u! )anio/ra!+ Pri)ero le ha/a dado la e!palda para charlar con la !e5ora Jorri!on+ uego !e de!pidi. di!creta)ente de la da)a& ale1*ndo!e de !u lado+ #:Se unir* a no!otro! con el arco& )ilord; #$eidre lo )ir. con a'uello! o1o! color a%ellana clara)ente tentadore!+ $e%erell ar'ue. la! ce1a!+ #$e!de luego& planeo con!eguir una diana #conte!t.& aun'ue !u diana no poda orlo+ $eidre e!/o0. una a)plia !onri!a - !e %ol%i. hacia !u her)ano+ $e%erell apro%ech. el )o)ento para de!pedir!e del grupo con un ge!to de la ca/e0a+ #Cn!cr/an)e en el torneo+ @ ahora& !i )e e(cu!an+ $eidre !e %ol%i. /ru!ca)ente hacia "l con la decepci.n re2le1ada en lo! o1o!& pero la ocult. r*pida)ente - le hi0o una inclinaci.n de ca/e0a+ a !e5ora Jorri!on& por !u parte& a!inti. en !e5al de apro/aci.n - lo de1. )archar+ Encontrar a Phoe/e no 2ue di2cil+ E!ta/a e!'ui%ando lo! grupo! de in%itado!& con la clara intenci.n de e!ca/ullir!e+ $e%erell !onri. di%ertido - e)pe0. la per!ecuci.n+ Cuando ella lo %io !eguirla& repri)i. un irritado !u!piro - !e %ol%i. hacia "l )ientra! re%i!a/a )ental)ente 'ui"n )*! e!ta/a pre!ente& 'u" otra! 1.%ene! da)a! podran intere!arle+ Gi eonora ni $eidre ha/an logrado de!pertar !u inter"!+ Fui0* le gu!ta!en la! da)a! )u- 1.%ene!+ =einte )inuto! )*! tarde& !u 2ru!traci.n ha/a alcan0ado nue%a! cota!+ a! da)a! )*! 1.%ene! lo hicieron a2errar!e con )*! 2uer0a a ella+ Phoe/e pen!. 'ue !e e!ta/a )o!trando )u- d.cil al per)itir 'ue lo guiara de a'u para all*+ @ "l no era de lo! d.cile!+ E!ta/a claro 'ue no tena ninguna intenci.n de de1ar 'ue lo di!tra1era de !u o/1eti%oM por )u- agrada/le - !ocia/le 'ue !e )o!trara con lo! de)*!& !u atenci.n no !e ha/a de!%iado en ning8n )o)ento de ella+ E!e de!cu/ri)iento ten!. !u! ha/itual)ente i)pertur/a/le! ner%io!+ E(a!perada con "l& - con!igo )i!)a por e!a reacci.n& por'ue hu/iera !ido capa0 de hacerla !entir una co!a a!& !e ale1. del 8lti)o grupo de in%itado! 'ue le ha/a pre!entado+ 4eather 3enHin! era una 1o%en )u- dulce& pero a pe!ar de ello& "l !e )antena ahora inclu!o )*! cerca de Phoe/e+ <odo! lo! !entido! de "!ta& toda !u piel& reaccionaron ante la pro(i)idad+ Einal)ente& !e detu%o /a1o la! ra)a! de un *r/ol pr.(i)o& donde nadie poda orlo!& !e %ol%i. - cla%. en "l una 2uri/unda )irada+ #,udre- )e di1o 'ue era co)andante de la >uardia Oeal - 'ue co)/ati. en Naterloo+ :E! cierto; Su! o1o! %erde! !e encontraron con lo! !u-o! - la chi!pa de di%er!i.n 'ue Phoe/e capt. en !u! pro2undidade! la en2ureci.+ $e%erell a!inti.+

#3unto con un e1"rcito de ho)/re!+ #$e!de luego+ Pero tra! ha/er!e en2rentado a lo! )e1ore! !oldado! de Gapole.n& no entiendo por 'u" una callada )uchacha co)o 4eather 3enHin! e! capa0 de de1arlo atontado+ Kl ar'ue. la! ce1a!+ #:,tontado; #Dueno& )udo al )eno!+ #Se5al. hacia atr*!& hacia el grupo en 'ue !e encontra/a 4eather#+ Se ha 'uedado ah co)o un pa!)arote+ J*! all* de un hola - un adi.!& - la )*! /re%e de la! re!pue!ta!& no ha pronunciado ni una pala/ra+ a e(pre!i.n de "l !igui. !iendo !ua%e& a8n le%e)ente di%ertida+ #Per)anecer callado )e ha parecido )*! prudente 'ue )o!trar )i a/urri)iento+ Phoe/e lo )ir. con el ce1o 2runcido+ #:4eather lo ha a/urrido; $e%erell )ir. a lo! otro! in%itado!+ #<oda! la! 1.%ene! da)a! )e a/urren+ Ella lo )ir. a la cara& una clara e(pre!i.n de i)pa!i/ilidad )a!culina& - apret. lo! la/io! con 2uer0a& record*ndo!e 'ue -a no !e la poda con!iderar una 1o%en da)a+ Se o/lig. a pen!arlo /ien - luego re!pondi.9 #Entiendo+++ Dueno& todo! he)o! odo 'ue nece!ita una e!po!a+ Su atenci.n %ol%i. a centrar!e en ella+ Bna %e0 )*!& Phoe/e perci/i. la inten!idad de !u )irada+ ,l0. la ca/e0a+ #<odo el )undo lo !a/e - a'u e!t* u!ted& reconociendo el terreno+ $e%erell hi0o una )ueca+ #Go e(acta)ente+ Pero tiene ra0.n en 'ue nece!ito una e!po!a - en 'ue e!to- a'u+ Ella a!inti. - !e o/lig. a !o!tenerle la )irada+ #@ !i !e le ha pa!ado por la ca/e0a 'ue -o podra ocupar e!e lugar& -a puede ol%idar!e de ello+ Go tengo ning8n inter"! en contraer )atri)onio+ Sin e)/argo& )e docuenta de 'ue ,udre- - Edith pro/a/le)ente ha-an urdido un plan - de 'ue tal %e0 lo ha-an hecho %enir a'u d*ndole 2al!a! e!peran0a!& a! 'ue lo )ni)o 'ue puedo hacer e! a-udarlo en !u /8!'ueda+ Kl a/ri. lo! o1o!& !orprendido+ #:,-udar)e; #S+ E! e%idente 'ue nece!ita a-uda+ #Cru0. lo! /ra0o! - !e %ol%i. para e!tudiar a lo! in%itado! all reunido!+ $e%erell !e 'ued. a !u lado& con el ro!tro %uelto en la )i!)a direcci.n& pero con la )irada 2i1a en ella#+ @ /ien& :tiene alguna pre2erencia 2!ica en lo 'ue !e re2iere a !u e!po!a; Kl no re!pondi. en !eguida+ Phoe/e aguard. !in apartar la %i!ta de lo! in%itado!+ Einal)ente& $e%erell conte!t. en %o0 /a1a - pro2unda9 #,lta+ $e/era !uperar la )edia+ Phoe/e o/!er%. por enci)a de la! ca/e0a! - e!tudi. a toda! la! )u1ere!+ ,parte de lad- ,lthorpe& ella era la )*! alta all pre!enteM ninguna de la! 1.%ene! !oltera! !upera/a la )edia en altura& pero 'ui0* Jonica Si))on! o >eorgina Oile- pudie!en !er%irM /ien !a/a $io! 'ue eran guapa!+ #:Ou/ia o )orena; ,l ca/o de un )o)ento& %ol%i. a or !u gra%e !u!urro9 #<engo de/ilidad por cierto tono ro1o o!curo+ El color de !u pelo+ Phoe/e )antu%o la )irada 2i1a en lo! in%itado!& con lo! la/io!

apretado!& luego pregunt. /ru!ca)ente9 #:Color de o1o!; #Bna curio!a )e0cla de %ioleta - a0ul+ Ella entorn. lo! p*rpado!& gir. la ca/e0a lenta)ente - lo )ir. 2i1a)ente con !u! o1o! a0ul %iol*ceo!+ #E!to no %a a 2uncionar+ Go !er%ir* de nada 'ue 2i1e !u atenci.n en )+ $e%erell !onri.+ #$e)a!iado tarde+ #Jir. a lo! de)*! in%itado!#+ ,l pre!entar)e a la! otra! no ha hecho nada )*! 'ue con2ir)ar 'ue& al dirigir )i atenci.n hacia u!ted& ,udre- ha/a co)prendido )u- /ien )i! nece!idade!+ Phoe/e to). una pro2unda in!piraci.n& /a1. lo! /ra0o! - !e %ol%i. hacia lo! de)*!+ #Sea co)o 2uere& )ilord& co)o -a le he dicho& no tengo ning8n inter"! en contraer )atri)onio+ #S& lo !"+ @a la he odo la pri)era %e0+ #Dien& entonce! co)prender* 'ue no le !er%ir* de nada pa!ar )*! tie)po con)igo+ #Se5al. hacia el re!to de lo! pre!ente!#+ ,un'ue ninguna de e!ta! da)a! !ati!2aga !u! re'ui!ito!& le reco)iendo encarecida)ente 'ue apro%eche la oportunidad para pulir !u e!trategia+ Per)ta)e decirle 'ue le ira /ien practicar un poco+ Eue un co)entario i)pertinente& pero ella ha/a pronunciado cada o2en!i%a pala/ra con toda la intenci.n+ ,'uel )aldito ho)/re la irrita/a co)o ning8n otro lo ha/a hecho+ Con la )irada 2i1a en la )ultitud& e!per. a 'ue !e )archara+ <ran!curri. un largo )inuto+ #<engo una idea )e1or #di1o $e%erell+ Eueron cuatro !encilla! pala/ra!& pero !u tono& !o)/ro e in2inita)ente peligro!o& hi0o 'ue !e %ol%iera hacia "l /ru!ca)ente+ Con lo! o1o! a/ierto! co)o plato!& !e encontr. con lo! !u-o!+ El cora0.n le dio un %uelco - !e 'ued. !in re!piraci.n+ E!ta/an 1unto a lo! de)*!+ Sin e)/argo& en e!e )o)ento& Phoe/e podra ha/er 1urado 'ue e!ta/an !olo!& ai!lado!& lo! do! en un )undo aparte+ Su )irada %erde& aguda - ardiente le recorri. el ro!tro !in pri!a& de un )odo indolente e in!olente& de)or*ndo!e en !u! la/io! - regre!ando luego a lo! o1o!+ <odo! lo! poro! de !u piel reaccionaron ante !u cercana& una e!pecie de calor& de 2uer0a& una a)ena0a 'ue no poda identi2icar+ Su! !iguiente! pala/ra!& cuando llegaron& parecieron en%ol%erla+ Sonaron co)o una podero!a - 2lagrante !educci.n+ #:4a pen!ado alguna %e0 en ca)/iar de opini.n; o )ir. atenta)ente -& tra! !u encanto - !u acechante di%er!i.n& %io una dure0a& una crueldad - una 2uer0a 'ue le recorda/an un )o)ento& un lugar& un incidente 'ue Phoe/e no de!ea/a recordar+ Sinti. un e!calo2ro+ #Go+ # e !o!tu%o la )irada )ientra! !e e!2or0a/a por repri)ir el e!tre)eci)iento#+ E!o no pa!ar* nunca+ <ena 'ue ale1ar!e+ Cru0. lo! /ra0o! con 2uer0a& luego inclin. la ca/e0a& dio )edia %uelta - !e )arch.+ #:Fu" !ucede; Phoe/e al0. la %i!ta hacia el e!pe1o 'ue tena delante - )ir. lo! o!curo! o1o! de !u doncella& SHinner+ =e!tida para la %elada& e!ta/a !entada al tocador del dor)itorio 'ue le ha/an a!ignado+ Era ca!i la hora de la cena+ SHinner& delgada - ner%uda& con el pelo gri!

recogido en un prieto )o5o& e!ta/a de pie detr*! de ella+ e cepill. el ca/ello - !e lo pein. en un recogido en la parte !uperior de la ca/e0a+ a )u1er !e5al. con la ca/e0a la peineta 'ue Phoe/e ha/a e!tado to'ueteando+ #Ser* )e1or 'ue )e d" e!o ante! de 'ue lo ro)pa+ 4a e!tado )irando e!a co!a con el ce1o 2runcido de!de 'ue !e ha !entado+ Ella hi0o una )ueca - le dio la peineta+ SHinner la cogi. - !e la coloc. en el pelo+ Era !u doncella de!de haca a5o! - !u )*! nti)a con2idente+ #E!ta tarde ha llegado un ca/allero+++ $e%erell& el %i0conde de Paignton+ E! el !o/rino de ,udre-+ 4ace poco 'ue ha heredado de un )odo ine!perado el ttulo& por lo 'ue ahora nece!ita una e!po!a+ #?,1*A # a )u1er le pu!o una 8lti)a hor'uilla - le dirigi. una )irada per!pica0 #+ Se ha 2i1ado en u!ted& :%erdad; #E!o parece+ Pero tendr* 'ue /u!car!e a otra+ 4a- de)a!iado 'ue hacer con e!e re!cate 'ue he)o! organi0ado co)o para 'ue pueda tener a un ho)/re co)o "l detr*! de )& de!eando )onopoli0ar )i atenci.n+ #4u)+ #SHinner re/u!c. en el 1o-ero de Phoe/e#+ Por lo 'ue he odo decir entre lo! !ir%iente!& parece )u- /uen partido+ # e o2reci. uno! pendiente! de perla!+ Ella !e %ol%i. para )irar a la )u1er directa)ente - lo! cogi.+ #:C.)o lo !a/e!; :4a trado a un a-uda de c*)ara; Go ha/ra dicho 'ue $e%erell 2uera la cla!e de ho)/re 'ue !e haca aco)pa5ar por un a-uda de c*)ara+ SHinner !olt. un /u2ido+ #Go+ 4a trado a un )o0o de cuadra 'ue ta)/i"n hace la! 2uncione! de laca-o& un 1o%en del Ne!t Countr- 'ue !.lo tiene /uena! pala/ra! para !u nue%o !e5or+ Seg8n dice& e! e!tupendo - nue!tro Eergu! - lo! otro! cochero! han co)entado 'ue tiene )u- /uena %i!ta para lo! ca/allo!& pue!& al parecer& lo! do! de !u carrua1e !on de pri)era calidad+ El )uchacho e! un chico agrada/le+ Su co)porta)iento e! de lo )*! correcto - !e de!%i%e por a-udar+ Si !u !e5or tiene la )itad de /uen cora0.n 'ue "l& no !er* de lo! )alo!+ #Sea co)o !ea #!e %ol%i. de nue%o hacia el e!pe1o - !e pu!o un pendiente#& ahora no pode)o! tenerlo pegado a )i 2alda - !iguiendo )i! pa!o! en todo )o)ento+ # Cogi. el !egundo pendiente#+ Por cierto& :!a/e! cu*ndo !e e!pera a lad- Jo22at; #Ja5ana por la )a5ana+ E!t* en eatherhead con !u her)ana& a! 'ue e! pro/a/le 'ue llegue poco de!pu"! del de!a-uno+ #E(celente+ E!o no! de1ar* )ucho tie)po para prepararlo todo - actuar de!pu"! del /aile& la tercera noche+ SHinner le pu!o el collar de perla!+ #4a/a pen!ado 'ue 'uerra e!perar a la 8lti)a noche+ Phoe/e neg. con la ca/e0a+ #Go& la! pri)era! hora! de la )adrugada& de!pu"! del /aile& !er* el )o)ento per2ecto+ Seguro 'ue todo el )undo duer)e pro2unda)ente -& con un poco de !uerte& ladJo22at no echar* de )eno! a !u doncella ha!ta el )edioda o )*! tarde& al da !iguiente+ $e e!e )odo& inclu!o !i !urge alg8n i)pre%i!to& lo! de)*! tendr*n tie)po de !o/ra para a2rontar cual'uier o/!t*culo - de!aparecer en ondre!+ #Dueno+++ e!o por un lado+ #E(acto+ Pero lo pri)ero 'ue de/o hacer e! con%encer a $e%erell de 'ue& en lo re2erente al )atri)onio& no tiene ninguna po!i/ilidad de hacer)e ca)/iar de opini.n+ E! lo 8nico 'ue har* 'ue de1e de !eguir)e+

SHinner re!opl.+ Cnterpretando e!o co)o un co)entario !o/re la te)eridad del ho)/re& Phoe/e !e coloc. /ien el collar - e!tudi. !u re2le1o en el e!pe1o+ El %e!tido de !eda color *)/ar haca re!altar el ro1o o!curo de !u pelo - le da/a un !util /rillo a !u piel& !u/ra-ado por el re!plandor de la! perla! en el cuello+ Su! o1o! parecan )*! %ioleta a la lu0 de la! %ela! - !u! la/io! de un ro1o )*! o!curo+ E!ta/a /a!tante /ien& !upu!o& aun'ue !i la apariencia lo era todo& entonce! "l de/era ha/er!e pegado a $eidre o a eonora+ Euera co)o 2ue!e& !u co)entario !o/re 'ue al ha/erle pre!entado a la! )e1ore! da)a! !oltera! ha/a re2or0ado !u deter)inaci.n de per!eguirla a ella& aun'ue !in duda era !.lo un cu)plido& !ugera 'ue cual'uier intento )*! en e!a direcci.n e!tara condenado al 2raca!o+ Entorn. lo! o1o!+ #Si no puedo di!traerlo con ninguna otra da)a& :c.)o puedo hacer 'ue de1e de 2i1ar!e en ); 4a/a )a!cullado la! pala/ra! para !& pero SHinner la! ha/a odo+ #$gale la %erdad+ # a doncella lo di1o de!de el %e!tidor& donde e!ta/a colgando el %e!tido 'ue Phoe/e ha/a lle%ado e!e da#+ Si e!e ho)/re !e parece en algo a !u padre& lo 'ue )e1or le 2uncionar* !er* ha/larle con claridad+ #@a le he dicho 'ue no tengo inter"! en ca!ar)e+ #Go lo dudo& pero :le ha e(plicado por 'u"; , lo! ho)/re!& co)o criatura! l.gica! 'ue !on& le! gu!tan la! ra0one!+ Segura)ente tendra )*! "(ito !i le diera una o do! ra0one! por la! 'ue no e! pro/a/le 'ue ca)/ie de opini.n+ Phoe/e !e )ir. en el e!pe1o - arrug. la nari0+ En la di!tancia !on. un gong& con%oc*ndolo! a todo! al pi!o de a/a1o+ Con un !u!piro& !e le%ant.+ #Ser* )e1or 'ue )e %a-a+ Phoe/e lo e!ta/a e!perando cuando entr. en el !al.n+ $e%erell la %io al in!tante con Peter Jellor! - otro! do! ca/allero!+ $e in)ediato& !u )irada !e encontr. con la !u-a& lo 'ue lo hi0o preguntar!e 'u" nue%a e!tratage)a tendra en )ente para con%encerlo de 'ue de1ara de per!eguirlaM 2uera cual 2ue!e& a 1u0gar por la po!ici.n de !u )and/ula& dira 'ue e!ta/a i)paciente por ponerla en pr*ctica+ Kl !alud. a lad- Cran/rooH - ,udre- con un ge!to de la ca/e0a - luego a%an0. entre la creciente )ultitud de in%itado!& 'ue charla/an en pe'ue5o! grupo!+ Go !e dirigi. directa)ente hacia Phoe/e+ En %e0 de e!o& to). un ca)ino )*! largo& !e par. a'u - all* para interca)/iar alguno! co)entario! intra!cendente! )ientra! e%alua/a a !u o/1eti%o+ C/a /ien %e!tida& pero no a la 8lti)a )oda+ Con cla!e& 2e)enina aun'ue 2ra+ ,l )i!)o tie)po 'ue la e!tudia/a& 2ue con!ciente de 'ue otro! ca/allero! hacan lo )i!)oM a pe!ar de !u de!inter"! por el !e(o opue!to& tena algo inde2ini/le 'ue atraa la! )irada! de lo! ho)/re!+ o 'ue la con%erta en una pre!a a8n )*! atracti%a para "l& -a 'ue la idea de triun2ar donde otro! ha/an 2raca!ado era una gran tentaci.n para !u naturale0a co)petiti%a+ Eue a%an0ando por la e!tancia hacia la 1o%en+ a)enta/le)ente& lad- Cran/rooH ha/a e!tado en lo cierto al predecir 'ue !u pre!encia ar)ara cierto re%uelo -& a pe!ar de !u e%idente 2i1aci.n por Phoe/e& %aria! )atrona! no pudieron re!i!tir!e a pro/ar !uerte con "l para !u! hi1a! o !o/rina!+ $e%erell la! trat. con corte!a - paciencia& e!to 8lti)o gracia! a 'ue ha/a o/!er%ado 'ue e!a de)ora e!ta/a irritando a Phoe/e - haciendo 'ue perdiera la !u-a+ ,l 2inal& opt. por !er ella 'uien !e acercara+

Kl !e e(cu!. con galantera ante lad- Oile- - !u hi1a& >eorgina& !e dio la %uelta -& con una! poca! 0ancada!& intercept. a Phoe/e ante un par de a)plio! %entanale!+ #Se5orita Jalle!on+ #,larg. la )ano hacia la !u-a+ $urante un !egundo& ella con!ider. no o2rec"r!ela& pero 2inal)ente cedi.+ $e%erell !e inclin. con gracia+ Jantu%o !u! delgado! dedo! entre lo! !u-o! )ientra! !e ergua - le acarici. le%e)ente lo! nudillo! con el pulgar ante! de !oltarla con clara de!gana+ Phoe/e !e %ol%i. total)ente hacia "l )ientra! da/a la e!palda al re!to de la concurrencia - lo )ir. a lo! o1o!& con lo! !u-o! entornado!+ #<ena la e!peran0a de 'ue capta!e la indirecta& la clara indirecta 'ue le he lan0ado e!ta tarde& - con2ia/a en 'ue centrara !u atenci.n en otra! da)a!& pero no lo ha hecho& :%erdad; $e%erell le !onri.+ #Por !upue!to 'ue no+ #E!tudi. !u! o1o!& luego& en un tono )*! /a1o& a5adi.#9 En realidad& u!ted no crea 'ue lo hara+ Go& no lo ha/a credo+ ,8n luchando contra lo! e2ecto! de a'uella caricia delicada - de)a!iado !eductora en !u! dedo!& Phoe/e to). una pro2unda in!piraci.n - a2ir). con cuidado9 #E!to tiene 'ue ter)inar+ Go tiene !entido+ Go tengo inter"! en ca!ar)e& ni con u!ted& ni con ning8n otro ca/allero& por'ue& !encilla)ente& no !o- partidaria del )atri)onio+ Kl le !o!tu%o la )irada& al parecer& nada inco)odado por !u a2ir)aci.n+ #:Por 'u"; SHinner tena ra0.n+ #Por'ue cual'uier )u1er 'ue conte)pla ca!ar!e& lo hace !.lo por tre! )oti%o!9 uno& por'ue nece!ita !eguridad 2inanciera& do!& por'ue de!ea 'ue una 2a)ilia ocupe !u tie)po& o tre!& por'ue de!ea e!e tipo de+++ co)pa5a )a!culina 'ue el )atri)onio proporciona+ Se ha/a e!2or0ado )ucho& !in "(ito& por encontrar un )odo )e1or de e(pre!ar la tercera ra0.n& a! 'ue no la !orprendi. %er un de!tello de di%er!i.n en la )irada de "l+ #:Co)pa5a )a!culina; Entorn. lo! o1o!+ #Sa/e per2ecta)ente a 'u" )e re2iero+ $e%erell tu%o el de!caro de !onrer+ #$e!de luego+ $urante uno! !egundo!& 'ued. atrapada en !u! o1o!& en !u )irada c*lida& tentadora+++ Einal)ente& 2runci. el ce1o - !e li/er. del hechi0o+ E!ta/a !egura de 'ue "l entenda )u- /ien !u alu!i.n+ $e hecho& no le ca/a duda de 'ue !a/a a 'u" !e re2era )ucho )e1or 'ue ella+ =ol%i. a ordenar !u! idea! - !e o/lig. a poner en 2unciona)iento !u ingenio+ #En )i ca!o& co)o heredera 'ue !o- de )i padre& no nece!ito un )arido para 'ue )e )antenga+ ,de)*!& tengo intere!e! e in'uietude! 'ue ocupan )i tie)po de !o/ra a/!or/en )i atenci.n& toda )i atenci.n+ @& por 8lti)o& en lo re2erente a e!e tipo de co)pa5a )a!culina& nunca he !entido la )*! )ni)a nece!idad de ella+ Por con!iguiente& pa!ar por el altar no )e aportara ning8n /ene2icio+ $e%erell e!tudi. !u! o1o! e!/o0ando una le%e !onri!aM no tanto co)o )ue!tra de di%er!i.n o recha0o de !u! pala/ra!& !ino co)o !e5al de 'ue a8n no ha/a logrado con%encerlo ni )er)ar la !eguridad 'ue tena de 'ue podra !alir!e con la !u-a - ca!ar!e con ella+

#Go cono0co !u !ituaci.n 2inanciera& pero aceptar" 'ue& co)o heredera de !u padre& no nece!ita un )arido 'ue la )antenga+ Sin e)/argo& )e pregunto+++ :ha con!iderado 'ue !u 2ortuna au)enta )*! 'ue reduce !u atracti%o co)o po!i/le e!po!a& de!de el punto de %i!ta de un ca/allero; Phoe/e 2runci. el ce1o+ #,'u no e!ta)o! ha/lando de !i !o- o no !o- un /uen partido& !ino del atracti%o 'ue tiene para ) el )atri)onio+ a !onri!a de $e%erell !e a)pli.& co)o !i ella aca/ara de caer en una tra)pa+ #E(acto+ #Su tono !e hi0o )*! pro2undo& )*! nti)o#+ Si de1a)o! a un lado !u !egundo )oti%o& un )oti%o 'ue a ) no )e con%ence en %i!ta de !u tercer )oti%o& 'ue u!ted a8n no ha tenido la oportunidad o la nece!idad de e%aluar co)o e! de/ido& ha/le)o! de e!e tercer )oti%o+++ # a )ir. a lo! o1o!& captando !u atenci.n - haciendo 'ue la centrara en "l& en ello! do!& en !u con%er!aci.n#+ :Cu*nto! ca/allero! la han corte1ado; Phoe/e parpade. )ientra! era con!ciente de 'ue& a lo le1o!& Stripe! ha/a aparecido para anunciar 'ue la cena e!ta/a !er%ida+ #Ginguno+ @o+++ #Se interru)pi.+ <ran!curri. un in!tante )ientra! "l e!pera/a a 'ue continuara& luego ar'ue. una ce1a+ #:Gunca ha per)itido 'ue ninguno lo intentara; #Dueno& no+ :Por 'u" ha/ra de hacerlo; #Se recoloc. el chal - !e %ol%i. hacia lo! de)*! in%itado!+ ad- Cran/rooH a%an0a/a entre ello!& e)pare1*ndolo! para la )e!a#+ Gunca )e he !entido intere!ada+++ #:C.)o puede !a/erlo !i nunca le ha per)itido a ning8n ca/allero 'ue !e le acer'ue para+++ de!cu/rirlo; E!a! pala/ra! le pro%ocaron un e!calo2ro 'ue le recorri. la e!palda+ Ca)ina/a detr*! de ella - !e ha/a acercado )*!+ Phoe/e )ir. por enci)a del ho)/ro - !e encontr. con !u! o1o!+ 4a/a tenido intenci.n de decir 6!educirla7 pero !e ha/a dignado ahorr*r!elo& aun'ue ella ha/a captado el !igni2icado en !u tono de %o0& claro e incon2undi/le& a! co)o ta)/i"n en !u! o1o!+ Se o/lig. a !o!tenerle la )irada+ #Go tengo ning8n inter"! en 6de!cu/rirlo7+ #6En P'ue )e !edu0canQ+7 L-eron c.)o lad- Cran/rooH !e acerca/a& indic*ndole alegre)ente a un ca/allero 'ue aco)pa5ara a tal da)a+ $e%erell no apart. la )irada de lo! o1o! de Phoe/e+ #B!ted no e! tan co/arde+ <ra! pronunciar e!a 8lti)a pala/ra& al0. la %i!ta para !onrerle a !u an2itriona+ #,'u e!t*& )ilord+ Per2ecto+ Por 2a%or& aco)pa5e a la !e5orita Jalle!on al co)edor+ Kl !onri. e inclin. la ca/e0a+ #Ser* un placer para )& !e5ora+ Con una le%e pal)adita en el /ra0o a Phoe/e& la )u1er continu. !u ca)ino+ Ju- con!ciente de la repentina ten!i.n de la 1o%en& $e%erell le o2reci. el /ra0o con elegancia - e!per.+ S.lo cuando ella de!li0. la )ano !o/re !u )anga& "l la )ir. a la cara e!/o0. una le%e !onri!a+ #Pro)eto 'ue no la )order"+ Phoe/e le dirigi. una /re%e - centelleante )irada - luego apart. la %i!ta+ #@o ta)poco+

Kl con!ider. )*! prudente no decirle 'ue no le i)portara 'ue lo hiciera !i le apeteca -& en !ilencio& la gui. hacia el co)edor+ Phoe/e a/andon. el co)edor con la! otra! da)a! para de1ar 'ue lo! ca/allero! !e to)aran !u copa de oporto+ Cuando entr. en el !al.n& !e dirigi. a una! puerta! corredera! de cri!tal a/ierta! a la agrada/le noche& lo 'ue le dio una e(cu!a para 'uedar!e !ola - pen!ar+ ,un'ue !u! pen!a)iento! no tenan nada 'ue %er con el /uc.lico pai!a1e+ $e%erell la ha/a+++ !educido& al )eno! en un a!pecto+ Por )ucho 'ue 'ui!iera e%itar la pala/ra& era la )*! apropiada+ 4a/a entrado al co)edor de !u /ra0o& ten!a& alerta& decidida a )antener una 2ra di!tancia+ Sin duda& Jaria ha/a i)aginado 'ue a-udara !ent*ndolo! 1unto!+ Pero de!de el )i!)o )o)ento en 'ue "l ha/a to)ado a!iento a !u lado& ha/a !oca%ado !u deter)inaci.n con pregunta! - co)entario! !eguido! de o/!er%acione! tan per!picace! 'ue Phoe/e no ha/a podido e%itar re!ponder& aun !a/iendo 'ue era un error -& de hecho& lo ha/a hecho en contra de !u %oluntad+ ,nte! de co)prender !i'uiera 'u" pretenda& !e ha/a %i!to a/!or/ida por !u con%er!aci.n+ Sa/a 'ue no de/a con2iar en lo! ca/allero! co)o "l& arrogante! - podero!o! - no !.lo aco!tu)/rado! a !alir!e con la !u-a& !ino lo /a!tante 2uerte! co)o para in!i!tir ha!ta lograrlo+ Sin e)/argo& !in !a/er c.)o& ha/a cado en el hechi0o de con%er!ar con alguien de !u )i!)a cla!e& de !u generaci.n& cu-a )ente era tan inci!i%a co)o la !u-a& !i no )*!& con una lengua tan a2ilada - una %i!i.n de !u !ociedad tan clara - cnica co)o la de Phoe/e+ Para !er hone!ta& tena 'ue reconocer 'ue ha/a !ido e!ti)ulante+ Go recorda/a ha/er di!2rutado tanto de una cena& ni 'ue un aco)pa5ante la hu/iera entretenido )*!+ Por de!gracia& e!ta/a ca!i !egura de 'ue "l lo !a/a& por'ue cuando !e ha/a le%antado para retirarle la !illa& ella lo ha/a )irado a lo! o1o! - ha/a perci/ido en ello! cierto /rillo calculador+ Go ha/a intentado ocultarlo& co)o ha/ra hecho alguien de )eno! %ala& )eno! !eguro de !u capacidad de con%encerla& de !educirla+ e ha/a per)itido 'ue lo %iera& lo cual !.lo con2ir)a/a !u opini.n de 'ue no !e poda con2iar en lo! ca/allero! co)o "l& por'ue tenan una tendencia pro2unda)ente arraigada a %er!e %ictorio!o!+ Por )ucho 'ue hu/iera di!2rutado de la co)pa5a de $e%erell& por )ucho 'ue le hu/iera gu!tado /atir!e en un duelo %er/al con "l& )edir !u ingenio con el !u-o& era un ho)/re con el 'ue no tena ninguna nece!idad de 1ugar+ Con e!a deter)inaci.n )*! re2or0ada& !e dio )edia %uelta - e%alu. al re!to de la! da)a!+ 4a/a un tro de 1.%ene! cerca+ Phoe/e le !onri. a eonora 4ilde/rand+ #:4a/"i! di!2rutado de %ue!tro pa!eo a ca/allo el !e5or 4incHle- - t8; Phoe/e pronto e!tu%o rodeada de !ei! 1.%ene! da)a!& toda! )u- /ueno! partido!+ Per)anecan de pie ante la! puerta! de cri!tal+ ,cudan a ella en /u!ca de con!e1o e in2or)aci.n& por'ue era )a-or - ha/a aceptado clara)ente !u e!tado de !oltera+ Conoca la ca!a& lo! alrededore! - a lo! ca/allero! !oltero! )*! codiciado! pre!ente! )e1or 'ue ella!+ Cuando lo! ho)/re! llegaron& e!ta/an a/!orta! en una con%er!aci.n !o/re la! relati%a! %enta1a! de lo! pa!eo! a ca/allo por la! 0ona! pr.(i)a!+ Co)o Phoe/e ha/a pre%i!to& $e%erell no !e encontra/a entre lo! pri)ero! ca/allero! 'ue entraron+ Ella per)iti. 'ue lo! )*! an!io!o! !e reunieran con el grupo de 1.%ene! da)a! - !onri. )ientra! charla/a con ello!& ani)*ndolo! a 'uedar!e all& 2or)ando

una gran )uralla de2en!i%a+ Jantu%o la )irada ale1ada de la puerta del !al.n& pero para !u !orpre!a& de alg8n )odo !upo el in!tante en 'ue $e%erell entr. en la e!tancia+ Sinti. !u )irada& en el ro!tro& el cuello& lo! ho)/ro!+ <u%o 'ue e!2or0ar!e por repri)ir un e!tre)eci)iento en re!pue!ta luego para e%itar 2runcir el ce1o+ :Fu" dia/lo! era a'uello& a'uel e2ecto 'ue le cau!a/a; Ging8n otro ca/allero ha/a a2ectado a !u! ner%io! co)o "l pareca hacer !in e!2uer0o+ Cada %e0 )*! ten!a& !igui. !u! )o%i)iento!& )*! por percepcione! 'ue con la %i!ta+ $e%erell a%an0.& pero no !e dirigi. directa)ente a ella+ Phoe/e !e arrie!g. a lan0ar una )irada - lo %io inclin*ndo!e !o/re la )ano de Edith - luego charlando con ,udre-& !entada 1unto a !u ta en un di%*n& al otro lado de la e!tancia+ =ol%i. a )irar a la! 1.%ene! 'ue tena alrededor& a1ena por un )o)ento a la con%er!aci.n+ Fui0*& al %erla tan protegida& "l pa!ara la %elada a%eriguando todo lo 'ue pudiera !o/re ella a tra%"! de Edith& e! decir& per!igui"ndola de un )odo di2erente+ E!a idea de/era ha/erla ali%iado+ Se di1o 'ue e!o era lo 'ue !enta& ali%io& pero no logr. con%encer!e+ ,pret. lo! diente! )ental)ente+ Crritada& en2adada - en a/!oluto %encida& )antu%o la !onri!a en lo! la/io! - !e o/lig. a centrar!e en la! con%er!acione! 'ue tenan lugar a !u lado - a intere!ar!e en ella!+ Fue lo! !anto! la a)pararan !i la la/ia de un ho)/re poda !educirla tan 2*cil)ente co)o para 'ue anhela!e !u co)pa5a en cue!ti.n de una o do! hora!+ <al co)o tran!currieron la! co!a!& no tendra 'ue ha/er!e )ole!tado en acudir a ning8n !er cele!tialM $e%erell !e de!pidi. de Edith - ,udre- - atra%e!. la e!tancia directa)ente hacia ella+ Phoe/e !inti. !u )irada& 2ir)e& in)uta/le& au)entando en inten!idad !eg8n !e i/a acercando - luego apareci. a !u lado+ Co)o por arte de )agia& a/ri. un hueco 'ue le per)iti. colocar!e 1unto a ella+ Phoe/e continu. !onriendo& pero cuando lo )ir.& !in !a/er por 'u"& el ge!to !e de/ilit.+ Kl la )ir. a lo! o1o! con cierto /rillo de di%er!i.n en ello!& !e %ol%i. luego hacia lo! de)*! -& en cue!ti.n de )inuto!& con uno! cuanto! co)entario! certero! - una! cuanta! !ugerencia! )u- a!tuta!& hi0o 'ue el grupo !e di!per!ara+ Phoe/e !e e!2or0. por no 'uedar!e /o'uia/ierta+ Su! pregunta! durante la cena no ha/an !ido ocio!a!& la in2or)aci.n 'ue la ha/a ani)ado a darle no ha/a !ido en a/!oluto algo de1ado al a0ar+ Ella le ha/a dicho todo lo 'ue nece!ita/a !a/er para apartar a todo! lo! de)*! ca/allero! - da)a! !oltero! pre!ente!+ E!e de!cu/ri)iento la de1. e!tupe2acta por un )o)ento& incapa0 de pen!ar en ning8n )odo inteligente de /urlar !u e!trategia+ Cuando Peter Jellor! - >eorgina Oile-& lo! 8lti)o! de !u! incon!ciente! protectore!& le! !onrieron de!pidi"ndo!e - !e ale1aron para preguntarle a lad- Cran/rooH por el )aterial para 1ugar al cr.'uet& Phoe/e !e 'ued. total)ente !ola con !u G")e!i! en un lateral del !al.n+ Cn!pir. pro2unda)ente - !e %ol%i. hacia "l& incapa0 de e%itar entornar lo! o1o!+ $e%erell le !o!tu%o la )irada - !e li)it. a ar'uear una ce1a+ #Jilord+++ # l*)e)e $e%erell+ <odo el )undo lo hace+ #Parece e!tar con%encido de 'ue lo lograr*& pero no i)porta lo decidido 'ue e!t"& no )e har* ca)/iar de opini.n+++ #Fui0*+ #Su! o1o! %erde! !eguan 2i1o! en lo! de ella#+ $e/era)o! !alir a la terra0a+ ,un'ue -o& por !upue!to& e!to- i)paciente por or lo 'ue de!ea decir)e& no %eo

ning8n )oti%o para 'ue lo! otro! )ucho! intere!ado! 'ue a/arrotan e!ta !ala tengan conoci)iento de nue!tra con%er!aci.n& :no cree; Phoe/e e!tu%o de acuerdo+ $e%erell !e ha/a )o%ido de )odo 'ue !u! ho)/ro! la ocultaran& pero e!ta/a !egura de 'ue ha/a una cierta cantidad de )or/o!o inter"! centrado en ello!+ #Si le preocupa el decoro& !u ta puede aco)pa5arno!+ #?,l in2ierno con el decoro& tengo %einticinco a5o!A #Phoe/e !e dio )edia %uelta - !ali. a la terra0a+ Kl ocult. una !onri!a - la !igui.+ o hi0o tan de cerca 'ue cuando ella !e detu%o al otro lado de la a)plia terra0a - !e %ol%i.& ca!i la atropell.& pero !e detu%o 1u!to a tie)po& a no )*! de do! cent)etro! de di!tancia& do! cent)etro! 'ue !epara/an !u pecho de !u tor!o+ Cuando $e%erell /a1. la %i!ta& %io c.)o a'uello! )ontculo! de )ar2il& 'ue !e in!inua/an por enci)a del e!cotado corpi5o& !e hincha/an - ele%a/an+ Pero Phoe/e no retrocedi.+ $e!pu"!& "l al0. la )irada+ Pri)ero ha!ta !u! la/io!& entrea/ierto!& luego a lo! o1o!& grande! - de!concertado!+ En e!e )o)ento !e dio cuenta de 'ue Phoe/e e!ta/a conteniendo la re!piraci.n+ Con2u!a& parpade. - )ir. !u! la/io!+ <odo! !u! in!tinto! lo urgan a rodearla con un /ra0o& e!trecharla contra "l& !a/orear a'uello! 1ugo!o! la/io! - re/atir !u! argu)ento! con uno !u-o& uno !olo+

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Pero+++ El pul!o de Phoe/e !e aceler. - $e%erell lo perci/i.& un conoci)iento in!tinti%o 'ue a ella ni !e le ocurri. cue!tionar+ Gunca ante! ha/a e!tado tan cerca de un ho)/re& de ninguno 'ue pretendiera corte1arla& !educirla+ Kl -a ha/a aceptado 'ue e!o 8lti)o precedera a lo anterior& tra! ha/erla odo a2ir)ar de un )odo tan e!tridente 'ue tena %einticinco a5o!+ Ella era )u- con!ciente de !u pre!encia& )*! de lo 'ue ninguna otra )u1er lo ha/a !ido+ $e hecho& $e%erell e!ta/a !eguro de 'ue !e trata/a de una )u1er e(tre)ada)ente apa!ionada 'ue a8n no ha/a e(peri)entado e!a 2aceta+ ,hora ha/a cado en !u! )ano! !era !u-a+ Ca!i te)/la/a - "l !inti. un irre!i!ti/le de!eo de cal)arla - a/ra0arla+ Cgnor. e!o! i)pul!o! 'ue tanto lo di!traan - !e o/lig. a cogerle la )ano& 'ue la 1o%en )antena !u!pendida en el aire& a un lado& para /a1*r!ela con delicade0a+ Eue incapa0 de retroceder - ale1ar!e de ella+ Su cuerpo la oculta/a de la %i!ta de lo! de)*! in%itado! de!de el !al.n+ ,8n e!ta/a aturdida+ $e%erell cerr. lo! dedo! con )*! 2ir)e0a alrededor de lo! !u-o!+ #:Phoe/e; :Fu" era lo 'ue 'uera decir)e; <odo! a'uello! a5o! 2ingiendo le per)itieron )antener un tono nor)al - /orrar cual'uier ra!tro de la! pri)iti%a! e)ocione! 'ue lo do)ina/an+ Ella parpade.& %ol%i. a parpadear - luego !e ru/ori0. - dio otro pa!o hacia atr*!+ $e%erell no le !olt. la )ano& para i)pedir 'ue !e ale1ara de)a!iado+ #@o& ah+++ #<o). una pro2unda in!piraci.n - cla%. la )irada en la !u-a#+ Fuera in2or)arle de 'ue+++ de 'ue %erdadera)ente no tengo ninguna intenci.n de !er la e!po!a de ning8n ho)/re - !i tiene algo de !entido co)8n& no )e pre!ionar* )*! a e!e re!pecto+ o )ir. a lo! o1o! - !e pregunt. de d.nde ha/an !alido e!a! pala/ra!+ $e!de luego no ha/an !ido la diatri/a 'ue pen!a/a !oltarle+ Pero e!o ha/a !ido ante! de 'ue !e %ol%ie!e - lo encontrara tan cerca& ante! de 'ue hu/iera al0ado la %i!ta - hu/iera de!cu/ierto a'uello! la/io! tan pr.(i)o!+++ de 'ue lo hu/iera tenido tan cerca& de 'ue !intiera !u calor ante !u cuerpo - perci/iera la )a!culinidad del !u-o co)o una atra-ente tentaci.n+ El cora0.n le lata en la garganta+ Fuera 'ue la /e!ara+ E!e de!cu/ri)iento 2ue tan i)pactante 'ue no la !orprenda lo )*! )ni)o 'ue le hu/iera /lo'ueado la )ente+ Pero+++ <ena 'ue ale1ar!e& e!capar& li/erar!e de alg8n )odo del cauti%ador hechi0o en 'ue "l& !u! o1o! - a'uello! 2a!cinante! la/io! la ha/an atrapado+ Phoe/e parpade. - !e dio cuenta de 'ue !u )irada ha/a %uelto a de!cender ha!ta a'uello! la/io! enor)e)ente !en!uale!+ Cuando al0. la %i!ta de golpe& de!cu/ri. 'ue "l pareca !entir una 2a!cinaci.n !i)ilarM pue! tena lo! o1o! cla%ado! en lo! !u-o!+ Ella !inti. 'ue le palpita/an e& in!tinti%a)ente& !e lo! la)i.+ $e%erell cerr. /re%e)ente lo! o1o!& luego lo! a/ri. - la )ir. 2i1a)ente+ #Si "!e e! el ca!o+++ #Su %o0 era un /a1o !u!urro en la noche#+ Si

%erdadera)ente no !iente ning8n de!eo por !er la e!po!a de ning8n ho)/re& entonce!& 'ui0*+++ Phoe/e no poda di!tinguir el color de !u! o1o!& pero !a/a 'ue !e le ha/an o!curecido+ Cauti%ada& o/!er%. c.)o al0a/a la )ano 'ue a8n le !o!tena - !e la acerca/a a lo! la/io!+ Sin de1ar de )irarla& /a1. la ca/e0a - le /e!. la !en!i/le piel de la parte interna de la )u5eca+ Eue un /e!o ardiente - !en!ual+ Su! la/io! 'ue)a/an co)o un hierro candente+ Phoe/e to). una /ru!ca in!piraci.n - !e !inti. )areada& pero logr. cal)ar!e cuando "l al0. la ca/e0a+ #Go re!ponda!& ahora no+ #Su %o0 era pro2unda - un e!tre)eci)iento la recorri. entera#+ Pi"n!alo+ El cere/ro no le 2unciona/a en a/!oluto+ Co)o !i lo hu/iera perci/ido& $e%erell !onri. le%e)ente& dio )edia %uelta& le apo-. la )ano en el /ra0o - la lle%. de nue%o al !al.n+ #$e/era)o! entrar+ ,! lo hicieronM $e%erell la lle%. de %uelta con Edith 1u!to en el )o)ento en 'ue llega/a el carrito del t"& luego !e 'ued. a !u lado )ientra! !er%an la! ta0a!+ Entre "l& Edith& ,udre- - el !e5or Philip!& hicieron 'ue la con%er!aci.n 2lu-era& por lo 'ue Phoe/e !.lo tu%o 'ue a!entir+ Co)o de co!tu)/re& Edith decidi. retirar!e cuando !e lle%aron el !er%icio de t"+ Phoe/e in!i!ti. en aco)pa5ar a !u ta a !u dor)itorio - luego !e e!ca/ull. co/arde)ente en el !u-o+ SHinner la e!ta/a e!perando para a-udarla a de!%e!tir!e+ ,parte de con2ir)arle 'ue ha/a hecho todo lo po!i/le para de!ani)ar a $e%erell& inclu!i%e de!%elarle lo! )oti%o! de !u de!inter"! por el )atri)onio& no le e(plic. nada )*!& nada !o/re el de!concertante )o)ento en la terra0a o la con2u!i.n de !u )ente+ 4a!ta 'ue apag. la %ela - !e acurruc. en la o!curidad& e!a con2u!i.n no de!apareci. lo !u2iciente co)o para 'ue pudie!e repa!ar lo 'ue ha/a !ucedido& para re%i%ir a'uello! )o)ento!& lo 'ue ella ha/a !entido& lo 'ue "l ha/a hecho& lo 'ue e!o !igni2ica/a+++ Su)ida en la o!curidad& parpade. !orprendida - !e incorpor. e!tupe2acta por la conclu!i.n 'ue ahora /rilla/a con 2uer0a& con a/!oluta claridad en !u cere/ro+ 6Si "!e e! el ca!o+++ entonce!& 'ui0*+++7 Por )ucho 'ue lo intentara no poda pen!ar en otra interpretaci.n& no con el tono lo! ge!to! 'ue ha/an aco)pa5ado e!a! pala/ra!+ Si ella no e!ta/a intere!ada en el )atri)onio& $e%erell le e!ta/a !ugiriendo 'ue tu%ieran un ro)ance+ Bna %ocecilla re!opl.& record*ndole 'ue era !o/rino de !u )adrina - 'ue no hara !e)e1ante co!a& 'ue de/a de e!tar )o2*ndo!e de ella+ Go ha/a aca/ado la 2ra!e - no ha/a hecho !u propo!ici.n clara)ente por'ue no ha/la/a en !erio+ Pero e!a %o0 era d"/il+ @ !e de/ilit. a8n )*! con lo! recuerdo! 'ue tena de "l& del aura de !en!ualidad 'ue lo en%ol%a+ Per)aneci. !entada por lo )eno! die0 )inuto!& e!tupe2acta& e!candali0ada& no por !u !ugerencia& !ino por !u propia reacci.n+ Go !.lo e!ta/a perple1a& !ino at.nita por ! )i!)a& no por "l& por'ue& de!pu"! de todo& $e%erell era un ca/allero de una cla!e 'ue Phoe/e conoca /ien+ El 2ro le tra!pa!. el ca)i!.n+ Con el ce1o 2runcido ante !u !u!cepti/ilidad& ante !u ine!perada de/ilidad& !e tu)/.& !e tap. ha!ta la /ar/illa - !e e!2or0. por'ue la in!idio!a

idea de 'ue %erdadera)ente "l le hu/iera !ugerido 'ue tu%ieran un ro)ance !e in)i!cu-era en !u! !ue5o!+ Se de!pert. a la )a5ana !iguiente& decidida a centrar!e en la! co!a! i)portante! de la %ida& en la )i!i.n 'ue de/a cu)plir all+ Con e!e o/1eti%o en )ente& e%itar a $e%erell pareca prudente+ Se le%ant.& en%i. a SHinner por el li/ro 'ue ha/a ol%idado en la /i/lioteca - le pidi. 'ue le !u/ie!e el de!a-uno en una /ande1a+ uego !e la%. - %i!ti.+ $e!a-un. !entada 2rente a la %entana e intent. recuperar el inter"! por la no%ela+ SHinner le ha/a dicho 'ue $e%erell e!ta/a !entado a la )e!a del de!a-uno con lo! de)*! 'ue e!a )a5ana todo! ha/an acordado dar un largo pa!eo a ca/allo ha!ta la! ruina! de un ca!tillo )edie%al+ , tra%"! de la %entana a/ierta& ella ha/a odo en e2ecto el ruido de la! /ota! de )ontar& luego ri!a! - parloteo cuando el grupo !e reuni. en la terra0a+ a! %oce! !e apagaron cuando !e dirigieron a lo! e!ta/lo!+ ,guard. die0 )inuto!& luego de1. a un lado la /ande1a& !e le%ant.& cogi. la no%ela - /a1. al pi!o in2erior+ El %e!t/ulo principal e!ta/a 2ro& a o!cura! - %aco+ E!cuch. con atenci.n& pero no pudo or nada& ninguna 1o%en charlando ani)ada)ente& ni ta)poco el )ur)ullo )*! gra%e de alg8n ca/allero+ a! da)a! de )*! edad no eran )adrugadora!M la! poca! 'ue ha/an /a1ado para pre!idir la )e!a del de!a-uno !e ha/ran retirado de nue%o a !u! ha/itacione!+ <odo e!ta/a co)o de/a e!tar+ Phoe/e !e dirigi. a la !alita del 2inal del %e!t/ulo+ Co)o ha/a pre%i!to& la e!tancia e!ta/a %aca+ Entr.& de1. la puerta entornada - !e di!pu!o a e!perar+ Seg8n el relo1 de la repi!a de la chi)enea& ha/a pa!ado )edia hora cuando o-. pa!o! de alguien 'ue !e acerca/a+ $e1. a un lado el li/ro - !e dirigi. a la puerta& pero !e 'ued. detr*! de la )i!)a& oculta a la %i!ta de!de el %e!t/ulo& e!cuchando+ Stripe! pa!. apre!urada)enteM lo! criado! -a e!ta/an en el %e!t/ulo+ Bna i)perio!a %o0 2e)enina !e uni. a la algara/a& luego& lad- Cran/rooH /a1. la e!calera !onriente - di1o9 #?,ureliaA Dien%enida& 'uerida+ Sonriendo ta)/i"n& Phoe/e a/ri. la puerta e hi0o !u aparici.n+ ad- Cran/rooH lad- Jo22at !e a/ra0a/an en )edio de la pila de e'uipa1e de la reci"n llegada+ K!ta la %io+ #Phoe/e& 'u" alegra %erte+ Supongo 'ue Edith ta)/i"n e!tar* a'u+ Ella !onri. - !alud. a la )u1er con un le%e apret.n de )ano!+ #$e!de luego+ E!t* i)paciente por charlar con u!ted+ #@o ta)/i"n con ella+ Oecono0co 'ue nadie !a/e )*! 'ue Edith de lo 'ue e!t* !ucediendo en la /uena !ociedad+ ,8n !onriendo& Phoe/e retrocedi. - dirigi. una 2uga0 )irada a la doncella 'ue !e inclina/a con ge!to protector !o/re el e'uipa1e de !u !e5ora+ <ra! dirigir a la chica una le%e inclinaci.n de ca/e0a i)percepti/le para lo! de)*!& !e dio la %uelta - !e ale1.+ Entr. en el !al.n %aco - !e dirigi. a lo! a)plio! %entanale! 'ue -a e!ta/an a/ierto! al /rillante da+ Cru0. lo! /ra0o! - conte)pl. el pai!a1e+ ?Por $io!A :En 'u" e!tara pen!ando ,urelia Jo22at; Bna !ola )irada /a!ta/a para %er el pro/le)a+ a doncella era )u- guapa& /a1a 'ui0*& pero una =enu! en )iniaturaM la cla!e de chica 'ue lo! ca/allero! de!cri/iran co)o e!cultural+ Con la! inclinacione! de lord Jo22at& contratar a una doncella a! era !i)ple)ente /u!car!e pro/le)a!+ Crritada& Phoe/e !e pregunt. !i& )*! tarde& !era prudente 'ue ella& o )e1or a8n Edith& ha/lara en pri%ado con lad- Jo22at+ ,hora 'ue ha/a %i!to a la chica+++ Euera co)o 2ue!e& por el )o)ento ha/a hecho cuanto e!ta/a en !u )ano& a pe!ar

de !u i)paciencia por inter%enir - poner la! co!a! en )archa+ a /rillante lu0 del da era tentadora+ Su %e!tido era adecuado para pa!earM el !ol no era lo /a!tante 2uerte co)o para 'ue nece!itara un !o)/rero o un para!ol+ L-. un !onido a !u e!palda - !e %ol%i. en el )o)ento en 'ue Stripe! entra/a+ #Lh& lo !iento& !e5orita+ Go !a/a 'ue e!tu%iera a'u+ #Go pa!a nada& Stripe!+ E!ta/a a punto de !alir+ Si )i ta pregunta por )& dgale 'ue he !alido a dar un pa!eo ha!ta el cenador+ #=acil. - luego pregunt.#9 :4an ido todo! lo! ca/allero! a ca/algar; #Go e!to- !eguro& !e5orita& pero no ha- nadie en la /i/lioteca ni en ninguna otra e!tancia de la planta /a1a+ Phoe/e !onri.+ #>racia!& Stripe!+ #Se dio )edia %uelta - !ali. con2iada al e(terior por la! puerta! de cri!tal+ $e!de donde e!ta/a !entado /a1o lo! )an0ano!& 1unto al arro-o& $e%erell o/!er%. c.)o Phoe/e !e enca)ina/a hacia "l+ , e!a di!tancia !egura& de1. 'ue !u )irada la recorriera& la! cur%a! - la! larga! pierna!& la e%ocadora longitud de lo! )u!lo!& clara)ente per2ilado! /a1o la ligera 2alda& )ientra!& con la ca/e0a gacha& cru0a/a el prado+ <ra! decirle! a lo! de)*! 'ue no lo! aco)pa5ara en el pa!eo a ca/allo& !e ha/a re2ugiado all+ El r8!tico /anco colocado 1unto al puente !o/re el arro-o o2reca una clara %i!ta de la parte po!terior de la ca!a - de lo! ca)ino! 'ue lle%a/an a lo! e!ta/lo!& al huerto de 2rutale! a un lado - al /o!'ue al otro+ Era el lugar per2ecto para e!perar+ Su pre!a pareca pen!ati%a& a/!orta+ ,un'ue le hu/ie!e gu!tado 'ue !u! pen!a)iento! 2ueran !o/re "l& !o/re ello!& lo duda/a+ Su! re%elacione! de la noche anterior le ha/an hecho pen!ar en un in'uietante a!pecto de ella+ Phoe/e ha/a a2ir)ado !in lugar a duda! 'ue tena una ocupaci.n 'ue e(iga toda !u atenci.n& algo 'ue a/!or/a toda la energa nor)al)ente dedicada a un )arido - una 2a)ilia+ Sin e)/argo& cuando ha/a interrogado )*! tarde a ,udre-& !u ta no tena ni idea de cu*l podra !er e!e i)portante inter"! de la 1o%en+ Por lo 'ue ella - Edith le ha/an dicho& le da/a la i)pre!i.n de 'ue Phoe/e no tena nada 'ue hacer aparte de leer& e!cri/ir - %i!itar a a)igo!& nada )u- di!tinto de la ha/itual %ida de una da)a de la /uena !ociedad !in co)pro)i!o!+ Pero a! no era co)o ella !e ha/a de2inido - $e%erell 1urara 'ue no )enta+ E! )*!& la e(i!tencia de alguna ocupaci.n a la 'ue dedica!e gran parte de !u tie)po enca1a/a )e1or con !u car*cter+ $e hecho& era una )u1er entu!ia!ta& %ital - acti%a& no hacer nada no pareca una opci.n+ En e!o !e pareca )ucho a "l& 'ue !e ha/a !entido i)paciente por'ue no tena un o/1eti%o concreto 'ue per!eguir+ Era i)po!i/le 'ue no e!tu%iera i)plicada en algo& alg8n plan& alg8n pro-ecto& alguna %erdadera acti%idad con la 'ue ocupar !u )ente - a/!or/er !u con!idera/le energa+ Cuanto )*! pen!a/a en ello& en !u ocupaci.n !ecreta& )*! con%encido e!ta/a de !u e(i!tencia+ Euera lo 'ue 2ue!e& e!ta/a ocult*ndola al )eno! en parte - ha/a %i!to lo !u2iciente de a'uella )u1er co)o para !o!pechar 'ue no !era algo 2r%olo+ Gece!ita/a !a/er 'u" era& 'u" le intere!a/a - a/!or/a& 'u" acti%idad ocupa/a !u tie)po - !u )ente+ Podra ha/er algo en e!o 'ue "l pudiera u!ar para con!eguirla+ <a)/i"n tena 'ue con2ir)ar 'ue dicha ocupaci.n no 2uera un o/!t*culo para con%ertirla en !u e!po!a+ Phoe/e no lo %io ha!ta 'ue !e adentr. en la 2re!ca !o)/ra /a1o lo! *r/ole! -& para

entonce!& -a era de)a!iado tarde para retroceder+ Jientra! )aldeca en !u 2uero interno& !e detu%o - o/!er%. c.)o "l !e le%anta/a de!pacio+ $e%erell la )ir. a lo! o1o!+ Go !onri.& !ino 'ue !i)ple)ente di1o9 #Gi !i'uiera una da)a de %einticinco a5o! de/era !alir a pa!ear !ola+ Su pri)er i)pul!o 2ue re!oplar e intentar de!hacer!e de "l& pero in!i!tir en 'ue no corra ning8n peligro teni"ndolo all de pie ante ella era clara)ente a/!urdo+ Se li)it. a le%antar la ca/e0a& arrogante& - a in2or)arle !in darle i)portancia9 #=o- al te)plete de la colina+ E! un /uen pa!eo+ E!a %e0& $e%erell ! !onri. - !e acerc. )*!+ # a aco)pa5ar"+ Podr* en!e5ar)e la! %i!ta! 'ue de!cri/i. a-er+ Phoe/e entorn. un poco lo! o1o!& intentando %er )*! all* de !u a)a/le )*!cara+ Kl !a/a per2ecta)ente 'ue no de!ea/a !u co)pa5a& pero 'uera pa!ear con ella - Phoe/e no tena ning8n )oti%o para negar!e+ Go pudo %er ni ra!tro de !u! intencione! en !u ro!troM lo 'ue ! lleg. a %er 2ue !u deter)inaci.n+ Sera in8til di!cutir+ Con un ge!to& !e %ol%i. hacia el puente+ #E! por a'u+ $e%erell ca)in. a !u lado+ Ella )antu%o lo! la/io! 2ir)e)ente apretado! -& para !u !orpre!a& "l no hi0o ning8n e!2uer0o por llenar o interru)pir a'uel agrada/le !ilencio+ J*! all* del /or/oteante arro-o& el ca)ino a!cenda de!pacio por la colinaM la pendiente era lo /a!tante !ua%e co)o para 'ue no nece!itara !u /ra0o& circun!tancia por la 'ue Phoe/e !e !inti. in)en!a)ente agradecida+ $e%erell la !egua a )*! de )edio )etro+ Sin e)/argo& para !u irritaci.n& "!a no era !u2iciente di!tancia para a)ortiguar el i)pacto 'ue tena !o/re !u! e!t8pido! !entido!+ ,'uel horri/le )o)ento en la terra0a& la noche anterior& 1unto con !u !ugerencia de 'ue tu%ieran un ro)ance& pareca ha/er e(acer/ado el e2ecto de !u cercana& de1*ndole lo! ner%io! a 2lor de piel& lo! !entido! alterado! - la )ente di!trada+ $e alg8n )odo& a'uel ho)/re ha/a de!pertado una parte de ! )i!)a 'ue Phoe/e no !a/a 'ue tu%iera& no ha!ta 'ue lo ha/a %i!to por pri)era %e0+ Para !u in)en!o di!gu!to& e!ta/a )o!trando todo! lo! !nto)a! de una colegiala o/!e!ionada con !u pri)er a)or+ o 'ue %erdadera)ente le dola era 'ue ella nunca ha/a !ido %cti)a de e!o& ni !i'uiera en la e!cuela+ Era hu)illante reconocer 'ue ahora ! lo era& a la a%an0ada edad de %einticinco a5o!+ Sin e)/argo& no poda ignorar la! in'uietante! !en!acione!& el )odo en 'ue !u! ner%io! !alta/an - !u! pen!a)iento! !e di!per!a/an+++ Sinti. el horri/le i)pul!o de e)pe0ar a parlotear para di!traer!e& :e!o lo hara !onrer; e%ant. la ca/e0a - co)ent. 2ra)ente9 #,udre- no )e e(plic. )ucha! co!a! !o/re !u "poca en el e1"rcito& aparte de 'ue e!ta/a en la >uardia Oeal+ :En 'u" lugare! e!tu%o; Cuando no re!pondi. en !eguida& lo )ir.+ <ena la ca/e0a gacha& por lo 'ue no pudo interpretar !u e(pre!i.n+ #,l principio e!tu%e en la >uardia Oeal& pero en cue!ti.n de un )e! )e de!tinaron a otro tipo de !er%icio+ # a )ir. a lo! o1o!#+ Pa!" la )a-or parte de lo! 8lti)o! die0 a5o! de la guerra en Par!+ Phoe/e !e 'ued. )ir*ndolo+ #:En Par!; Pero+++ $e%erell o/!er%. !u ro!tro perple1o& - %io c.)o i/a anali0ando la! i)plicacione!& ha!ta 'ue parpade. - %ol%i. a 2i1ar la %i!ta en "l+ #:Era un e!pa;

$e%erell hi0o una )ueca& pero !i i/an a ca!ar!e& Phoe/e tena 'ue !a/erlo+ #El t"r)ino o2icial e! 6agente encu/ierto7+ Para !u ali%io& le1o! de horrori0ar!e& ella pareci. pro2unda)ente intrigada+ #:Fu" haca; :$e!cu/ra !ecreto! - lo! 2iltra/a a Nhitehall; Kl !onri.+ #Go con 2recuencia+ K!e no era )i co)etido+ #=acil.& pero luego continu.#9 ,nte! de ali!tar)e& aparte de la ha/itual educaci.n en Eton - L(2ord& gracia! a )i padre ad'uir uno! e(celente! conoci)iento! !o/re te)a! co)erciale!+ K!e era !u 2uerte& o2erta de)anda a e!cala nacional+ Sa/er c.)o )ane1ar el tran!porte - la log!tica para )o%er grande! cantidade! de )ercanca! de un lado al otro del )undo+ a 2ortuna 2a)iliar proceda de dicha! e)pre!a!+ Continuaron por el ca)ino - "l la cogi. del codo cuando trope0. con una ra0 'ue !o/re!ala del !uelo+ #$e/ido a )i! peculiare! conoci)iento! - al hecho de 'ue ha/lo 2ranc"! con 2luide0 - 'ue poda hacer)e pa!ar por uno de ello!& !i no de la )i!)a Erancia& ! de una de !u! le1ana! colonia!& pude in2iltrar)e en una ra)a de lo! negocio! 2rance!e! 'ue era crucial para )antener el pa! a 2lote+ a )ir. - %io 'ue e!ta/a %erdadera)ente intere!ada+ #Por e1e)plo& e! di2cil )antener un e1"rcito a/a!tecido de ri2le! !i a lo! puerto! no llega )etal para la! 2undicione!+ $e!/aratar carga)ento! %itale! en )o)ento! crtico! puede cau!arle i)portante! da5o! a cual'uier e!2uer0o /"lico+ #Fu"+++ 2a!cinante+ $e/i. de !er tan+++ #$e1. la 2ra!e !in aca/ar - 2runci. el ce1o+ <ra! un )o)ento& co)ent.#9 C/a a decir 'ue de/i. de !er e)ocionante - !o!pecho 'ue en cierto )odo lo 2ue& pero ta)/i"n )u- peligro!o+ # o )ir.#+ $ie0 a5o! e! )ucho tie)po+ $e%erell a!inti. - /a1. la %i!ta )ientra! recorda/a cada uno de e!o! a5o!+ #4a/a 'ue !er )u- cuidado!o& e!tar !ie)pre alerta para no delatar!e+ El ca)ino !e cur%a/a - a!cenda por la colina& rodeando un )ontculo ca!i c.nico+ ,'u - all* ha/a ar/oleda! 'ue o2recan e!pacio! 2re!co! en lo! 'ue de)orar!e - apreciar la! %i!ta!& 'ue !e a)plia/an a )edida 'ue i/an !u/iendo+ Phoe/e !e par. en uno de e!o! punto! - conte)pl. el )o!aico de ca)po! 'ue )otea/an el pai!a1e+ $e%erell !e detu%o a !u lado+ , e!a altura& una le%e /ri!a !opla/a 1uguetea/a con lo! )echone! de pelo 'ue a ella !e le ha/an !oltado del recogido - le acaricia/an la nuca e(pue!ta+ Kl !e 'ued. )irando e!a delicada piel+ Co)o !i lo hu/ie!e notado& Phoe/e !e %ol%i. - lo )ir. a lo! o1o!+ o! de ella e!ta/an a/ierto! co)o plato!+ $e nue%o& $e%erell 2ue con!ciente de 'ue contena la re!piraci.n+ <ra! un )o)ento& Phoe/e co)ent.9 #4e odo 'ue !u! ca/allo! !on de pri)era calidad& por lo 'ue dedu0co 'ue ahora 'ue ha %uelto a e!te lado del Canal& ha recuperado la %ida 'ue ha/ra lle%ado !i la guerra no !e hu/iera interpue!to+ $e%erell ri. /re%e)ente& )ientra! ree)prendan la )archa+ #,! ha/ra !ido& pero la ine!perada herencia del ttulo - el cuidado de la! grande! propiedade! 'ue "!te conlle%a ha ca)/iado )i de!tino+ #Oe2le(ion. - luego !e encogi. de ho)/ro!#+ a %erdad e! 'ue !i )i pri)o no hu/iera )uerto de un )odo ine!perado& dudo 'ue hu/iera podido %ol%er a la %ida !ocial+ $ie0 a5o! de peligro - acci.n tienden a ca)/iar lo! gu!to! de la! per!ona!+ Cnclu!o !in )irarla& !upo 'ue la ha/a de!concertado& 'ue no enca1a/a con la idea

'ue ella !e ha/a hecho de "l+ #:Fu" opina del prncipe regente; : o conoce; #:Prinn-; S+ Go puedo decir 'ue )e ha-a cauti%ado+ E!o la hi0o !onrer+ Continu. haci"ndole pregunta!& aparente)ente al a0ar+ Sin e)/argo& $e%erell perci/a 'ue e!ta/a /u!cando cierta do!i! de co)pren!i.n& de entendi)iento& alg8n )arco dentro del cual poder colocarlo& e!tudiarlo - 1u0garlo+ Dien di!pue!to& le !igui. el 1uego -& cuando ella 'ui!o !a/er 'u" otro! ca/allo! po!ea& reconoci. 'ue coleccionar ca/allo! de pri)era calidad era uno de lo! %icio! propio! de la /uena !ociedad a la 'ue ha/a !ucu)/ido+ E!per. 'ue le preguntara 'u" otro! %icio! tena& pero aun'ue %io 'ue ella lo pen!a/a& e%it. !er tan directa+ Bna l*!ti)a& por'ue !e ha/a preparado una e(celente re!pue!ta+ , pe!ar de la! apariencia!& $e%erell no era co)o otro! de !u cla!e+ Phoe/e no pudo e%itar llegar a e!a conclu!i.n& ni ta)poco ignorar el hecho de 'ue !a/er )*! !o/re "l no ha/a reducido nada a'uel e(a!perante ena)ora)iento& !ino todo lo contrario+ ,hora tena curio!idad por !a/er lo 'ue era i)portante para un ho)/re co)o "l& con !u peculiar hi!toria& 'u" lo )oti%a/a& - e!o no la a-uda/a en a/!oluto+ Pero al )eno! la curio!idad era )ucho )*! )ane1a/le 'ue el ena)ora)iento )ucho )*! 2*cil de !entir - e(cu!ar+ Para cuando llegaron a la glorieta& un pe'ue5o )irador circular en lo alto de la colina& ha/a de!cu/ierto lo !u2iciente co)o para aceptar 'ue& en lo 'ue a $e%erell re!pecta/a& hara /ien en /orrar de !u )ente toda! la! idea! preconce/ida!+ E!o& por !upue!to& la hi0o pen!ar en la! pala/ra! 'ue le ha/a dicho en la terra0a+ :4a/a 'uerido decir lo 'ue ella ha/a interpretado; Si era a!+++ Kl la !igui. ha!ta la plata2or)a circular de )adera /a1o el ela/orado te1ado+ a e!tructura& pintada de /lanco& e!ta/a en /uen e!tado+ Phoe/e a%an0. hacia un lado+ Se agarr. a la /aranda - conte)pl. el pai!a1e+ $e%erell !e detu%o en )edio de la con!trucci.n - apro%ech. la oportunidad para o/!er%arla& !u po!tura& el )odo de )o%er!e - lo 'ue e!o le indica/a+ Por un lado era una )u1er 2*cil de interpretar+ 4a/itual)ente era directa - re!uelta+ E(pre!a/a !u! intencione! con claridad+ Sin e)/argo& !u! )oti%o!& la! ra0one! 'ue ha/a tra! !u! deci!ione! - la! accione! 'ue deri%a/an de ella!& per)anecan /ien oculto!+ , pe!ar de !u 2acilidad para interpretar a lo! de)*!& lo 'ue Phoe/e pen!a/a era un )i!terio para "l+ @& ade)*!& era una )u1er lo /a!tante inu!ual co)o para hacer 'ue 2uera i)prudente e(trapolar conclu!ione! a partir de !u a)plia e(periencia con otra! da)a!+ Para alguien co)o "l& e!o era un poco de!concertante+ <ratar& )anipular a alguien cu-o! proce!o! )entale! de!conoca& era una tarea )ucho )*! co)plicada - e(i!ta la po!i/ilidad del 2raca!o+ Pero con Phoe/e no tena intenci.n de 2raca!ar+ ,un'ue !e %iera li)itado a pura! !upo!icione!+ Go crea 'ue hu/iera ca)/iado de opini.n !o/re con!iderar una propo!ici.n de )atri)onio+ <a)poco crea 'ue hu/iera decidido aceptar !u plan alternati%o& !u !ugerencia de 'ue )antu%ieran una relaci.n e(tra)atri)onial& pero pen!a/a& e!pera/a& 'ue la e!tu%iera con!iderando+ Einal)ente& $e%erell reaccion. - !e )o%i.+ Se detu%o a poco! cent)etro! de ella+ a %i!ta 'ue tenan delante era )agn2ica+ $e!de all !e %ea la ca!a con !u! tierra! -& )*! all*& lo! ca)po! - el ro& la! colina! 'ue !e ondula/an !ua%e)ente - !e e(tendan ha!ta el hori0onte te5ido de p8rpura+

=ol%i. la ca/e0a - la )ir. a la cara+ Lcult. una !onri!a al %er el le%e 2runci)iento de ce1o+ Go e!ta/a pen!ando en lo! ca)po! - el ro+ E!ta/an total)ente !olo!& aun'ue& en teora& en p8/lico& el e!cenario per2ecto para un poco de per!ua!i.n+ Sonri. le%e)ente+ Se irgui. - !e rindi. a la tentaci.n+ e%antando una )ano& ro0. apena! con un dedo lo! 2ino! )echone! de !u nuca+ ,'uello! !edo!o! ri0o! acariciaron la piel de ella& no "l+ Phoe/e !e e!tre)eci.+ ,garr. con )*! 2uer0a la /aranda& luego to). aire - lo 2ul)in. con la )irada+ #?Go haga e!oA $e%erell la )ir. /re%e)ente a lo! o1o! - luego %ol%i. a dirigir la atenci.n a !u nuca+ #:Por 'u"; #,nte! de 'ue pudiera re!ponder& %ol%i. a )irarla a lo! o1o!#+ :Go le ha gu!tado; $urante un re%elador )o)ento& la !inceridad le parali0. la lengua& pero luego !e recuper.+ #?GoA Kl !onri. pero apart. la )ano+ Se acerc. )*! - lade. la ca/e0a de 2or)a 'ue pudiera %er !u ro!tro - ella el !u-o+ Phoe/e lo conte)pl. con recelo )ientra! !egua apretando con 2uer0a la /aranda+ $e%erell e!/o0. una !onri!a !incera+ #Oe!pire+ Ella parpade. - lo hi0o& aun'ue con cierta di2icultad+ #Si !e de!)a-a& tendr" 'ue !o!tenerla - 'ui0* inclu!o lle%arla de %uelta a la ca!a en /ra0o!+ Phoe/e a/ri. lo! o1o! co)o plato!& 2i1o! en lo! !u-o!+ #@o no )e de!)a-o+ $e%erell no re!pondi.+ En lugar de e!o& le%ant. de!pacio la )ano - !e la po!. en la nuca+ e%e)ente& !in hacer 2uer0a& pero /a!t. con e!o+ Ella !e %ol%i. a e!tre)ecer& incapa0 de e%itarlo& incapa0 de repri)ir la reacci.n a !u contacto+ E!e de!cu/ri)iento hi0o 'ue lo atra%e!ara una pun0ada de pura lu1uria+ Phoe/e cerr. lo! o1o!& intentando re!i!tir!e+ @ cuando lo! dedo! - la pal)a de $e%erell !e ten!aron& to). aire - lo retu%o+ <odo! !u! in!tinto! lo urgan a atraerla hacia "l& acercar !u! la/io! a lo! !u-o! !i)ple)ente to)ar po!e!i.n de ello!+ Su! )8!culo! !e prepararon para hacerlo& !e acerc. un poco )*!+ Pero cuando ella lo )ir. !orprendida& !e detu%o+ Bna con2u!i.n te5ida de una e!pecie de )iedo inunda/a !u! )ara%illo!o! o1o! - oculta/a el creciente de!eo+ E!a i)agen lo parali0. co)o ninguna otra co!a podra ha/erlo hecho+ ,l in!tante& a2lo1. !u agarre - o/lig. a lo! )8!culo! de !u /ra0o a rela1ar!e+ Go le retir. no o/!tante la pal)a de la nuca& 'ue le acarici. le%e)ente& de un )odo tran'uili0ador& co)o lo ha/ra hecho con un ca/allo a!u!tadi0o+ a analoga era adecuada& por'ue& al )irar !u! o1o!& !upo& pudo %er& 'ue e!ta/a -endo de)a!iado de pri!a+ Phoe/e apena! re!pira/a - una %e0 )*! !e e!tre)eca+ Go tena ninguna e(periencia& ninguna en a/!oluto+ Su pro(i)idad la ha/a parali0ado+ Si no la tu%iera !u1eta& ha/ra !alido corriendo+ <ena %einticinco a5o!+ $e%erell no poda creer 'ue no la hu/ieran /e!ado nunca+ Sin e)/argo& e!e tipo de co)porta)iento& e!e p*nico+++

,un'ue el hecho de 'ue !u reacci.n 2uera tan inten!a co)o la 'ue "l )i!)o !enta haca 'ue lo atra1era a8n )*!& 'ui0* para ella era de)a!iado& de)a!iado pronto+ Se ha/an %i!to por pri)era %e0 el da anterior+ Kl no era un ho)/re paciente& pero Phoe/e Jalle!on no era cual'uier )u1er+ $e )odo 'ue re2ren. !u! i)pul!o! - !e acerc. )*!+ Ella intent. re!i!tir!e& retroceder& !in e)/argo& e!o hi0o 'ue !intiera a8n )*! la )ano de "l en la nuca+ Se ten!.& pero $e%erell no intent. /e!arla+ En %e0 de e!o& le ro0. con lo! la/io! el pelo por enci)a de la ore1a+ #$e1a de luchar contra e!to+ #E!per. a 'ue !u )ente a!i)ilara la! pala/ra! !u!urrada!& ha!ta 'ue la conciencia de 'ue no i/a a arrancarle un /e!o le per)itiera rela1ar lo! agarrotado! )8!culo!#+ $e1a de re!i!tirte a )+ Puedo en!e5arte )*! !o/re el placer de lo 'ue pueda! i)aginar+ Ella 2runci. el ce1o cuando "l !e ech. hacia atr*! - a5adi.9 #@ no te )ole!te! en decir)e 'ue no e!t*! intere!ada en el placer+ <odo el )undo e!t* intere!ado en el tipo de placer del 'ue e!ta)o! ha/lando+ $e regre!o a la ca!a& el cora0.n de Phoe/e lati. con 2uer0a durante todo el ca)ino+ Se !enta co)o !i !e hu/iera li/rado de !er de%orada por una peligro!a /e!tia -& luego& e!a )i!)a /e!tia peligro!a hu/iera ido pi!*ndole lo! talone! en cada pa!o del ca)ino de %uelta+ a /e!tia no era "l& !ino lo 'ue !urga entre lo! do!+ Cuando atra%e!aron el prado - la ca!a apareci. ante !u! o1o!& lo tena total)ente claro+ Go !a/a 'u" pen!ar de $e%erell& pero lo 'ue !urga entre lo! do! era )*! in'uietante 'ue el propio ho)/re& )ucho )*! de!concertante de lo 'ue "l lo era+ Por ra0one! 'ue no poda dilucidar& Phoe/e #!u )ente 2e)enina#lo con!idera/a cada %e0 )*!+++ intere!ante+ 4a/a re!ultado !er )u- di2erente a lo 'ue ella ha/a i)aginado - ha/a de!pertado !u curio!idad+ Go o/!tante& aun'ue lo 'ue e!ta/a !urgiendo entre lo! do! era e(tre)ada)ente in'uietante& cuando "l ha/a %i!to 'ue no de!ea/a 'ue la /e!ara& !e ha/a detenido - no lo ha/a hecho+ o 'ue la con)ociona/a pro2unda)ente era 'ue en el )o)ento& en el preci!o in!tante en 'ue "l !e ha/a echado hacia atr*!& ella #una re/elde& inco)pren!i/le autode!tructi%a parte de ella# ha/a de!eado 'ue no !e detu%iera+ 4a/a de!eado 'ue ignorara !u )iedo& 'ue de1ara a un lado !u in!tinti%o p*nico -+++ - 'ue )eta2.rica)ente ha/lando& la cogiera de la )ano - le en!e5ara todo lo 'ue no !a/a& todo lo 'ue !e ha/a o2recido a en!e5arle /a!tante a/ierta)ente+ o cual& !in duda& era una locura& una locura enor)e)ente tentadora+ Su/i. la e!calera ha!ta la terra0a& luego to). la /ocanada de aire )*! grande 'ue pudo& con la opre!i.n 'ue !enta en el pecho& - !e %ol%i. hacia "l+ #>racia! por !u co)pa5a& )ilord+ Kl la )ir. a lo! o1o! directa)ente+ 4a/a cierto cini!)o en !u )irada+ ,nte! de 'ue Phoe/e pudiera inclinar la ca/e0a - de1arlo all& !on. una ca)pana en el interior de la ca!a+ $e%erell !onri. - con un elegante ge!to le !e5al. la! puerta! de cri!tal+ #E!o de/e de !er el al)uer0o+ :Go! reuni)o! con lo! de)*!; Phoe/e )aldi1o para !u! adentro!& a!inti.& a8n ten!a& - entr. delante de "l+ Si le hu/ieran preguntado& ha/ra dicho 'ue lo 8lti)o 'ue nece!ita/a en e!e )o)ento era e!tar rodeada de una charlatana )ultitud+ Sin e)/argo& re!ult. 'ue 2ingir e!cuchar la a%alancha de ani)ado! co)entario! de lo! 'ue ha/an regre!ado del pa!eo a

ca/allo ha!ta la! ruina! le dio tie)po para recuperar!e+ Jucho! !e dirigan a $e%erell& con el o/1eti%o de de1arle claro lo 'ue !e ha/a perdido+ Phoe/e repri)i. un /u2ido - )antu%o lo! o1o! 2i1o! en !u plato+ Kl& por !upue!to& e!ta/a !entado a !u lado+ Co)o !ie)pre& tenerlo cerca alter. !u! !entido!& pero el e2ecto no 2ue %erdadera)ente alar)ante+ Eue+++ no cal)ante& de!de luego ta)poco tran'uili0ador+++& pero !u pro(i)idad ! !upona una agrada/le& in!idio!a e i)placa/le tentaci.n+ Sera capa0 de ignorarla !i !e concentra/a en ello& pero& al parecer& !u )ente tena otro! plane!+ Por e1e)plo& darle %uelta! al intere!ante hecho de 'ue en a'uel ten!o )o)ento en el )irador& aun'ue "l no tena por 'u" hacerlo& !e ha/a detenido+ <ena el control a/!oluto - lo ha/a e1ercido+ , Phoe/e e!o le pareca in2inita)ente 2a!cinante+ Por de!gracia& una %e0 aca/. el al)uer0o le 2ue i)po!i/le e!ca/ullir!e+ o! de)*! ha/an organi0ado un torneo de tiro con arco& por lo 'ue todo el )undo !e reuni. en el prado tra!ero - !e aco)odaron a la !o)/ra de lo! *r/ole!& )ientra! !e coloca/an lo! /lanco!& !iguiendo la! in!truccione! de Peter Jellor! - Edgar <ho)a!+ Se !acaron )*! !illa! para 'ue toda! la! da)a! pudieran to)ar a!iento+ $e%erell !e tu)/. !o/re el c"!ped& entre la !illa de ,udre- - la 'ue ocupa/a Phoe/e& 'ue 2ingi. atender a la charla de >eorgina - eonora a !u otro lado& )ientra! en realidad e!cucha/a c.)o $e%erell le ha/la/a a ,udre- !o/re el pai!a1e de!de el te)plete+ Para !u ali%io& ,udre- no pregunt. con 'ui"n ha/a ido - "l o)iti. e!a in2or)aci.n+ uego& Edgar dio una! pal)ada! para lla)ar la atenci.n de todo!+ #?,tenci.n todo el )undoA #Sonri. a lo! pre!ente!#+ 4e)o! 2or)ado grupo! de cuatro& el ganador de cada ronda pa!ar* a la !iguiente+ #Procedi. a leer en %o0 alta la! regla! 'ue ha/an e!ta/lecido - luego lo! no)/re! en cada grupo#+ Pri)ero !er*n la! prue/a! de la! da)a!& a continuaci.n la! de lo! ca/allero! - 2inal)ente la! ronda! 2inale!+ Go)/r. a uno! cuanto!& 'ue !e le%antaron+ $e%erell !e pu!o ta)/i"n en pie - )ir. a Phoe/e+ #:Go co)pite!; Ella al0. la %i!ta hacia "l+ #Go )e intere!a+ $e%erell !onri. e inclin. la ca/e0a ante! de dirigir!e hacia donde e!ta/an reunido! lo! de)*! ca/allero!+ a! ronda! de la! da)a! e)pe0aron+ Phoe/e )ir. a !u alrededor+ Si de!ea/a e!ca/ullir!e& a'u"l era el )o)ento+ Su! co)pa5era! de )*! edad e!ta/an en2ra!cada! en cotilleo! o /ien o/!er%a/an a la! 1.%ene! a !u cargo+ o! poco! ca/allero! )a-ore! !e ha/an reunido a un lado - e!ta/an a/!orto! en una charla !o/re ca0a+ $e%erell e!ta/a con lo! otro! !oltero! - !o!tena un arco+ Co)o lo! de)*!& o/!er%a/a la co)petici.n de la! 1.%ene!+ ,lguno!& co)o Peter& Edgar - Charlie NicHha)& de %e0 en cuando hacan co)entario! o da/an grito! de *ni)o+ 4a/a )ucha! ri!a! - /uen hu)or en la 0ona de tiro+ Gadie !e e!ta/a to)ando el torneo )u- en !erio+ $i!para/an en paralelo a la lnea de *r/ole! /a1o lo! 'ue la! da)a! e!ta/an !entada!& lo /a!tante le1o! de la !o)/ra para 'ue cual'uiera 'ue !e )o%iera en ella no di!tra1era a lo! ar'uero!+ Phoe/e !e di1o 'ue de/era le%antar!e - ale1ar!e por el /o!'uecillo+ Fuera hacerlo& pero la tarde era tan agrada/le& la /ri!a tan c*lida e i)pregnada de a'uel olor e!ti%al& la at).!2era tan rela1ada 'ue no logr. hallar la %oluntad !u2iciente+

@& aun'ue no le intere!a/a el tiro con arco& la! /ro)a! de lo! contendiente! eran entretenida!& lo )i!)o 'ue la creciente co)petiti%idad 'ue i/a i)pregnando lenta)ente el a)/iente+ Se de!cu/ri. !onriendo& a %ece! cnica)ente& a %ece! !i)ple)ente con di%ertida co)pren!i.n+ Para !orpre!a de todo el )undo& la 2inal de la! da)a! e!tu%o )u- re5ida entre eonora - $eidre+ Bna ru/ia - otra )orena& la! 1.%ene! 2or)a/an una atracti%a pare1a de )oderna! $iana!+ ,l 2inal %enci. $eidre& 'ue& encantada& )ir. a !u alrededor en /u!ca de reconoci)iento - lo acept. 2eli0 cuando !e le otorg.+ Phoe/e %io c.)o lo! o1o! de la 1o%en !e po!a/an en $e%erell - c.)o pre!ta/a e!pecial atenci.n a !u! pala/ra! de 2elicitaci.n+ Pero co)en0. la 2inal )a!culina - "l 2ue uno de lo! tre! 2inali!ta!+ Co)o lo! de)*!& tu%o 'ue de!a/rochar!e la cha'ueta para tirar - Phoe/e reconoci. 'ue el a)plio tor!o 'ue re%el. era i)pre!ionante+ $e%erell era uno! a5o! )a-or 'ue lo! otro! do! 2inali!ta!& Carlton Philip! - Charlie+ <a)/i"n era )*! alto - 2ornido - e!ta/a /a!tante !egura de 'ue ta)/i"n era )*! 2uerte+ Go la !orprendi. lo )*! )ni)o 'ue !e pu!iera clara)ente por delante de!pu"! de la pri)era ronda+ Seg8n la! regla!& lo! otro! do! tiraran pue! ante! 'ue "l+ Phoe/e no lo! o/!er%. a ello!& !ino a $e%erell - !e 2i1. en 'ue "!te no )ira/a a lo! de)*! 2inali!ta!& !ino al grupo de 1.%ene! da)a! 'ue& i)paciente! - e(citada!& per)anecan detr*! de la lnea de tiro& e!perando para 2elicitar al ganador& para colgar!e de !u /ra0o recla)ar !u atenci.n+ Entonce! lleg. el )o)ento de 'ue "l tirara+ <o). po!ici.n+ Phoe/e o/!er%. c.)o lan0a/a la! tre! 2lecha! hacia el o/1eti%o en r*pida !uce!i.n+ <oda! dieron en el /lanco& pero ninguna tan cerca co)o !u! anteriore! tiro!& de )odo 'ue& cuando !e contaron lo! punto!& -a no e!ta/a en pri)er lugar+ Charlie 2ue declarado ganador -& alegre)ente& in!i!ti. en 'ue )ereca la adoraci.n de la! 1.%ene! da)a! all reunida!+ Ella! !e rieron - lo co)placieron& pero )*! de un par de o1o! !igui. a $e%erell cuando& tra! e!trecharle la )ano a Charlie - darle una pal)adita en la e!palda& le entreg. !u arco a Edgar - atra%e!. el prado directa)ente hacia Phoe/e+ #?Jaldici.nA ,l %er ella hacia donde !e diriga& al !entir& inclu!o a a'uella di!tancia& el pe!o de !u )irada& !e dio cuenta de 'ue ha/a perdido la oportunidad de huir de "l+ Suponiendo 'ue hu/iera de!eado hacerlo+ $e%erell lleg. ha!ta la !o)/ra de lo! *r/ole!& inclin. la ca/e0a para e%itar la! ra)a! )*! /a1a! - !e detu%o delante de ,udre-& 'ue ha/a e!tado o/!er%ando el torneo a tra%"! de uno! i)pertinente! 'ue ahora de!can!a/an en !u rega0o+ a )u1er al0. la %i!ta hacia "l co)ent. !in rodeo!9 #Go tena ni idea de 'ue Charlie 2uera un tirador tan e(celente& inclu!o )e1or 'ue t8+ $e%erell !e encogi. de ho)/ro!+ #4a !ido el )e1or+ Su ta ar'ue. la! ce1a!& pero no di1o nada )*!+ $e%erell !e %ol%i. entonce! hacia Phoe/e& 1u!to en el )o)ento en 'ue Stripe! anuncia/a el t" de la tarde+ Oepri)i. una )ueca - )ir. a Edith - a ,udre-+ #:<"; #S& por 2a%or #aceptaron a)/a!+ Phoe/e le%ant. una )ano+

# e aco)pa5ar" - lo a-udar"+ $e%erell le cogi. la )ano para a-udarla a le%antar!e - 1unto! !e dirigieron a la )e!a de ca/allete! donde !e !er%a t" - pa!ta!+ Kl le pregunt. !o/re !u 2alta de inter"! por el tiro con arco& luego a)pli. el interrogatorio a !u in2ancia& cual'uier co!a para llenar el tie)po )ientra! la guia/a ha!ta la tetera grande - la /ande1a de pa!ta! - regre!a/an luego 1unto a ,udre- - Edith& al tie)po 'ue $e%erell e%ita/a a la! otra! 1.%ene!& 'ue le lan0a/an pro%ocati%a! )irada!+ Cuando entregaron la! ta0a! de t" a !u! re!pecti%a! ta!& la! do! )u1ere! e!ta/an a/!orta! recordando un aconteci)iento 'ue ha/a !ucedido haca -a )ucho tie)po - apena! !e detu%ieron para darle! la! gracia! con un ge!to de la ca/e0a+ Phoe/e - "l !e 'uedaron de pie 1unto a la! !illa! - /e/ieron !u t"+ Por enci)a de la ta0a& lo! o1o! de ella !e encontraron con lo! !u-o!+ $e%erell le !o!tu%o la )irada durante un in!tante - !e /e/i. )edia ta0a de un !olo !or/o+ $e e!palda! a lo! de)*!& )ir. hacia lo! *r/ole! cercano!+ Era con!ciente del e!crutinio de la! otra! da)a! en la le1ana& pero e(tre)ada)ente !en!i/le al de Phoe/e+ $e!de 'ue ha/an %uelto de la glorieta& no ha/a de1ado de lan0arle )irada! 2urti%a!+ $urante la 8lti)a hora& ha/a e!tado o/!er%*ndolo ca!i con!tante)ente+ Ella - !u! )irada! e!ta/an e)pe0ando a di!traerlo de un )odo co)o no le ha/a !ucedido de!de haca a5o!+++ Go& d"cada!& de!de 'ue e!ta/a en Eton - la! doncella! le lan0a/an *%ida! )irada!+ Para !u !orpre!a& !u reacci.n de ahora no era tan di2erente a la de entonce!M un pen!a)iento hu)illante& teniendo en cuenta toda la e(periencia 'ue ha/a acu)ulado con lo! a5o!+ Era e%idente 'ue Phoe/e e!ta/a con!iderando !u !ugerencia+ E!e hecho& unido al e2ecto de !u con!tante o/!er%aci.n& i/a haciendo au)entar poco a poco !u de!eo de ellaM una lu1uria 'ue& tra! e!e )o)ento en la glorieta& era )u- con!ciente de 'ue no podra !aciar toda%a& 'ue& !egura)ente& pa!ara alg8n tie)po ante! de 'ue pudiera aplacarla+ 4a/a tenido intenci.n de /e!arla& pero no lo ha/a hecho+ Pero )ientra! 'ue la prudencia - la !a/idura le ha/an dictado 'ue retrocediera& !u! propia! nece!idade! no !e ha/an apagado en a/!oluto+ @ tra! e!a 8lti)a hora !iendo el /lanco de !u! )editati%a! )irada!& 'ue le da/an a entender 'ue& co)o )ni)o& tena duda! !o/re !i de/a !eguir re!i!ti"ndo!e a "l& lo 8nico 'ue de!ea/a era 'uedar!e a !ola! con ella - ree%aluar la !ituaci.n+ <al co)o ,udre- ha/a !upue!to& $e%erell ha/a perdido a prop.!ito la co)petici.n de tiro con arco para poder per!eguir a Phoe/e !in ninguna di!tracci.n -& con !uerte& con%encerla de 'ue le concediera el /e!o 'ue no le ha/a ro/ado ante!+ Si no la /e!a/a pronto& !i& al )eno!& no la !a/orea/a& i/a a %ol%er!e loco+ Se aca/. el t" -& tra! decidir 'ue el ni%el del de ella ha/a de!cendido lo !u2iciente& la )ir. a lo! o1o!+ #En la pr.(i)a hora no ha- nada organi0ado+ # o di1o en un tono de %o0 )*! /a1o 'ue el %olu)en de la con%er!aci.n de ,udre- - Edith#+ Je pregunto !i le gu!tara dar un pa!eo+ 4a- un lugar /a!tante /onito 1unto al ro+ o ha/a de!cu/ierto e!a )a5ana - ha/a to)ado de/ida nota+ Phoe/e le !o!tu%o la )irada durante un in!tante ante! de a!entir+ Cuando !e )o%i. para de1ar la ta0a en la )e!ita 1unto a ,udre-& !u )adrina hi0o una pau!a para )irarla+ #=a)o! a dar un pa!eo 1unto al ro+ #Phoe/e )ir. a Edith cuando !u ta al0. la %i!ta+ ,guard.& li!ta para de2ender!e con el argu)ento de 'ue tena %einticinco a5o!+ Pero a)/a! )u1ere! !e li)itaron a !onrer+

#S& por !upue!to& 'uerida+ #Edith le indic. con la )ano 'ue poda ir!e#+ 4ace una tarde tan e!pl"ndida+ #Sera una l*!ti)a no di!2rutarla al )*(i)o #a5adi. ,udre-+ uego reto)aron !u con%er!aci.n+ Phoe/e )ir. a la! do! )u1ere! con lo! o1o! entornado!+ o cierto era 'ue ha/ran tenido 'ue %ol%er!e para poder )irar a $e%erell& 'ue !e encontra/a de pie detr*! de ella!& pero aun a! de/eran& co)o )ni)o& ha/erle lan0ado una )irada de e!a! 'ue la! cara/ina! lan0an para ad%ertirle a un ho)/re 'ue !e co)porte+ Ella tena %einticinco a5o! - no i/an a ir le1o!& pero pe!e a todo+++ Gegando con la ca/e0a para !u! adentro!& !e %ol%i. hacia $e%erell - de in)ediato !e ol%id. de !u )adrina - de !u ta+ 4a/a algo en el ro!tro de "l& una dure0a 'ue le )arca/a la! lnea! de lo! p.)ulo! - la )and/ula& 'ue parecan di2erente!+ $e%erell le cedi. el pa!o - le !e5al. la lnea de *r/ole!+ #Por a'u+ ,2ortunada)ente& e!ta/an al 2inal de la hilera de !illa!& a! 'ue pudieron ale1ar!e /a1o la! ra)a! !in lla)ar la atenci.n ni tener 'ue aceptar la co)pa5a de otro! 1.%ene!+ Phoe/e o/!er%. c.)o "l )ira/a atenta)ente por enci)a de !u ca/e0a - !upo 'ue no de!ea/a 'ue ning8n otro lo! aco)pa5ara+ Gi ella ta)poco+

4
Pa!earon entre claro! - !o)/ra!& a%an0ando entre lo! %ie1o! *r/ole! 'ue /ordea/an el prado& !alpicando la !ua%e pendiente 'ue lle%a/a ha!ta la ca!a+ El arro-o /or/otea/a al 2ondo del e!trecho %alle 'ue 2or)a/an la! orilla! )*! inclinada!+ $e%erell la cogi. de la )ano para a-udarla a /a1ar entre nudo!a! race! ha!ta el e!trecho !endero 'ue di!curra paralelo a la! ondulante! agua!+ Con el caudal a8n a/undante por la! llu%ia! pri)a%erale!& el arro-o 2lua con 2uer0a& !alpicando - !altando i)petuo!o !o/re grande! roca! pedru!co!+ El !onido era una agrada/le canci.n a la 'ue !e una el 0u)/ido de la! li/"lula! - el agudo gor1eo de lo! gorrione!+ Ca)inaron en !ilencio+ Phoe/e ha/a %i!itado la )an!i.n Cran/rooH )ucha! %ece!& pero nunca ha/a pa!eado por all+ <ra! un recodo del ca)ino& %io lo 'ue "l ha/a de2inido co)o 6un lugar /a!tante /onito7+ El arro-o !e a/ra a una gran laguna - la )8!ica de !u 2lu1o !e apaga/a& !ilenciada& cuando el !onoro caudal !e )e0cla/a con un !u!piro con agua! )*! pro2unda!+ El ca)ino& 'ue di!curra pegado al /orde del arro-o& !e de!%ia/a all un poco para adentrar!e )*! en la tierra+ Entre el !endero - el agua creca un grupo de *r/ole! - !u! ra)a! colga/an !o/re la laguna+ $e%erell la gui. /a1o el do!el de %erde! ho1a!+ <ra! ca)inar al !ol& el aire /a1o la! ar'ueada! ra)a! era re2re!cante+ Phoe/e lo !igui. ha!ta un %ie1o *r/ol 'ue creca a poco! )etro! de la orilla& !e detu%o 1unto al !ua%e tronco& en el 'ue !e reco!t.& - o/!er%. c.)o "l !e agacha/a& coga una piedra -& con un r*pido )o%i)iento de la )u5eca& la haca !altar !o/re la !uper2icie in).%il+ a piedra !e hundi. 1u!to delante de la orilla opue!ta+ Bn de!tello tur'ue!a delat. a un )artn pe!cador& lo /a!tante !o/re!altado co)o para !alir %olando a toda %elocidad corriente a/a1o+ $e%erell !e 'ued. de pie& con lo! /ra0o! en 1arra!& conte)plando la laguna+ Phoe/e !e reco!t. )*! pe!ada)ente en el tronco - !e pregunt. 'u" e!ta/a haciendo ella all+ 6<entar a la !uerte+7 Co)o !i hu/iera odo !u! pen!a)iento!& "l !e %ol%i. - la )ir.+ uego /a1. lo! /ra0o! - regre!. a !u lado+ Se detu%o a )eno! de )edio )etro+ a )ir. a lo! o1o!& e!crutando !u )irada+ Entonce!& !in pronunciar pala/ra& le%ant. !u! grande! )ano!& le rode. delicada)ente el ro!tro con ella!& la hi0o al0arlo - la /e!.+ Sucedi. de un )odo tan natural 'ue Phoe/e no tu%o tie)po de !entir p*nico+ Go ha/a nada a)ena0ador en !u! )o%i)iento! o en !u contacto+ Su! la/io! !e ha/an rela1ado /a1o lo! de "l ante! de 'ue tu%iera tie)po de pen!ar -& cuando lo hi0o& !e 'ued. )ental)ente parali0ada+ ,guard.& li!ta para ten!ar!e - apartarlo de un e)pu1.n& pero no !ucedi. nada& nada ca)/i.+ o! la/io! de $e%erell !iguieron c*lido! - )alea/le! contra lo! !u-o!& cauti%adore! )ientra! la acaricia/an& !eductora)ente tentadore!+ Pero no hi0o ning8n )o%i)iento para pre!ionarla+ Go !e acerc. )*!& no !e cerni. !o/re ella con !u cuerpo grande - 2uerte+ S.lo e(i!tan !u! )ano!& !u! la/io!+ @ el placer+ Bn placer 'ue !urgi. in!idio!o& 'ue la inund. co)o c*lida )iel - 'ue la 2ue calentando de!pacio+ @& poco a poco& la hi0o de!ear )*!+ ,nhelar )*!+ Entonce! !igui. !u! in!inuacione! - a/ri. lo! la/io!& haciendo algo 'ue nunca ha/a

hecho con ning8n ho)/re& 'ue 2ue acogerlo en !u /oca+ Cnclu!o entonce!& "l 2ue tierno& nada apre!urado& nada a)ena0ador+ Go ha/a nada )*! 'ue placer en el reconoci)iento de !u lengua por parte de la de "l& en la! h*/ile! - delicada! caricia! 'ue le di!pen!.& en la rela1aci.n de la! )ano! alrededor de !u ro!tro cuando ella re!pondi.+ $e%erell repri)i. el in!tinto de agarrarla& e!trecharla contra "l - lle%ar la! co!a! )*! le1o!+ Puede 'ue Phoe/e e!tu%iera re!pondiendo al /e!o& pero ha/a notado !u %acilaci.n& poda perci/ir lo recelo!a 'ue e!ta/a& lo di!pue!ta a !alir corriendo+ Cnocencia& ine(periencia - receloM con !e)e1ante co)/inaci.n& tena 'ue ir con cuidado+ <ena 'ue ir de!pacio& )*! de!pacio de lo 'ue ha/a ido nunca con ninguna )u1er+ E!a idea !e top. con un creciente de!eo pri)iti%o de a/ra0arla& hacerla !u-a& de& al )eno!& dar alguno! pa!o! para poner en )archa e!e proce!o+ Poda a/ru)arla con 2acilidad& dar rienda !uelta a la pa!i.n 'ue repri)a - arra!trarla a una )a-or inti)idad all )i!)o& en la hier/a& 1unto al arro-o& pero todo lo 'ue !a/a de a'uella )u1er le deca 'ue a! nunca la ganara+ ,un'ue !i a8n no poda tenerla& e!ta/a decidido a dar& al )eno!& el pri)er pa!o& hacer 'ue anhelara !u /e!o+ Por lo 'ue )antu%o la! )ano! in).%ile!& !u1etando !u ro!tro con !ua%idad& - u!. la )ente& la %oluntad - !u con!idera/le e(periencia para atraparla con un 8nico /e!o+ Phoe/e le%ant. una )ano - acarici. el dor!o de la de "l& 'ue toda%a le acuna/a la cara con delicade0a+ Su! )8!culo! - tendone! e!ta/an duro!& rgido!+ Go o/!tante& !u contacto era ca!i re%erente+ <an cuidado!o& tan tran'uili0ador+ <an di2erente a lo 'ue ella ha/a e!perado+ Cnclu!o cuando !e de1. lle%ar - le per)iti. engatu!arla para continuar con el prolongado - lento interca)/io 'ue ca!i la hi0o e!tre)ecer!e de placer& una parte de !u )ente !e 'ued. perple1a ante la i)plcita contradicci.n+ Su /e!o era delicado - !eductor& aun'ue "l no era un ho)/re delicado - !eductor+ Era i)placa/le& duro& e(tre)ada)ente decidido - )u- aco!tu)/rado a !alir!e con la !u-a+ Puede 'ue ella hu/iera e%itado e!e tipo de interca)/io !ie)pre 'ue ha/a podido& !in e)/argo& !a/a lo !u2iciente co)o para 'ue no la enga5aran+ ,l cerrar la )ano !o/re la de "l& con2ir). 'ue e!ta/a ten!o& in).%il gracia! a la 2uer0a de !u %oluntad de hierro+ E!ta/a conteniendo todo lo 'ue ella te)a+ Go era 'ue no de!eara to)arla entre !u! /ra0o!& pegarla a "l& tocar !u cuerpo& !u! pecho!& !u tra!eroM de!ea/a hacer toda! e!a! co!a!& pero ha/a perci/ido 'ue ella no - era lo /a!tante 2uerte co)o para controlar !u! propio! de!eo! -& por alg8n )oti%o& ha/a decidido !er lo /a!tante galante co)o para hacerlo+ :Para con!eguirla; El pen!a)iento !urgi. repentino en !u )ente& toda una !educci.n en ! )i!)o+ Pero la pa!i.n 'ue !enta a tra%"! del contacto de !u )ano& aun'ue no era una a)ena0a& de)o!tra/a 'ue "!ta podra e(i!tir+ Go !a/a !i e!ta/a a !al%o con "l+ Con de!gana #la !orprendi. lo poco 'ue le apeteca# !e retir.+ $e%erell %acil.& le per)iti. interru)pir el /e!o& pero no le !olt. el ro!tro+ Phoe/e a/ri. lo! o1o! - parpade. de %uelta en el )undo real+ Centrada en el o!curo %erde de !u! o1o!& o/!er%. c.)o "l e!tudia/a lo! !u-o! - re!opl. )ental)ente ante !u anterior pen!a)iento+ :, !al%o; :Con "l; Era la per!oni2icaci.n del peligro& el tipo de ho)/re con el 'ue !a/a 'ue nunca e!tara a !al%o& ni ella& ni ninguna otra )u1er+ Sin e)/argo+++ Por )ucho 'ue lo intentara& no perci/a ninguna a)ena0a+

Erunci. el ce1o al intuir la pregunta 'ue "l tena en )ente+ #Go lo !"+++ # a con2unda co)o ning8n otro ho)/re lo ha/a hecho nunca+ $e%erell di1o9 #:Por 'u" no %a)o! pa!o a pa!o - %e)o! ad.nde no! lle%a e!te ca)ino; E!ta/a ha/lando& con /a!tante claridad& !o/re iniciar un ro)ance& pero le e!ta/a indicando 'ue e!ta/a di!pue!to a adaptar!e a !u rit)o+ Ella nunca reci/ira una )e1or o2erta& una oportunidad )*! de !u gu!to o 'ue re!pondiera )e1or a !u! nece!idade!+ =iniendo de un ho)/re co)o "l& era una propo!ici.n genero!a& una 'ue le co!tara )ucho )*! a "l 'ue a ella& !uponiendo 'ue re!petara el trato+ En el 2ondo& Phoe/e !a/a 'ue !e arrepentira de decir 'ue no& no poda decir 'ue no& a8n no+ #@o+++ #<o). aire - !e lan0.#+ S+ $e acuerdo& pero pa!o a pa!o - -a %ere)o!+ $e%erell )antu%o la )irada 2i1a en la !u-a& luego& !u! ra!go! !e !ua%i0aron ha!ta e!/o0ar una !onri!a 'ue !e con%irti. en un ge!to ca!i de tri!te0a cuando apart. la )ano de !u ro!tro - le acarici. la )e1illa al hacerlo+ #4e de!eado /e!arte de!de la pri)era %e0 'ue te %i+ #:En la /i/lioteca; #Phoe/e no e!ta/a e(ce!i%a)ente !orprendida+ #S+ # e cogi. una )ano& en%ol%i"ndo!ela en !u calide0 - dure0a#+ Pero !i lo hu/iera hecho entonce! no )e ha/ra /a!tado !.lo con un /e!o& no con el di%*n a nue!tro alcance - nadie )*! en la e!tancia+ Ella lade. la ca/e0a - a2ir). con o!ada9 #<a)poco ha- nadie )*! a'u ahora+ a )irada de $e%erell !e hi0o )*! inten!a+ =acil.& pero luego neg. con la ca/e0a+ #Go& no ha- nadie& pero e(i!te un )o)ento - un lugar para todo - "!te no lo e!+ Oetrocedi. entonce! - la ale1. del *r/ol+ #=a)o!+ $e/era)o! regre!ar+ <iene! 'ue ca)/iarte para la cena+ @& ade)*!& de!pu"! de recha0ar e!a 8lti)a in%itaci.n& 'ue no ha/a !ido una in%itaci.n !ino una prue/a de ella ca)u2lada& nece!ita/a dar otro pa!eo para en2riar !u ardor+ #$ile a 3e!!ica 'ue !e re8na con)igo en la !ala de )8!ica cuando todo el )undo !e ha-a retirado e!ta noche+ #Sentada ante el tocador& Phoe/e )ir. a SHinner por el e!pe1o #+ 4o- !e cele/ra la %elada )u!ical+ Ser* e(tre)ada)ente a/urrida& pero podra)o! !acarle el )*(i)o pro%echo+ Si alguien %e a 3e!!ica all& puede decirle 'ue lad- Jo22at !e ha de1ado el a/anico - 'ue ella ha ido a /u!carlo+ #S& !e lo dir"+ ,un'ue !i la noche %a a !er tan a/urrida co)o dice& )e pregunto por 'u" in!i!te en poner!e e!to+ #SHinner !ac. el %e!tido de !eda %erde del !egundo /a8l lo !acudi.& luego la )ir. con la! ce1a! ar'ueada!+ Phoe/e la )ir. a !u %e0 /re%e)ente - luego cogi. !u per2u)e+ #Por'ue %i%o con la e!peran0a de 'ue la co)pa5a !ea )*! intere!ante 'ue el e!pect*culo+ # a co)pa5a& :eh; :E!a co)pa5a e! alta& )orena - e(tre)ada)ente apue!ta; #Cual'uier co)pa5a #re!pondi. ella con tono repro/ador& aun'ue SHinner& por !upue!to& e!ta/a en lo cierto+ Se %e!ta con )*! e!)ero por'ue !a/a 'ue $e%erell e!tara pre!ente+ J*! a8n& por'ue !a/a 'ue "l pa!ara tie)po a !u lado - e!ta/a i)paciente por'ue llegaran e!o! )o)ento!& %er c.)o podra apro%echarlo! "l - 'u" podra aprender ella+ En lo

re2erente a en!e5arle el placer 'ue poda o/tener de un ro)ance& duda/a 'ue hu/iera un ho)/re )e1or cuali2icado+ #:$e/era decirle a 3e!!ica 'ue !er* )a5ana por la noche; Phoe/e !e pu!o per2u)e detr*! de la! ore1a! - en la! )u5eca! - tap. el 2ra!co+ #S+ :Eergu! ha in2or)ado a Dirtle!; #S+ E!pera reci/ir noticia! )a5ana por la )a5ana+ #Dien+ ,%!a)e cuando todo e!t" li!to+ #Se le%ant. - de1. 'ue SHinner le de!li0ara el lla)ati%o %e!tido por la ca/e0a+ Se contone. para coloc*r!elo /ien& luego !e )ir. al e!pe1o - le gu!t. lo 'ue %io+ ,'uel color poco ha/itual no era un tono 'ue )ucha! da)a! pudieran lle%ar con "(ito& pero le i/a per2ecto a !u color de piel - pelo+ @& lo 'ue era )*! i)portante& el inten!o %erde atraa la atenci.n+ a atenci.n de cual'uiera+ E!per. a 'ue SHinner le a/rochara el %e!tido - luego %ol%i. a !entar!e para de1ar 'ue la peinara+ Sie)pre lle%a/a el pelo recogido& a! 'ue la )u1er tu%o 'ue de!hacerle el )o5o 'ue ha/a lle%ado durante todo el da& cepillarle la larga )elena - %ol%er a hacerle un recogido )*! elegante para la %elada+ Jientra! SHinner tra/a1a/a& Phoe/e !e pu!o uno! pendiente! de agua)arina - una pul!era - un colgante a 1uego+ a doncella le a-ud. a a/rochar!e la cadena al cuello+ #?Jaldici.nA #)a!cull.& )ientra! le aparta/a lo! ri0o! 'ue le ro0a/an la nuca#+ E!to! )echone! !on de)a!iado corto!& !e lo! !u1etar" con hor'uilla!+ Phoe/e parpade.& por'ue& en e!e in!tante& %ol%i. a !entir la )ano de $e%erell acariciando e!o! )echone!& en%ol%i"ndole la nuca+ #Go+ $"1alo!+ SHinner la )ir. !orprendidaM Phoe/e !ie)pre in!i!ta en lle%ar el pelo per2ecta)ente recogido+ En e!a oca!i.n !e encogi. le%e)ente de ho)/ro! - cogi. !u chal+ #Je he aco!tu)/rado a ello!+ Por'ue& !i no e!ta/an all& tal %e0 $e%erell no %ol%iera a acariciarla de e!e )odo -+++ "l tena ra0.n9 le ha/a gu!tado+ $e!pu"! de la cena& todo! !e reunieron en la !ala de )8!ica+ Para entonce!& la %elada de Phoe/e !e ha/a %uelto clara)ente negati%a+ @ entr. en la recargada !ala !in ninguna e(pectati%a )*! all* de )orir!e de a/urri)iento+ , pri)era hora de la noche& ha/a /a1ado al !al.n ani)ada por un entu!ia!)o 'ue no ha/a !entido en a5o!& pero Peter - Edgar la a/ordaron en cuanto entr. por la puerta - la ha/an retenido charlando !o/re el torneo de cr.'uet 'ue e!ta/an organi0ando para la tarde !iguiente+ Cada %e0 'ue ella ha/a a/ierto la /oca para e(cu!ar!e e ir!e& le ha/an hecho otra pregunta+ E(a!perada& 2inal)ente ha/a e(a)inado la e!tancia con la e!peran0a de locali0ar a $e%erell - lograr 'ue la re!catara& pero lo de!cu/ri. atrapado ante una %entana con $eidre - !u! a)iga!& 4eather - Jillicent& 2or)ando un )uro de %olante! ante "l+ Entonce! ha/a )irado a Peter& el her)ano de $eidre& - lo ha/a entendido todo+ 3u!to en el )o)ento en 'ue entorna/a lo! o1o!& )ientra! !u cere/ro e%alua/a )"todo! )eno! educado! de huir de all& perci/i. un )o%i)iento a !u lado& 'ue re!ult. !er Stripe!+ El )a-ordo)o anunci. 'ue la cena e!ta/a !er%ida+ a)enta/le)ente& Jaria tena la co!tu)/re de ir ca)/iando de !itio a !u! in%itado!+ E!a noche& a Phoe/e la ha/an !entado al otro e(tre)o de la )e!a& le1o! de $e%erell+ , "!te lo 2lan'uea/an >eorgina - $eidre& )ientra! 'ue ella tena a Charlie - a un tal !e5or Co)/e! para entretenerla+ , pe!ar de 'ue lo! do! ca/allero! lo ha/an intentado& no lo ha/an logrado+ Phoe/e lo ha/a !oportado& pero !in la oportunidad de de!can!ar un

rato en el !al.n& ahora tena por delante una! cuanta! hora! en la! 'ue tendra 'ue e!cuchar 2lo1a! interpretacione! )u!icale! con todo el )undo reunido a !u alrededor+ e gu!ta/a la )8!ica& pero !.lo !i e!ta/a /ien interpretada+ Jientra! !e acerca/a al piano& no pudo !entir la )*! )ni)a pi0ca de entu!ia!)o+ Jaria -a le ha/a !u!urrado al odo 'ue al !er la da)a !oltera de )a-or edad& !era la pri)era en tocar+ 4a/a e!tado a punto de declinar el o2reci)iento& por'ue el o/1eti%o de e!a! %elada! era )o!trar a lo! ca/allero! !oltero! la! ha/ilidade! de la! 1.%ene! da)a! ca!adera!+ E! decir& el prop.!ito !u/-acente era la /8!'ueda de c.n-uge - ella no e!ta/a intere!ada en ello+ Sin e)/argo& -a 'ue i/a a %er!e o/ligada a !entar!e - e!cuchar c.)o otra! de!tro0a/an co)pa!e! - acorde!& decidi. 'ue pri)ero le! de)o!trara c.)o de/era hacer!e+ e%ant. la tapa del piano& pa!. lo! dedo! tentati%a)ente por la! tecla! para con2ir)ar 'ue el in!tru)ento e!ta/a /ien a2inado - cogi. la pila de partitura! 'ue ha/a preparada!+ E!ta/a ho1e*ndola! )ientra! e%alua/a la! po!i/ilidade!& cuando !u! !entido! reaccionaron - !e pu!ieron alerta+ ,l0. la %i!ta& /u!c. - de!cu/ri. a $e%erell acerc*ndo!e& con la )irada 2i1a en ella+ =io 'ue lo! de)*! a!i!tente! e!ta/an aco)od*ndo!e en lo! a!iento! repartido! por la e!tancia& )ientra! $eidre - !u! a)iga! !e ha/an !entado 1unto a !u! )adre! - di!cutan con !eriedad 'u" pie0a !era )e1or 'ue interpretaran para de)o!trar !u talento+ Kl !e detu%o a !u lado& le !o!tu%o la )irada un in!tante - luego la dirigi. a la! partitura! 'ue tena en la! )ano!+ #:Fu" e!ta/a! pen!ando tocar; Phoe/e !e encogi. de ho)/ro!+ #Bn aire& una !onata+++ algo rela1ante+ ,l0. la %i!ta 1u!to a tie)po de %er c.)o cur%a/a lo! la/io!+ a )ir. a lo! o1o!+ #:Canta!; #S+ #En e!e ca!o& :'u" opina! de una /alada; Si puede! encontrar algo adecuado& cantar" contigo+ Phoe/e parpade. !orprendida& pero& de!de luego& no recha0ara una o2erta a!+ #:Dartono; $e%erell a!inti.+ Ella ha/a %i!to algo en la pila+ o /u!c.& encontr. la partitura - la !ac.+ #:Fu" te parece e!to; Son do! parte!& pri)ero con %er!o! alterno!& luego a la %e0+ Kl e(a)in. la partitura - luego a!inti.+ # a recuerdo+ #E(celente+ $e%erell le cogi. la! otra! partitura! -& )ientra! la! de1a/a a un lado& Phoe/e !e a1u!t. la /an'ueta - luego !e !ent.+ Cuando coloc. la pie0a !eleccionada en el atril& !u an2itriona !e acerc. apre!urada)ente& toda !onri!a!+ Phoe/e ta)/i"n !onri. - la hi0o inclu!o )*! 2eli0 al anunciarle9 #Paignton - -o %a)o! a interpretar una /alada+ Jaria no ca/a en ! de go0o - dio una! pal)adita!& encantada+ #?Fu" )ara%illo!oA #Se %ol%i. hacia $e%erell& 'ue -a !e ha/a colocado 1unto al ho)/ro derecho de Phoe/e#+ >racia!& )ilord+ K!te e! el )odo )*! per2ecto de ani)ar a lo! otro! ca/allero! - al re!to de la! 1.%ene! da)a! ta)/i"n& para 'ue entren en a)/iente+ ,cto !eguido& !e %ol%i.& dio una! 2uerte! pal)ada! para pedir !ilencio& lo! pre!ent.

- anunci. 'ue ha/an decidido deleitarlo! con una /alada+ Cnica)ente di%ertida& Phoe/e coloc. lo! dedo! !o/re el teclado+ #Gor)al)ente no !e )e pone co)o e1e)plo 'ue !eguir+ ,l0. la %i!ta hacia $e%erell& 'ue la )ir. a lo! o1o! - replic. con !e'uedad9 # o i)agino+ Kl ha/a co)prendido a 'u" !e re2era+ Sin e)/argo& ha/a algo en !u tono& en !u! o1o! %erde!+++ Entonce! le !e5al. el piano+ #Cuando 'uiera!+ Phoe/e !e centr. en el in!tru)ento - en la )8!ica+ o 'ue !igui. a continuaci.n no !e pareci. en nada a ninguna interpretaci.n 'ue hu/iera hecho nunca+ a! nota! 2luan de !u! dedo! co)o !ie)pre lo hacan& ca!i !in e!2uer0o& per2ecta)ente )edida! en rit)o 2uer0aM !u %o0 a!cendi.& un contralto inu!ual)ente dulce& lo /a!tante potente co)o para llenar la e!tancia& pero en ning8n )o)ento e!tridente+ Cant. el pri)er %er!o !ola& aun'ue inclu!o entonce! !inti. la di2erencia& una !util re)odelaci.n de !u! !entido! -& por con!iguiente& de c.)o entona/a la! nota! - la letra& de/ido a la cercana de $e%erell+ @ a continuaci.n& cuando cant. "l& Phoe/e perdi. todo contacto con la e!tancia en la 'ue !e encontra/an - ol%id. 'ue ha/a otro! o/!er%ando+ Su %o0& 2uerte aun'ue a!o)/ro!a)ente controlada& per2ecta)ente a2inada& te1i. una red de !onido! a !u alrededor& una red 'ue 2ue haci"ndo!e )*! !.lida& )*! cauti%adora& cuando ella uni. !u %o0 a la !u-a+ Go era una co)petici.n& !ino una !en!ual uni.n+ a %o0 de Phoe/e creca cuando la de $e%erell !e apaga/a - %ice%er!a+ Pri)ero do)ina/a uno& luego el otro& no tanto )idiendo !u! )utua! 2uer0a! cuanto de!cu/riendo c.)o interactuar& c.)o o/tener lo )e1or el uno del otro& lo )*(i)o el uno del otro+ Phoe/e nunca ha/a participado en un interca)/io a!& en el 'ue la %o0 de !u co)pa5ero 2uera una e(ten!i.n de la !u-a - la de ella e(igiera )*! de la de "l+ a /alada tena doce %er!o!+ a )8!ica - la! %oce! continuaron ha!ta 'ue alcan0aron la nota 2inal& do! tono! per2ecta)ente !o!tenido! !o/re do! acorde!& 'ue crearon un 8nico !onido per2ecta)ente 2undido 'ue aca/. - !e apag.+ Phoe/e regre!. al )undo real& a a'uel in!tante de co)pleto !ilencio 'ue !igue a una gran interpretaci.n& en el 'ue el p8/lico tiene 'ue to)ar aire - parpadear ante! de poder aplaudir+ @ aplaudieron+ Ella !onri.& agradeci. lo! aplau!o! con una elegante inclinaci.n de ca/e0a entonce! per)iti. 'ue $e%erell la cogiera de la )ano - la a-udara a le%antar!e+ Se retiraron para 'ue la !iguiente 1o%en& con a!pecto decidida)ente ner%io!o& pudiera !entar!e ante el in!tru)ento+ Kl la gui. ha!ta un lateral de la e!tancia& donde !u! re!pecti%a! ta!& !entada! en un di%*n& !onrean encantada!+ #Jara%illo!o+ #Edith le! dedic. una a)plia !onri!a+ ,udre- pareca e!tar henchida de orgullo+ $e pie 1unto al di%*n& ello! do! !e %ol%ieron hacia lo! de)*! in%itado! - $e%erell le di1o en %o0 /a1a+ #4e di!2rutado )ucho+ #@o ta)/i"n+ # o )ir. a la cara#+ Oecono0co 'ue )e ha! !orprendido+ Bn talento a! no e! )u- co)8n+ Kl !onri.+ #Bna de la! %enta1a! de pa!ar tanto tie)po en lo! !alone! pari!ino!+ #,h+ #Phoe/e )ir. hacia el piano cuando la !iguiente 1o%en e)pe0. a tocar+

El re!to de la! pie0a! )u!icale! 2ueron tan a/urrida! co)o ha/a te)ido+ Peor a8n& tra! !u actuaci.n - con $e%erell tan cerca& !u in'uietud e i)paciencia no hicieron )*! 'ue au)entar+ Pero no ha/a nada 'ue hacer& era i)po!i/le e!capar& no 'ueda/a )*! re)edio 'ue aguantar+ $o! 1.%ene! o2recieron interpretacione! )eritoria!& pero en de)a!iado! ca!o! 2ue e%idente la 2alta de talento )u!ical+ Phoe/e )ir. a $e%erell+ E!toico& no )o!tra/a ning8n !igno de i)paciencia& pero cuando la )ir.& pudo perci/ir 'ue la %elada le e!ta/a re!ultando tan 2ru!trante co)o a ella+ E!a tarde !e ha/an adentrado en un nue%o ca)ino& uno 'ue Phoe/e de!ea/a !eguir e(plorando+ @ aun'ue !u /alada a d8o le ha/a a/ierto el apetito& no ha/a !ati!2echo !u an!ia de aprender )*!+ Se )ora de i)paciencia& pero no !e le ocurra ning8n )odo de a%an0ar en !u prop.!ito+ Para cuando lleg. el carrito del t"& )*! tarde de lo ha/itual& para adaptar!e a la! repre!entacione!& -a !e ha/a re!ignado a no hacer ning8n progre!o e!a noche+ Edith !e le%ant. para retirar!e en cuanto !e aca/. el t"+ Phoe/e de1. a un lado la ta0a - e!ta/a a punto de acercar!e a !u ta& cuando $e%erell le apo-. una )ano en el /ra0o+ Ella !e %ol%i.+ Kl le cogi. la )ano& e(a)in. /re%e)ente la e!tancia - luego la )ir. a lo! o1o!+ #:J*! tarde& en el te)plo 1unto al lago; ,l %erla %acilar& $e%erell ar'ue. una ce1a& !e lle%. !u )ano a lo! la/io! - le ro0. el dor!o de lo! dedo!+ a le%e caricia /a!t. para hacer 'ue !u! ner%io! reaccionaran+ , tra%"! del tacto de !u! dedo!& perci/i. 'ue "l e!ta/a& en todo ca!o& inclu!o )*! decidido a a%an0ar 'ue ella+ #S+ $e acuerdo #le !u!urr.#+ Cuando todo e!t" tran'uilo+ Con un a!enti)iento de ca/e0a& la !olt.+ Phoe/e !e dio )edia %uelta - !e reuni. con Edith+ Jientra! aco)pa5a/a a !u ta& 2ue en todo )o)ento con!ciente de la )irada de $e%erell 2i1a en !u e!paldaM a !u %e0& era igual de con!ciente de la atenci.n de ella 2i1a en "l+ Era ca!i )edianoche cuando Phoe/e !ali. de la ca!a por una puerta lateral& 1unto a la !ala de )8!ica+ 4a/a tenido 'ue e!perar a 'ue todo! lo! hu"!pede! !e hu/ieran retirado& para reunir!e con 3e!!ica& la doncella reci"n contratada por lad- Jo22at+ e ha/a e(plicado a la chica c.)o planea/an re!catarla - c.)o 2unciona/a !u pe'ue5a e)pre!a+ 3e!!ica ca!i !e le ha/a lan0ado al cuello en un a/ra0o lleno de gratitud+ a po/re )uchacha e!ta/a de!e!perada ante la per!pecti%a de regre!ar a la ca!a de ca)po de lo! Jo22at& donde la acechara el la!ci%o lord Jo22at+ <ra! a!egurarle 'ue !e la lle%aran le1o! de all de!pu"! del /aile de la noche !iguiente& Phoe/e !e de!pidi. de ella - !ali. 2uera+ Oode. la ca!a - !e dirigi. al pe'ue5o te)plo cl*!ico 'ue ha/a 1unto al lago orna)ental+ $e%erell& 'ue e!ta/a reco!tado en una de la! colu)na! de )*r)ol del te)plo& la %io llegar& pero no de la direcci.n 'ue "l ha/a e!perado+ <ra! de!pedir!e de ella e!a tarde& !e ha/a dirigido a lo! e!ta/lo! para co)pro/ar c.)o e!ta/an !u! ca/allo! - pedirle a >rainger 'ue a%eriguara todo lo 'ue pudiera !o/re la !e5orita Phoe/e Jalle!on+ $e!cu/ri. entonce! 'ue el )uchacho -a ha/a actuado por iniciati%a propia - ahora !a/a 'ue Phoe/e tena una doncella lla)ada SHinner& una )u1er e!tricta - !e%era pero de /uen cora0.n& 'ue ha/a e!tado a !u !er%icio de!de 'ue era ni5aM 'ue el cochero de Edith& un e!coc"! lla)ado JcRenna& era ta)/i"n el )o0o de Phoe/e& - 'ue el dor)itorio 'ue le ha/an a!ignado a la 1o%en e!ta/a al lado del de Edith& en el ala central& !o/re la terra0a& en

la parte po!terior de la ca!a+ El de $e%erell& !in e)/argo& !e encontra/a !o/re la /i/lioteca& en la parte delantera de la )an!i.n+ Si Phoe/e ha/a !alido de !u dor)itorio& la ruta )*! directa ha!ta el te)plo ha/ra !ido la 'ue ha/a recorrido "l& por la /i/lioteca+ 4a/a de!cu/ierto el te)plo de!pu"! de de1ar lo! e!ta/lo!& )ientra! pa!ea/a para aplacar la 2ru!traci.n cau!ada por nece!idade! 'ue !a/a 'ue no poda !ati!2acer+ Se ha/a 2i1ado en la con!trucci.n& pero no ha/a hecho ning8n plan re!pecto a ella& no ha!ta 'ue la %elada ha/a ido a%an0ando - !u 2ru!traci.n ha/a alcan0ado nue%a! cota!+ <ra! !u dueto& !a/a 'ue no podra dor)ir& no a )eno! 'ue %ol%iera a /e!arla& no ha!ta 'ue no hu/iera !acado partido de la i)paciencia 'ue ha/a perci/ido en Phoe/e para hacer 'ue a%an0ara un pa!o )*!& uno )*! en !u largo ca)ino de !educci.n+ Ella redu1o el pa!o )ientra! e!cudri5a/a la! !o)/ra!+ El te)plo 'ueda/a oculto a la %i!ta de!de la ca!a por una ar/oleda+ Cuando $e%erell !e acerc. a la arcada )*! cercana& Phoe/e lo %io+ Cnclu!o a tra%"! de la penu)/ra& "l %i!lu)/r. !u r*pida !onri!a+ a %io entonce! recoger!e la 2alda - a%an0ar )*! de pri!a+ #Go !a/a !i e!tara!+++ $e%erell alarg. el /ra0o hacia ella - retrocedi.& e)pu1*ndola hacia la! !o)/ra! del te)plo+ Su i)pul!o 2ue pegarla por co)pleto a "l& pero el 'uedo ge)ido 'ue e!cap. de !u! la/io! le re2re!c. la )e)oria - !e detu%o ante! de hacerlo+ En lugar de e!o& le to). el ro!tro entre la! )ano! - la /e!.+ E!a %e0 no !e detendra ah+ a hi0o a%an0ar en el /e!o Phoe/e lo !igui. de /uena gana& )ientra! apo-a/a la! )ano!& pri)ero una - luego la otra& en !u pecho+ El contacto era le%e pero $e%erell lo !inti. ha!ta lo )*! pro2undo de !u !er+ Con delicade0a& de!pacio& apart. una )ano de !u ro!tro+ Ella le ha/a entregado !u /oca li/re)ente+ Su lengua 2lirtea/a con la de "l& inocente& ine(perta& !in e)/argo& aprendiendo a dar - a to)ar& a reci/ir placer - de%ol%"r!elo+ Era una !en!aci.n e)/riagadora - un !encillo& aun'ue real& !igno de inter"!+ Pero no era !u2iciente+ $e!pacio& le de!li0. un /ra0o por la cintura - lo de1. all& per)itiendo 'ue !intiera !u pe!o& 'ue !e aco!tu)/rara a "l& a e!tar /a1o !u control+ Poco a poco& )u- poco a poco& )ientra! !egua /e!*ndola& gui*ndola& )o!tr*ndole ha!ta d.nde poda llegar un /e!o& la atra1o hacia "l& la 2ue acercando )il)etro a )il)etro& ha!ta 'ue& 2inal)ente& la !eda del corpi5o le ro0. la cha'ueta+ @ Phoe/e 2ue con!ciente de ello+ Sinti. e!e pri)er contacto co)o una de!carga de !en!acione! 'ue la atra%e!. - le ten!. lo! pe0one!+ =acil.& )ara%illada& pero con lo! la/io! de $e%erell !o/re lo! !u-o!& !u lengua acariciando l*nguida)ente la de ella& no !urgi. el p*nico& no apareci. el )iedo en !u )ente+ Sa/a 'ue la rodea/a con el /ra0o& 'ue "!te !e tornara duro co)o el acero !i intenta/a retroceder& pero "l no la o/ligara a a%an0ar& no la a2errara ni la atrapara+ Su )ano& apo-ada le%e)ente en !u co!tado& ni !i'uiera la !u1eta/a+ @ a! - todo poda !entirlo a !u alrededor+ Cuanto )*! !e /e!a/an& )*! poda !entir c.)o el duro calor de !u cuerpo penetra/a en !u! hue!o! - lo! de/ilita/a+ leg. un )o)ento en 'ue la tentaci.n de reclinar!e contra "l 2ue de)a!iado grande+ Se neg. a per)itir!e pen!ar& dio e!e 8lti)o pa!o - de1. 'ue !u! cuerpo! !e encontraran+ $e1. 'ue !u! pecho! !e apla!taran contra !u tor!o& 'ue lo! )u!lo! tocaran la dura longitud de lo! de "l+ a recorri. un e!tre)eci)iento de puro placer 'ue acogi. con agrado& deleit*ndo!e en la !en!aci.n+ Pero 2ue la reacci.n de "l lo 'ue la cauti%.& lo 'ue

hi0o 'ue !u )ente !e centrara por co)pleto& cuando lo! do! rea1u!taron in!tinti%a)ente el *ngulo de la! ca/e0a! - continuaron /e!*ndo!e& !a/oreando - e(plorando al )i!)o tie)po+ Phoe/e !e !enta )ara%illada& a!o)/rada por la circun!pecci.n de a'uel ho)/reM e!ta/a 2a!cinada por "l+ $e%erell continu. /e!*ndola !in pri!a& a un rit)o lento - cauti%ador+ Sin e)/argo& !e !enta co)o !i tu%iera un de%orador de)onio atrapado en !u interior& un de)onio al 'ue )antena a)arrado con !u pura 2uer0a de %oluntad+ Phoe/e le%ant. la! )ano! atrapada! contra !u pecho - la! de!li0. por lo! a)plio! ho)/ro! de "l& !a/oreando& e%aluando& )ara%ill*ndo!e por la ten!i.n 'ue agarrota/a cada )8!culo de a'uel )agn2ico cuerpo+ <ra! el %elo de lo! /e!o! acecha/a el calor - el 2uego& - el ha)/re& una ha)/re 'ue Phoe/e !e pregunta/a !i ella !era capa0 de !aciar& de !ati!2acer+ $e%erell la )antena protegida de todo e!o& de !u de!eo& de !u pa!i.n& de todo lo 'ue de!ea/a de ella+ Bna oleada de calor atra%e!. !u )ente+ @ Phoe/e re!pondi. al /e!o de un )odo )*! !eguro& )*! e(igente+ $e%erell to). todo lo 'ue le o2reca& le dio todo lo 'ue ella de!ea/a a ca)/io& pero !u control& 2"rreo - a/!oluto& no titu/e.+ Gi !e in)ut. !i'uiera+ Ella !inti. la tentaci.n& )*! 2uerte& )*! 2ir)e& )*! irre!i!ti/le& pero inclu!o en !u con2u!o e!tado de placer& !upo 'ue era de)a!iado peligro!o tentarlo a 'ue de1ara caer la! )uralla! - le per)itiera e(peri)entar toda la 2uer0a de !u de!eo+ Eue "l 'uien& 2inal)ente& interru)pi. el /e!o - le%ant. la ca/e0a+ a )ir.+ a! !o)/ra! le en%ol%an el ro!tro& a! 'ue Phoe/e no pudo %erle lo! o1o!+ Pero pudo !entirlo! por toda! parte! a !u alrededor+ Se 'ued. all& entre !u! /ra0o!& pegada con delicade0a a "l ni un !olo ner%io de !u cuerpo reaccion. en !e5al de ad%ertencia+ <odo! !u! ner%io! !entan el placer& ca!i ronronea/an de !ati!2acci.n+ $e%erell e!tudi. !u !e)/lante& con!ciente de 'ue !u! propio! ra!go! !e %ean endurecido! por el autocontrol+ #Sa/e! co)o el /uen %ino+ Ere! adicti%a& e)/riagadora inclu!o en pe'ue5o! !or/o!+ #<u !a/or e!+++ peligro!o+ #6Peligro!a)ente )a!culino+7 #@o !o- peligro!o+ Pero no para ti+ Phoe/e lo )ir. a lo! o1o! - de!cu/ri. 'ue le crea+ $e%erell la !olt. - retrocedi.+ #=a)o!+ <e aco)pa5ar"+ Ella a!inti.+ Ca)inaron 1unto! a tra%"! de lo! *r/ole! - por el prado+ Kl le en!e5. a andar por el !endero de gra%a !in hacer ruido& luego la gui. ha!ta la! puerta! de cri!tal de la /i/lioteca& la! a/ri. - le cedi. el pa!o+ Cuando Phoe/e pa!. a !u lado& $e%erell la cogi. la atra1o hacia !+ , ella la !orprendi.& pero !e lo per)iti.& le per)iti. 'ue la /e!ara una %e0 )*!+ Cuando "l al0. la ca/e0a& )ur)ur. contra !u! la/io!9 #Pa!o a pa!o+ Con la! )ano! apo-ada! en !u pecho& Phoe/e lo )ir. a lo! o1o! - a!inti.+ uego retrocedi.+ $e%erell la hi0o entrar+ #Duena! noche!+ Ella !e dio )edia %uelta+ #:<8 no %iene!; Kl neg. con la ca/e0a+

#=o- a dar un pa!eo+ Phoe/e 2runci. el ce1o+ $e%erell la )ir. - 2inal)ente cerr. la puerta+ Ella !e 'ued. all& o/!er%ando a tra%"! del cri!tal c.)o /a1a/a la e!calera ha!ta el prado - luego !e ale1a/a+ Con2u!a& !e %ol%i. - !e dirigi. a !u ha/itaci.n+

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#:Cree! 'ue podra)o! e'ui%ocarno! de ca)ino; #Sin duda+ #$e%erell e!tudi. lo! carrua1e! 'ue i/an delante del !u-o+ Ltro! lo! !eguan#+ Por de!gracia& dudo 'ue !e no! per)ita hacerlo+ Phoe/e& 'ue o2reca una delicio!a i)agen& con un %e!tido de )u!elina con 2lore! )agenta& !u!pir. - ca)/i. el *ngulo del para!ol+ # o! pcnic! e!t*n )u- /ien a !u )odo& pero tener 'ue e!cuchar tanta charla e!t8pida+++ E!o aca/a !ie)pre con )i apetito+ #Go !er" -o 'uien te contradiga+ #<ra! un )o)ento& pregunt.#9 :C.)o no! he)o! %i!to )etido! en e!to; #Go lo !"+ #Phoe/e le dirigi. una !o)/ra )irada#+ Pero !i t8 no hu/iera! !ido tan a/ierto en tu! atencione! hacia )& -o& al )eno!& podra ha/er recla)ado )i e!tatu! de !olterona - )e ha/ra retirado a la /i/lioteca con )i li/ro+ ,8n no lo he aca/ado+ $e%erell ocult. una !onri!a+ Sa/a lo 'ue ha/a e!tado haciendo en lugar de leer+ #Pero un co)porta)iento tan co/arde por tu parte )e ha/ra de1ado e(pue!to a 1.%ene! co)o $eidre - eonora+ Go poda! !er tan cruel+ Ella re!opl.+ #Bn ca/allero tiene 'ue e!tar di!pue!to a /atallar con tale! di2icultade!& cuando a!i!te a una reuni.n co)o "!ta para in!peccionar el terreno+ #Go %ine para e!o+ =ine para %erte a ti+ #Se alegr. de ha/er decidido 'ue >rainger !e 'uedara en la ca!a+ Phoe/e parpade. !orprendida - luego !e %ol%i. para e!tudiarlo+ #:En !erio; #@a te lo di1e la pri)era %e0 'ue no! %i)o!+ Ella )ir. hacia adelante+ 6 a /u!ca/a a u!ted+7 Oecorda/a )u- /ien !u! pala/ra! 'ue& al repetir!e en !u )ente con a'uella pro2unda - re!uelta %o0& hacan 'ue la atra%e!ara el )i!)o e!tre)eci)iento& tan peculiar+ #E! cierto+ $e/era ha/er pre!tado )*! atenci.n+ $e%erell la )ir. con el ce1o 2runcido& co)o !i no pudiera !eguir !u! pen!a)iento! e!o lo hiciera !entir inc.)odo+ Pero entonce!& lo! carrua1e! a/andonaron el ca)ino principal - !e adentraron en un ango!to !endero - tu%o 'ue concentrar!e en !u! ca/allo!& uno! ani)ale! de pri)era calidad& co)o -a le ha/an dicho a Phoe/e+ Para cuando "l detu%o el carrua1e - la a-ud. a /a1ar& ella -a ha/a i)aginado de!cartado tre! po!i/ilidade! di2erente! en la! 'ue ello! do! - !u! 2a/ulo!o! ca/allo! logra/an li/rar!e de la )ultitud 'ue lo! rodea/a+ Sin e)/argo& $e%erell tena ra0.n9 no !e lo per)itiran+ ,l parecer& todo! lo! de)*! !oltero!& ho)/re! - )u1ere!& ha/an decidido no de1ar 'ue pa!aran ni un !olo )inuto a !ola!+ Kl& ella& o a)/o!& eran re'uerido! con!tante)ente+ Cnclu!o durante el pcnic& 'ue organi0aron en un encla%e ele%ado !o/re la! colina!& con 2recuencia !e !olicita/a a Phoe/e 'ue in2or)ara a lo! de)*! !o/re lo! punto! de re2erencia 'ue !alpica/an la! a)plia! %i!ta!+ #Conoce! )u- /ien la 0ona+ $e%erell e!ta/a tu)/ado !o/re la hier/a& a !u lado& conte)plando el hori0onte - ella

e!ta/a !entada !o/re una )anta+ <a)/i"n )ira/a el pai!a1e )ientra! la /ri!a 1uguetea/a con !u pelo+ Se ha/an 'uedado !olo! un )o)ento& en )edio de la parlanchina )ultitud+ #Crec no )u- le1o! de a'u+ Ji padre e! lord Jartindale+ Jartindale 4all e!t* a uno! treinta Hil.)etro!& en e!a direcci.n+ #Se5al. el e!te+ $e%erell )ir. - luego pregunt.9 #:Pa!a! )ucho tie)po all; Su! la/io! !e 2runcieron en un ge!to ir.nico+ #Go de!de 'ue tena ocho a5o!+ Ji )adre )uri. cuando -o tena !iete - )i padre !e con%irti. en un !olitario& rara %e0 !ale de la propiedad+ Cuando a/andon" el luto& )e en%iaron a %i%ir con )i! ta!+ <engo once - 2ui pa!ando de una a otra& pero con 'uien )*! tie)po he %i%ido e! con Edith+ Su )arido ha/a )uerto& ella e!ta/a !ola - -o ta)/i"n+ $e%erell no di1o nada+ ,l ca/o de un )o)ento& Phoe/e lo )ir.+ #:<iene! alg8n her)ano o her)ana; Kl neg. con la ca/e0a+ #Ji )adre ta)/i"n )uri. cuando -o era 1o%en+ Ji padre 2alleci. )ientra! -o e!ta/a en el e(tran1ero+ <engo to! - ta!& pero ning8n pri)o por parte paterna+ #$e ah tu nece!idad de ca!arte+ $e%erell a!inti.+ ,nte! de 'ue Phoe/e pudiera indagar )*!& aun'ue no e!ta/a del todo !egura de por 'u" de!ea/a !a/er )*!& >eorgina - 4eather !e unieron a ello!+ #=a)o! a cele/rar el torneo de cr.'uet cuando regre!e)o!+ =o!otro! do! de/"i! 1ugar& por !upue!to+ Phoe/e ar'ue. la! ce1a!+ El co)entario de >eorgina ha/a !onado de)a!iado dictatorial+ #Je te)o 'ue tra! la! e(igencia! de e!te pcnic& no )e 'uedar* !u2iciente energa para hacer una actuaci.n acepta/le+ Go cont"i! con)igo+ #Lh+ #>eorgina !e 'ued. )ir*ndola !orprendida& re2le(ion. - luego& clara)ente& decidi. 'ue& de todo! )odo!& no la nece!ita/an+ Se %ol%i. entonce! hacia $e%erell#+ Pero u!ted ! 1ugar*& :%erdad& )ilord; Seguro 'ue no e!tar* tan 2atigado+ Phoe/e ta)/i"n lo )ir. - %io 'ue tena !u! o1o! %erde! le%e)ente entornado! 2i1o! en !u ro!tro+ Sin de!%iar la %i!ta& re!pondi.9 #3ugar" con una 8nica condici.n& 'ue la !e5orita Jalle!on !ea )i co)pa5era+ Phoe/e tu%o 'ue e!2or0ar!e por no rer+ 4a/an ido de)a!iado le1o!+ $e%erell ha/a contraatacado con una e(igencia 'ue a >eorgina no le de1. )*! re)edio 'ue %ol%er!e hacia ella - !uplicar9 #Phoe/e& 1ugar*!& :%erdad; ,'uel ho)/re era un de)onio& de e!o no ca/a duda& - la ha/a atrapado /ien+ #Si lord Paignton )e pre!ta !u induda/le pericia& entonce!& !& )u- /ien& encontrar" la !u2iciente energa para co)petir+ ,! 'ue tre! hora! )*! tarde& !e encontra/an el uno al lado del otro& en el /orde del ca)po de cr.'uet+ #4ace a5o! 'ue no 1uego #le in2or). $e%erell+ , pe!ar de e!o& Phoe/e de!cu/ri. en !eguida 'ue no ha/a ol%idado c.)o !e haca& pero el 1uego tal co)o "l lo entenda di2era !util)ente del 'ue ella conoca+ En !u %er!i.n& ha/a )ucho )*! contacto entre la! pare1a!& al )eno! entre ello! do!+ ,nte!& Phoe/e no ha/a con!iderado el cr.'uet co)o un deporte de )ucho contacto&

!i e! 'ue ha/a alguno& pero la )odalidad de "l e!ta/a llena de pe'ue5o! to'ue!+ a delicada pre!i.n de !u )ano en la parte po!terior de !u cintura& la tentadora caricia de la pierna& en2undada en lo! a1u!tado! pantalone!& - de la! reluciente! /ota! contra !u 2alda+ El le%e roce de !u! dedo! !o/re lo! /rillante! ri0o! 'ue le acaricia/an la nuca+ $e!de el pri)er )o)ento& ella !upo 'ue lo e!ta/a haciendo a prop.!ito+ Pero& curio!a)ente& no le i)port.+ Para !u continua !orpre!a& no le i)porta/a 'ue la tocara+ $e hecho& di!2ruta/a /a!tante del oca!ional e!tre)eci)iento 'ue la atra%e!a/a cuando& !upue!ta)ente !in 'uerer& !u! piele! !e encontra/an& o cuando "l pa!a/a le%e)ente la )ano por una cur%a 'ue de/era tener prohi/ida+ ,l )eno! en p8/lico+ ,un'ue& por !upue!to& nadie lo! %io& e!a! 2ugace! e nti)a! caricia! a5adieron otra di)en!i.n al 1uego+ , pe!ar de 'ue en la ronda 2inal lo! derrotaron Peter - 4eather& a)/o! /ueno! 1ugadore!& 'ue !e ha/an to)ado )u- en !erio el torneo& Phoe/e e!ta/a di!pue!ta a apo!tar 'ue& de todo!& $e%erell - ella eran lo! 'ue )*! ha/an di!2rutado+ Se de!pidi. de "l - lo de1. con lo! otro! ho)/re!& recogiendo lo! aro! - lo! )a0o!+ Jientra! ella !e retira/a con la! de)*! da)a! para preparar!e para el /aile& decidi. 'ue& de!pu"! de todo& la tarde no ha/a !ido una a/!oluta p"rdida de tie)po+ E(cepto+++ Go !e dio cuenta ha!ta 'ue e!tu%o en !u ha/itaci.n& de 'ue toda! a'uella! pe'ue5a! caricia! ha/an tenido un e2ecto ine%ita/le - acu)ulati%o+ Para cuando !e pu!o el %e!tido de /aile& de color granate& !e !enta co)o !i e!tu%iera a punto de !alir!e de !u propio cuerpo+ <ena lo! ner%io! a 2lor de piel& !en!i/le! al )*! le%e contacto& an!io!o! de la )*! le%e caricia - de!e!perado! por )*!+ #Jaldito !ea+ Ja!cull. e!o - una! cuanta! i)precacione! )*!& )ientra! !e apre!ura/a para arreglar!e& con la e!peran0a& contra todo pron.!tico& de 'ue $e%erell tu%iera algo planeado para aplacar !u repentina nece!idad& aun'ue no tena ni la )*! )ni)a idea de c.)o podra lograrlo en lo! con2ine! de un !al.n de /aile+ Se !ent. en el ta/urete ante el tocador - cogi. !u per2u)e 2a%orito+ SHinner !e acerc. para e)pe0ar a !oltarle el pelo+ #:E!t* todo preparado para e!ta noche; a doncella cogi. el cepillo - a!inti.+ #E!tar*n e!perando en el ca)ino con el carrua1e& co)o u!ted 'uera+ 3e!!ica !a/e 'ue de/e ir a la /i/lioteca+ Po/recilla& e!t* tan de!e!perada 'ue e!to- !egura de 'ue huira igual)ente !i no e!tu%i"ra)o! di!pue!to! a a-udarla+ #4u)+ =iglala !i puede!+ Go no! con%iene 'ue haga ninguna tontera 'ue le%ante la! !o!pecha! de Stripe! o de cual'uier otro+ # a cuidar" co)o !i )e 2uera la %ida en ello+ :Se ca)/iar* de!pu"! del /aile; Phoe/e pen!. en lo 'ue ha/a planeado hacer )*! tarde - neg. con la ca/e0a+ #El ca)ino e!t* /a!tante de!pe1ado+ Go de/era tener 'ue hacerlo+ #En e!e ca!o& no )e !eparar" de 3e!!ica+ Je 'uedar" con ella en cuanto ha-a a-udado a !u !e5ora a preparar!e para dor)ir+ e har" co)pa5a ha!ta 'ue llegue la hora de reunir!e con u!ted+ #S& creo 'ue e!o !era lo )*! con%eniente+ En e!e )o)ento !e o-. un le%e golpe en la puerta - Phoe/e - SHinner !e )iraron+ Cuando e!ta 8lti)a a/ri. la puerta& ,udre- entr. con una alegre !onri!a en el ro!tro+

#Per2ecto& 'uerida+ <ena la e!peran0a de encontrarte a8n a'u+ Con una e!pecie de toga de !eda de color )ar2il - negro - un tur/ante dorado negro rode*ndole la ca/e0a& ,udre- !e acerc. al !ill.n 'ue ha/a a un lado del tocador& )ientra! e(a)ina/a el %e!tido de Phoe/e con !u per!pica0 )irada+ #E!te color te 'ueda )u- /ien& 'uerida+ :Con 'u" lo co)ple)entar*!; :Con tu! granate! - perla!; $e!de el e!pe1o& Phoe/e )ir. a SHinner& 'ue !egua pein*ndola+ #E!o e! lo 'ue ha/a pen!ado+ #E(celente+ # a da)a !e !ent. con elegancia en el !ill.n#+ <anto Edith co)o -o e!ta)o!+++ /ueno& ani)ada! - )u- co)placida! de %er 'ue hace! un e!2uer0o+ Ella 2ue a %ol%er!e para )irarla& pero un !i!eo de SHinner - un golpe con el peine le ad%irtieron 'ue de/a )antener la ca/e0a recta+ ,nte! de 'ue pudiera 2or)ular una re!pue!ta !en!ata& ,udre- continu.9 #Pen!" 'ue 'ui0* de/era )encionar 'ue& aun'ue lo! $e%erell& e! decir todo! lo! %arone!& !on /a!tante+++ /ueno& diga)o! 'ue !on uno! %i%idore! durante !u! a5o! de 2or)aci.n& todo! ello!& todo! - cada uno de ello! a lo largo de la hi!toria de la 2a)ilia& !e han %uelto /a!tante 2or)ale! una %e0 !e han ca!ado+ Con el ra/illo del o1o& Phoe/e %io 'ue ,udre- ladea/a la ca/e0a& re2le(i%a& ante! de a5adir9 #Gunca he !a/ido !i lo! do! e!tado! e!t*n relacionado!& !i lo 8lti)o e! una con!ecuencia directa de lo anterior& -a )e entiende!+ ,udre- guard. !ilencio - Phoe/e no e!tu%o !egura de 'u" de/a decir+ uego& la )u1er %ol%i. a ha/lar9 #<u )adre - -o e!t*/a)o! )u- unida!+ Co)parta)o! nue!tro! !ue5o! e!peran0a!+ @a te he dicho e!to ante!& pero ha- una hi!toria 'ue no te he contado - creo 'ue ahora e! el )o)ento de 'ue la cono0ca!+ Cuando -o era 1o%en& )*! 1o%en 'ue t8& uno! %eintid.! a5o!& tena un pretendiente del 'ue crea e!tar ena)orada -& por lo 'ue !"& lo e!ta/a& pero )i padre e!ta/a con%encido de 'ue el ca/allero era un gandul de!pil2arrador prohi/i. nue!tra uni.n+ En e!a "poca& -o no era tan independiente co)o lo !o- ahora -& aun'ue )e en2urru5"& ta)poco puedo decir 'ue luchara de)a!iado por ello+ Pero+++ # ,udre- !e encogi. le%e)ente de ho)/ro!+ Phoe/e 2runci. el ce1o+ #:@ no ha! de1ado de 'uererlo; a )u1er parpade. !orprendida+ #Lh& no+ Go 2ue a!+ Ji padre tena ra0.n+ El po/re 4u/ert era un gandul de!pil2arrador+ @ no e! 'ue ha-a !eguido perdida)ente ena)orada de "l todo! e!to! a5o!+ Pero lo 'ue )e he preguntado )ucha! %ece! e! 'u" ha/ra pa!ado+ 7Fuerida& nunca !e !a/e+ #,udre- !e irgui. - !e coloc. /ien el chal#+ E!pero 'ue& conoci"ndo)e co)o )e conoce!& !ea! con!ciente de 'ue )e arrepiento de )u- poca! co!a!M 'ue& de hecho& )e gu!ta )i %ida - e!to- /a!tante contenta con la! co!a! tal co)o e!t*n& o e!o creo& pero de %e0 en cuando )e pregunto !i todo ha/ra !ido )e1or - -o )*! 2eli0 !i hu/iera apro%echado la oportunidad 'ue el de!tino )e /rind. en !u )o)ento hu/iera luchado por lo 'ue 'uera+ Entonce! 'uera a e!e ho)/re& pero ahora nunca !a/r" c.)o ha/ra re!ultado+ :4a/ra !ido un gandul !i )e hu/iera ca!ado con "l; :4a/ra !ido inclu!o )*! 2eli0 de lo 'ue lo !o-; ,udre- hi0o una pau!a -& 2inal)ente& !e le%ant.+ # o 'ue 'uera decirte& 'uerida& preparada co)o e!t*! en e!te )o)ento de tu %ida&

e! 'ue& aun'ue no )e arrepiento de nada de lo 'ue he hecho& a %ece! ! )e arrepiento de lo 'ue no he hecho& de e!a! oportunidade! 'ue el de!tino )e pu!o delante - no apro%ech"+ Cuando SHinner aca/. de peinar a Phoe/e - !e apart.& ,udre- ocup. !u lugar& )ir. a la 1o%en a lo! o1o! a tra%"! del e!pe1o - le apo-. una )ano llena de !orti1a! en el ho)/ro+ #S.lo 'uera !ugerirte 'ue cuando una oportunidad lla)e a tu puerta& pien!e! en c.)o podra !er ante! de recha0arla+ Phoe/e )ir. a !u )adrina a lo! o1o! - apo-. una )ano !o/re la !u-a+ #>racia!+ o con!iderar"+ ,udre- e!/o0. una !onri!a 'ue le ilu)in. el !e)/lante+ #Dien+ #Se %ol%i. hacia la puerta#+ ,hora !er* )e1or 'ue )e %a-a - haga 'ue Edith !e e!pa/ile+ <e %ere)o! en el !al.n+ SHinner la aco)pa5. ha!ta la puerta+ uego& cogi. el chal de 2leco! de Phoe/e - lo !acudi.+ #,8n e! una da)a ende)oniada)ente /ella+ Go ha- )oti%o para 'ue crea 'ue -a puede retirar!e+ Go e! tan )a-or+ #Go& no lo e!+ #Phoe/e !e le%ant. para 'ue SHinner pudiera colocarle el chal !o/re lo! ho)/ro!#+ :$.nde e!t* )i /ol!o; Jientra! !e pona lo! pendiente! de granate! - perla! - !e a/rocha/a el collar de perla! a 1uego& pen!. en lo 'ue ,udre- le ha/a dicho+ Por !upue!to& ella ha/la/a del )atri)onio& pero+++ Phoe/e !ali. del dor)itorio - /a1. la e!calera& !egura de 'ue& en !u ca!o& podra aplicar!e el )i!)o con!e1o a la po!i/ilidad de un ro)ance+ Go de!cu/rira c.)o podra !er !i no lo haca+ Segua d*ndole %uelta! a la re%elaci.n de ,udre- !o/re lo! %arone! $e%erell cuando "l entr. en el !al.n& -a tarde& ende)oniada)ente apue!to& con un e!)o'uin negro - ca)i!a de un /lanco in)aculado+ Eue directo hacia ella& pero !.lo tu%ieron tie)po de interca)/iar uno! cuanto! co)entario! ante! de 'ue Stripe! llegara - todo! !e dirigieran al co)edor+ $e nue%o no e!ta/an !entado! el uno al lado del otro+ Sin e)/argo& ! e!ta/an el uno 2rente al otro& lo cual& en alguno! a!pecto!& Phoe/e pre2era& -a 'ue& entre charla - charla con Jilton Cro)Sell - Peter& apro%echa/a para o/!er%ar a $e%erell& para e%aluar - %alorar& para ca%ilar+ ,udre- ha/a dicho 6algo %i%idore!7 - era una /uena de!cripci.n+ Go )o!tra/a el co)porta)iento de un %erdadero %i%idor& pero !in duda tena cierta propen!i.n a !erlo& ade)*! de todo! lo! re'ui!ito!+ Go era !.lo !u apo!tura& ni !u la/ia+ 4a/a algo en !u )irada& alg8n ra!tro de+++ no de re/elda& pero ! de algo ind.)ito& algo no )u- ci%ili0ado& 'ue lo haca de!tacar )ucho entre lo! de)*! ca/allero! pre!ente! 'ue era el )oti%o de 'ue toda! la! 1.%ene! continuaran lan0*ndole )irada! intere!ada!& di!pue!ta! a hacerle ca!o+ Phoe/e re!opl. para !u! adentro!+ <endran 'ue e!perar !u turno+ Para cuando aca/. la cena& -a ha/a decidido 'ue eran preci!a)ente e!o! ele)ento! 'ue de1a/an tan claro 'ue no !e !o)etera a ninguna )u1er lo 'ue )*! la atraa de "l+ K!e& al 2in - al ca/o& era !u peligro e!encial+ @ lo 'ue )*! la 2a!cina/a+ ,clarado e!o& ha/ra dado cual'uier co!a por !a/er 'u" era lo 'ue a "l lo atraa de ella& 'u" lo lle%. directa)ente a !u lado cuando todo! !e dirigieron al !al.n de /aile+ $e%erell !e detu%o 1unto a ella& le cogi. la )ano i0'uierda& !e la le%ant. en /u!ca del carnet de /aile -& cuando no lo encontr. - la )ir. con la! ce1a! ar'ueada!& Phoe/e !e lo e(plic.9

#<engo %einticinco a5o!+ Kl !onri.& /a1. la! )ano! de lo! do! - de1. 'ue !u! dedo! !e de!li0aran por lo! !u-o!+ #Dien+ Entonce! podr*! /ailar todo! lo! %al!e! con)igo+ #<ontera!+ #Phoe/e !e 0a2. de "l - 1unt. recatada)ente la! )ano! delante#+ $o! e! el )*(i)o+ Dueno& 'ui0* tre!+ #:Con %einticinco a5o!; #E(acto+ <endr*! 'ue /ailar ta)/i"n con otra!+ Go pareci. i)pre!ionado& pero no ha/a ni una !ola )atrona pre!ente 'ue 2uera a per)itir 'ue 2uera de otro )odo+ Puede 'ue e!tu%iera intere!ado en ella& pero a! - todo la po!i/ilidad de /ailar un %al! con "l era una oportunidad 'ue la! )adre! de la! 1.%ene! !oltera! no per)itiran 'ue !u! hi1a! !e perdieran+ @ e!e pen!a)iento la hi0o re2le(ionar de nue%o !o/re la! oportunidade!+ >eorgina apareci. del /ra0o de Jilton& luego $eidre lleg. con Peter - Charlie+ #E!t*/a)o! pen!ando en !alir a ca0ar )a5ana+ #Peter )ir. a $e%erell#+ :Go! aco)pa5ar*; Kl )ir. a !u %e0 a Phoe/e - declin. la in%itaci.n& pero pregunt. 'u" tipo de pre!a e!pera/a encontrar Peter+ , ella le co!t. un )o)ento dar!e cuenta de 'ue ha/a elegido un te)a 'ue& !in duda& a/urrira a la! da)a! pre!ente!+ >eorgina !e re)o%i. inc.)oda& lo )i!)o 'ue $eidre& pero ninguna hi0o ade)*n de ale1ar!e+ Phoe/e !e apiad. de ella!+ #$eidre& lle%a! una peineta precio!a+ :$.nde la encontra!te; En !eguida& la! tre! !e lan0aron a co)parar !o)/rerera! - )ercera! de ondre! ha!ta 'ue lo! )8!ico!& al 2ondo del gran !al.n de /aile& iniciaron el preludio de un %al!+ a )ano de $e%erell !e cerr. con 2uer0a alrededor de la de Phoe/e ante! de 'ue el pri)er acorde !e apagara+ e le%ant. la )ano& !e lle%. de!carada)ente !u! dedo! a lo! la/io! - !e lo! /e!.+ #Creo 'ue "!te e! )i /aile+ Cuando de1. 'ue la guiara ha!ta la pi!ta& Phoe/e lleg. a ati!/ar la )irada de di!gu!to 'ue $eidre le lan0. a Peter - la )ueca de i)potencia de !u her)ano+ # e! ha! e!tropeado el plan #di1o& cuando la to). entre !u! /ra0o!+ $e%erell la )ir. a lo! o1o! al tie)po 'ue la pega/a a "l+ #Ji plan tiene prioridad+ E!o 2ue e%idente al in!tante+ >ir. con ella con con!u)ada elegancia& todo "l podero!a 2uer0a e ine2a/le control+ $urante !u pri)era %uelta por la gran !ala& Phoe/e e!tu%o total)ente concentrada en aco!tu)/rar!e a la !en!aci.n de e!tar /a1o !u control a/!oluto - de1ar 'ue !u! anhelante! !entido! !e e)paparan de la !eductora pro(i)idad de !u cuerpo - la pro)e!a 'ue "!ta encerra/a+ <enerlo cerca pareca ali%iar !util)ente !u! alterado! ner%io!& no tanto cal)*ndolo! co)o a!egur*ndole! 'ue la !ati!2acci.n e!ta/a cerca+ En e!e a!pecto& un %al! con "l 2ue un 2lagrante e1ercicio de !en!ual pro)e!a+ Su 2uer0a la en%ol%a+ Era )*! con!ciente de ella inclu!o 'ue cuando la ha/a a/ra0ado - le ha/a per)itido 'ue la /e!ara+ Jientra! gira/an& e!ta/a total)ente /a1o !u control - $e%erell la guia/a !in e!2uer0o hacia donde 'uera+ ,l dar una %uelta& la peg. un poco )*! de la cuenta a !u cuerpo& !in de1ar de )irarla a lo! o1o! en todo )o)ento& atrap*ndola con !u )irada& pero luego no a2lo1. el agarre+ Phoe/e !e pregunt. 'u" podra !er lo 'ue %ea al e!crutar !u! o1o!+

$e%erell duda/a 'ue ella !upiera lo tran!parente 'ue era& al )eno! para "l& en e!e a!pecto+ <ra! de!pedir!e e!a tarde& Phoe/e ha/a to)ado una deci!i.n+ @a no /u!ca/a 'ue la !edu1era& !ino 'ue de!ea/a 'ue lo hiciera - 'ue 2uera "l 'uien lo hiciera+ Su nue%a actitud no !e haca e(ten!i%a a ning8n otro ca/allero& !.lo a "l+ Era "l 'uien ha/a pro%ocado el ca)/io - era el 8nico en 'uien ella tena inter"!& al 8nico 'ue le per)itira 'ue lo intentara+ E!o 8lti)o cal). una parte pri)iti%a de ! )i!)o& una con la 'ue no e!ta/a )u2a)iliari0ado - 'ue no co)prenda& una parte 'ue ha/a e!tado re%ol%i"ndo!e por'ue no le aca/a/a de gu!tar c.)o la ha/a )irado Jilton Cro)Sell& o la! )irada! 'ue otro! ca/allero! ha/an dirigido a !u 2igura innega/le)ente atracti%a+ Phoe/e pre!ta/a ahora )*! atenci.n a !u %e!tuario& una !e5al de !u inter"! 'ue a "l no !e le ha/a e!capado+ Su !util tran!2or)aci.n ha/a hecho 'ue centrara la atenci.n a8n con )*! 2uer0a en ella& ha/a ali)entado toda%a )*! !u de!eo+ @ ahora ha/a decidido de1ar 'ue la to)ara de la )ano - la guiara por el ca)ino de la inti)idad+ El aro)a de la %ictoria au)ent. !u de!eo& pero $e%erell lo repri)i. i)placa/le+ a deci!i.n de Phoe/e era un triun2o& !& pero !.lo en el !entido de 'ue ahora tena el ca)ino de!pe1ado hacia el pr.(i)o pa!o+ Se concentr. en la tarea+ o! hi0o girar de nue%o )ientra! a%an0a/an por el largo !al.n+ #:Por 'u" la! chica! de!carada! co)o $eidre Jellor! creen 'ue re%elar el )*(i)o po!i/le de !u! encanto! !in pro%ocar un e!c*ndalo e! !eductor; Phoe/e ar'ue. la! ce1a!+ #Go lo !"+ #,l ca/o de un )o)ento& pregunt.#9 :Go lo e!; : o! ca/allero! no lo pre2ieren; $e%erell le !onri.+ #Go e! tanto lo 'ue pre2eri)o! co)o lo 'ue no! parece )*! 2a!cinante+ Jientra! 'ue $eidre ha/a pen!ado lla)ar la atenci.n con un corpi5o o!ada)ente e!cotado& Phoe/e ha/a atrado el inter"! de "l& - de otro!& de un )odo )ucho )*! e2ica0& con un %e!tido 'ue in!inua/a lo 'ue ha/a de/a1o& pero no re%ela/a lo !u2iciente co)o para !ati!2acer la i)aginaci.n+ #So)o! criatura! !i)ple! #)ur)ur. "l#+ Gece!ita)o! 'ue !e no! e!ti)ule+ Ella !e ri.+ # o recordar"+ #4a0lo+ #$e%erell la )ir. a lo! o1o! )ientra! gira/an - a5adi. con %o0 pro2unda #9 a )ente e! lo )*! podero!o 'ue e(i!te para la !educci.n - el ar)a )*! potente+ Phoe/e al0. la! ce1a!+ #<8 lo !a/e! /ien+ #$e!de luego+ a )8!ica aca/.+ $e%erell le hi0o dar una %uelta 2inal con 2loritura incluida - aca/. con una re%erencia+ Oi"ndo!e - un poco 1adeante& Phoe/e le de%ol%i. el ge!to - le per)iti. 'ue le cogiera la )ano - la lle%ara ha!ta donde ,udre- - Edith ha/an to)ado po!e!i.n de un di%*n+ $e%erell no tena 'ue de%ol%erla al lado de !u taM a !u edad -a no era nece!ario+ Phoe/e e!tu%o a punto de record*r!elo& pero la co)/inaci.n de !u! pala/ra! - !u cercana era una potente di!tracci.n+ 6 a )ente e! lo )*! podero!o+++ - el ar)a )*! potente+7 :4a/a !ido !u i)aginaci.n o ha/a una ad%ertencia& una indicaci.n del ca)ino 'ue tena intenci.n de to)ar& en e!a! pala/ra!; Se pa!. la !iguiente hora en %ilo& aguardando& e!perando de!cu/rirlo+ @ $e%erell no la decepcion.+ Pero+++

#: a !alita de e!tar; #Por e(tra5o 'ue pare0ca& e! la 8nica e!tancia en cual'uier ca!a 'ue ca!i !ie)pre !e pa!a por alto - nadie !e a%entura a entrar en ella durante un /aile+ 4a/la/a con autoridad& producto #!upona Phoe/e# de !u a)plia e(periencia& pero cuando la lle%. ha!ta all& de!cu/ri. 'ue tena ra0.nM la e!tancia e!ta/a %aca+ a! cortina! e!ta/an corrida! - la lu0 de la luna 'ue entra/a por lo! largo! %entanale! proporciona/a /a!tante claridad co)o para poder orientar!e& pero no la !u2iciente para %er !utile! %ariacione! en colore! o detalle!+ Co)o la e!tancia no e!ta/a preparada para !er u!ada e!a noche& no ha/a ninguna l*)para encendida+ @ Phoe/e !e !inti. ali%iada por ello+ Por'ue tratar con $e%erell -a era /a!tante co)plicadoM no nece!ita/a ade)*! %erlo& no nece!ita/a ning8n recordatorio %i!ual de !u 2uer0a - de 'ue la de ella era )u- in2eriorM de 'ue& co)o de co!tu)/re& e!ta/a /a1o !u control+ Kl cerr. la puerta a !u e!palda - Phoe/e o-. el cha!'uido del pe!tillo+ uego& durante un )o)ento& $e%erell la e!tudi.& poda !entir !u )irada en la e!palda& ha!ta 'ue& 2inal)ente& lo o-. acercar!e - !e dio la %uelta+ #Fuera preguntarte+++ Se 'ued. !in re!piraci.n al encontrar!e con !u! o1o! a poco! cent)etro!+ a rode. con el /ra0o de!pacio& con delicade0a& - la atra1o hacia "l+ #:Fu"; Ella parpade. - !e e!2or0. por recordar+ #,h+++ Por enci)a de !u! ca/e0a! !on. la )8!ica+ a %elada e!ta/a en pleno apogeo& lo! /ailarine! gira/an al rit)o del pri)er %al! tra! una pe'ue5a pau!a+ $e!pu"! de de1ar la !ala donde !e !er%a un ligero tente)pi"& 1unto! - por un )o)ento !olo!& $e%erell la ha/a guiado hacia el interior de la ca!a en lugar de hacia el !al.n de /aile+ Gadie lo! ha/a %i!to de!aparecer& nadie !a/a d.nde e!ta/an+ <ena la )irada 2i1a en !u! la/io!& 'ue !onrieron al )i!)o tie)po 'ue una )ano le rodea/a el ro!tro - )ur)ura/a9 #:E! urgente; 4a/a di%er!i.n en !u tono+ Su %o0 - !u contacto la hicieron e!tre)ecer - al0. la %i!ta ha!ta !u! o1o!+ #:En 'u" e!t*! pen!ando; #Fui0* e!o le dara alguna pi!ta !o/re lo 'ue pretenda+ Kl le !o!tu%o la )irada un in!tante - luego re!pondi.9 #En ti+ El /ra0o 'ue le rodea/a la cintura !e ten!. - la acerc. un poco )*!+ Phoe/e le pu!o la! pal)a! en el tor!o - repri)i. el de!eo de de!li0arla! por "!te+ Carra!pe. - pregunt. atropellada)ente9 #:En ); a tra%ie!a !onri!a de $e%erell !e a)pli.+ ,cerc. )*! la ca/e0a a la de ella - le ro0. la co)i!ura de lo! la/io! con lo! !u-o!+ #En lo 'ue de!eo hacerte& lo 'ue de!eo hacer contigo+ , Phoe/e le palpita/an lo! la/io!& an!io!o! por lo! de "l& pero trag. !ali%a - !u!urr.9 #:Fu"; #E!to+ #Su tono !ugera 'ue -a lo ha/a pro%ocado /a!tante& 'ue ha/a llegado al l)ite de !u paciencia+ a /e!.& to). !u /oca& no a la 2uer0a& aun'ue Phoe/e no ha/ra podido re!i!tir!e& no

ha/ra podido recha0arlo !i hu/iera de!eado hacerlo+ Por !uerte& no tena ninguna intenci.n de recha0arlo+ En lugar de e!o& per)iti. 'ue la /e!ara& luego& en%alentonada& lo ani). a !eguir haci"ndolo+ $e%erell continu.& pero no co)o ella ha/a e!perado+ Cuando interru)pi. el /e!o& Phoe/e capt. el /rillo de !u! o1o! /a1o lo! pe!ado! p*rpado!+ #E!to #)ur)ur. la pala/ra contra !u! la/io! con %o0 gra%e - pro2unda+ Entonce!& el /ra0o 'ue la rodea/a !e ten!. a8n )*!& una /arra de acero 'ue la apla!t. contra !u cuerpo+ Cuando ella !e ten!.& "l %acil. un )o)ento& pero en !eguida /a1. la ca/e0a - la /e!. )*! pro2unda)ente& )*! per!ua!i%a)ente& con )*! urgencia& ha!ta 'ue Phoe/e le re!pondi.& ha!ta 'ue le de!li0. la! )ano! por el cuello& lo rode. con lo! /ra0o! - le de%ol%i. el /e!o+ $e%erell luch. por )antener la )ente centrada en !u! la/io!& !u /oca& en el acalorado enredo de la! lengua!+ Se e!2or0. por )antener !u! !entido! 2i1o! en el placer cada %e0 )*! !en!ual& le1o! de la conciencia de !u e!/elto cuerpo total)ente pegado al !u-o& le1o! de la c*lida pre!i.n de !u! pecho! contra !u tor!o& del pro%ocati%o pe!o de la! cadera! - )u!lo! 'ue acaricia/an lo! !u-o!+ Se )o!tra/a d.cil& di!pue!ta& ha!ta a'uel )o)ento al )eno!+ ,un'ue $e%erell a8n perci/a en !u interior un 2oco de le%e re!i!tencia& una 8lti)a de2en!a+ a parte )*! pri)iti%a de ! )i!)o decidi. interpretarlo co)o un de!a2o& e!a 2aceta de "l 'ue poca! )u1ere! ha/an !acado a la lu0& pero 'ue ella de!perta/a con tanta 2acilidad+ Bna parte 'ue no era tan !egura& 'ue en )ucho! !entido! era peligro!a - 'ue no podra repri)ir eterna)ente+ Eue e!e a!pecto de $e%erell lo 'ue con%irti. deli/erada)ente e!e /e!o en una con2lagraci.n& en una creciente tor)enta de de!eo 'ue hi0o 1adear - a2errar!e a Phoe/e ha!ta 'ue& 2inal)ente& ella !e entreg. - !e de1. caer contra !u cuerpo - pareci. 'ue de!eara 'ue de!li0ara una )ano con la pal)a e(tendida por !u! )u!lo! - luego a!cendiera ha!ta !u tra!ero& )a!a1e*ndo!elo pro%ocadora)ente& 'uien de!eara 'ue cediera a la tentaci.n - la pegara por co)pleto a "l+ Phoe/e 1ade. a/ru)ada por la! !en!acione!& por la pro2undidad - el creciente calor del /e!o& por la con!tante e i)placa/le tentaci.n de !u! la/io! - !u lengua& de !u e(ploradora )ano& de !u! propia! nece!idade! - de!eo! 'ue !urgan en re!pue!ta+ Entonce!& la )ano de "l !e ten!.& la peg. a !u cuerpo - todo en el interior de ella !e parali0.+ El cora0.n& el pul!o& la )ente+ o! )iedo!+ $e%erell !e )o%i. contra !u cuerpo - a Phoe/e le 2ue i)po!i/le ignorar el duro /ulto de !u erecci.n apla!tado contra !u e!t.)ago+ a 8lti)a %e0 'ue ha/a e!tado a! de cerca de un ho)/re+++ Dlo'ue. el pen!a)iento con !orprendente 2acilidad+ E!o era tan di2erente a a'uella otra %e0+ ,hora el de!eo calenta/a !u! %ena!& la pa!i.n - la lu1uria la do)ina/an& la! !u-a!& ade)*! de la! de "l+ E!a %e0 e!ta/a di!pue!ta& tena %o0 - %oto& alguna in2luencia+ Puede 'ue no tu%iera control& pero "l !+ Ger%io a ner%io& tend.n a tend.n& de1. 'ue !u! )iedo! de!aparecieran& !e li/er. de ello!+ Sinti. 'ue !e e!2u)a/an cuando la )ano de "l %ol%i. a )o%er!e+ $e%erell !e ha/a dado cuenta de 'ue !e ha/a ten!ado& de 'ue e!ta/a a punto de recha0arlo& - ha/a e!perado+ Go !e ha/a retirado& pero ta)poco la ha/a pre!ionado para !eguir+ Cuando el 8lti)o %e!tigio de re!i!tencia !e e%apor. - not. 'ue ella %ol%a a rela1ar!e contra !u cuerpo& !u!pir. )ental)ente ali%iado+ >racia! al cielo ha/an !uperado e!e o/!t*culo+ Si ella !e hu/iera de1ado lle%ar por

el p*nico+++ Kl ha/ra parado& pero el precio ha/ra !ido )*! de lo 'ue de!ea/a con!iderar+ Se ha/a arrie!gado al lle%arla tan le1o!& pero lo! *ngele! le! ha/an !onredo - !egua con "l+ Sin e)/argo& $e%erell conoca !u! propio! l)ite! - !a/a 'ue lo! ha/an alcan0ado+ Go !e atre%i. a tentar!e )*! a ! )i!)o durante )ucho )*! tie)po& por lo 'ue& poco a poco 2ue retrocediendo con ella del /orde de e!e !iguiente e!cal.n+ Phoe/e no 2ue de gran a-uda& por'ue !u! la/io! !e a2erra/an - tenta/an& e(igan+ Einal)ente& hi0o un )ohn cuando "l !e e)pe5. en interru)pir el /e!o+ $e%erell conte)pl. !u! o1o! entornado! - !e regoci1. para !u! adentro!+ e acarici. el carno!o la/io in2erior con la -e)a del dedo pulgar - %io c.)o la pa!i.n anega/a a'uello! )ara%illo!o! - aturdido! o1o!+ a de!ea/a )*! de lo 'ue ha/a credo po!i/le+ <o). aire& la !olt. - !e a!egur. de 'ue pudiera )antener!e en pie ante! de retroceder para de1ar e!pacio entre lo! do!+ Phoe/e !u!pir.& luego /a1. la %i!ta - !e !acudi. la 2alda+ #Supongo 'ue de/era)o! regre!ar+ Su tono !ugera 'ue no e!ta/a con%encida+ , la d"/il lu0 de la luna& $e%erell la )ir. 2i1a)ente+ Era regre!ar o+++ Se !enta el cuerpo total)ente agarrotado& pero logr. le%antar un /ra0o e indicarle la puerta+ #S& de/era)o!+ <ene)o! 'ue de1arno! %er de nue%o+ Phoe/e pa!. 1unto a "l de ca)ino a la puerta - lade. la ca/e0a con un le%e 2runci)iento de ce1o& co)o !i intentara %erle lo! o1o! lo /a!tante /ien c.)o para a%eriguar 'u" )oti%a/a a'uel tono !eco+ $e%erell no lo pudo e%itar -& cuando pa!. por !u lado& le rode. la cintura con un /ra0o por detr*!+ a peg. a "l con una )ano e(tendida !o/re !u %ientre - le acarici. el /ra0o con la otra+ $e un )odo lento pero deli/erado& le ro0. le%e)ente el lateral del pecho con la -e)a de lo! dedo!+ Phoe/e 1ade.+ $e%erell peg. lo! la/io! al c*lido - per2u)ado pelo& !o/re !u ore1a& - !u!urr.9 #<e de!eo& Phoe/e& - !er*! )a+ Pronto+ Pa!. un !egundo ha!ta 'ue !e irgui. - la !olt.+ Ella no !e )o%i. en !eguida+ En %e0 de e!o& %ol%i. la ca/e0a - lo )ir. a lo! o1o!+ uego de!%i. la %i!ta a !u! la/io! - a!inti.+ #Pronto+ $icho e!o& !ali. con la ca/e0a alta+ $e%erell parpade. !orprendido& !e !acudi. )ental)ente la lu1uria - a continuaci.n adopt. una e(pre!i.n e!tudiada)ente i)pa!i/le+ C/a a hacerlo+ C/a a tener un ro)ance+ Con $e%erell+ J*! tarde& e!a )i!)a noche& una hora de!pu"! de 'ue el 8lti)o in%itado !e retirara a !u! ha/itacione! - la ca!a& al 2in& !e !u)iera en el !ilencio& Phoe/e /a1. la e!calera para encargar!e del 8lti)o punto pendiente en !u agenda+ En cuanto hu/iera !olucionado lo de 3e!!ica& podra centrar!e por co)pleto en $e%erell - !u! !eductora! ha/ilidade!& entre la! 'ue de!taca/a !u capacidad de alterarla& e(citarla co)o ning8n otro ho)/re lo ha/a hecho nunca& !.lo con una )irada+ Bna caricia - !u piel co/ra/a %ida& una pala/ra !u!urrada - !u de!eo echa/a a %olar+ Si alguna %e0 aprenda lo 'ue era la pa!i.n& !era "l 'uien le en!e5ara+ Sin duda& era un regalo del cielo& por'ue la )*! i)pre!ionante de !u! caracter!tica!& la 'ue Phoe/e

%alora/a )*!& una 'ue !a/a 'ue era rara entre lo! ho)/re! de !u cla!e& no era tanto !u control co)o !u di!po!ici.n a e1ercerlo en 2a%or de ella+ ,'uello era i)pre!ionante& pero ta)/i"n recon2ortante - tran'uili0ador+ Bna - otra %e0& $e%erell ha/a pue!to un l)ite - !e ha/a a2errado a "l+ Poda ha/er ido )*! le1o! e!a noche& a Phoe/e no le ha/ra i)portado dar un pa!o )*!& pero no lo ha/a hecho+ 4a/an acordado 'ue iran de!pacio& a! 'ue e!o !era lo 'ue tendra+ Puede 'ue ella !e i)pacientara& pero no pretenda di!cutir al re!pecto+ En lugar de e!o& 2anta!ea/a !o/re cu*l !era el !iguiente pa!o 'ue daran+ Pero pri)ero+++ El %e!t/ulo principal e!ta/a en%uelto en !o)/ra!+ Da1. el 8lti)o pelda5o e!cuch.+ <odo el )undo& incluido el agotado per!onal& e!ta/a dur)iendo pro2unda)ente+ Go !e oa ning8n !onido hu)ano+ J*! tran'uila& atra%e!. el %e!t/ulo hacia la /i/lioteca+ E!a parte de !u! re!cate! !ie)pre le corre!ponda a ella& por'ue !i alguien la %ea pa!e*ndo!e de noche por la ca!a& no le hara pregunta!+ @ !i alg8n !ir%iente apareca& poda de!pedirlo !in pro/le)a!+ ,/ri. la puerta de la /i/lioteca& entr. - cerr. tra! de !+ a e!tancia e!ta/a a o!cura!M la! cortina! e!ta/an de!corrida!& pero la lu0 de la luna !e ha/a de/ilitado+ E!crut. la! den!a! !o)/ra!& pero no %io nada+ ,%an0. - !e detu%o en el centro de la e!tancia+ #:3e!!ica; a chica trag. !ali%a+ #,+++ a'u& !e5ora+ Se le%ant. - !ali. del hueco 1unto a la chi)enea& donde !e ha/a acurrucado+ ,2erra/a una pe'ue5a /ol!a - un 2ardo entre lo! /ra0o! - lle%a/a pue!to un grue!o a/rigo+ #Dien+ #Phoe/e a!inti. con apro/aci.n+ 4a/l. en %o0 /a1a - con claridad& )ientra! !e %ol%a hacia la! puerta! de cri!tal#9 Ju- pronto e!tar*! a !al%o+ =en+ 4a/a 'uedado en encontrar!e con 3e!!ica en la /i/lioteca por'ue "!ta da/a al lateral de la ca!a 'ue o2reca un acce!o )*! r*pido al /o!'ue+ Corri. el pe!tillo de la! puerta! de cri!tal& hi0o pa!ar a la chica - cerr. de nue%o& aun'ue !in correr el pe!tillo+ Se %ol%i.& cru0. la terra0a - le indic. a 3e!!ica 'ue la !iguiera& luego /a1. al 1ardn+ #Por a'u+ #Jantu%o el tono /a1o& aun'ue !u!urrar au)enta/a la ten!i.n innece!aria)ente+ ,%an0.#+ El carrua1e e!tar* e!perando en el ca)ino& al otro lado del /o!'ue+ 4a- un hueco en el )uro& por lo 'ue no tendre)o! 'ue e!calarlo+ Cuando )ir. a 3e!!ica& 'ue corra encogida a !u lado& la chica a!inti.& pero tena lo! o1o! a/ierto! co)o plato! - e!ta/a )u- p*lida+ Phoe/e )ir. hacia adelante - !igui. ca)inando& )ientra! )aldeca )ental)ente a lord Jo22at+ ,lcan0aron el /o!'ue - continuaron entre la! den!a! !o)/ra! de lo! *r/ole!+ El ca)ino e!ta/a o!curo& pero ella lo conoca /a!tante /ien+ Se ha/a ca)/iado el chal de !eda por otro )*! pr*ctico de lana& pero el /o!'ue e!ta/a /ien cuidado - no ha/a )ale0a con la 'ue pudieran enganchar!e+ >ui. decidida a 3e!!ica entre lo! *r/ole! ha!ta un lugar donde el )uro de piedra 'ue rodea/a lo! 1ardine! de la )an!i.n !e ha/a de!)oronado& de1ando un hueco lo /a!tante grande co)o para poder !altar !in pro/le)a!+ Scatcher aguarda/a en e!e hueco+ #Go te preocupe! #le di1o a la 1o%en#+ E! un a)igo+ Bn a)igo 'ue pareca un co)erciante de dudo!a reputaci.n& 'ue era lo 'ue Scatcher preci!a)ente era+ Cuando llegaron al hueco& le! tendi. la! )ano! enguantada! para a-udarla!+

#@a e!t*n a'u+ E!t*/a)o! e)pe0ando a preocuparno!+ Go llega/an tarde& pero !a/a 'ue ello! de/an de ha/er e)pe0ado a 6preocupar!e7 de!de 'ue ha/an llegado+ Phoe/e aguard. ha!ta 'ue 3e!!ica !e reuni. con ella en el ca)ino - luego la aco)pa5. ha!ta el carrua1e& 'ue& a pe!ar de !er %ie1o& 2unciona/a e(traordinaria)ente /ien+ Dirtle! - Eergu! !e a!egura/an de 'ue a! 2uera+ E!a noche era Dirtle! 'uien conduca - la !alud. con el l*tigo en la )ano+ Phoe/e !onri. - le de%ol%i. el !aludo+ @& cuando Scatcher a/ri. la puerta del %ehculo& !u !onri!a !e hi0o )*! a)plia al interca)/iar una )irada con la ocupante del )i!)o& E))eline Dirtle!& la pri)era )u1er a la 'ue ha/a a-udado+ uego !e %ol%i. hacia 3e!!ica+ #E))eline - !u e!po!o& 'ue e! Dirtle!& el conductor& te lle%ar*n a la agencia en ondre!+ Con ello! e!tar*! a !al%o+ Cr" a %erte una %e0 e!t"! in!talada - ha/lare)o! !o/re tu pr.(i)o pue!to+ a chica )ir. hacia el interior del carrua1e - la )a-or parte de la ten!i.n 'ue la atena0a/a !e de!%aneci.+ ,l0. la %i!ta hacia Phoe/e+ #>racia!& !e5orita+ Go !" c.)o podr" agradec"r!elo+ Ella perci/i. la e)oci.n en !u %o0 - !onri.+ #<8 li)tate a hacer lo 'ue E))eline te diga - no! dare)o! por /ien pagado!+ Scatcher la a-ud. a !u/ir al coche& donde E))eline& una )u1er de a!pecto )aternal - agrada/le& la a-ud. a aco)odar!e a !u lado en el a!iento+ Scatcher cerr. la puerta& !e %ol%i. hacia Phoe/e - la )ir. con el ce1o 2runcido+ #:E!t* !egura de 'ue no nece!ita 'ue la aco)pa5e de %uelta a la ca!a; E!e /o!'ue e!t* )u- o!curo+ Ella le !onri.+ #Go& pre2iero 'ue !u/a! al carrua1e - Dirtle! o! lle%e a todo! de %uelta a ondre! !in )*! contratie)po!+ El ho)/re )a!cull. algo& pero !a/a /ien 'ue no !er%ira de nada di!cutir& a! 'ue !e aco)od. al lado del cochero+ Cuando !e pu!ieron en )archa& Phoe/e le%ant. la )ano en ge!to de de!pedida aguard. a 'ue el %ehculo hu/iera de!aparecido por el pri)er recodo del ca)ino ante! de dar )edia %uelta - %ol%er a pa!ar por el hueco del )uro+ 4a/a una pendiente 1u!to detr*!& de )odo 'ue Phoe/e !e recogi. la 2alda de!cendi. la pe'ue5a cue!ta /a1o lo! *r/ole!+ Cuando lleg. a terreno llano& !e !olt. la 2alda - !e )ir. el codo& )ientra! !e a1u!ta/a /ien el chal+ Cuando al0. la ca/e0a& choc. contra una )uralla& una )uralla de )8!culo hue!o+

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3ade.& !e 'ued. !in aliento - ca!i !e de1. lle%ar por el p*nico& pero un in!tante ante! de 'ue perdiera el control - gritara& el ho)/re la cogi. por lo! /ra0o! para a-udarla a recuperar el e'uili/rio - Phoe/e !upo 'ui"n era+ $e1. e!capar el aire+ #$e%erell+ $urante un )o)ento rein. un co)pleto - a/!oluto !ilencio+ Eue entonce! cuando ella !e percat. de 'ue la agarra/a con 2uer0a& de 'ue en lugar de la recon2ortante !en!aci.n 'ue nor)al)ente le produca !u 2uer0a& lo 'ue le llega/a era la aterradora aura de un ho)/re en2adado+ Bn ho)/re corpulento& 2uerte - )u- 2urio!o& /a1o cu-o control !e encontra/a+ ,l0. la %i!ta hacia !u ro!tro& pero no ha/a !u2iciente lu0 co)o para 'ue pudiera interpretar !u e(pre!i.n o !u )irada& aun'ue ! poda !entirla cla%ada en ella& inten!a+ Cuando ha/l.& !u %o0 !on. co)o el cha!'uido de un l*tigo+ #:En 'u" de)onio! anda! )etida; Phoe/e !e pu!o rgida - le%ant. la ca/e0a+ #Su"lta)e+ $e%erell la )ir. 2i1a)ente - no lo hi0o en !eguida+ Ella aguard.& conteniendo la re!piraci.n& pero entonce! %io 'ue apreta/a la )and/ula - dedo a dedo 2ue !olt*ndole lo! /ra0o!+ El hecho de 'ue la hu/iera o/edecido de/era ha/erla tran'uili0ado& pero tena lo! ner%io! cri!pado!& no !e tran'uili0ara 2*cil)ente+ e co!ta/a re!pirar+ Se )iraron el uno al otro en la o!curidad+ $e%erell le /lo'uea/a el pa!o hacia la ca!a+ #:Fu" e!ta/a! haciendo; Su tono !on. )*! co)edido& !u! pala/ra! controlada!& pero el acero 'ue ha/a /a1o ella! le record. a Phoe/e lo 'ue a lo largo de !u! reciente! encuentro! con "l ha/a ol%idado9 !u pa!ado& !u! %nculo! con la! autoridade!+ Go poda decirle nada& a! 'ue le%ant. la ca/e0a con ge!to alti%o - le lan0. una dura )irada 'ue& a o!cura! o no& ha/ra hecho retroceder a un du'ue+ # o 'ue -o haga no e! de tu incu)/encia+ $e%erell la e!tudi. durante un largo )o)ento - luego !e li)it. a decir9 #Pien!a /ien lo 'ue dice!+ Su tono hi0o 'ue la recorriera un e!calo2ro+ El ho)/re 'ue tena delante era el ho)/re peligro!o 'ue !ie)pre ha/a perci/ido tra! a'uella l*nguida 2achada+ a a!u!ta/a+ Sin e)/argo+++ !a/a 'ue era "l& 'ue 2uera cual 2ue!e la !ituaci.n& no le hara da5o+ a )ira/a 2i1a)ente& tena la atenci.n total)ente centrada en ella+ #<e he %i!to !alir de la ca!a con otra )u1er+ <e he %i!to guiarla por el /o!'ue entreg*r!ela a uno! ho)/re! 'ue aguarda/an con un carrua1e+ Ello! te conocan - t8 a ello!+ a )u1er ha !u/ido al coche - t8 ha! o/!er%ado c.)o !e )archa/an+ :Fui"n era la )u1er; :Fu" e!t* !ucediendo; :@ cu*l e! tu papel en todo e!to; Si Phoe/e hu/ie!e tenido alguna duda !o/re lo e2ica0 'ue de/a de ha/er !ido co)o 6agente7& e!e di!cur!o la ha/ra di!ipado+ Su tono era cortante& !u dicci.n preci!a+ 4i0o !onar cada pala/ra co)o una acu!aci.n& otorg*ndole a cada 2ra!e autoridad - una i)placa/le pre!i.n+ @& lo 'ue era )*! i)portante& la! aco)pa5. con la pro)e!a de 'ue e!a

i)placa/le pre!i.n no de!aparecera ha!ta 'ue ella no !e rindiera - !e lo contara todo+ Por !i e!o 2uera poco& /ullendo /a1o !u aparente indi2erencia& clara)ente pro2e!ional& ha/a algo 'ue no pareca indi2erente en a/!oluto& algo 'ue hi0o 'ue !u! !entido! !e pu!ieran alerta+ ,! - todo& all de pie en )edio de la o!curidad& con la )irada 2i1a en la de $e%erell& !u )ente l.gica repiti. lo 'ue ella -a ha/a de!cu/ierto9 con "l e!ta/a a !al%o+ Oeiter. entonce!& con )*! deter)inaci.n& 'ue !u! co!a! no eran a!unto !u-o& 'ue no le incu)/an& o %ice%er!a+ Cndependiente)ente del ro)ance 'ue pudiera o no !urgir entre ello!& contarle lo 'ue haca era un rie!go de)a!iado grande para a!u)irlo+ #Go tengo nada 'ue decirle& )ilord+ #Su! pala/ra! 2ueron tan 2ir)e! co)o la! de "l& igual de decidida!#+ Go )e i)porta lo 'ue pueda pen!ar& pero no %eo ning8n )oti%o& ninguna 1u!ti2icaci.n& ninguna relaci.n 'ue re'uiera 'ue le re!ponda+ Con la ca/e0a alta& le !o!tu%o la )irada durante un in!tante& luego la inclin. e hi0o ade)*n de rodearlo+ #Si )e di!culpa+++ #:Ginguna relaci.n; a! pala/ra! !onaron !ua%e!& tran'uila!+++ peligro!a!+ Su tono hi0o 'ue un e!tre)eci)iento le recorriera la e!palda+ Se detu%o - le%ant. la ca/e0a+ $e%erell no !e ha/a )o%ido ni un )il)etro& por lo 'ue el pa!o 'ue ha/a dado la ha/a acercado )*! a "l+ o )ir. a lo! o1o!& a poco! cent)etro! de di!tancia - con una )irada glacial& a2ir). con el )i!)o tono /a1o& con la )i!)a claridad9 #Ginguna+ $e%erell ar'ue. la! ce1a! - !e )o%i.+ Bn )o)ento Phoe/e e!ta/a en el ca)ino - al !iguiente !e encontr. con la e!palda pegada a un *r/ol+ Bna dura )ano en la cintura la retena all+ ,nte! de 'ue pudiera !i'uiera pe!ta5ear& "l la cogi. de la /ar/illa& le al0. la cara - la /e!.+ :Ginguna relaci.n; Phoe/e !a/a lo 'ue intenta/a de)o!trar+ Cerr. la! )ano! !o/re !u! ho)/ro! con la intenci.n de )antener!e 2ir)e& de recha0arlo& pero ha/a in%adido !u /oca en a'uel pri)er in!tante - de in)ediato a!alt. !u! !entido!& !u )ente+++ !u 2uer0a& la 2uer0a 'ue nece!ita/a para en2rentar!e a "l+ <en!. lo! dedo! !o/re la cha'ueta e intent. apartarlo& pero e!ta/a pegada al *r/ol $e%erell era ina)o%i/le+ 3ade. a tra%"! del /e!o& /u!cando de!e!perada)ente un )odo de interru)pirlo+ $e repente& !u! la/io! !e ale1aron de lo! !u-o! - Phoe/e to). aire con lo! o1o! cerrado!+ #Cu"nta)elo+ Era una orden directa+ Ella to). otra in!piraci.n para re2or0ar !u cora1e+ ,/ri. lo! o1o! - lo )ir. a un par de cent)etro! de di!tancia+ #Go+ # o e)pu1. por lo! ho)/ro!#+ $"1a)e+++ Kl %ol%i. a )o%er!e& tan r*pido 'ue !u )ente no pudo !eguirlo+ e apart. la! )ano! de !u! ho)/ro!& !e la! le%ant. por enci)a de la ca/e0a - !e la! !u1et. contra el tronco con una !ola de la! !u-a!+ El )iedo !urgi. en !u interior+ uego& cuando !e peg. a !u cuerpo& el p*nico rugi.& e!tall. al !entir !u /oca& dura& contra la de ella+ $e%erell tena toda la intenci.n de /e!arla ha!ta 'ue perdiera el !entido& de di!traerla - a/ru)arla& de aca/ar con !u re!i!tencia ha!ta 'ue cediera - le di1era lo 'ue nece!ita/a !a/er+

E!ta/a con%encido de 'ue lo lograra+ E!ta/a con%encido de 'ue la hara derretir!e con a'uel pri)iti%o a!alto - de 'ue cedera+ En ca)/io& Phoe/e e)pe0. a re!i!tir!e+ o cual pareca ridculo+ Ella no poda+++ Pero lo e!ta/a haciendo+ Con la )ente centrada en la con'ui!ta !en!ual& a $e%erell le co!t. todo un )inuto dar!e cuenta - entonce! acept. 'ue real)ente !e re!i!ta& aun'ue !in "(ito+ Go& 'ue e!ta/a intentando e!capar& no !i)ple)ente re!i!ti"ndo!e+ Fue cada %e0 e!ta/a )*! de!e!perada+ $e in)ediato& al0. la ca/e0a+ Phoe/e to). aire a un pa!o del p*nico& de la hi!teria+ Kl ale1. el cuerpo del !u-o& pero no la !olt.+ o )ira/a a la cara con lo! o1o! a/ierto! co)o plato!+ $e%erell no pudo interpretar !u e(pre!i.n& pero %io lo !u2iciente9 e!ta/a a!u!tada& aterrori0ada+ <ena )iedo de "l+ Para !u gran !orpre!a& !inti. 'ue !e le encoga el cora0.n& 'ue una opre!i.n le apla!ta/a el pecho+ Con2u!o& la )ir. con el ce1o 2runcido+ ,8n tena una )ano en !u cintura - con la otra !u1eta/a la! de ella& aun'ue no lo /a!tante 2uerte co)o para de1arle )oretone!+ Phoe/e to). una ten!a in!piraci.n+ Su )irada a!u!tada& la )irada de una pre!a atrapada por !u depredador& no !e de!%i. de !u ro!tro ni un in!tante+ #Su"lta)e+ ,hora )i!)o+ e te)/l. la %o0& de!pro%i!ta de !u anterior !eguridad& de cual'uier ra!tro de de!a2o+ Eue ca!i una !8plica+ $e%erell o/edeci. al in!tante+ e !olt. la! )ano! - retrocedi.+ Se le encogi. a8n )*! el cora0.n& pero continu. de!concertado+ , tra%"! de la! den!a! !o)/ra!& la )ir. 2i1a)ente& intentando %er en !u ro!tro alg8n indicio de lo 'ue e!ta/a !ucediendo& tratando de encontrarle alg8n !entido a a'uella ten!a reacci.n+ Phoe/e de1. caer la! )ano! a lo! co!tado! - !e a2err. al tronco+ El pecho !e le agita/a al intentar to)ar aire+ Kl aguard.& in).%il& en !ilencio& !in atre%er!e a decir o hacer nada por )iedo a co)eter un error+ Pa!. un )inuto+ ,parente)ente !e ha/a cal)ado& pero $e%erell perci/i. 'ue e!ta/a a un pa!o del p*nico+ $e!pacio& con cuidado - la )irada 2i1a en "l todo el tie)po& !e apart. del *r/ol+ Kl no poda !oportar a'uella )irada+ En ning8n )o)ento ha/a pretendido+++ Ella no poda pen!ar+++ e%ant. una )ano para cal)arla+ #Phoe/e+++ Ella !e hi0o a un lado& e!'ui%ando !u )ano co)o !i 2uera la de un lepro!o+ #,l"1ate de )+ a! pala/ra! !onaron /a1a!& co)o un reproche+ Eueron co)o una /o2etada+ $e%erell /a1. la )ano - !e 'ued. all& o/!er%ando in).%il - en !ilencio c.)o Phoe/e lo rodea/a !e diriga al ca)ino+ Entonce!& de repente& la %io dar )edia %uelta - dirigir!e hacia la ca!a con pa!o! apre!urado! - no )u- 2ir)e!+ #Jantente le1o!& )u- le1o! de )+ #Su! pala/ra! le llegaron en un !u!urro& )ientra! ella !e ale1a/a#+ Go %uel%a! a acercarte a ) nunca )*!+ Con la )and/ula apretada& $e%erell aguard. ha!ta 'ue e!tu%o lo /a!tante le1o!& luego la !igui. - !e detu%o entre la! !o)/ra! del /o!'ue para o/!er%arla ha!ta 'ue de!apareci. en la /i/lioteca+ Entonce! !.lo 'uedaron la noche - "l - un a/-ecto !enti)iento de 2raca!o+ 4a/a co)etido un error !in dar!e cuenta+ Se 'ued. all& en la o!curidad& repa!ando la e!cena en el /o!'ue e intentando co)prender 'u" ha/a !ucedido+

, la )a5ana !iguiente& /a1. te)prano a de!a-unar& pero ella& al igual 'ue la )a-ora de lo! in%itado!& no apareci.+ Cogi. un diario con la! 8lti)a! noticia! de ondre! 'ue Stripe! le o2reca - !e retir. a la pa0 - tran'uilidad de la /i/lioteca+ Se !ent. en un !ill.n& en el lado opue!to de donde e!ta/a el di%*n en el 'ue ha/a %i!to por pri)era %e0 a la !e5orita Phoe/e Jalle!on tu)/ada& co)iendo u%a!+ $e!pleg. el diario& lo !o!tu%o delante de !u ro!tro - 2ingi. leer+ o 8lti)o 'ue de!ea/a era 'ue otro hu"!ped intentara enta/lar con%er!aci.n+ <ra! innu)era/le! hora! repa!ando todo lo 'ue ha/a !ucedido entre lo! do!& $e%erell no !e !enta culpa/le& pero ! e!ta/a un poco en2adado+ ,'uel in'uietante encuentro en el /o!'ue la noche anterior ha/a !ido culpa de ella de principio a 2in+ Culpa de ella 'ue& en %e0 de dor)ir& "l hu/iera e!tado& una %e0 )*!& pa!eando por lo! 1ardine! de noche& para )itigar lo! e2ecto! de la lu1uria 'ue le ha/a pro%ocado+ @ por e!o e!ta/a all - la ha/a %i!to !alir de un )odo !o!pecho!o de la ca!a& con otra )u1er+ @ por !upue!to la ha/a !eguido+ Pero el 8nico pen!a)iento 'ue "l tena en )ente era a!egurar!e de 'ue Phoe/e e!ta/a a !al%o+ 4a!ta 'ue la ha/a %i!to entregar a la chica a lo! ho)/re! de!conocido!+ Entonce!& no ha/a !a/ido 'u" pen!ar - por e!o le ha/a preguntado+ Seg8n !u opini.n& todo lo de)*! ha/a !ido una con!ecuencia directa de !u negati%a a e(plic*r!elo tran'uili0arlo+ Bna !encilla e(plicaci.n& e!o era todo lo 'ue 'uera+ Sin duda& no era pedirle de)a!iado a la da)a 'ue hora! ante! le ha/a indicado ine'u%oca)ente 'ue e!ta/a di!pue!ta a de1ar 'ue la !edu1era& co)o pa!o pre%io al )atri)onio+ Su aceptaci.n ha/a e!tado i)plcita en todo lo 'ue ha/an dicho - hecho+ Ella ha/a to)ado -a una deci!i.n+ Sin e)/argo& cuando !e ha/a %i!to 2rente a la nece!idad de e(plicar !u! !o!pecho!a! accione!& ha/a ca)/iado de opini.n+ a reacci.n de $e%erell ante e!e hecho era tan inten!a 'ue tu%o 'ue hacer una pau!a en !u! pen!a)iento! - pa!ar una p*gina del diario para de1ar 'ue el !enti)iento re)itiera+ Por ella& $e%erell ha/a repri)ido !u! de!eo! con )*! 2uer0a - rigide0 'ue con cual'uier otra )u1er+ a noche anterior ha/a e1ercido un autocontrol 'ue no !a/a 'ue po!e-era+ @ aun'ue crea 'ue Phoe/e ha/a apreciado el ge!to en !u )o)ento& :c.)o !e lo ha/a pagado de!pu"!; Geg*ndo!e a con2iar en "l& o& lo 'ue era a8n peor& no teniendo el de/ido cuidado+ :Por 'u" e!e 8lti)o a!pecto ocupa/a el pri)er lugar de !u li!ta de 'ue1a!; Go !a/a la ra0.n& pero el peligro inherente a !u e(cur!i.n por el /o!'ue de!pu"! de )edianoche& a o!cura!& !in ninguna protecci.n& para reunir!e en un ca)ino !olitario con uno! ho)/re! ho!co! - /urdo! era lo 'ue )*! agita/a !u al)a+ Si le hu/iera pa!ado algo+++ Oe!opl. para !u! adentro! - !e di1o 'ue el )oti%o por el 'ue le i)porta/a tanto !u !eguridad era por'ue& !i le hu/iera !ucedido algo& no ha/ra podido ca!ar!e con ella& lo cual lo de1ara co)o e!ta/a al principio+++ Pero inclu!o en !u e!tado de *ni)o actual& el argu)ento no era con%incente+ ,'uella condenada )u1er le ha/a cri!pado lo! ner%io! de un )odo 'ue no co)prenda+ Euera co)o 2uere& a'u"lla era la !ituaci.n+ Kl tendra 'ue cargar con la! con!ecuencia!+ @ ella ta)/i"n+ En e!o e!ta/a total)ente decidido+ E!tu%o pendiente toda la )a5ana& pero ninguna de la! da)a! /a1.+ Stripe! le co)ent. 'ue era lo ha/itual de!pu"! de un /aile+

#$e!can!an para e!tar /ella! - 2re!ca!& )ilord+ $e%erell repri)i. un /u2ido& pero tal co)o el )a-ordo)o ha/a dicho& !.lo de!pu"! de 'ue !onara el gong para el al)uer0o !e o-eron lo! pri)ero! pa!o! 2e)enino! en la e!calera+ $o/l. el diario& del 'ue& lle%ado por la de!e!peraci.n& ha/a ledo ha!ta la 8lti)a pala/ra& lo de1. a un lado - !e le%ant.+ Cuando lleg. al co)edor& donde ha/a e(pue!ta una gran %ariedad de re2rigerio! 2ro! !o/re el aparador& %io 'ue Phoe/e -a e!ta/a !entada a la )e!a& rodeada de otra! 1.%ene! da)a!+ Ella !a/a 'ue ha/a entrado en la e!tancia& pero a! co)o la! de)*! #$eidre eonora en particular# al0aron la %i!ta - le !onrieron& Phoe/e e%it. )irarlo a lo! o1o!+ Janteniendo !u actitud ci%ili0ada& $e%erell le! de%ol%i. la !onri!a con otra )era)ente educada - !e acerc. al aparador+ <ra! !er%ir!e& !e !ent. al otro e(tre)o de la )e!a& donde lord Cran/rooH - lord Cra%en& uno de lo! poco! hu"!pede! de )ediana edad& charla/an+ o !aludaron - e)pe0aron a ha/lar de ca/allo!& )ientra! i/an llegando )*! 1.%ene! in%itado!& !eguido! de da)a! de )a-or edad& en pare1a! o tro!+ ,udre- apareci. ta)/i"n& !e detu%o a e!tudiar la )e!a - luego !e dirigi. al aparador+ Bno! )inuto! de!pu"!& $e%erell al0. la %i!ta - la %io acercar!e+ Se le%ant. para retirarle la !illa& pero en %e0 de !entar!e en !eguida& !u ta !e detu%o de pie a !u lado - le apo-. una )ano en el /ra0o+ #:Fu" ha! hecho; Su tono !on. re!ignado - "l repri)i. una )ueca de di!gu!to+ #Gada+ #@ ante! de 'ue pudiera )o2ar!e& a5adi.#9 E!t* pa!ando algo+ ,udre- !ie)pre ha/a !ido capa0 de interpretarlo /ien& por lo 'ue no co)eti. el error de pen!ar 'ue !e e!ta/a in%entando algo para di!traerla+ Bn de!tello de preocupaci.n !e re2le1. en !u! o1o!+ #:Fu" 'uiere! decir; ,du!to& le o2reci. la !illa+ #Si lo !upiera+++ a )u1er %acil. )ientra! re2le(iona/a+ Einal)ente& le dio una! pal)adita! en el /ra0o - !e !ent.+ Cuando "l lo hi0o a !u lado& !u ta )ur)ur.9 #Edith - -o tene)o! plena con2ian0a en ti& 'uerido& a! 'ue !ea lo 'ue !ea& !oluci.nalo+ $e%erell& !inti"ndo!e co)o !i %ol%iera a tener doce a5o!& !e concentr. en !u plato+ ,l )eno! aparente)ente& por'ue& en realidad& todo! !u! !entido! e!ta/an centrado! en Phoe/e+ a! da)a! de )a-or edad continuaron llegando poco a poco+ El al)uer0o ca!i ha/a aca/ado cuando lad- Jo22at& una )u1er a la 'ue "l ha/a eti'uetado co)o una 2iera con cierta tendencia al hi!trioni!)o& entr. en la !ala !in re!uello - clara)ente 2urio!a+ #?JariaA ?>ordonA #Con el pelo re%uelto - el %e!tido pue!to de un )odo clara)ente apre!urado& la da)a lla). a! a lad- - lord Cran/rooH#+ ?E! real)ente indignanteA ?Ji doncella ha de!aparecido - nadie parece tener idea de ad.nde ha ido e!a de!agradecidaA #?Cielo !antoA # ad- Cran/rooH pareca e!tupe2acta& al igual 'ue la )a-ora de lo! hu"!pede!+ #:Fu" de/o hacer; #aull. lad- Jo22at+ $e%erell )ir. a Phoe/e& 'uien& )o!trando !u ha/itual actitud cal)ada& o/!er%a/a a

la )u1er con )irada indi2erente& 'ui0* algo crtica+ Sin duda no e!ta/a !orprendida+ Go )o!tra/a ni ra!tro de a!o)/ro )ientra! o/!er%a/a la! reaccione! de lo! de)*!& co)o la de lad- Cran/rooH& 'ue !e ha/a le%antado para ir a cal)ar a lad- Jo22at& la de la! otra! da)a! 'ue !e agolpa/an a !u alrededor o la de lord Cran/rooH& 'ue !e e!ta/a le%antando pe!ada)ente+ Go lo )ir. a "l& pero aun a! !a/a 'ue la e!ta/a o/!er%ando+ , pe!ar de 'ue ahora $e%erell conoca la identidad de la )u1er a la 'ue Phoe/e ha/a guiado por el /o!'ue& a8n no poda i)aginar el )oti%o+ Bna parte de !u )ente ha/a e!tado !iguiendo la! e(cla)acione! - prote!ta! del grupo de da)a! reunida! alrededor de lad- Jo22at -& para !u !orpre!a& lad- Cran/rooH - ,udre-& a !u lado& !e dirigieron a "l+ #Jilord& )e pregunto !i podra)o! con%encerlo para 'ue no! pre!te !u! conoci)iento! - e(periencia+ #Jaria !e retorci. la! )ano!#+ Oe!ulta %erdadera)ente in'uietante+ E! la tercera doncella 'ue de!aparece en una reuni.n de e!te tipo en lo! 8lti)o! )e!e!+ #4i0o una pau!a& parpade. - luego !e apre!ur. a a!egurarle#9 Go toda! a'u& por !upue!to+ Pero ! en nue!tro crculo+ Se5al. a la! otra! da)a!& 'ue& reunida! 1unto a ella& lo )ira/an an!io!a!+ Go era el tipo de a!unto en el 'ue "l tu%iera e(periencia+ ord Cran/rooH !e acerc. ta)/i"n - !e detu%o al lado de !u e!po!a+ #@o !o- el )agi!trado local& Paignton& pero de/o decir 'ue no e!to- a la altura de e!te tipo de incidente!+ Sir%ienta! de!aparecida!+++ ?DuenoA #El ho)/re re!opl.#+ e agradecera )ucho 'ue )e pre!tara !u a-uda e in%e!tigara el a!unto+ :Fu" poda decir; Jir. a ,udre- a lo! o1o! - no %io nada )*! 'ue una cal)ada !eguridad de 'ue aceptara la petici.n de lord Cran/rooH+ ,! 'ue !e le%ant.& !e inclin. 2rente a lad- Cran/rooH - di1o9 #Si e!o la tran'uili0a& !e5ora+ 4ar" todo lo 'ue e!t" en )i )ano+ ,cto !eguido& !e retir. con lord Cran/rooH a !u e!tudio+ ,ll interrogaron al i)ponente Stripe! - al a)a de lla%e!& una )u1er en1uta - !eria+ Ginguno de ello! pudo a5adir nada )*! a la hi!toria de 'ue& cuando lad- Jo22at ha/a lla)ado a !u doncella& a la una& no ha/an encontrado a la chica& a 3e!!ica& por ninguna parte+ #:4an regi!trado !u ha/itaci.n; #pregunt. $e%erell+ Stripe! co)prendi. a 'u" !e re2era+ # a ca)a e!ta/a de!hecha& )ilord& - alguna! de !u! co!a! a8n e!t*n all+ #:,lguna!; #Su uni2or)e - de)*! #inter%ino el a)a de lla%e!#& pero ni ra!tro del cepillo ni de !u! o/1eto! per!onale!+ a /ol!a ta)poco e!ta/a+ le%a/a una /ol!a con !u! co!a! cuando lleg.+ Kl a!inti. - !e le%ant.+ #Je gu!tara %er !u ha/itaci.n+ ,parte de !u creciente curio!idad& ta)/i"n de/a tener en cuenta a Phoe/e - !u reputaci.n+ $e!ea/a a!egurar!e de 'ue no hu/iera nada en la ha/itaci.n de la chica de!aparecida 'ue la relacionara a "!ta con ella o con alguno de !u! !ir%iente!+ ord Cran/rooH lo aco)pa5. a la /uhardilla+ $e%erell regi!tr. el dor)itorio de un )odo )ucho )*! )inucio!o 'ue el a)a de lla%e!& pero no encontr. nada+ Sin e)/argo& ! !e dio cuenta de 'ue nadie ha/a dor)ido en la ca)a& !ino 'ue la ha/an de!hecho a prop.!ito+ Go ha/a la! hendidura! ni lo! /ulto! de rigor en la 2ina !*/ana+ Por otra parte& la de!cripci.n 'ue lad- Jo22at ha/a dado de la doncella coincida

con lo 'ue ha/a llegado a %er de la )u1er a la 'ue Phoe/e aco)pa5a/a+ $e nue%o en el %e!t/ulo principal& !e %ol%i. hacia !u an2itri.n+ #Con !u per)i!o& )ilord& %o- a echar un %i!ta0o - a %er 'u" otra in2or)aci.n puedo reca/ar+ o 'ue i)plcita)ente le ha/a 'uerido decir era 'ue de!ea/a hacerlo !olo - lord Cran/rooH a!inti.+ #Ju- /ien+ Ser* )e1or 'ue regre!e con lo! de)*!+ $e%erell o/!er%. c.)o el ho)/re !e diriga a la /i/lioteca+ ,l ca/o de un )o)ento& $e%erell dio )edia %uelta - !e dirigi. al 1ardn tra!ero+ <al co)o ha/a e!perado& la! da)a! aco)pa5ante! e!ta/an !entada! /a1o lo! *r/ole!& co)entando a8n entre e(cla)acione! el 8lti)o aconteci)iento& )ientra! la! 1.%ene! a !u cargo pa!ea/an por el prado& 1uga/an al cr.'uet !in entu!ia!)o o charla/an !i)ple)ente /a1o la atenta )irada de lo! )a-ore!+ $e%erell e%it. a la )a-oraM 2ingiendo no !er con!ciente de la! )irada! 'ue le dirigan& !e acerc. a ,udre-& 'ue dio por ter)inada !u con%er!aci.n con la !e5ora 4ilde/rand - !e %ol%i. hacia "l al %er 'ue !e acerca/a+ ,r'ue. la! ce1a! cuando "l !e agach. 1unto a !u !illa+ # ad- Cran/rooH ha )encionado otra! do! de!aparicione! en e%ento! de e!te tipo+ :,!i!ti!te a lo! do!; #pregunt.+ Su ta parpade. !orprendida+ #Go& pero Edith !+ Ella podr* ha/larte de la !egunda& en Ninchel!ea ParH& pero -o puedo hacerlo de la pri)era& en ca!a de lad- ,l/er!toHe& en )ar0o+ $e!apareci. !u in!titutri0+ #,udre- 2runci. el ce1o#+ Claro 'ue no ha/a ning8n )oti%o para creer 'ue la de!aparici.n de la )u1er e!tu%iera relacionada con la reuni.n+ Pareca e%idente 'ue !i)ple)ente !e ha/a hartado - !e ha/a ido+ #Jir. a $e%erell a lo! o1o!#+ Si conociera! a lad- ,l/er!toHe& no te !orprendera& e! una /ru1a+ Kl hi0o una )ueca - a!inti.+ #4a/lar" con Edith+ Se irgui. )ientra! )ira/a a Edith& 'ue e!ta/a !entada de/a1o de un *r/ol& charlando con lad- Cran/rooH+ Phoe/e ocupa/a una !illa 1unto a la de !u ta - pareca e!tar le-endo !u no%ela+ Con!ciente de 'ue lo ha/a e!tado o/!er%ando a hurtadilla!& $e%erell !e acerc. al grupo& )ientra! con2ecciona/a una li!ta )ental de la in2or)aci.n 'ue pretenda de1ar caer+ Sonriente& !alud. a lad- Cran/rooH - a Edith -& con gran galantera& !olicit. !u a-uda& a lo 'ue a)/a! da)a! re!pondieron a!egur*ndole !in aliento 'ue poda con2iar en ella!+ $e%erell !e dirigi. entonce! a Edith+ #,udre- )e ha dicho 'ue u!ted e!tu%o pre!ente en la! otra! do! reunione! !ociale! en la! 'ue de!aparecieron )u1ere! del !er%icio+ :E! e!o correcto; #?S& e(actoA #a!inti. la da)a con deci!i.n+ Kl de1. 'ue !u )irada !e de!%iara hacia Phoe/e& al otro lado& -& a continuaci.n& pregunt. co)o 'uien no 'uiere la co!a9 #:@ la !e5orita Jalle!on ta)/i"n e!ta/a; Edith dedic. una !onri!a a la 1o%en+ #Phoe/e ha e!tado con)igo de!de la! 8lti)a! na%idade!+ Je hace )ucha co)pa5a+ Ella al0. la %i!ta del li/ro - le re!pondi. con una !onri!a cari5o!a 'ue !.lo a $e%erell le pareci. un peln ten!a - !.lo "l 2ue con!ciente del cuidado 'ue pona a e%itar

)irarlo a lo! o1o!+ #@a )e han ha/lado del !uce!o en ca!a de lad- ,l/er!toHe+++ ,udre- !ugiere 'ue 2ue !i)ple)ente una coincidencia 'ue la in!titutri0 !e hartara - !e 2uera& preci!a)ente cuando !e cele/ra/a e!e aconteci)iento !ocial+ Edith a!inti.+ # e do- la ra0.n+ Ginguna )u1er en !u !ano 1uicio podra !oportar a lad,l/er!toHe durante )ucho tie)po -& 'ue -o recuerde& la 1o%en era+++ re2inada+ #$e!de luego #inter%ino lad- Cran/rooH#& por lo 'ue -o recuerdo& era encantadora+ Kl aguard.& pero no a5adieron nada )*!+ #:Fu" ocurri. en la !egunda de!aparici.n& en Ninchel!ea ParH; #En e!a oca!i.n #re!pondi. Edith#& 2ue la nue%a )odi!ta 2rance!a de la !e5ora Donha)TCartSright+ Bn a!unto )u- e(tra5o+ Bn )inuto& la !e5ora Donha)TCartSright e!ta/a cantando la! e(celencia! de la chica -& al !iguiente& la !u!odicha ha/a de!aparecido+ Gadie tiene la )*! )ni)a idea de lo 'ue !ucedi.+ #Dueno #co)ent. lad- Cran/rooH#& )ientra! 'ue pode)o! i)aginar !in pro/le)a 'ue la in!titutri0 de lo! ,l/er!toHe pudo ha/er!e con alg8n ho)/re& cual'uier ho)/re en realidad 'ue pudiera ha/erle o2recido una %a de e!cape decente& nadie poda i)aginar ad.nde ha/ra ido la )odi!ta 2rance!a - )ucho )eno! por 'u"+ a !e5ora Donha)TCartSright e! una )u1er a)a/le& no co)o lad- ,l/er!toHe& pero lo 'ue real)ente no! de!concert. 2ue 'ue la )uchacha aca/a/a de llegar al pa! - !e !upona 'ue no tena 2a)ilia ni a)igo! a'u+ #Eue un poco angu!tio!o i)aginar 'u" podra ha/erle !ucedido a la chica # inter%ino Edith en %o0 /a1a#& lo cual e! el )oti%o de 'ue e!te 8lti)o aconteci)iento preocupe tanto a todo el )undo+ $e%erell la )ir. a lo! o1o! - a!inti.+ uego de!%i. r*pida)ente la )irada para atrapar la de Phoe/e - %ol%i. a!entir& pero e!ta %e0 de un )odo )ucho )eno! /en"%olo+ #Entiendo+ $icho e!o& !e incorpor. - dedic. a Edith - a lad- Cran/rooH una de !u! encantadora! - l*nguida! !onri!a! para tran'uili0arla!+ ad- Cran/rooH lo )ir.+ #=er* 'u" puede a%eriguar - no! in2or)ar*& :%erdad; $e%erell le! hi0o una re%erencia+ #K!a e! )i intenci.n& !e5ora+ Entonce!& !e )arch. - lla). a >rainger+ 3unto! 2ueron a co)pro/ar c.)o e!ta/an !u! ca/allo!& 'ue trota/an en uno de lo! cercado! de lord Cran/rooH+ >rainger e!ta/a tan de!concertado co)o todo! lo! de)*!+ #Era una chica )u- dulce+ Bn poco t)ida& pero pen!" 'ue !e de/a a 'ue era nue%a - todo e!o+ #:Gue%a; #$e%erell !e apo-. en la cerca - )ir. a !u )o0o#+ :E!t*! !eguro; #S+ Go lle%a/a ni !ei! !e)ana! en el pue!to+ Je lo di1o ella )i!)a+ #,l ca/o de un )o)ento& >rainger pregunt.#9 :Por 'u"; :E! e!o i)portante; #Podra !erlo+ #@ le e(plic. la! do! anteriore! de!aparicione!+ El 1o%en a!inti.+ #4ace 'ue uno !e pregunte !i e!a in!titutri0 ta)/i"n era una reci"n llegada& :%erdad; #E(acto+ #$e%erell %acil.& pero luego pregunt. )*! !eguro#9 :C.)o !e han

to)ado la noticia lo! )ie)/ro! del per!onal de la !e5orita Jalle!on; SHinner& el cochero el )o0o de cuadra& :c.)o !e lla)a; #JcRenna+ #>rainger 2runci. el ce1o )ientra! re2le(iona/a#+ Por lo 'ue puedo recordar& lo! do! !e han )o!trado con)ocionado!& igual 'ue todo! lo! de)*!+ #Con2u!o& )ir. a $e%erell#+ :Por 'u" lo pregunta; Era tran'uili0ador !a/er 'ue !u! !ir%iente! eran )e1ore! actore! 'ue Phoe/e+ Jantu%o la )irada 2i1a en lo! ca/allo!& )ientra! de/ata )ental)ente 'u" de/a hacer+ >rainger ha/a de)o!trado !er no !.lo 8til& !ino ta)/i"n di!creto& a! 'ue& /re%e)ente& le e(plic. lo 'ue !a/a - lo 'ue ha/a deducido+ # a !e5orita Jalle!on e!t* in%olucrada& pero !u participaci.n en cual'uier co!a ilegal no de/e de !er por deci!i.n propia+ >rainger ha/a 2runcido el ce1o+ #:Se re2iere a un chanta1e& a 'ue la ha/r*n chanta1eado para 'ue a-ude a !ecue!trar a )u1ere!; #Go lo !"& pero e! una po!i/ilidad+ Por e!o& de/e)o! actuar con cautela+ #Se irgui.#+ =igila de cerca a la gente de la !e5orita Jalle!on& por'ue !in duda nece!it. a-uda para !acar a 3e!!ica de la ca!a+ o )*! pro/a/le e! 'ue SHinner 2uera 'uien de!hi0o la ca)a de la chica+ Pero recuerda #)ir. a >rainger a lo! o1o!#& !i la !e5orita Jalle!on tiene e!e tipo de pro/le)a& pode)o! e!perar 'ue !u gente haga todo lo po!i/le para protegerla+ Go lo! alerte!& no haga! nada 'ue pueda lla)ar !u atenci.n+ En de2en!a de !u !e5ora& pueden re!ultar peligro!o!+ Cgual 'ue "l+ El chico pro)eti. 'ue tendra cuidado - regre!aron 1unto! a la ca!a+ <odo lo 'ue ha/a a%eriguado !ugera 'ue el incidente de la noche anterior era la punta de un gran ice/erg& algo peligro!o e ilcito& - 'ue Phoe/e e!ta/a )etida ha!ta el cuello& a'uel adora/le cuello+ $e%erell pa!e. por la ca!a& luego !e acerc. a la! %entana! del !al.n - e!tudi. a !u o/1eti%o+ ,8n e!ta/a !entada en la !o)/ra& le-endo a'uella condenada no%ela+ E!ta/a e!2or0*ndo!e al )*(i)o por e!'ui%arlo& por ale1ar!e de "l+ , pe!ar de e!o& de!cu/rira la %erdad& co)o )ni)o& para a!egurar!e de 'ue ella no !u2riera ning8n da5o& de 'ue podra protegerla+ El por'u" no era algo !o/re lo 'ue nece!itara pen!ar+ <ena claro en ca)/io !u o/1eti%o+ ,! 'ue !e di!pu!o a e!perarla+ Phoe/e !e 'ued. 2uera& a !al%o con lo! de)*!& el )*(i)o tie)po po!i/le+ Jantu%o la )irada 2i1a en la no%ela& pa!ando una p*gina de %e0 en cuando& pero no le-. ni una !ola pala/ra+ Go e!pera/a 'ue $e%erell la %iera con 3e!!ica la noche anterior - de!pu"! de !alir hu-endo de "l& !e ha/a !entido de)a!iado con2u!a co)o para pen!ar /ien la! co!a!+ uego& !e ha/a pa!ado toda la noche ha!ta el a)anecer reprendi"ndo!e a ! )i!)a+ ,l principio& !e ha/a pa!eado de un lado a otro& pre!a de una te)/loro!a 2uria - un inten!o !enti)iento de traici.n& cla)ando contra !u e!tupide0 por ha/er i)aginado 'ue "l podra !er di2erente a otro! de !u )i!)a cla!e& por ha/er!e de1ado enga5ar por "l& por !er lo /a!tante idiota co)o para i)aginar 'ue& !i !e %ea recha0ado& no recurrira a la 2uer0a - a to)ar lo 'ue de!ea/a+ a ha/a cauti%ado - !educido+ Se ha/a ganado !u con2ian0a - entonce!+++

Se trope0. con el do/ladillo de la 2alda - !e detu%o para 'uit*r!ela+++ Se 'ued. )u'uieta )ientra! !u 2uria& contenida durante de)a!iado tie)po& de!apareca de repente+ e%ant. la ca/e0a - to). una pro2unda in!piraci.n para cal)ar!e+ En e!e )o)ento recuper. la cordura& la hone!tidad - la racionalidad+ <otal)ente in).%il en )edio de !u dor)itorio& re%i%i. a'uello! )o)ento! en el /o!'ue - !inti. 'ue !e le encoga el cora0.n+ o 'ue la ha/a a!u!tado no ha/a !ido lo !ucedido& !ino lo 'ue ella& en un )o)ento de re)e)oraci.n& ha/a credo 'ue e!ta/a pa!ando+ Con un !ilencio!o gru5ido& !e tu)/. en la ca)a - !e 'ued. )irando el techo con la %i!ta perdida& )ientra! de1a/a 'ue el p*nico !e di!ipara - %ol%a a %er el interludio& la! accione! de $e%erell - la! de ella& /a1o una 2ra e i)placa/le claridad+ S& "l ha/a hecho lo 'ue ha/a hecho - ha/a reaccionado de a'uel )odo& pero no ha/an !ido !u! accione! la! 'ue la ha/an aterrori0ado+ E!o !e ha/a de/ido a una )ala 1ugada de !u )e)oria& a un recuerdo 'ue crea 'ue ha/a de1ado atr*! haca -a )ucho tie)po+ a! i)plicacione! la ha/an de1ado parali0ada - horrori0ada+ $e!de a'uel incidente& ha/a !ido e!pecial)ente cuidado!a& co)o cual'uier )u1er lo !era+ So/re todo& !e ha/a )antenido alerta con lo! ho)/re! grande!& 2uerte! podero!o!& pero en %i!ta de 'ue ninguno le ha/a intere!ado lo )*! )ni)o& )antener a todo! lo! ca/allero! a una di!tancia 'ue no le e%ocara ning8n recuerdo - 'ue no le re!ultara a)ena0adora ha/a !ido 2*cil+ e ha/a dicho la %erdad a $e%erell& no ha/a per)itido 'ue ning8n ho)/re la corte1ara+ Gunca !e ha/a !entido lo /a!tante intere!ada co)o para con!iderar la po!i/ilidad !i'uiera+ Sin e)/argo& "l le ha/a hecho /a1ar la guardia -& al parecer& ha/a aca/ado tra-"ndole e!e horri/le recuerdo+ 4a/a logrado tenerla entre !u! /ra0o! - a-udarla a !uperar todo! lo! )o)ento! en 'ue !e ha/a 'uedado parali0ada& pre!a de la incertidu)/re& con tanta 2acilidad 'ue ella no ha/a %i!to el peligro+ 4aca )ucho 'ue ha/a pen!a/a 'ue e!e recuerdo - !u e2ecto ha/an de!aparecido+ Go tena ni idea de 'ue pudiera !urgir de repente - tenderle una e)/o!cada& co)o le ha/a !ucedido la noche anterior+ 4a/a pa!ado la! !iguiente! hora! !u)ida en la decepci.n - la )orti2icaci.n+ $ecepcionada& por'ue !e ha/a per)itido al/ergar la e!peran0a de 'ue con $e%erell podra e(peri)entar todo lo 'ue no ha/a tenido oportunidad de conocer+ Era el 8nico 'ue ha/a logrado de!pertar !u inter"! -& con ello& !u de!eo+ Se !enta pro2unda)ente de!olada por 'ue !u ro)ance no pudiera !eguir adelante+ @& ade)*!& cuanto )*! pen!a/a en e!o! )o)ento! en el /o!'ue& )*! !e a%ergon0a/a+ $e%erell ha/a %i!to !u de/ilidad& !u e!t8pido& irracional e ingo/erna/le p*nico+ Oeal)ente& no de!ea/a %ol%er a en2rentar!e a "l+ Si ha/a adi%inado lo 'ue ha/a tra! !u reacci.n& la co)padecera& de e!o no le ca/a dudaM !i& por el contrario& no lo ha/a adi%inado& pen!ara 'ue e!ta/a loca+ Por !uerte& SHinner la ha/a de!pertado tarde+ 4a/a /a1ado a al)or0ar !inti"ndo!e tri!te - taciturna& pero capa0 de 2ingir 'ue todo i/a /ien+ Se ha/a !entado a la )e!a !in per)itir!e )irarlo& e!perando a 'ue aca/ara el da - pen!ando en lo te)prano 'ue podan )archar!e Edith - ella al da !iguiente+ a entrada de lad- Jo22at - !u! e(cla)acione! acerca de la de!aparici.n de la

doncella ha/an hecho 'ue la )ente de Phoe/e %ol%iera a centrar!e+ Se ha/a dado cuenta al in!tante de 'ue $e%erell adi%inara la cone(i.n+ @ la! co!a! ha/an ido de )al en peor a partir de entonce!+ o 8lti)o 'ue e!pera/a era 'ue le pidieran 'ue in%e!tigara - 'ue& a ra0 de ello& de!cu/riera lo de lo! otro! do! re!cate!+ E!ta/a a%eriguando de)a!iada! co!a!+ Pero aun'ue le ha/a dado un )ill.n de %uelta!& Phoe/e no %ea 'ue "l pudiera de!cu/rir algo )*!+ Go& a )eno! 'ue ella !e lo contara& - e!o no pa!ara nunca+ a)enta/le)ente& ahora !a/a lo !u2iciente co)o para cau!arle gra%e! pro/le)a!+ Si re%ela/a lo 'ue ha/a %i!to la noche anterior& !i al 2inal de !u in%e!tigaci.n la !e5ala/a con el dedo+++ Go ha/a perdido )*! tie)po con !u! a2liccione! per!onale!+ Jientra! la aletargada tarde a%an0a/a& ha/a e!tado e%aluando la !ituaci.n de!de todo! lo! *ngulo!& i)aginando 'u" podra hacer $e%erell - pen!ando c.)o podra reaccionar ella+ ,l 2inal& ha/a de!cu/ierto 'ue !.lo 2uncionara una t*ctica9 la negaci.n& la total a/!oluta negaci.n+ Era !u 8nica de2en!a po!i/le+ Se li)itara a decir 'ue e!ta/a e'ui%ocado& 'ue la )u1er a la 'ue ha/a %i!to no era ella+ Su pala/ra contra la !u-a+ Go era una de2en!a !.lida+ 4ara 'ue la gente !e hiciera pregunta! - 'ue 2uturo! re!cate! re!ultaran )*! co)plicado!& pero no i)po!i/le!+ @& lo 'ue era )*! i)portante& !i !e li)ita/a a negar la! acu!acione! 'ue $e%erell pudiera hacer contra ella& )antendra a lo! de)*!& - !u propia e)pre!a& a !al%o& en 2unciona)iento+ Con el !ol -a /a1o en el hori0onte& todo el )undo e)pe0. a retirar!e para ca)/iar!e para la cena+ Phoe/e entr. del 1ardn rodeada de gente& pero en %i!ta de 'ue Edith - ella planea/an )archar!e pronto a la )a5ana !iguiente& 2ue a la /i/lioteca para de%ol%er la no%ela por la 'ue ha/a perdido -a todo inter"!+ Entr. en la e!tancia con cautela - !e !inti. in)en!a)ente ali%iada al %er 'ue no ha/a all ning8n apue!to e( co)andante di!pue!to a a/alan0ar!e !o/re ella+ Da1o la! /en"%ola! )irada! de lord Cran/rooH - lord Cra%en& de%ol%i. el %olu)en a la e!tantera !e )arch.+ ,ca/a/a de cerrar la puerta de la /i/lioteca cuando perci/i. !u pre!encia+ ,nte! de 'ue pudiera %ol%er!e& !inti. !u )ano en la parte po!terior de la cintura& haci"ndola a%an0ar+ Ella dio un pa!o in%oluntario& pero en !eguida !e detu%o+ $e%erell !e acerc. )*!+ Pudo notar !u aliento en la ore1a+ #Go te re!i!ta!+ Go )onte! una e!cena o te coger" - te lle%ar" en /ra0o!+ Se le pa!. por la ca/e0a ignorar !u ad%ertencia& pero lo de!cart. al in!tante+ 4a/la/a en !erio& a! 'ue o/edeci.+ a hi0o dirigir!e a la !alita de e!tar+ Cuando "l !e %ol%i. para cerrar con lla%e& Phoe/e a%an0. r*pida)ente ha!ta colocar!e tra! una pe'ue5a )e!a+ $e%erell )ir. la )e!ita& luego a ella - ar'ue. la! ce1a!+ Para di!gu!to de Phoe/e& todo! lo! ner%io! de !u cuerpo !e de!pertaron - !altaron en reacci.n a !u cercana de un )odo 'ue la di!tra1o en e(tre)o+ El 2ogona0o de ra/ia 2ue co)o una !al%aci.n - lo acogi. con agradoM de hecho& !e a2err. a "l - lo ali)ent.+ Cncapa0 de repri)ir!e& e!tudi. r*pida)ente !u! o1o!& pero "!to! no de!%ela/an nada+ Go poda %er ni ra!tro de co)pa!i.n en ello!& ni ta)poco ning8n !igno 'ue indicara 'ue la con!idera/a una de)ente+ Einal)ente& cru0. lo! /ra0o!& al0. la ca/e0a - pregunt. i)perio!a9 #:Fu" 'uiere!; Go tengo nada 'ue ha/lar contigo+ Kl la conte)pl. con lo! o1o! le%e)ente entornado!+

Para ali%io de ella& no hi0o ade)*n de rodear la )e!a+ Pa!. un )inuto - luego $e%erell di1o en %o0 /a1a - !erena9 #=a! a tener 'ue cont*r)elo tarde o te)prano+ Phoe/e le !o!tu%o la )irada& !e a2err. a !u en2ado - al0. a8n )*! la ca/e0a+ #3a)*!+ Para !u !orpre!a& "l no reaccion. o& al )eno!& no con la in)ediata re!pue!ta arrogante 'ue ella ha/a e!perado+ Se 'ued. all& o/!er%*ndola& pen!ando& re2le(ionando+++ $e1. 'ue el !ilencio !e prolongara& poni"ndola ner%io!a+ Pero Phoe/e !e dio cuenta de la t*ctica de)a!iado tarde+ Con lo! ner%io! a 2lor de piel& ten!. lo! /ra0o! a lo! co!tado! - !e record. 'ue !u cau!a era de)a!iado i)portante co)o para arrie!gar!e+ Si !e nega/a a re!ponder& $e%erell no podra 2or0arla a decirle nada& pen!ara lo 'ue pen!a!e+ Cuando "l ha/l.& ca!i !u!pir. ali%iada+ #Creo 'ue de!cu/rir*! 'ue !er* )ucho ante! 'ue e!o+ Phoe/e parpade. !orprendida - aguard.+ Pero al parecer& e!o era todo lo 'ue $e%erell pen!a/a decirle& por'ue con una lenta inclinaci.n de ca/e0a& !e dio la %uelta& a/ri. la puerta - !e )arch.+ Cuando la puerta !e cerr. con un cha!'uido& ella !e 'ued. )ir*ndola con2u!a& pregunt*ndo!e 'u" pretenda hacer "l& con!ciente de 'ue no tena ni idea+ Se pregunt. por 'u"& inclu!o en e!e )o)ento& no lo te)a tanto co)o !o!pecha/a 'ue de/a te)erlo+ 4a/a tenido intenci.n de pre!ionarla )ucho )*!& pero al %erla all& con lo! /ra0o! cru0ado!& a la de2en!i%a& decidida a re!i!tir!e aun'ue con todo tipo de e)ocione! re2le1*ndo!e en !u! o1o!& ha/a recordado 'ue de!cu/rir !u !ecreto !.lo era un pa!o de un ca)ino 'ue e!ta/a re!ultando /a!tante co)plicado+ Bn ca)ino 'ue era un de!a2o )a-or de lo 'ue ha/a pre%i!to+ @ en e!e )o)ento& cuando la ha/a e!tudiado de!de el otro lado de a'uella e!t8pida )e!a 'ue podra ha/er apartado con un !olo dedo& ha/a recordado cu*l era !u %erdadero o/1eti%o -& en con!ecuencia& ha/a )odi2icado la e!trategia+ Si la pre!iona/a& au)entara !u re!i!tencia -& pro/a/le)ente& ta)/i"n !u e(tra5o )iedo !u/-acente+ C/a a tener 'ue encontrar otra ruta di2erente para llegar ha!ta !u !ecreto& pre2eri/le)ente una en la 'ue ella no e!tu%iera i)plicada+ $e%erell tena de)a!iada e(periencia en e!trategia - t*ctica! co)o para per)itir 'ue !u a2*n por de!cu/rir !u !ecreto de1ara 2uera de !u alcance el o/1eti%o 2inal+ E!a %elada& en el !al.n& ante! de la cena& )ientra! "l charla/a con ,udre- - ladCran/rooH& - luego en el co)edor& donde !e !ent. entre >eorgina - 4eather& Phoe/e lo o/!er%.& con2u!a - recelo!a+ Cuando %ol%ieron a reunir!e en el !al.n& "l no hi0o ning8n intento de acercar!e a ella+ o cual la con2undi. a8n )*!+ <al co)o $e%erell ha/a anticipado& lord Cran/rooH pidi. !ilencio a lo! pre!ente! !e %ol%i. hacia "l+ #Fui0*& )ilord& de/era decirno! la! conclu!ione! a la! 'ue ha llegado+ ,un'ue Phoe/e !e encontra/a en el otro e(tre)o de la e!tancia& $e%erell pudo notar c.)o el te)or la do)ina/a al %erlo a!entir - %ol%er!e hacia lo! pre!ente!& 'ue guardaron !ilencio& e(pectante!+ #<al co)o )e ha pedido lord Cran/rooH& he e!tado in%e!tigando la de!aparici.n de la doncella de lad- Jo22at+ Cnclin. la ca/e0a hacia la !u!odicha& a la 'ue a8n !e %ea ru/icunda - agra%iada+

Con el ce1o 2runcido& la da)a le de%ol%i. el ge!to+ #<ra! interrogar a toda! la! per!ona! 'ue podran aportar in2or)aci.n #recorri. a lo! a!i!tente! con la )irada& ha!ta llegar al p*lido ro!tro de Phoe/e#& la 8nica conclu!i.n a la 'ue he podido llegar e! 'ue la doncella ha huido& o 'ui0* la e)/aucaron para 'ue hu-era en alg8n )o)ento de la noche& de!pu"! de ha/er a-udado a aco!tar!e a lad- Jo22at+ a )ano de Phoe/e agarra/a con 2uer0a el a/anico+ $e%erell inclin. la ca/e0a& aparente)ente a todo! lo! pre!ente!& en realidad& a ella+ #J*! all* de e!o& todo lo de)*! !on con1etura!+ Surgi. un )ur)ullo cuando lo! in%itado! e)pe0aron a ha/lar entre ello!& e!peculando+ Phoe/e !e 'ued. con $eidre& Peter - Edgar& !in pre!tar atenci.n a la con%er!aci.n+ Se !enta )areada - pro2unda)ente ali%iada+ $e%erell no ha/a re%elado lo 'ue !a/a& pero de in)ediato& !urgi. la in'uietud& 'ue 2ue ganando terreno lenta)ente+ Go la ha/a delatado+ :Por 'u"; $e lo 8nico 'ue e!ta/a !egura era de 'ue ha/a una ra0.n+ Se )o%i. - )ir. por enci)a de lo! ho)/ro! de Edgar hacia donde "l !e encontra/a& ha/lando con lord Cran/rooH - lad- Cra%en+ o! aconteci)iento! del da ha/an tra0ado& de alg8n )odo& una lnea entre "l - lo! ca/allero! )*! 1.%ene!+ Gadie poda %erlo -a co)o uno de ello!+ Go !.lo era )a-or& !ino 'ue era di!tinto+ Go !.lo tena )*! e(periencia& !ino 'ue era otro tipo& total)ente di2erente& de ho)/re+ Pen!ar e!o la hi0o %ol%er a !entir la con2u!i.n 'ue !enta cada %e0 'ue lo )ira/a& cada %e0 'ue e!ta/a cerca de "l+ Co)o !i nota!e !u )irada& $e%erell !e %ol%i. le%e)ente - !u! o1o! !e encontraron+ Phoe/e ca!i pudo or !u pro)e!a& pronunciada con a'uella pro2unda& o!cura - peligro!a %o0+ Perci/i. !in lugar a duda! !u re!oluci.n e i)placa/ilidad+ <ran!curri. un !egundo& do!+ Entonce!& co)o !i con2ir)ara !u! pen!a)iento!& le dirigi. una inclinaci.n de ca/e0a& le !o!tu%o la )irada un 8lti)o - elocuente )o)ento& %ol%i. a darle la e!palda+ Phoe/e !e e!tre)eci. alterada& ner%io!a+ Pa!. todo un )inuto ante! de 'ue pudiera %ol%er a re!pirar con nor)alidad+ Einal)ente& centr. !u atenci.n en lo! de)*!& - !e o/lig. a re!ponder a !u! co)entario! re!pecto a 'u" e%ento! e!pera/an a!i!tir cuando regre!aran a ondre!& )ientra!& en !u interior& cada %e0 !e !enta )*! preocupada+ $e%erell ha/a ocultado la participaci.n de ella en la de!aparici.n+ :$e!eara& e!perara alguna reco)pen!a por !u !ilencio; 4a!ta el )o)ento en 'ue !e ha/a encontrado con !u )irada - ha/a %i!to !u! intencione!& no ha/a con!iderado 'ue !u !ilencio la pona& de un )odo )u- real& en deuda con "l+ a 8lti)a !ituaci.n en el )undo en la 'ue ha/ra 'uerido encontrar!e+ E!a noche le co!t. dor)ir!e -& cuando lo hi0o& !o5. con "l+ Go con el ho)/re 'ue ha/a conocido durante a'uello! tre! da!& 'ue la ha/a tentado a pen!ar 'ue un ro)ance entre ello! era po!i/leM )*! a8n& 'ue le ha/a hecho de!cu/rir 'ue era algo 'ue ella de!ea/a+ <a)poco con el ho)/re con el 'ue ha/a pa!ado la tarde de pcnic& di2erente a lo! de)*!& !& pero di%ertido - rela1ante& una co)pa5a de la 'ue di!2ruta/a )ucho+ El 'ue in%adi. !u! !ue5o! la acecha/a& la agarra/a& la atrapa/a& inde2en!a& contra un *r/ol+ a a/ra!a/a con uno! ardiente! o1o! %erde! - luego /a1a/a la ca/e0a - a!alta/a !u /oca+ , continuaci.n& pega/a !u duro cuerpo al !u-o - haca 'ue la atra%e!ara una oleada

de e(citaci.n 'ue no !e pareca a nada 'ue hu/iera !entido ha!ta entonce!+++ Se de!pert. con un 1adeo& el cora0.n de!/ocado - el cuerpo e(tra5a)ente anhelante& acalorada e in'uieta& con lo! ner%io! a 2lor de piel+ En )edio de la o!curidad& !e 'ued. all tu)/ada& e!cuchando c.)o !u re!piraci.n !e torna/a )*! lenta - el agitado rit)o del cora0.n !e )itiga/a+

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,l da !iguiente por la noche& aco)odado en uno de lo! grande! !illone! de la /i/lioteca del n8)ero 12 de Jontro!e Place& $e%erell di!2ruta/a del /endito !ilencio - !e to)a/a un /rand- )ientra! conte)pla/a la! dan0arina! !o)/ra! 'ue el 2uego pro-ecta/a en el techo+ , e!a! altura!& !era 2*cil retirar!e& la%ar!e la! )ano! re!pecto a Phoe/e Jalle!on ale1ar!e+ Sin duda& !u %ida !era )*! !encilla& )eno! e!tre!ante& !i lo haca+ Ella no era en a/!oluto una )u1er tran'uila - a'uello en lo 'ue e!ta/a i)plicada pro)eta innu)era/le! di2icultade!+ Por de!gracia& no i)porta/a cu*nto !e e!2or0ara una parte de !u )ente por )irar hacia otro lado& "l no 'ueraM no poda i)aginar no intentar ganar!e a Phoe/e+ Por )uirritante 'ue "!ta 2uera& le haca !entir e)ocione! 'ue nunca ante! ha/a e(peri)entado %erdadera)ente - a la! 'ue -a conoca le! da/a una nue%a& e(tra5a e i)perio!a urgencia+ Su peculiar )iedo era& de!de !u punto de %i!ta& otro de!a2o& otro o/!t*culo 'ue de/a !uperar para corte1arla - hacerla !u-a+ Pen!. de nue%o en todo lo 'ue ha/a !ucedido en la )an!i.n Cran/rooH& e!cuch. otra %e0 la %o0 de ,udre- !e5al*ndole con cal)a& cuando "l toda%a no conoca a Phoe/e& 'ue& de todo! lo! ho)/re! pre!ente!& era el 8nico capa0 de encontrar a la 1o%en+ Pero de!pu"! de todo lo 'ue ha/a !ucedido& !enta 'ue& en )ucho! !entido!& a8n la e!ta/a /u!cando+ Sin e)/argo& a pe!ar de !u dudo!o "(ito ha!ta el )o)ento& en el 2ondo& !a/a 'ue !u ta tena ra0.n9 era el ho)/re con )*! po!i/ilidade! de atrapar a Phoe/eM ning8n otro lo lograra+ Si no !e e'ui%oca/a& inclu!o la propia Phoe/e era con!ciente de e!o+ ,udre- ha/a e!tado ta)/i"n en lo cierto al a2ir)ar 'ue la 1o%en era la da)a per2ecta para "l+ $e%erell i/a a ca!ar!e con ella+ Su deter)inaci.n en e!e a!pecto !e ha/a inten!i2icado+ $e )odo 'ue de1ar 'ue !u !ecreto& 2uera cual 2ue!e& 'uedara !u)ido en el ol%ido& 'ue era lo 'ue ella de!ea/a& no era una alternati%a+ Jientra! /e/a !in pri!a& pen!. en todo lo 'ue !a/a& en /u!ca de alg8n dato 'ue lo a-udara& alg8n hecho 'ue pudiera !acar a la lu0 !u !ecreto+ Bna - otra %e0& !u )ente regre!a/a a lo! do! ho)/re! 'ue ha/a %i!to en el !endero con el carrua1e+ $urante a5o!& entre otra! ha/ilidade!& !u %ida ha/a dependido de !u agude0a %i!ual& de !u capacidad de reconocer a un ho)/re de un %i!ta0o+ @ e!ta/a !eguro de 'ue reconocera a lo! do! de!conocido! !i %ol%iera a %erlo!+ Pero :d.nde de/era /u!carlo!; .gica)ente& la re!pue!ta e!ta/a en c.)o lo! ha/a conocido Phoe/e+ Se aca/. la copa& !e le%ant. - !e e!tir.+ ,l da !iguiente ira de ca0a+ a noche !iguiente& $e%erell entr. en el !al.n de /aile de lad- o(le-+ $e!de lo alto de la e!calera& conte)pl. el )ar de ca/e0a! en /u!ca de la 'ue 'uera+ Bn de!tello de /rillante pelo ro1o& granate a la lu0 de la! ara5a!& atra1o !u atenci.n+ ocali0. a Phoe/e al otro lado de la e!tancia+ le%a/a un %e!tido de !eda color *)/ar - e!ta/a de pie 1unto a un di%*n en el 'ue Edith ha/la/a con do! da)a! a la! 'ue "l no reconoci.+

Sonriente& e)pe0. a /a1ar la e!calera+ ,un'ue ,udre- tena otro co)pro)i!o& e!ta/a !egura de 'ue Edith& - por tanto Phoe/e& a!i!tira al /aile de lo! o(le-+ <ena ra0.n+ ,l decr!elo& !u ta ha/a a5adido 'ue 6hiciera algo al re!pecto7+ @ $e%erell tena toda la intenci.n de hacer preci!a)ente e!o+ Phoe/e !inti. !u pre!encia ante! de %erlo+ $e repente& al0. la %i!ta - !e encontr. con la de "l& 'ue e!ta/a lo /a!tante cerca co)o para %er la !orpre!a en !u! o1o!+ Pero entonce! ella !e lo! ocult.& %ol%iendo a centrar !u atenci.n en la! da)a! con la! 'ue ha/a e!tado con%er!ando& una )atrona - !u hi1a+ $e%erell !e inclin. ante Edith e interca)/i. !aludo! con la da)a - la !e5ora $elaune- ante! de acercar!e al pe'ue5o crculo en el 'ue !e encontra/a Phoe/e& 'ue le o2reci. la )ano+ Con una /re%e )irada& ella !upo 'ue "l !e la hu/iera cogido igual)ente& de no !er a!+ $e%erell le apret. lo! dedo!& pero !e contu%o - no !e lo! lle%. a lo! la/io!+ Poda !entir el te)/lor 'ue lo! recorra+ , !u lado& perci/i. la ten!i.n 'ue do)ina/a !u e!/elta 2igura+ E!ta/a ner%io!a& li!ta para reaccionar+ a )atrona - !u hi1a no !e )o%ieron+ ,l/erga/an la clara e!peran0a de 'ue Phoe/e !e la! pre!entara& a! 'ue ella lo hi0o& pero con una e%idente 2alta de entu!ia!)o+ # ad- CartSell& !e5orita E)il- CartSell+++ ord Paignton+ Kl !onri. educado& pero !e e!2or0. al )*(i)o por de!ani)ar a lad- CartSell a 'uedar!e+ Su t*ctica 2uncion.+ a da)a capt. la indirecta& !e e(cu!. - !e ale1. con !u hi1a+ Phoe/e !e )o%i.+ #Si )e di!culpa!+++ #Go+ Parpade. !orprendida cuando "l %ol%i. la ca/e0a - la )ir.+ Lculta por la 2alda de ella& le ha/a cogido la )ano+ #Si cree! 'ue e!to- a'u por'ue di!2ruto haciendo el parip" con la! decena! de )atrona! 'ue han %enido al /aile - con la! !o!a! 1.%ene! a !u cargo& per)te)e 'ue te !a'ue del error+ # e !o!tu%o la )irada#+ Bna %e0 )*!& he %enido a por ti+ Phoe/e !e pu!o rgida - al0. la %i!ta hacia "l+ #Si i)agina!+++ #$e )o)ento no i)agino nada+ 4e %enido a in2or)arte de una !erie de hecho! 'ue !in duda te intere!ar*n+ Phoe/e %acil.+ $e%erell ha/a ha/lado con !u aco!tu)/rado - rela1ado tono !ocial& un tono 'ue "l pen!a/a 'ue lo hara parecer )eno! a)ena0ador& )eno! aterrador& !o/re todo& en a'uella! circun!tancia!+ <a)/i"n haca 'ue !u! co)entario! lla)aran )eno! la atenci.n entre el parloteo de !u alrededor+ Ella lo )ir. a la cara+ #:Fu" hecho!; #E!to- decidido a identi2icar a lo! do! ho)/re! a lo! 'ue le! entrega!te a la doncella en el ca)ino+ Ji )e)oria e! e(celente+ S.lo pude echarle! un /re%e %i!ta0o& pero e!to- !eguro de 'ue !er* !u2iciente+ <a)/i"n de/era! !a/er 'ue no )e i)portar* di!2ra0ar)e - !alir a la! calle! en /u!ca de in2or)aci.n+ a )ir. 2i1a)ente a lo! o1o! - guard. !ilencio un )o)ento ante! de a5adir9 #@a he de!cu/ierto 'ue e!o! ho)/re! no 2or)an parte del !er%icio do)"!tico de tu ta+ a !iguiente pregunta 'ue !e )e ocurre& por !upue!to& e! d.nde una da)a de /uena cuna co)o t8 pudo contactar con ho)/re! co)o "!o!& de una po!ici.n tan in2erior+

Phoe/e le !o!tu%o la )irada !in %acilar+ ,l ca/o de un )o)ento& trag. !ali%a - di1o& con enco)ia/le 2rialdad aun'ue !in de)a!iado !entido9 #Gada de lo re2erente a e!o! ho)/re! e! de tu incu)/encia+ #Por )ucho 'ue )e duela contradecir a una da)a& a! no e! co)o -o %eo el a!unto+ #Su )irada !e endureci.#+ :<engo 'ue recordarte 'ue no de!%el" el papel 'ue 1uga!te en el incidente de Cran/rooH; Ella al0. la ca/e0a+ #Go+ Pero+++ #$e/ido a e!o #continu. ha/lando con !ua%idad#& )e con!idero de alg8n )odo re!pon!a/le de tu !eguridad+ Go di la %o0 de alar)a cuando de/era ha/erlo hecho& o al )eno! e!o pen!ara la )a-ora+ Phoe/e a/ri. lo! o1o! co)o plato! - !e 'ued. )ir*ndolo+ uego a2ir). clara)ente& co)o !i la )era idea la horrori0ara9 #<8 no ere!& /a1o ning8n concepto& re!pon!a/le de ) ni de )i !eguridad+ Si el te)a !urgiera alguna %e0& te e(i)ira de cual'uier culpa al re!pecto& ahora - !ie)pre+ $e%erell !onri.& pero ella 2ue )u- con!ciente de 'ue la !onri!a no alcan0. !u! o1o!+ #Fu" a)a/le por tu parte+ Sin e)/argo& !ea co)o 2uere& -o no puedo e(i)ir)e a ) )i!)o+ #$e repente& de1. caer cual'uier /arrera 'ue pudiera ha/er le%antado - a5adi. #9 E!o no !uceder* nunca+ Era la pura %erdad+ Pero Phoe/e no !e lo to). )u- /ien+ e%ant. la /ar/illa - to). aire+ 3u!to en e!o! )o)ento!& lo! )8!ico! e)pe0aron a tocar+ $e%erell )ir. hacia all+ #Fu" oportuno!+ Dailar*! con)igo el %al!& :%erdad; Bna pregunta ret.rica por'ue -a la ha/a cogido de la )ano - la e!ta/a guiando hacia la pi!ta+ Ella !e )ordi. la lengua - !e de1. lle%ar+ Go era una /uena idea& pero nece!ita/a !a/er+++ a to). entre !u! /ra0o! - !u! pen!a)iento! !e hicieron a5ico! - de!aparecieron+ $e%erell la hi0o girar por la !ala -& de nue%o& !e %io o/ligada a /atallar contra la! !en!acione!& intentando do)inar el e2ecto 'ue a'uel ho)/re tena !o/re !u! ner%io!& !o/re !u! re/elde! !entido!& !o/re !u )ente& 'ue pareca de!%iar!e& traicionarla& con!ider*ndolo a "l - !u 2a!cinante )a!culinidad& en lugar de o/edecer !u propia %oluntad+ Se concentr. en !a/orear la 2uer0a con 'ue /aila/a& el 18/ilo 'ue le cau!a/a a ella !eguir !u! larga! 0ancada! - girar por toda la pi!ta en !u! /ra0o!+ Eue peor& )ucho )*! di2cil 'ue la 8lti)a %e0 'ue ha/an /ailado un %al!+ Pareca co)o !u! ner%io! !e ha/an %uelto )*! !en!i/le! -& ade)*!& la pi!ta de /aile e!ta/a a/arrotada& por lo 'ue "l poda #-& de hecho& lo haca# !u1etarla )*! cerca de lo 'ue el decoro per)ita& pero :'ui"n i/a a %erlo; :Fui"n poda a-udarla a re!catar !u! e!t8pido! !entido! de !u hechi0o; $e%erell la )ir. - ar'ue. una ce1a+ #Supongo 'ue no 'uerr*! e(plicar)e d.nde conoci!te a e!o! ho)/re!+ Phoe/e !e o/lig. a pen!ar - !e record. a ! )i!)a 'ue& en lo re2erente a "l& !olo ha/a una pala/ra 'ue de/a recordar+ #Go+ ,2errar!e a !u plan& negarlo todo& no decir nadaM e!o era lo 8nico 'ue poda hacer& lo 8nico 'ue poda e!perar hacer+ E!o - re0ar por'ue "l no+++ Gi !i'uiera poda pen!ar en la! pala/ra!+ Jucho )eno! i)aginar cu*l !era !u propia reacci.n+ K!a& de toda! la! po!i/le!& era la per!pecti%a )*! aterradora+

$e%erell %io c.)o la in'uietud le nu/la/a lo! o1o!& perci/i. la repentina ten!i.n de !u e!palda& lo! pri)ero! !nto)a! del )iedo+ 4a/ra 2runcido el ce1o - ha/ra )aldecido para !u! adentro!& inclu!o hu/iera dado por ter)inado el %al! ante! de tie)po& pero entonce! perci/i. 'ue /a1o a'uel )iedo+++ no& 1unto con a'uel )iedo& ha/a algo )*!+ ,lgo 'ue lo de1. !in re!piraci.n& 'ue lo de!concert. - lo hi0o %acilar )o)ent*nea)ente+ Bn de!tello de co)pren!i.n re!pecto a ella& a a'uel peculiar )iedo - la re!pue!ta de Phoe/e a "l& inclu!o de !u !ecreto - de c.)o todo poda e!tar relacionado& c.)o todo poda 2or)ar parte de una !ola co!a+ E!tudi. !u! o1o! %ioleta& 2i1o! en !u ro!tro+ Se )o!tra/a recelo!a& alerta+++ ucha/a contra una reacia 2a!cinaci.n+ $e%erell lo co)prendi. in!tinti%a)ente& pero !u cere/ro no pudo lidiar con la re%elaci.n& no en tan /re%e lap!o de tie)po+ Pero !u reacci.n+++ ,part. la )irada de !u cara - la gui. hacia el /orde de la pi!ta+ Se detu%o -& h*/il)ente& lo! ale1. de la! de)*! pare1a! 'ue /aila/an& lle%*ndola ha!ta el lateral de la !ala& donde !e detu%o a poca di!tancia de Edith& 'ue !egua charlando+ Con el !e)/lante p"treo& !e %ol%i. hacia Phoe/e+ #E! !u2iciente+ #Se detu%o para intentar controlar !u! e)ocione!#+ Fuiero 'ue co)prenda! una co!a9 no de!can!ar" ha!ta 'ue de!cu/ra todo lo 'ue e!t*! ocultando& tu i)plicaci.n con e!o! ho)/re! - tu! )oti%o!+ ,de)*!& de/e! creer)e& nunca te har" da5o de ning8n )odo po!i/le - no per)itir" 'ue nadie lo intente !i'uiera+ e !o!tu%o la )irada+ Ella tena lo! o1o! )u- a/ierto!+ $urante un horri/le !egundo& %io 'ue !e ha/a 'uedado e!tupe2acta& le%e)ente con)ocionada+ #: o entiende!; Erunci. el ce1o+ #S+++ - no+ ,l )eno! e!o era %erdad+ $e%erell de1. e!capar el aire en un !i!eo - )ir. a la )ultitud de in%itado! 'ue lo! rodea/an& para recordar!e a ! )i!)o d.nde e!ta/an+ #<engo 'ue ir)e+ #,nte! de hacer algo 'ue la e!candali0ara de %erdad& a ella - a la )itad de la /uena !ociedad+ a )ir. directa)ente a lo! o1o!#+ Si entra! en ra0.n de!ea! con2iar en )& e!tar" en el n8)ero 12 de Jontro!e Place+ Si no+++ Sin poder e%itarlo& !u )irada de!cendi. ha!ta !u! la/io!+ e acarici. con el pulgar lo! nudillo! de la )ano& 'ue a8n le !o!tena+ =ol%i. a )irarla a lo! o1o! a tie)po para detectar el !en!ual e!tre)eci)iento 'ue no pudo repri)ir+ Se trag. una )aldici.n& le !olt. la )ano - !e de!pidi. con una re%erencia+ #Go! %ere)o! )a5ana por la noche - podre)o! continuar con e!ta con%er!aci.n+ $icho e!o& dio )edia %uelta - a/andon. el !al.n de /aile !in )irar atr*!+ a ha/a alterado )*! de lo 'ue Phoe/e hu/ie!e credo po!i/le+ Cuando 2inal)ente lleg. a la inti)idad de !u dor)itorio& acept. la a-uda de SHinner para de!%e!tir!e& )ientra! !e e!2or0a/a por controlar lo! 2ren"tico! pen!a)iento! lo !u2iciente co)o para poder centrar!e en lo 'ue de/a hacer+ a doncella le lan0. una preocupada )irada+ #E!t* en la! nu/e!+ :4a !ucedido algo; Ella hi0o una )ueca+ #$e%erell+ E!ta/a en el /aile+ #,h+ #SHinner no di1o nada )*!& pero !e entretu%o )*! de la cuenta colgando el %e!tido de Phoe/e+ Con el ca)i!.n -a pue!to& "!ta !e !ent. en el ta/urete del tocador - e)pe0. a

'uitar!e la! hor'uilla! del pelo+ #E!a noche& en la )an!i.n Cran/rooH& )e %io guiando a 3e!!ica al carrua1e+ #:Fu"; #SHinner !e 'ued. )ir*ndola /o'uia/ierta#+ Go )e di1o nada+ #Go+ Go !a/a 'u" i/a a hacer "l& ni !i'uiera cu*nto !a/a& - no 'uera 'ue ninguno de %o!otro!& Eergu!& por e1e)plo& hiciera algo 'ue pudiera lla)ar !u atenci.n+ Cndependiente)ente de cual'uier otra co!a& $e%erell no e! e!t8pido+ #, ) no )e lo pareci. - !i e!e )o0o !u-o tiene la )itad de ra0.n en lo 'ue dice& !u !e5or no e! un ho)/re con el 'ue !e pueda 1ugar+ #$e!de luego 'ue no+ #Phoe/e !e !olt. el pelo - cogi. el cepillo#+ E!ta noche )e ha dicho 'ue ha/a %i!to a Scatcher - a Dirtle! lo !u2iciente co)o para poder identi2icarlo! - !a/e 'ue no 2or)an parte del !er%icio do)"!tico de e!ta ca!a+ Je ha preguntado d.nde lo! conoc+ SHinner 2runci. el ce1o - do/l. la ca)i!ola+ #:Por 'u" 'uiere !a/er e!o; Kl no+++ no la e!tar* pre!ionando& :%erdad; #Go& no del )odo 'ue t8 cree!+ #Phoe/e to). una larga in!piraci.n - luego reconoci.#9 Je ha dicho 'ue nunca hara nada 'ue pudiera per1udicar)e& pero de!ea !a/er 'u" e!t* pa!ando+ SHinner continu. ordenando la ha/itaci.n con el ce1o 2runcido+ # o 'ue hace)o! no e! nada de lo 'ue de/a)o! a%ergon0arno!+ Cual'uier per!ona 1u!ta e!tar* de acuerdo en e!o+ Fui0* de/era cont*r!elo+ Por lo 'ue e!e chico de1. caer& el %i0conde parece el tipo de per!ona 'ue podra a-udar+ #Go+ Go puedo arrie!gar)e+ o! ca/allero! co)o "l tienen !u propio )odo de %er nue!tro )undo+ o 'ue no! parece correcto a no!otro!& pro/a/le)ente no !e lo pare0ca a "l+ #$e1. el cepillo - !e le%ant.#+ Ja5ana por la )a5ana& e!ca/8llete - tran!)tele! un )en!a1e a Scatcher - a Dirtle!+ $ile! 'ue intenten pa!ar inad%ertido!& 'ue !e 'ueden en la! tra!tienda! -& !o/re todo& 'ue no %engan a'u+ Si nece!itan en%iar un )en!a1e& 'ue u!en a un chico o )anden a E))eline+ $e%erell no la %io+ Se )eti. en la ca)a - )ir. a SHinner& 'ue aguarda/a en la puerta+ #Sal por la! ca/alleri0a!& puede 'ue Paignton e!t" %igilando la ca!a+ a )u1er ar'ue. la! ce1a! con ge!to e!c"ptico& pero a!inti.+ # o har"+ Pero !igo cre-endo 'ue de/era pen!ar en decr!elo+ $icho e!o& !e )arch.+ Phoe/e !e de1. caer !o/re la! al)ohada!& !e tap. ha!ta la /ar/illa - de1. 'ue !u! 2ren"tico! pen!a)iento! in%adieran !u )ente+ a parte l.gica - racional de ! )i!)a ha/a re0ado por'ue $e%erell la de1ara tran'uila - e!ta/a )alhu)orada por'ue no lo ha/a hecho+ Por otro lado& !u! pala/ra! ha/an aca/ado con cual'uier e!peran0a 'ue a/rigara de 'ue 2uera a de!aparecer de !u )undo en /re%e& de 'ue no la per!eguira+ =ol%i. cuarenta - ocho hora! atr*!+ E!a noche& "l ha/a de!cu/ierto )ucho )*! 'ue a Scatcher - a Dirtle!& - la i)plicaci.n de ella con la! doncella! de!aparecida!+ 4a/a %i!to !u p*nico -& por alg8n )al%ado acto del de!tino& podra !er 'ue 2uera lo /a!tante inteligente co)o para a%eriguar 'u" !igni2ica/a& 'ue tu%ie!e la !u2iciente e(periencia para %erlo co)o lo 'ue era+ Con2ia/a de %erdad en 'ue no lo hu/iera hecho& en 'ue no lo hiciera+ <u)/ada /oca arri/a& cla%. la %i!ta en el techo - !e pregunt. !i e!o era cierto+ Go e!ta/a !egura& no lo !a/a& - ah e!ta/a el )a-or de !u! pro/le)a!+

e pro%oca/a un !enti)iento tan inten!o& inclu!o entonce!+ ,8n+ ,un'ue !upiera 'ue tena 2uer0a !u2iciente para apla!tarla& do)inarla& !o)eterla+ ,un'ue po!e-era todo! lo! atri/uto! 2!ico! - !ociale! 'ue Phoe/e !e ha/a pa!ado ocho a5o! e%itando+ Era un ca/allero de !u cla!e& en la 2lor de la %ida& in2inita)ente )*! 2uerte 'ue ella& - podero!o& no !.lo 2!ica& !ino ta)/i"n !ocial)ente+ Poda hacer lo 'ue le %iniera en gana& con la! da)a! co)o con todo lo de)*!+ $e/era e%itarlo& total - co)pleta)ente+ Sin e)/argo& era e%idente 'ue "l no !e lo i/a a per)itir+ ,de)*!& no poda e%itar lo 'ue la haca !entir - e!o& en el 2ondo& era lo 'ue )*! la a!u!ta/a+ E!o - el ca)/io 'ue le ha/a notado e!a noche+ Phoe/e no !a/a 'u" ha/a %i!to $e%erell en !u! o1o! 'ue ha/a hecho 'ue !u! 2accione! !e endurecieran tanto& 'ue !u )irada !e %ol%iera tan penetrante+ Por un in!tante& !e ha/a !entido tan tran!parente co)o el cri!tal& co)o !i no pudiera ocultarle nada+++ @ entonce! "l le ha/a a!egurado 'ue de!cu/rira !u !ecreto& pero 'ue nunca le hara da5o - !e ha/a )archado !in )*!+ :C.)o tena 'ue interpretar e!o; :Fu" augura/a; :Fu" pretenda in!inuar "l; Oe2le(ion. !o/re e!a! pregunta! durante innu)era/le! )inuto!& una! pregunta! 'ue& !in re!pue!ta& la per!iguieron ha!ta !u! !ue5o!+ , la )a5ana !iguiente& $e%erell !e !ent. ante un /uen !urtido de plato! para el de!a-uno en el co)edor del clu/ - )ir. a >a!thorpe+ #$ile a >rainger 'ue %enga+ >a!thorpe le hi0o una /re%e re%erencia - !e retir.+ Bno! )inuto! )*! tarde& $e%erell o-. lo! de!en2adado! pa!o! del chico acerc*ndo!e por el pa!illo+ #:Je lla)a/a& )ilord; #>rainger !e 'ued. en la puerta& )u- repeinado - con la! /ota! /rillante!+ Kl a!inti.+ #Fuiero 'ue %igile! una ca!a en ParH Street+ El n8)ero 28+ a re!idencia de la !e5ora Edith Dal)ain+ El 1o%en 2runci. el ce1o+ #:Dal)ain; E!ta/a en la )an!i.n Cran/rooH& :%erdad; E! la ta de la !e5orita Jalle!on+ $e%erell a!inti. - /e/i. ca2"+ Por enci)a de la ta0a& )ir. lo! an!io!o! o1o! de !u a-udante @& cuando de1. la ta0a en la )e!a& le e(plic.9 #Fuiero 'ue %igile! la ca!a - to)e! nota de 'uien'uiera 'ue entre o !alga& - !i la !e5orita Jalle!on !ale& !guela+ >rainger !e irgui.+ #$e acuerdo+++ , ella la !igo& pero !.lo %igilo a lo! de)*!+ #E(acto+ o de!pidi. con un ge!to de la ca/e0a - el chico& e(ultante de 2elicidad& !e retir.+ Jientra! $e%erell )enea/a la ca/e0a para !u! adentro! con /en"%ola di%er!i.n& !e co)i. el 1a).n - lo! hue%o!& al tie)po 'ue organi0a/a )ental)ente !u! propia! in%e!tigacione!+ #: a !ituaci.n econ.)ica de Phoe/e; #,udre- apart. la %i!ta de !u 8lti)a o/ra )ae!tra para )irarlo#+ Cielo !anto& $e%erell& 'uerido& :por 'u" nece!ita! !a/er e!o;

Kl e!/o0. una cnica !onri!a+ #<8 re!p.nde)e& ,udre-& - recuerda 'ue 2ui en /u!ca de ella por'ue t8 )e lo !ugeri!te+ #4u)+++ !+ Dueno& !upongo 'ue %iendo 'ue& gracia! al cielo& tu )ente !igue la direcci.n correcta& de/era hacer todo lo 'ue e!t" en )i )ano para ani)arte+ #$e1. el pincel - la paleta de colore!& !e %ol%i. hacia "l - le e(plic. de /uen grado todo lo 'ue !a/a+ $e%erell -a e!ta/a en el centro de la ciudad a pri)era hora de la tarde+ # a !e5orita Phoe/e Jalle!on& hi1a de lord Jartindale - 8nica heredera& al )eno! de la! propiedade! 'ue no tengan l)ite! a la !uce!i.n+ #4eathcote Jontague& co)o !ie)pre pulcro& preci!o e in%aria/le)ente cal)ado& tran!cri/i. con cuidado la in2or)aci.n en una ho1a de papel en /lanco#+ Ju- /ien+ # e%ant. la ca/e0a -& de!de el otro lado del e!critorio& )ir. a $e%erell a lo! o1o!#+ :$e!ea !a/er todo lo ha/itual& !upongo; o! ingre!o! actuale! 'ue pueda ha/er& ade)*! de la! e(pectati%a!+ Kl& c.)oda)ente !entado en la /utaca de piel 2rente al e!critorio& a!inti.+ #En e!ta! circun!tancia!& 'uerra 'ue 2uera lo )*! )inucio!o po!i/le+ $e/era recordar 'ue e! la pri)era %e0 'ue hago e!to+ Jontague !onri.+ #Por !upue!to& )ilord+ @ per)ta)e 'ue le diga 'ue e! un placer -& de hecho& un honor 'ue !olicite )i a-uda para un a!unto co)o "!te+ $e%erell re!pondi. a !u !onri!a con !u ha/itual encanto+ ,l igual 'ue ,udre-& el ho)/re ha/a !upue!to 'ue !u inter"! por lo! a!unto! 2inanciero! de Phoe/e !e de/a a !u intenci.n de contraer )atri)onio con ella+ ,%eriguar la !ituaci.n 2inanciera de !u 2utura e!po!a era un )o%i)iento inteligente& 'ue a-udara a ela/orar un adecuado acuerdo )atri)onial+ $ado 'ue& de hecho& ! pretenda ca!ar!e con Phoe/e& no tu%o ning8n reparo en per)itir 'ue ,udre- - Jontague& !u ad)ini!trador - el de !u 2a)ilia& cre-eran 'ue el )oti%o de !u con!ulta era e!e 2uturo acuerdo )atri)onial+ #<engo entendido 'ue -a ha heredado una i)portante 2ortuna de una ta a/uela+ El ho)/re e!cri/i. un poco )*!+ # o )*! pro/a/le e! 'ue e!o !e )antenga en 2ideico)i!o+ #Go& creo 'ue la da)a era una ac"rri)a de2en!ora de 'ue la! )u1ere! de/an a!u)ir la re!pon!a/ilidad de !u! propia! %ida! -& por e(ten!i.n& la de !u! propio! 2ondo!+ Fue -o !epa& la !e5orita Jalle!on controla !u herencia de!de 'ue tiene %einti8n a5o!+ @ ahora tiene %einticinco+ #4u)+ #Jontague 2runci. el ce1o#+ En e!e ca!o& e! po!i/le 'ue no 'uede )ucho en e!a cuenta+ #Jir. a $e%erell por enci)a de lo! anteo1o!#+ Supongo 'ue !e )ue%e entre la /uena !ociedad+ #S& pero+++ la !e5orita Jalle!on no e! la tpica 1o%en da)a rica+ #$e!de luego& no pareca 'ue !e hu/ie!e ga!tado una 2ortuna en %e!tido! - 1o-a!& aun'ue& por lo 'ue ,udrele ha/a dicho& pro/a/le)ente podra per)itr!elo#+ Oe%i!e con atenci.n !u! ga!to!& ade)*! de lo! ingre!o!+ #$e!de luego& )ilord+ #<o)ando nota con la ca/e0a gacha& Jontague a!inti. #+L1al* todo! )i! cliente! 2ueran tan prudente!+ E! a/!urdo %er!e !orprendido por h*/ito! 'ue uno podra ha/er de!cu/ierto ante! de hacer una propo!ici.n& !i)ple)ente !iendo cauto+ $e%erell repri)i. un ine!perado i)pul!o de corregir el error de Jontague& de

de2ender el honor 2inanciero de Phoe/e+ Go !a/a en 'u" e!ta/a i)plicada& pero no era ninguna de!pil2arradora+ Se le%ant.+ #E!tar" en Jontro!e Place& in2.r)e)e en cuanto tenga cual'uier co!a i)portante+ #Por !upue!to+ #El ad)ini!trador de1. la plu)a - !e le%ant.#+ :Fuerr* dar por ter)inado el contrato de arrenda)iento en la ca!a de Ja-2air cuando llegue el )o)ento de la reno%aci.n; Kl ar'ue. la! ce1a!+ #Go lo he con!iderado+ #Entre la! propiedade! de lo! Paignton& ha/a una gran ca!a en Ja-2air+ $e%erell ha/a %i%ido en ella durante una! cuanta! !e)ana! a principio! de a5o& pero era de)a!iado grande para un ca/allero !oltero - la ha/a al'uilado durante la <e)porada#+ ,%!e)e cuando 2alte poco para 'ue aca/e - !e lo con!ultar" a la !e5orita Jalle!on+ a idea de Phoe/e - "l pa!e*ndo!e por la enor)e ca!a no le re!ulta/a de)a!iado atra-ente& pero la de ella& "l - !u! hi1o! llenando todo a'uel e!pacio !+ Con e!a i)agen en la ca/e0a& e!trech. la )ano del ho)/re - !e )arch.& de1ando a !u ad)ini!trador - a-udante! !in la )*! )ni)a duda de 'ue pronto !onaran ca)pana! de /oda+ Oegre!. al clu/ Da!tion a tie)po de pa!ar )edia hora de rela( en la /i/lioteca& repa!ando todo lo 'ue !a/a& lo 'ue ha/a pue!to en )archa - lo 'ue e!ta/a e)pe0ando a !o!pechar+ Cuando >rainger regre!.& !e pre!ent. ante "l para in2or)arle de 'ue Phoe/e ha/a a!i!tido a %ario! co)pro)i!o! !ociale! ante! - de!pu"! del al)uer0o - luego ha/a regre!ado a la ca!a de ParH Street+ #Supongo 'ue ahora !e e!tar* preparando para la cena& a! 'ue he pen!ado en %enir a %er !i de!ea 'ue la %igile durante la noche+ #Go+ Go !er* nece!ario+ #$e%erell !e reco!t. en el !ill.n - a5adi.#9 $e!can!a& por'ue )a5ana !eguir*! con la %igilancia+ E)pe0ar*! a la! nue%e de la )a5ana+ Go creo 'ue ella !alga ante! de e!a hora+ En !u papel co)o pro)otora )atri)onial #!e hu/iera o2endido !i la hu/ie!e eti'uetado de ca!a)entera#& ,udre- le ha/a dado una li!ta de lo! tre! /aile! a lo! 'ue !e e!pera/a 'ue Phoe/e a!i!tiera e!a noche+ <ra! encontrar!e con "l en el 8lti)o& duda/a 'ue e!tu%iera de!pierta )u- te)prano+ Cuando >rainger !e retir.& $e%erell de1. 'ue el agrada/le !ilencio lo en%ol%iera de nue%o+ Se alegra/a de !er el 8nico )ie)/ro del clu/ all pre!ente en e!e )o)ento+ <al co)o e!ta/an la! co!a!& no 'uera con2iar ni !i'uiera en !u! colega!+ Cuando !e e(ponan lo! hecho! - !u! o/!er%acione! de la! accione! de Phoe/e& la! e(plicacione! o/%ia!& a la! 'ue llegara la )a-ora de la gente& eran clara)ente de!agrada/le!+ Go o/!tante& "l !a/a& !in lugar a duda!& 'ue en e!e ca!o& en %i!ta de la i)plicaci.n de ella& no poda aplicar!e lo e%idente+ a idea de 'ue e!tu%iera in%olucrada en tra)a! relacionada! con la pro!tituci.n o algo peor era !i)ple)ente in!o!teni/le+ So/re todo& de!pu"! de !u reacci.n con "l en el /o!'ue+ So/re todo& en %i!ta de c.)o !e de!arrolla/a !u relaci.n+ Cuando 1unta/a todo lo 'ue !a/a& !egua !in tener ni idea de 'u" tra)a/a Phoe/e e(acta)ente+ Sin e)/argo& la 8nica conclu!i.n de la 'ue e!ta/a !eguro era de 'ue ella nunca 1a)*! colocara a otra )u1er en una po!ici.n 'ue per!onal)ente la aterrori0a/a+ Por lo 'ue -a !a/a de la 1o%en& un acto a! !era total)ente contrario a !u 2or)a de !er+

Euera lo 'ue 2ue!e lo 'ue e!ta/a haciendo con la! !ir%ienta! a la! 'ue e!ta/a !eguro 'ue ha/an raptado ella - !u! a-udante!& 'uiene!'uiera 'ue 2ue!en "!to!& era por el /ien de e!a! )u1ere!& no para hacerle! da5o+ Phoe/e era una /uena per!ona+ $e%erell ha/a tratado con !u2iciente )ala gente a lo largo de lo! a5o! co)o para e!tar a/!oluta)ente !eguro de ello+ Por de!gracia& el hecho de !er un /uen !a)aritano podra !er peligro!o& !o/re todo en el terreno 'ue ella ha/a elegido+ Dara1. la! po!i/ilidade! - !u! opcione! para a%eriguar )*! -& cuando el relo1 de la repi!a de la chi)enea dio la hora& al0. la %i!ta& !e aca/. la copa - !u/i. a !u ha/itaci.n para preparar!e para la %elada+

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$e%erell %io a Phoe/e en el !al.n de /aile de lad- Ca)/erle-+ En lugar de 'uedar!e cerca de donde Edith e!ta/a !entada& charlando con la! da)a! de )*! edad& e!ta/a pa!e*ndo!e entre lo! in%itado!+ Se detena a'u - all* para interca)/iar !aludo! co)entario!& pero rara %e0 !e de)ora/a )ucho tie)po+ Cuando !e de!pidi. de lad- Eit0)artin - e(a)in. r*pida)ente lo! alrededore! ante! de decidir hacia ad.nde ir& $e%erell ocult. una !onri!a+ e ha/a dicho 'ue la %era e!a noche - "!e era el 8lti)o co)pro)i!o de !u agenda para la %elada+ E!ta/a /u!c*ndolo& no !a/a !i para e%itarlo o para ar)ar!e de %alor ante! de 'ue !e le acercara de)a!iado+ Pero !i la conoca )ni)a)ente& ahora )i!)o de/a de e!tar i)paciente+ <al co)o "l ha/a planeado+ <al co)o ha/a pre%i!to+ Phoe/e a%an0a/a por un lateral de la e!tancia cuando apareci. detr*! de ella+ Go 2ue con!ciente de !u pre!encia ha!ta 'ue e!tu%o de)a!iado cerca - -a 2ue de)a!iado tarde para i)pedir 'ue "l le apo-ara una pal)a en la e!palda& a la altura de la cintura& - nota!e a tra%"! de do! 2ina! capa! de !eda la calide0 de !u piel& )ientra! de1a/a 'ue ella !intiera el pe!o de la )ano+ Co)o ha/a e!perado& no dio un re!pingo ante !u contacto& !ino 'ue !e parali0.+ $e!pacio& $e%erell la hi0o %ol%er!e hacia "l - luego a%an0ar de e!palda! ha!ta 'uedar pegada contra la pared& donde nadie poda detectar !u 2alta de decoro+ Cuando al0. la %i!ta& !orprendida& "l la )ir. a lo! o1o!& a/ierto! co)o plato!+ e cogi. la )ano - !e la lle%. a lo! la/io!& ro0*ndole el dor!o de lo! dedo!+ #$i1e 'ue %endra+ Su tono !on. pro2undo& o!curo+++ nti)o+ Phoe/e to). una entrecortada in!piraci.n - !e e!2or0. por centrar la )ente en "l& en !u! o1o! - el )en!a1e 'ue ha/a en ello!& en !u! pala/ra! - !u !igni2icado+ Cntent. li/erar !u! !entido! de !u control& de la 2uer0a - el calor de la dura )ano )a!culina apo-ada en la parte po!terior de !u cintura+ Go la toca/a )*! nti)a)ente de lo 'ue lo hara en un %al!+ Pero entonce!& :por 'u" e!e !i)ple contacto le pareca )ucho )*!; e co!t. le%antar la ca/e0a& alti%a& - a2ir)ar con 2rialdad9 #4a/a a/rigado la e!peran0a de 'ue encontrara! otra co!a con la 'ue entretenerte+ $e%erell !onri.+ E!ta/a cerca& !in )o%er!e+ Su! o1o!& de un ardiente %erde& continua/an )ir*ndola 2i1a)ente& o/!er%ando+ #$e!cu/rir tu! !ecreto!& todo! tu! !ecreto!& )e con!u)e+ Phoe/e e!tudi. !u! o1o! - !inti. c.)o lo! !u-o! !e a/ran de!)e!urada)ente+ :6<odo!7; Co)o !i hu/iera pronunciado la pala/ra en %o0 alta& $e%erell dirigi. la )irada a !u! la/io! - repiti.9 #<odo!+ #Su tono /a1o hi0o 'ue la pala/ra re!onara& atra%e!*ndolaM una caricia %er/al ade)*! de una pro)e!a - no 'uera i)aginar 'u" encerra/a e!a pro)e!a+ Se !inti. lo! la/io! caliente! - !eco!+ Da1o !u atenta )irada& !e lo! hu)edeci. - 2ue con!ciente al in!tante del de!tello de calor en lo! o1o! de "l+ @a !e ha/a dado cuenta de lo larga! - tupida! 'ue eran !u! o!cura! pe!ta5a!& pero cuando oculta/an !u! o1o!& de!ea/a 'ue no e(i!tieran& por'ue nece!ita/a %"r!elo!& e!tudiar !u reacci.n+++ Go& no lo de!ea/a+

Con un gran e!2uer0o& %ol%i. a controlar !u! pen!a)iento! - record. lo 'ue ha/a 'uerido decir+ #Ji! !ecreto! !on )o! - no !on a!unto tu-o+ a !onri!a de "l !e hi0o )*! a)plia+ #Por el contrario& todo! lo! !ecreto! 'ue tiene! de!piertan )i atenci.n+ #:Por 'u"; e%ant. la %i!ta - la o/!er%.& atrap*ndola con la )irada+ Entonce!& )o%i. la )ano 'ue le tena en la e!palda - la de!li0. de!pacio !o/re la !eda& hacia a/a1o& para acariciarle !in pri!a el tra!ero+ Phoe/e 1ade.& not. 'ue !e 'ueda/a !in re!piraci.n+ a )irada de $e%erell !e hi0o )*! per!pica0+ Sin pau!a& - con )ucha )eno! %acilaci.n& continu. con la h*/il caricia+ Cada )o%i)iento era l*nguida)ente e(plcito& i)pregnado de una a/!oluta - 2ra !eguridad& no !.lo de 'ue pudiera hacer lo 'ue e!ta/a haciendo& !ino de c.)o la a2ecta/a a ella e!e contacto+ Phoe/e !e e!tre)eci.& pero !e o/lig. a !o!tenerle la )irada - a no de!%iar la !u-a+ Se o/lig. a de1ar 'ue lo 'ue !u contacto le cau!a/a la atra%e!ara - !e le e(tendiera /a1o la piel& calent*ndola - de/ilit*ndola+ Sigui. )irando a'uello! ardiente! o1o!& o/!er%ando el inde2ini/le endureci)iento de !u! ra!go!& - lo hi0o !in titu/ear& !in !alir corriendo& algo 'ue& por otra parte& !a/a 'ue "l no per)itira+ uego& !u )ano a!cendi. !in pri!a por !u e!palda ha!ta ro0arle lo! ri0o! de la nucaM pa!. lo! dedo! por de/a1o de ello!& le acarici. la piel - !e la agarr. le%e)ente con la -e)a de lo! dedo!+ a caricia la hi0o e!tre)ecer+ <ena la /oca a/ierta - la %i!ta 2i1a en !u! la/io!+ Cuando !e dio cuenta& ahog. un d"/il 1adeo - %ol%i. a )irarlo a lo! o1o!+ #$e/era e!tar /a!tante claro por 'u" tengo intenci.n de de!cu/rirlo!+ Phoe/e o-. !u %o0& !ua%e aun'ue in2inita)ente peligro!a+ a! pala/ra! !onaron lenta!& !in ninguna in2le(i.n& - por e!o )i!)o a8n )*! potente!+ e !olt. la nuca - pa!. la )ano por la parte po!terior de la cintura+ #$)elo!+++ o )u"!tra)elo!+ Go i)porta lo 'ue decida!+ Pero de un )odo u otro& tengo intenci.n de a%eriguar ha!ta el 8lti)o !ecreto 'ue e!conde!+ Se ha/a !u)ergido en el po0o %erde de !u! o1o! - no logra/a encontrar el ca)ino de %uelta+ Go poda li/erar!e del hechi0o+ #=o- a !educirte& tal co)o acorda)o! en Cran/rooH+ Pa!o a pa!o& :recuerda!; Phoe/e ca!i a!inti.& pero !e detu%o a tie)po+ #Go+ E!o 2ue entonce!& -a no+++ #Gada ha ca)/iado+ Sigo de!e*ndote+ Sigo de!eando hacerte )a+ @& en el proce!o& tengo intenci.n de de!cu/rirlo todo& ha!ta el 8lti)o detalle 'ue e!conde! al )undo+ , ) no )e ocultar*! nada+ # a )ira/a 2i1a)ente+ Entonce!& a5adi. con !ua%idad #9 Go podr*!+ Pien!o de!nudarte por co)pleto en todo! lo! !entido!+ $e%erell o/!er%. c.)o a!i)ila/a cada pala/ra& o/!er%. c.)o !u! reaccione! le o!curecan la )irada+ 4a/a con)oci.n en !u! o1o!& !& pero "!a no era la re!pue!ta do)inante+ <a)/i"n %io )iedo& pero "!te 'ueda/a a!i)i!)o )itigado& no eli)inado& pero ! reencau0ado por una oleada de una e)oci.n )*! 2uerte& ele)ental - pri)iti%a+ Go ha/a nada !encillo en !u re!pue!ta a "l - a lo 'ue le e!ta/a !ugiriendo+ Su reacci.n era co)ple1a - co)plicada+ 4a/a una parte de 2a!cinaci.n 1unto a de!eo !e(ual& una ha)/re )*! o!cura+

$e%erell ha/a e!tado con !u2iciente! )u1ere! co)o para reconocer a'uello& pero la! re!pue!ta! eran a/!oluta)ente di!tinta! de una! a otra!+ @ con Phoe/e le pareca 'ue ca)ina/a por la cuerda 2lo1a+ Era e!encial 'ue no perdiera el e'uili/rio+ E!a noche a%an0a/a a ciega!+ Con cuidado+ Se lle%. !u )ano a lo! la/io! - %ol%i. a /e!*r!ela& ro)piendo a! el hechi0o+ Phoe/e parpade. !orprendida - e!tudi. !u ro!tro+ #E!ta noche de!eo /ailar un %al! contigo& !.lo un %al!& nada )*!+ # o di1o con una %o0 cu-a cadencia !a/a 'ue la! )u1ere! encontra/an rela1ante+ El recelo en !u! o1o! le indic. 'ue no la ha/a enga5ado& pero lo! )8!ico! ha/an e)pe0ado a tocar -a la! pri)era! nota! del %al!+ #=a)o!+ # a hi0o )o%er!e+ Cncapa0 de recha0arlo !in pro%ocar un e!c*ndalo& per)iti. 'ue la guiara ha!ta la pi!ta de /aile& 'ue la to)ara en !u! /ra0o! - 'ue la hiciera girar con "l+ Poco a poco& %uelta tra! %uelta& !u 2runci)iento de ce1o de!apareci.& la rigide0 de !u e!palda !e rela1.+ Pero !egua de!concertada& con2u!a& !in !a/er !i de!ea/a huir o no& !i de!ea/a e!capar de a'uel ho)/re o no+ $e%erell ar'ue. una ce1a+ #E!to- !eguro de 'ue te alegrar* !a/er 'ue ho- no he de!cu/ierto nada i)portante+ Sin e)/argo& he pue!to en )archa %aria! %a! de in%e!tigaci.n+ Ella apret. lo! la/io!& lo e!tudi. - luego pregunt.9 #Go %a! a rendirte& :%erdad; Kl de1. 'ue !u ha/itual )*!cara de!apareciera durante un )o)ento - le per)iti. %er la %erdad+ Cuando la )8!ica ce!.& !e inclin. !o/re !u )ano& la a-ud. a le%antar!e de !u re%erencia - la )ir. a lo! o1o!+ #4a!ta )a5ana por la noche+++ - nue!tro pr.(i)o pa!o+ Sin e!perar una re!pue!ta& !ali. del !al.n de /aile de lo! Ca)/erle- ante! de 'ue la tentaci.n& - ella& le ganaran la /atalla+ Phoe/e no de1. 'ue !u! e)ocione! !alieran a la !uper2icie ha!ta 'ue SHinner la hu/o de1ado a !ola! en !u dor)itorio+ Con el ca)i!.n pue!to& el pelo cepillado - !uelto !o/re lo! ho)/ro!& !e pa!e. ante el )ortecino 2uego e intent. centrar!e& intent. controlar !u! !enti)iento!& colocarlo! en un )arco de re2erencia& para a! poder )ane1arlo! o& al )eno!& co)prenderlo!+ ,l %er 'ue no poda hacerlo& 2ru!trada& dirigi. !u atenci.n a la cau!a de lo! )i!)o!9 $e%erell+ ,un'ue le ha/ra gu!tado echarle toda la culpa a "l #de hecho& !e !inti. )utentada de hacerlo#& el autoenga5o no le !er%ira de nada+ El origen de !u pro/le)a era !u propia reacci.n+ ,l0. la! )ano! con ge!to de!e!perado - !e dirigi. al %aco+ #:Por 'u" "l; Fue la /e!ara -a era /a!tante )alo& pero cuando la toca/a co)o lo ha/a hecho e!a noche& aun'ue todo! !u! !entido! !a/an lo !u2iciente co)o para a!u!tar!e - aun'ue el )iedo le recorra el torrente !anguneo& al )i!)o in!tante& !e %ea in)er!a en una oleada de anhelo ca!i %ora0+ Su )iedo no 'ueda/a ahogado& no !e e%apora/a& !ino 'ue !e con%erta en una parte de a'uel /rillante - creciente )ar de de!eo+ Se una al )i!)o& cau!*ndole una e)oci.n 2ranca)ente pri)iti%a& 'ue au)enta/a !u e(citaci.n+

Ging8n otro ho)/re la ha/a a2ectado co)o $e%erell lo ha/a hecho+ Bna parte de !u )ente l.gica - racional lo eti'ueta/a& !in lugar a duda!& co)o peligro!o& alguien a 'uien de/a e%itar+ Pero otra parte igual de 2ir)e de e!a )i!)a )ente racional !e5ala/a& de )anera /a!tante ta1ante& 'ue ella !a/a per2ecta)ente 'ue con "l e!ta/a a !al%o+ Go !.lo le ha/a dicho& le ha/a 1urado 'ue nunca le hara da5o& !ino 'ue ella lo crea a!+ ,lgo /a!tante e(tra5o+ a e!ta/a %ol%iendo loca+ Go i/a a rendir!e - !u! po!i/ilidade! de e!'ui%arlo eran pr*ctica)ente nula!+ Si& por e1e)plo& el da !iguiente por la noche de!ea/a 'uedar!e a !ola! con ella& lo hara+ 4a/a )u- poco 'ue Phoe/e pudiera hacer para e%itar 'ue un ho)/re de !u cla!e hiciera lo 'ue de!eara& !o/re todo& uno tan e(peri)entado+ @ entonce!+++ Su )ente !e parali0.+ Se neg. a ir )*! all*+ Go nece!ita/a hacerlo e i)aginar lo 'ue %endra a continuaci.n+ #<engo 'ue to)ar el control+ Ja!cull. la! pala/ra! entre lo! diente! apretado! -& en cuanto la! o-.& !upo 'ue eran cierta!+ Era el )odo correcto& po!i/le)ente el 8nico& de a%an0ar+ Se detu%o+ Jir. el relo1 e hi0o una )ueca al %er la hora+ <ena a!unto! 'ue atender al da !iguiente+ $ecidida& !e dirigi. a la ca)a+ ,l )eno! ahora !a/a 'u" tena 'ue hacer+ o 8nico 'ue 'ueda/a por re!ol%er era c.)o+ Phoe/e e!ta/a e!perando a Edith en el %e!t/ulo principal& preparada para a!i!tir a !u! co)pro)i!o! )atutino!& cuando Eergu! JcRenna& !u )o0o de cuadra de toda la %ida& 'ue ta)/i"n era el cochero de la ca!a& apareci. en la puerta principal+ ,lertada por la gran !o)/ra 'ue pro-ecta/a& Phoe/e al0. la %i!ta - !onri. tra! a/rochar!e lo! guante!+ #:Fu" ocurre& Eergu!; Kl le indic. 'ue !e acercara+ 4ender!on& el )a-ordo)o de Edith& e!ta/a por all Eergu! rara %e0 entra/a en el %e!t/ulo principal& 'ue era el do)inio de 4ender!on+ Phoe/e !e acerc. a la puerta )ientra! le repeta la pregunta con la )irada+ #4e pen!ado 'ue de/era ad%ertirle #)ur)ur. el ho)/re+ <ena un 2uerte acento e!coc"!#+ El 1o%en )o0o de Paignton e!t* )erodeando por la calle - %igila la ca!a+ :$e!ea 'ue haga)o! algo al re!pecto; Ella re2le(ion.& con lo! la/io! apretado!& - 2inal)ente neg. con la ca/e0a+ #Jientra! %igile la parte delantera de la ca!a& no %er* nada+ #Creo 'ue no! ha e!tado !iguiendo+ Phoe/e ar'ue. la! ce1a! - luego !onri.+ #En e!e ca!o& ho- !in duda lo )antendre)o! ocupado+ <ene)o! 'ue hacer do! %i!ita! por la )a5ana - no! han in%itado a to)ar el t" en tre! lugare! di2erente! e!ta tarde+ $e1e)o! 'ue no! !iga& no a%eriguar* nada+ #SHinner )e e(plic. 'ue Paignton& $e%erell 'ue e! co)o lo lla)an& %io lo !u2iciente co)o para !o!pechar+ #E(acto #conte!t. ella& /a1ando la %o0 al %er a Edith en lo alto de la e!calera#+ Por e!o no 'uiero hacer nada al re!pecto+ Si ahu-enta! al chico& Paignton !a/r* 'ue tene)o! algo 'ue e!conder - pondr* a alguien a %igilar ta)/i"n la! ca/alleri0a!& por e1e)plo+ Pre2iero 'ue no! !iga !u chico+ #Jir. a Eergu! a lo! o1o!#+ $e e!e )odo controlare)o! lo 'ue %ea+ #S #a!inti. el cochero#+ E!o e! cierto+ # e !onri. - luego !ali. al porche#+ Pong*)ono! en )archa pue!+

Ella e!per. a Edith - /a1aron la e!calera cogida! del /ra0o ha!ta el carrua1e 'ue la! e!pera/a+ Phoe/e !e pa!. todo el da e!tudiando a po!i/le! patrona!+ Por !upue!to& la! da)a! con la! 'ue ha/la/a no tenan ni la )*! )ni)a idea de 'ue la! e!tu%iera %alorando a ella! !u! ca!a!+ $e!de 'ue ha/a creado !u propio negocio& cuatro a5o! atr*!& !e ha/a hecho toda una e(perta en reali0ar entre%i!ta! de e!e tipo !in 'ue la! entre%i!tada! !o!pecharan nada+ #4ola& lad- anca!ter+ 3unto con Edith& Phoe/e hi0o una re%erencia a !u an2itriona& la 8lti)a a la 'ue tenan pre%i!to %i!itar e!a tarde+ <ra! interca)/iar !aludo! - lo! ha/ituale! co)entario! !o/re lo! hi1o! de la 2a)ilia& Phoe/e to). nota )ental de 'ue ,nna/elle& la hi1a )a-or& ahora ca!ada - con !u propio hogar& e!ta/a e)/ara0ada -& por tanto& pronto nece!itara una ni5era -& )*! tarde& una in!titutri0+ Edith - ella entraron en el !al.n+ a! reunione! de lo! anca!ter !ie)pre eran )uconcurrida!+ , pe!ar del poco "(ito del da ha!ta el )o)ento& Phoe/e !egua pen!ando& opti)i!ta& 'ue en alg8n lugar& entre la! da)a! reunida! para charlar )ientra! to)a/an un t"& encontrara a alguna con la! caracter!tica! adecuada!+ <ra! de1ar a !u ta con !u! a)iga!& a la! 'ue ella )i!)a conoca /ien& e)pe0. a recorrer la e!tancia& )o%i"ndo!e con 2acilidad de un grupo al otro& !in lla)ar pr*ctica)ente la atenci.n+ <oda! !u! ta! eran co)o regalo! del cielo& pero Edith era la )e1or+ En toda! parte! !e la con!idera/a co)o una de e!a! e!ca!a! per!ona! 'ue !ie)pre e!ta/an al tanto de la! 8lti)a! noticia!& no por'ue !e intere!ara acti%a)ente& !ino por'ue& de alg8n )odo& !ie)pre le llega/an+ Por e!o& la in%ita/an a toda! parte! - Phoe/e !e ha/a dado cuenta haca -a )ucho tie)po& de 'ue con%ertir!e ella en !u !o)/ra& 'ue !e la %iera ca!i co)o una e(ten!i.n de !u ta& era la entrada per2ecta - )*! di!creta en lo! crculo! 'ue nece!ita/a %alorar+ o! hogare! de reno)/re de lo! rico! - aco)odado!& lo! pre!idido! por da)a! !en!ata!& con una !en!i/ilidad apropiada& 'ue lle%a/an la! rienda! con )ano 2ir)e - 'ue /u!ca/an per!onal do)"!tico 2e)enino& eran !u! principale! o/1eti%o!+ a !e5ora >il)ore - la !e5ora 4ardca!tle co)enta/an 'ue la anciana lad- Pelha) e!ta/a con!iderando tra!ladar!e al ca)po+ #Dueno #le! con2i. la !e5ora >il)ore#& ahora 'ue !u hi1o ha lle%ado a !u nue%a e!po!a a ca!a& no ha- )oti%o para 'ue ella tenga 'ue 'uedar!e en ondre!& cuidando de e!a %ie1a )an!i.n con tanta! corriente! de aire+ @ la capital nunca le ha hecho /ien a !u !alud+ Phoe/e re!pondi. con la! e(cla)acione! pertinente! - de1. a la! da)a! ha/lando !o/re c.)o !e de/an pa!ar la! rienda! de la ca!a a la 'ue una ha/a llegado co)o e!po!a a la e!po!a del hi1o+ Go !e dirigi. directa)ente hacia lad- Pelha)& !ino 'ue dio un rodeo& )ientra! e!pera/a a 'ue la! do! !e5ora! con la! 'ue e!ta/a ha/lando la anciana !e )archaran+ Cuando lo hicieron& Phoe/e !e acerc.+ Con una !onri!a& !e !ent. al lado de la da)a en cue!ti.n& 'ue la conoca - la !alud. con a2ecto+ #4e odo 'ue Edith - t8 ha/"i! e!tado en Surre- con Jaria+ Ella !e ri. entre diente! - le e(plic. a lad- Pelha) lo 'ue de!ea/a !a/er9 'ui"n )*! ha/a e!tado all - !i !e ha/a 2or)ado alguna po!i/le pare1a durante la reuni.n !ocial 'ue ha/a durado %ario! da!+ $e!pu"! de in2or)arle de la! 8lti)a! no%edade!& le dirigi. una in'ui!iti%a )irada+ #@o en ca)/io he odo 'ue u!ted e!t* pen!ando en de1arno!+

a )u1er !u!pir.+ #Go !.lo pen!ando en ello& 'uerida+ E!to- decidida a hacerlo+ a ca!a de ca)po de Cra(le- )e e!t* e!perando - -a no ha- nada 'ue )e retenga a'u& al )eno! no per)anente)ente+ Cra(le- no e!t* tan le1o!& a! 'ue puedo %enir a la ciudad !ie)pre 'ue eche de )eno! algo de co)pa5a+ Pero )i !alud -a no e! lo 'ue era& e!tar" )ucho )e1or en el ca)po+ Phoe/e a!inti.+ #:Se )archar* pronto; ad- Pelha) re!opl.+ #Si pudiera& -a e!tara all& pero nece!ito una doncella+ Preci!a)ente la !e)ana pa!ada& )i 'uerida Car!on& 'ue ha e!tado con)igo durante a5o!& tu%o 'ue de1ar)e+ Su her)ano ha en2er)ado& a! 'ue ha %uelto a ca!a& a $e%on& para cuidarlo+ Eue un gran golpe para la! do!+ 4a/a)o! i)aginado 'ue en%e1ecera)o! 1unta!+ Pero ahora+++ Dueno& la %erdad& 'uerida& :d.nde %o- a encontrar una doncella 'ue e!t" di!pue!ta a pa!ar lo! pr.(i)o! a5o! en la pa0 del ca)po; S" 'ue ha- )ucha! 1o%encita! con la !u2iciente 2or)aci.n 'ue de!ean de!e!perada)ente !er la doncella de una da)a& pero por de!gracia& con e!o !e re2ieren a una da)a 'ue !e lu0ca en la ciudad& 'ue %a-a a /aile! - 2ie!ta!& una 'ue nece!ite !u! ha/ilidade! - talento! - con la 'ue !e ganar*n /arati1a! - propina! por arreglarla! con e!tilo+ ad- Pelha) hi0o una )ueca+ #<engo ca!i !e!enta a5o!& 'uerida& - )i! da! de 2ie!ta! - /aile! han ter)inado+ El prop.!ito de )i tra!lado a Cra(le- e! ale1ar)e de ondre!+ #4u)+ #Phoe/e 2runci. el ce1oM en !u interior& e!ta/a llena de 18/ilo+ ,'uello era inclu!o )e1or de lo 'ue !e ha/a atre%ido a e!perar#+ 4e odo ha/lar de una agencia # co)ent. pen!ati%a#& una agencia de e)pleo para doncella! - !ir%ienta! de e!e e!tilo& 'ue !e enorgullece de hacer cuadrar ca!i a la per2ecci.n lo! re'ui!ito! de la! da)a! con lo! de la! chica! di!poni/le!& con la intenci.n de lograr una !ituaci.n )*! 2eli0 para la pri)era+ # ,/ri. lo! o1o! co)o plato!#+ Fui0* puedan a-udarla+ ad- Pelha) la )ira/a con creciente e!peran0a+ #:Sa/e! d.nde e!t* e!a agencia; Phoe/e 2runci. a8n )*! el ce1o+ #S" 'ue e!t* en la ciudad+ 4enrietta Nille!den utili0. !u! !er%icio! hace poco - !" 'ue 'ued. !ati!2echa+ Pero :d.nde+++; #Su ro!tro !e ilu)in.#+ Lh& e!o e!+++ a ,thena ,genc-& en Ren!ington Church Street+ #Jir. a lad- Pelha) a lo! o1o!#+ :Por 'u" no prue/a all; Puede 'ue tengan a la per!ona 'ue u!ted nece!ita+ a )u1er !e ani). - dio un golpecito en el !uelo con el /a!t.n+ #Cr" )a5ana )i!)o+ Si ha- alguna adecuada& la contratar" - a! podr" tra!ladar)e+ Phoe/e e!/o0. una a)plia !onri!a& tan 2eli0 co)o la da)a ante la per!pecti%a+ Se pu!o de pie - la a-ud. a le%antar!e+ # a ,thena ,genc-+ Ren!ington Church Street+ Cuando regre!aron a ca!a de Edith& en ParH Street& Phoe/e !e retir. a !u dor)itorio para /a5ar!e - %e!tir!e para la cena - ta)/i"n para in2or)ar a SHinner del "(ito+ #S" 'ue tene)o! otra! doncella! 'ue !eran adecuada!& pero creo 'ue de/era)o! apro%echar la oportunidad para !acar a 3e!!ica de la ciudad+ <anto lord co)o lad- Jo22at e!t*n a'u+ Sa/a 'ue ella regre!ara de!pu"! de la reuni.n en Cran/rooH& pero )e la he encontrado e!ta )a5ana - )e ha dicho 'ue cuando lord Jo22at !e enter. de lo de la doncella de!aparecida& %ino a toda pri!a a ondre!& 2urio!o e in!i!tiendo en 'ue era culpa de

ella -& en general& co)port*ndo!e co)o un a!no autoritario+ #Jientra! !e de!nuda/a& Phoe/e )ir. a SHinner a lo! o1o!#+ ad- Jo22at no tiene ni idea de por 'u"+ a doncella gru5. di!gu!tada+ #Preci!a)ente& pero a e!o e! a lo 'ue tene)o! 'ue en2rentarno!+ , la ceguera& %oluntaria o no& de la! lad- Jo22at de e!te )undo& - a la! propen!ione! de lo! lord Jo22at 'ue& de!pu"! de todo& !on lo! %erdadero! %illano!+ Phoe/e !e 'uit. la ca)i!ola& la de1. !o/re un ta/urete - !e )eti. en el /a5o caliente 'ue SHinner le ha/a preparado+ #S" 'ue e! i)pro/a/le 'ue lord Jo22at pueda llegar a %er a 3e!!ica !i la contrata alguna otra da)a de la /uena !ociedad& pero no e! i)po!i/le+ $e1ar 'ue acepte un pue!to en cual'uier hogar en ondre! e! de)a!iado arrie!gado& para ella - para no!otro!+ #S& e!to- total)ente de acuerdo en e!e a!pecto+ #SHinner le entreg. una e!pon1a - luego !e dirigi. al ar)ario+ Phoe/e !e reco!t. en la /a5era - cerr. lo! o1o!+ #Gece!itar" 'ue le tran!)ita! un )en!a1e a E))eline+ Jientra! $e%erell %igile la ca!a& no )e arrie!gar" a ir en per!ona+ $ile 'ue lad- Pelha) e! per2ecta para nue!tro prop.!ito+ E! de la %ie1a e!cuela& /a!tante e!tricta pero a)a/le+ Go tolerar* nada indecoro!o en !u ca!a& pode)o! tener plena con2ian0a en ello+ 3e!!ica !er* ideal para ella+ <iene una /uena 2or)aci.n& e! !en!ata - de /uen te)pera)ento - cuenta con e(celente! re2erencia!+ L al )eno! la! tendr* para cuando no!otro! ha-a)o! aca/ado con el a!unto+ Phoe/e hi0o una pau!a - luego continu.9 # ad- Pelha) ha dicho 'ue ira a Church Street )a5ana por la )a5ana+ $ile a E) 'ue no !e )ue!tre de)a!iado an!io!a& !ino 'ue !e ci5a a lo! procedi)iento! ha/ituale!+ a da)a e! )a-or& pero no tonta+ #Go e!perara 'ue lo 2uera #replic. SHinner#+ Go !e ad)iten da)a! tonta! entre nue!tra! clienta!+ Phoe/e !onri.+ #$ile a E) 'ue organice una reuni.n entre lad- Pelha) - 3e!!ica& 'ui0*+++ dentro de do! da!+ E!o no! dar* tie)po para aca/ar con la! re2erencia! - darle un da )*! para 'ue !e prepare+++ Con lo! o1o! a8n cerrado!& )ientra! di!2ruta/a de la rela1ante calide0 del agua& hi0o una )ueca+ 4a/ra pre2erido ha/lar con la chica per!onal)ente& prepararla para la entre%i!ta& e(plicarle c.)o era lad- Pelha) - tran'uili0arla+ Con toda! la! )u1ere! a la! 'ue ha/a re!catado& el )iedo 'ue perdura/a en ella! el ner%io!i!)o 'ue "!te le! pro%oca/a& !ie)pre la a2ecta/a pro2unda)ente - la i)pul!a/a a hacer todo lo 'ue e!tu%iera en !u )ano para erradicarlo lo ante! po!i/le+ Bna tarea nada 2*cil& co)o ella /ien !a/a+ L-. 'ue SHinner !e diriga a la puerta+ #=o- a lle%ar e!ta 2alda a/a1o para 'ue la cepillen+ :E!tar* /ien ha!ta 'ue %uel%a; Phoe/e le%ant. una )ano - le indic. 'ue poda )archar!e+ a )u1er !e detu%o 1unto a la puerta+ #Cuando !e ha-a )archado e!ta noche - el %i0conde e!t" pendiente de u!ted& ir" a Church Street - le dar" la noticia a E)+ #S& ha0lo& pero %e con cuidado+ ,un'ue parece 'ue $e%erell !e e!t* concentrando !.lo en )& no de/e)o! correr ning8n rie!go+ SHinner re!opl. - !e )arch.+ Cuando Phoe/e o-. c.)o !e cerra/a la puerta& a/ri. lo! o1o! con un !u!piro - !e incorpor.+ ,pret. la e!pon1a - o/!er%. c.)o la! gota! /a1a/an

por !u )ano - caan al agua+ #Jaldito $e%erell+ Kl - !u! accione! e!ta/an e)pe0ando a inter2erir en el /uen 2unciona)iento de la agencia+ @ e!o no le gu!ta/a nada+ Se pregunt. 'u" 6lnea! de in%e!tigaci.n7 ha/ra pue!to en )archa+ Cuanto )*! !e e)pe5a!e en de!cu/rir !u !ecreto& el de !u i)plicaci.n en hacer de!aparecer doncella!& )*! per1udicara el tra/a1o de la agencia& inclu!o poda !acarlo a la lu0 - arruinarlo todo+ Su! pe!'ui!a! a)ena0a/an todo a'uello por lo ha/a tra/a1ado durante lo! 8lti)o! cuatro a5o! o )*!+ @ no !.lo corra rie!go ella+ <a)/i"n !u gente& tanto el pe'ue5o grupo del !er%icio do)"!tico co)o lo! 'ue tra/a1a/an en la agencia& u otro!& co)o o2tu!& !in ol%idar& aun'ue a cierta di!tancia& a Edith& 'ue le! pre!ta/a a-uda de di%er!o! )odo!+ @& por !upue!to& e!ta/an la! chica! - )u1ere! a la! 'ue la agencia a-uda/a+ El agua !e e!ta/a en2riando& !e la%. /ra0o! - pierna! con la e!pon1a -+++ al !entir el !ua%e tacto& record. c.)o la acaricia/a $e%erell& la! !en!acione!& la e(citaci.n+++ Go poda per)itir 'ue !iguiera con !u! in%e!tigacione!& poniendo en peligro la agencia - !u la/or+ C/a a tener 'ue actuar& hacer algo al re!pecto+ Go poda li)itar!e a e!perar - hacer 2rente a cual'uier de!a!tre 'ue le! cau!ara+ o 'ue !igni2ica/a 'ue i/a a tener 'ue di!traerlo& darle algo )*!& de1ar 'ue pen!ara 'ue podra de!cu/rir algo de!%iando !u atenci.n de la agencia - dirigi"ndola hacia ella& hacia !u otro !ecreto+ Era la 8nica di!tracci.n 'ue poda i)aginar 'ue 2uncionara+ a puerta !e a/ri. - entr. SHinner+ #:4a ter)inado; Phoe/e !e irgui. - !e pa!. la e!pon1a con )*! energa+ #Ca!i+ #<ra! un )o)ento& a5adi.#9 4e ca)/iado de opini.n+ El %e!tido a0ul no+ Je pondr" el de color ru/ o!curo+ a doncella !e detu%o para dirigirle una de!concertada )irada& luego !e encogi. de ho)/ro! - !e dirigi. al ar)ario+ #B!ted lo !a/r* )e1or 'ue -o& pero !i e!t* decidida a de!ani)ar al %i0conde& el %e!tido color ru/ no %a a a-udar+

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a! 8lti)a! luce! del da de!aparecan en el cielo& !o/re lo! te1ado! de la ciudad+ $e%erell !e !ent. en la !illa de delante del e!critorio de Jontague para re%i!ar una li!ta de 2echa! - ci2ra!& e!crita! con la pulcra - preci!a letra del ad)ini!trador+ Se encontra/a en el clu/ cuando le lleg. !u )en!a1e+ Cuando entr. en el de!pacho del ho)/re& "!te no di1o nada& li)it*ndo!e a entregarle la li!ta - a indicarle 'ue de/a e(a)inarla+ ,hora $e%erell -a ha/a %i!to lo !u2iciente para co)prender el di!creto !ilencio de Jontague+ a! prue/a! 'ue tena ante "l& !ugeran clara)ente 'ue Phoe/e Jalle!on e!ta/a !iendo %cti)a de un chanta1e+ Sin e)/argo& "l 1urara 'ue "!e no era el ca!o+ , pe!ar de !u! anteriore! hip.te!i!& Phoe/e no tena el te)pera)ento adecuado para !er el o/1eti%o de un chanta1e+ e%ant. la ca/e0a - !e encontr. con la i)pa!i/le )irada del ad)ini!trador+ #Oa!tree el dinero+ E!toico& toda%a cre-endo 'ue !u 8nico inter"! era el )atri)onio& Jontague lo o/!er%. - di1o9 #:E!t* !eguro; Kl a!inti. - de1. la li!ta !o/re el e!critorio+ #,precio !u tacto& pero ha- una co!a de la 'ue e!to- total)ente !eguro+ E!to! pago! no !on lo 'ue parecen+ $e hecho& !i le gu!tara apo!tar& apo!tara con u!ted a 'ue la re!pue!ta !er* algo 'ue ninguno de lo! do! i)aginara nunca+ Euera lo 'ue 2ue!e lo 'ue Phoe/e e!tu%iera haciendo& ca!i !eguro en !ecreto& con !u! 2ondo!& !in duda !era algo 2uera de lo nor)al+ El ad)ini!trador !e )ordi. lo! la/io! - cogi. la li!ta+ a rele-. a tra%"! de lo! anteo1o!+ #Je atre%era a decir 'ue alguno! corre!ponder*n a cuenta! de )odi!ta!+ $e%erell !e ha/a 2i1ado en la! !u)a! retirada! en e2ecti%o& 'ue !e di2erencia/an de lo! i)portante! - regulare! che'ue! /ancario!+ #So!pecho 'ue no+ En %i!ta de lo! i)porte! -& lo 'ue e! )*! re%elador& de la! 2echa! de !u! retirada! de e2ecti%o& unido al e!tado de !u guardarropa& )e a%enturara a decir 'ue paga a !u )odi!ta - otra! cuenta! en e2ecti%o+ Pi"n!elo+ =i%e con !u ta& no 1uega& tiene un )o0o - una doncella 'ue corren a cargo de !u padre+ E! di2cil pen!ar 'u" otro! ga!to! !igni2icati%o! podra tener+ Jontague continu. e!tudiando la! ci2ra! con el ce1o 2runcido+ $e%erell !e le%ant.+ #En lo 'ue e!to- intere!ado e! en lo! che'ue!+ $e!cu/ra a 'ui"n !e ha pagado con ello!+ ,8n concentrado& el ad)ini!trador a!inti.+ #Pondr" a tra/a1ar a )i gente ahora )i!)o+ ,l0. la ca/e0a+ $e%erell& -a en la puerta& lo )ir. a lo! o1o!+ #,%!e)e en cuanto de!cu/ra algo+ Jontague %ol%i. a a!entir -& centr*ndo!e de nue%o en la li!ta& !ac. una ho1a de papel en /lanco+

Cuando $e%erell !ali.& el !ecretario de Jontague !alt. de !u a!iento - !e apre!ur. a a/rirle la puerta de la calle+ ,nte! de )archar!e& o-. una ca)panilla 'ue recla)a/a la pre!encia de lo! e)pleado! en el de!pacho de !u 1e2e+ Jientra! pen!a/a en lo 'ue ha/a %i!to de la! 2inan0a! de Phoe/e& !ali. a la calle !e dirigi. al clu/+ J*! tarde& e!a noche& in2or)ado de nue%o por ,udre-& 'ue ha/a aceptado clara)ente !u papel de pro)otora )atri)onial& encontr. a Phoe/e en el !al.n de /aile de lad- Een!haS+ El /aile era el principal aconteci)iento de e!a noche+ S.lo nece!it. uno! )inuto! de galante charla con Edith& para !a/er 'ue Phoe/e ella no iran a ninguna otra parte e!a noche+ Per2ecto+ Se de!pidi. de lad- Dal)ain o/!er%. la! e%olucione! de Phoe/e en la pi!ta de /aile& lo 'ue e(iga toda la atenci.n de la 1o%en& tanto en lo 2!ico co)o en lo 'ue !e re2era a la! con%er!acione!& o al )eno! e!o pareca+ $e%erell !e detu%o en un lado de la e!tancia - 2runci. el ce1o+ Si Phoe/e e!ta/a decidida a recla)ar !u e!tatu! co)o !olterona& :por 'u" e!ta/a /ailando con un 1o%en0uelo !oltero; Con lo! o1o! entornado!& e!tudi. la! 2ugace! i)*gene! 'ue capt. de !u ro!tro )ientra! ella - !u pare1a gira/an& e1ecutando la! di2erente! 2igura!+ Pareca ani)ada+ $e%erell )ir. entonce! al ca/allero& pregunt*ndo!e 'ui"n era el ho)/re 'ue tanto atraa !u inter"!+ uego ca)/i. la direcci.n de !u! pen!a)iento!9 :por 'u" e!ta/a haci"ndole tanta! pregunta! a e!e ho)/re; Para !u in)en!a irritaci.n& ante! de 'ue pudiera centrar!e )e1or en Phoe/e - !u interrogatorio& lad- Charter! apareci. a !u lado& !eguida de !u hi1a - !u !o/rina& - recla). !u atenci.n+ #S.lo de/e decirno! !i el ru)or e! cierto+ :Paignton e! real)ente un ca!tillo; # o! o1o! de lad- Charter!& au)entado! por lo! i)pertinente!& e!ta/an cla%ado! en !u ro!tro+ #Parece tan e(tra%agante+++ #!u!urr. !u hi1a Jeli!!a+ #?<an ro)*nticoA #!u!pir. la !o/rina+ $e%erell a/ri. lo! o1o! e(agerada)ente en !u 2uero interno+ # a ca!a en ! no e! un ca!tillo& pero e!t* erigida dentro de la e!tructura de una con!trucci.n anterior+ #:Fuiere decir 'ue alguna! de la! parede! pertenecan a un ca!tillo& la! piedra! originale!; a !e5orita Charter! uni. la! )ano! !o/re el pecho& co)o !i 2uera la idea )*! ro)*ntica del )undo+ #$e/e de !er una ca!a horri/le)ente 2ra #opin. lad- Charter!#+ :Fu" le! parece a !u! ta!; # a %erdad+++ Para !u horror& !e %io enredado en una con%er!aci.n !o/re !u nue%a re!idencia+ , pe!ar de !u! e!2uer0o!& en cuanto re!ponda educada)ente a una pregunta& una de la! tre! da)a! lo retena con otra+ Se encontra/a atrapado contra la pared& literal - 2igurada)ente& - e!ta/a e)pe0ando a !entir!e cada %e0 )*! de!e!perado& cuando& para !u !orpre!a& apareci. Phoe/e+ 4a/a e!tado tan di!trado por la e)/o!cada de lad- Charter!& 'ue no !e ha/a dado cuenta de 'ue la )8!ica ha/a aca/ado+ Phoe/e !onri. - !alud. alegre)ente a la )u1er - a la! do! 1.%ene! - luego lo cogi. a "l del /ra0o con de!caro+

#Je te)o 'ue tengo 'ue ro/arle! a $e%erell+ o recla)a !u ta+ o di1o con tal !eguridad& 'ue& con poco )*! 'ue un )ur)ullo de la)ento - un de!eo de 'ue pudieran continuar !u 2a!cinante con%er!aci.n )*! tarde& lad- Charter! - !u! arpa! a-udante! lo de1aron e!capar+ En cuanto e!tu%ieron lo /a!tante le1o! co)o para 'ue no pudieran orlo& "l )a!cull.+ #4a !ido+++ atro0+ #Con2u!o& )ir. a Phoe/e - !e dio cuenta de 'ue lo e!ta/a guiando por la !ala& en lugar de !er al contrario+ Co)o !i %erdadera)ente lo lle%ara a alg8n lado+ #,udre- no e!t* a'u+ # o !"+ <ena 'ue ir a una 2ie!ta en ca!a de lo! $e%ereau(+ Pero no he dicho cu*l de tu! ta! te /u!ca/a+ <iene! %aria!& :%erdad; #<re!& pero ninguna de ella! e!t* a'u+ #E!o ad- Charter! no lo !a/e+ #Phoe/e redu1o el pa!o+ Kl e!tudi. !u ro!tro - le dio la i)pre!i.n de 'ue e!ta/a /u!cando algo+ o ha/a lle%ado ha!ta el 2ondo del !al.n de /aile& le1o! de la entrada+ Se detu%o - apo-. la )ano !o/re la de ella+ #<e e!to- )u- agradecido por tu oportuna inter%enci.n& pero :a 'u" ha %enido e!to; #$e!eo ha/lar contigo de una co!a+ :Puede! encontrar alg8n lugar donde poda)o! tener algo de inti)idad; $e%erell la )ir. a lo! o1o!+ #:$e 'u" 'uiere! ha/lar; Phoe/e al0. la ca/e0a& alti%a+ #<e lo dir" cuando e!te)o! en pri%ado+ En alg8n !itio donde nadie pueda interru)pirno!+ Pareca ha/erla do)inado cierta ten!i.n ner%io!a - la %io )irar a !u alrededor& hacia la )ultitud 'ue !e congrega/a en el !al.n de /aile+ $e%erell pen!. en la li!ta de 2echa! e i)porte! de Jontague - !e pregunt. !& 'ui0*& !e ha/ra e'ui%ocado+ ,hora 'ue ella !a/a 'ue no de!can!ara ha!ta de!cu/rir !u !ecreto& :ha/ra decidido 'ue podra con2e!*r!elo - pedirle a-uda para de!hacer!e del chanta1i!ta; Bna reacci.n in!tinti%a lo e)/arg.+ e%ant. la ca/e0a& e!tudi. r*pida)ente la e!tancia - ech. )ano de antiguo! recuerdo! !o/re la! in!talacione! de la )an!i.n Een!haS+ #Por a'u+ a! puerta! de cri!tal del 2ondo del !al.n de /aile& 'ue da/an a la terra0a& e!ta/an a/ierta!& pero en lugar de lle%ar a Phoe/e a tra%"! de ella!& la gui. por el lateral ha!ta un rinc.n+ Cuando ella lo )ir. con el ce1o 2runcido& co)o dici"ndole 'ue !i a'u"lla era !u idea de inti)idad& 'ueda/a )u- le1o! de lo 'ue nece!ita/a& "l !i)ple)ente di1o9 #E!pera+ Ltra! pare1a! entra/an - !alan de la terra0a al !al.n - %ice%er!a+ , )enudo !e enreda/an con la! larga! cortina!& tenan 'ue detener!e -& entre )ucha! ri!a!& !oltar!e+ Bn grupo de cuatro 'ued. atrapado+ Su! di2icultade! !e originaron por'ue una pare1a !ala - la otra entra/a - a)/a! !e 'uedaron enredada! en el )i!)o par de cortina!+ a! ri!ita! - e(cla)acione! atra1eron la atenci.n de todo!+ En e!e )o)ento& $e%erell !e dio la %uelta - a/ri. una puerta oculta entre lo! panele!+ Phoe/e parpade. !orprendida& pero entr. apre!urada)ente con "l detr*!+

En el e!trecho pa!illo de !er%icio no ha/a ninguna l*)para encendida+ lega/a ha!ta la )itad de la longitud del !al.n - luego gira/a a la derecha+ $e la e!'uina !urga un le%e re!plandor& ha/ra una lu0 encendida en la di!tancia+ $e%erell le indic. 'ue a%an0ara+ $etr*! de ello!& el !onido del /aile !e 2ue apagando+ Pa!aron 1unto a tre! puerta! - !e detu%ieron en la !iguiente a la derecha+ Kl la a/ri.& !e a!o). - le hi0o una le%e re%erencia a ella indic*ndole 'ue entrara+ #<u! de!eo! !on .rdene!+ Phoe/e entr. - !e detu%o en )edio de lo 'ue era clara)ente una !alita !ituada entre do! dor)itorio!+ Go ha/a lu0 en ninguna de la! ha/itacione!& 'ue& al parecer& e!ta/an en de!u!o+ Cuando $e%erell !e acerc. a una )e!ita en la 'ue ha/a una l*)para& con la intenci.n de encenderla& ella carra!pe.+ #E!o no !er* nece!ario+ Kl al0. la %i!ta - la e!tudi. en la penu)/ra+ a lu0 de la luna 'ue llega/a a la e!tancia apena! ilu)ina/a+ En e!a! condicione!& no podra %erle lo! o1o!& leer !u! pen!a)iento!+ Se5al. la! %entana!+ Era e%idente 'ue !u e!crutinio la e!ta/a poniendo ner%io!a+ #Si enciende! una l*)para& cual'uiera 'ue pa!ee por lo! 1ardine! podra %erno!+ E!o era i)pro/a/le& pue! e!ta/an de)a!iado le1o! de la terra0a& pero no i)po!i/le+ $e todo! )odo!& no pudo encontrar nada para encender la l*)para+ #Entonce!+++ #Oode. la )e!a - !e le acerc.#+ =a-a)o! al grano& :'u" 'uera! decir)e; Phoe/e al0. la ca/e0a cuando "l !e apro(i).+ Puede 'ue 2uera un e2ecto de la e!ca!a lu0& pero a $e%erell le pareci. 'ue a/ra lo! o1o! co)o plato!+ ,guard. a 'ue !e detu%iera delante de ella - !e hu)edeci. lo! la/io! de!pacio+ Kl !e dio cuenta de 'ue ha/a e%itado )irarlo a lo! o1o!& pero de repente& al0. la %i!ta - !e acerc. a8n )*!+ e rode. el cuello con lo! /ra0o!& !e pu!o de puntilla! - !u!urr. contra !u! la/io!9 #$e!ea/a ha/lar de+++ e!to+ @ lo /e!.+ Era la noche de la! e)/o!cada! para $e%erell+ En cuanto el cuerpo de Phoe/e entr. en contacto con el !u-o& !u! )ano! !e ele%aron in!tinti%a)ente para cogerla por la cintura& para a/ra0arla& atraparla+ a ine!perada pre!i.n de !u! !ua%e! - !eductora)ente 2e)enino! la/io! !o/re lo! !u-o!& o2reci"ndole una de!carada in%itaci.n en un lengua1e 'ue "l conoca /ien& le pro%oc. una potente reacci.n+ a lu1uria& el de!eo& la pa!i.n hicieron 'ue le%antara una )ano ha!ta !u nuca para !u1etarle la ca/e0a - poder de%ol%erle el /e!o& poder a!altar !u /oca - to)ar todo lo 'ue le o2reca& todo lo 'ue de!ea/a+ e de!li0. un /ra0o por la cintura - la peg. a !u cuerpo& lo! pecho! contra el tor!o& lo! )u!lo! contra lo! de "l+ Sa/ore. la pro)e!a de todo lo 'ue anhela/a po!eer+ <odo lo 'ue lo ha/a in%itado a to)ar+ Su /oca e!ta/a a/ierta /a1o la !u-a& un pai!a1e 2a!cinante 'ue podra e(plorar durante a5o! !in a/urrir!e+ Su cuerpo !e adapta/a al de "l& !in re!i!tir!e+ e co!t. un gran e!2uer0o de!pe1ar alguna parte de !u )ente lo !u2iciente co)o para pen!ar& para aceptar !i'uiera 'ue nece!ita/a hacerlo& para dar!e cuenta de 'ue a'u"lla no era una continuaci.n l.gica de lo 'ue ha/a !ucedido ante!+ E!a noche& "l ha/a llegado total)ente decidido a hacerla a%an0ar otro pa!o en !u ca)ino de !educci.n+ 4a/a e!perado tener 'ue per!eguirla& tener 'ue e!2or0ar!e para

lle%arla un poco )*! le1o!+++ a lengua de Phoe/e ro0. la !u-a& 'ue acarici. con e%idente inocencia - luego !e )o%i.& cauti%*ndolo+ a te)peratura de !u cuerpo !e ele%.+ a tentaci.n !urgi. - creci.+ Sinti. el de!eo+ Secreto!+ 4a/a per)itido 'ue lo lle%ara ha!ta all cre-endo 'ue de!ea/a ha/lar del !ecreto de !u i)plicaci.n en la de!aparici.n de la! !ir%ienta! - lo! pago! de grande! !u)a! de dinero+ En ca)/io+++ Secreto e'ui%ocado+ Era el otro el 'ue 'uera re%elarle+ o cual le pareca e(tra5o+ <u%o 'ue hacer un gran e!2uer0o para interru)pir el /e!o - le%antar la ca/e0a lo !u2iciente co)o para poder %erle la cara+ #Phoe/e+++ o )ir. a lo! o1o! durante un !egundo& pero en !eguida de!%i. la )irada a !u! la/io!+ #Fuiero )*!+++ Su !u!urro e!ta/a cargado de de!cu/ri)iento& de !orpre!a+ ,nte! de 'ue $e%erell pudiera recordar 'u" de!ea/a preguntarle& ella !e e!tir. de!carada)ente& peg. !u cuerpo al de "l con )*! 2ir)e0a - acerc. !u! la/io! a lo! !u-o! de nue%o+ 4i0o 'ue !e e!2u)aran !u! pen!a)iento! - aca/. por co)pleto con !u re!i!tencia+ a reacci.n de $e%erell 2ue in!tinti%a+ ,'uella )u1er llega/a ha!ta una parte pri)iti%a de "l a la 'ue ninguna otra ha/a llegado& una parte 'ue no tena tanta e(periencia en controlar+ ,nte! !i'uiera de 'ue 2uera con!ciente de ello& ha/a to)ado la iniciati%a del /e!o& haciendo 'ue a/riera la /oca - la ha/a a!altado en una acalorada - e(plcita in%a!i.n ante la 'ue& para !u !orpre!a& Phoe/e no retrocedi.+ Sin un o/1eti%o en particular& e(tendi. la! )ano! en !u e!palda - le peg. la! cadera! a la! !u-a!& )ientra! e(plora/a lo! 2le(i/le! )8!culo! 'ue 2lan'uea/an !u colu)na+ ,! !upo cu*ndo %acil.& cu*ndo !e detu%o& cu*ndo& de repente& de1. de e!tar !egura+++ $e)a!iada! co!a!& de)a!iado pronto+ Phoe/e no retrocedi.+ Sin e)/argo& $e%erell perci/i. el e!tre)eci)iento 'ue la atra%e!.& e%ocador& total)ente !en!ual+ En re!pue!ta& ten!. lo! dedo! en !u e!palda& pero logr. de1arlo! all& inocuo!& al )eno! por el )o)ento& )ientra! continua/a ali)ent*ndo!e de !u /oca& 1ugueteando con ella& !u! la/io! - !u! lengua! acarici*ndo!e+ Pareca co)o !i Phoe/e aca/ara de dar!e cuenta de ad.nde la ha/a lle%ado !u i)pul!i%o co)porta)iento+ a !o!pecha de 'ue no ha/a interpretado !u! )oti%o!& !u! intencione!& 2ue ganando clara)ente terreno en !u )ente+ <ra! la de!carada in%itaci.n 'ue ella le ha/a hecho& !i hu/iera !ido cual'uier otra da)a& $e%erell no ha/ra !entido ning8n reparo en aceptarla !in re!er%a!& en tu)/arla en el !o2* o !o/re la )e!a - to)arla all )i!)o& en a'uella !alita de!ierta+ 4a/ra di!2rutado de todo lo 'ue le o2reca& de !u cuerpo& de !u placer+ 4a/ra e!perado& !in lugar a duda!& 'ue lo aco)pa5ara a cada pa!o del ca)ino+ Pero era Phoe/e -& ade)*!& el contenido de la in%itaci.n no e!ta/a en a/!oluto claro+ e co!t.& pero una %e0 )*!& interru)pi. el /e!o& !e ech. hacia atr*! - o/!er%. !u ro!tro ha!ta 'ue ella entrea/ri. lo! p*rpado!& ahora pe!ado!& para re%elarle uno! o1o! aturdido!+ #:<iene! idea de lo 'ue e!t*! haciendo; # a! pala/ra! !onaron )*! dura! de lo 'ue ha/a pretendido+

Phoe/e a8n no !e ha/a de1ado lle%ar por el p*nico& pero el recuerdo de a'uel )o)ento en el /o!'ue& a'uella i)agen de ella& !e ha/a gra/ado con 2uer0a en la )ente de $e%erell+++ Go de!ea/a %ol%er a %er nunca )*! una e(pre!i.n co)o a'u"lla en !u! o1o!& e!pecial)ente cuando lo )ira/a a "l+ Ella !e hu)edeci. lo! la/io! - !u!urr.9 #S+ Kl no logr. ocultar !u cini!)o+ #:Sa/e! a 'u" )e e!t*! in%itando; #S!!+++ !+ #Son. )eno! !egura& )eno! con%encida+ Pero entonce! !u %o0 !e %ol%i. )*! 2ir)e& !u! o1o! /rillaron - !e encontraron /re%e)ente con lo! !u-o!+ Se peg. )*! a !u cuerpo#+ S+ $e1a de di!cutir+ Se )o%i. contra "l+ a 2lagrante incitaci.n 2ue !u2iciente para lograr !u o/1eti%o& para hacer 'ue $e%erell a/andonara toda re!i!tencia+ =ol%i. a /e!arla - a !u)irlo! a a)/o! en un acalorado interca)/io+ Phoe/e le re!pondi.& tan la!ci%a co)o !e lo per)iti. !u )iedoM no del todo !egura& pero incue!tiona/le)ente decidida+ a )ente de "l i/a a toda %elocidad - e!o no era /ueno+ , pe!ar de lo 'ue Phoe/e cre-era& ella no tena ni idea de lo 'ue e!ta/a haciendo& de lo 'ue tena el poder de e%ocar& de pro%ocar+ Gi !i'uiera "l ha/a %i!lu)/rado la i)agen co)pleta& pero lo 'ue ha/a perci/ido ha!ta el )o)ento ha/a /a!tado para de1arlo con)ocionado - no de!ea/a de!cu/rir c.)o la a2ectara a ella en2rentar!e a !e)e1ante 2uer0a !e(ual+ Sin e)/argo& !u! la/io! e!ta/an caliente! e in2la)ado! /a1o lo! !u-o!& !u cuerpo de!carada)ente tentador+ $e%erell era un ho)/re& no un eunuco+ ,un'ue un pen!a)iento !urgi. en !u aturdida )ente+ o reconoci.& lo record. - !e a2err. a "l+ 6Pa!o a pa!o+7 E!o era lo 'ue ha/an acordado+ $e!pacio& de!pacio& de!pacio9 "!e de/a !er !u credo+ <en!. la! )ano! en !u e!palda - la! de!li0. hacia !u! co!tado! - luego hacia arri/a+ Sinti. c.)o ella !e detena& c.)o %acila/a en !u apre!ura)iento por reducir a ceni0a! !u control - de!cu/rirlo todo+ $e%erell )o%i. de nue%o la! )ano!& ro0*ndole le%e)ente lo! laterale! de lo! pecho! con lo! pulgare! - recorriendo la! turgente! cur%a!+ Phoe/e ha/a de1ado de re!pirar+ <otal)ente centrada en e!e !encillo contacto& en cada lenta - !ugerente caricia& !e detu%o& aguard.& de1. 'ue "l to)ara la iniciati%a+ $e%erell continu. /e!*ndola& acarici*ndola le%e)ente+ Era el 8nico )odo 'ue tena de controlarla& de hacer 'ue 2uera )*! de!pacio& de encontrar el !iguiente punto de !u ine(periencia - o/ligarla a !eguir& )ientra! educa/a !u! !entido! - !u )ente+ K!e era el 8nico )odo de poder con!er%ar el control de ella - de ! )i!)o+ 4i0o 'ue el /e!o 2uera )*! le%e& 'ue lo! di!tra1era )eno!& de!li0. la! )ano! hacia !u! pecho!+ e llenaron la! pal)a!& lo! acun.& lo! !ope!.& pendiente de la ten!i.n 'ue ha/a !urgido en el interior de ella& la ten!i.n de !u! ner%io! por el !iguiente ni%el de conciencia !en!ual+ Phoe/e !e e!2or0. por lidiar con la )irada de !en!acione! 'ue la tra!pa!a/an& lo! in!tinto!& la! e)ocione!& el ne/ulo!o )iedo+ E!o 8lti)o a5ada un to'ue de urgencia& pero no do)ina/aM la! placentera! !en!acione!& !+ Su contacto& la! )ano! dura!& lo! dedo! 2uerte! aun'ue delicado! #di!pue!to! a !er delicado!# la ha/an cauti%ado a ella& a !u! !entido!& a !u )ente+ Su! pecho! parecan )*! 2ir)e!& in2la)ado!& )*! pe!ado!M el calor de !u! )ano!

atra%e!a/a el corpi5o de !eda - la calenta/a+ Per)aneci. de pie ante "l& a2errada al /e!o& a !u! la/io! - !u lengua+ Se !o!tena gracia! a la! 2"rrea! colu)na! de lo! )u!lo!& contra lo! 'ue lo! de ella !e apo-a/an+ Se !enta a !al%o& !u1etaM no nece!ita/a preocupar!e por )antener!e erguida& !ino 'ue !i)ple)ente poda concentrar!e en !u! pecho!& en lo 'ue le e!ta/a haciendo !entir+ a! )ano! de $e%erell !e )o%ieron+ Phoe/e aguard.+ Su! pulgare! recorrieron lo! 2ir)e! )ontculo!& 1uguetearon con lo! duro! pe0one! - e)pe0aron a tra0ar crculo! alrededor de ello!& de!pacio& hipn.tica)ente+ a carne !e le ten!. ha!ta 'ue !u! pe0one! !e con%irtieron en uno! duro! gui1arro!+ Su! !entido! !e deleitaron& total)ente cauti%o!& !u! ner%io! !altaron+ a anticipaci.n la do)in. con 2uer0a+ Bna pro)etedora e(citaci.n& un placer ini)agina/le+ @ ella lo de!ea/a+ Da1. la! )ano! ha!ta !u! ho)/ro! - apo-. una en la nuca de "l para ani)arlo a 'ue continuara& para hac"r!elo !a/er+ $e%erell lo !a/a+ Su! )ano! !e tornaron )*! 2ir)e!+ E)pe0. a 1ugar con lo! dedo!& lo! )o%i. alrededor de !u! pe0one! con delicade0a& !e lo! pelli0c. con !ua%idad+ a !en!aci.n la atra%e!. co)o una pun0ada de agudo deleite+ 3ade. a tra%"! del /e!o - perci/i. en "l& en !u re!pue!ta& una o!cura !ati!2acci.n+ Sin e)/argo& !u contacto no ca)/i.+ Segua de!pacio& !in pri!a& con una languide0 2ru!trante+ Phoe/e de!ea/a acelerar el proce!o+ Go o/!tante& en el )i!)o )o)ento en 'ue el pen!a)iento !e 2or).& 2ue !u!tituido por un de!cu/ri)iento )*! e%ocador+ $e%erell e!ta/a haciendo con ella lo 'ue 'uera+ <odo lo 'ue de!ea/a+ E!e hecho !urgi. en !u )ente& la recorri. en una oleada inten!i2icada de placer& )ientra! !u! dedo! 1uga/an con ha/ilidad - de!tre0a+ Ella ha/a pro%ocado a'uella !ituaci.n a prop.!ito& con i)pertur/a/le deter)inaci.n+ Era la 8nica di!tracci.n 'ue podra 2uncionar con "l - 'ue le hara ol%idar !u inter"! por !u! !ecreto! de negocio!M 'uera ani)arlo a 'ue la per!iguiera a ella - !u! !ecreto! pri%ado!& por'ue e!to! 8lti)o! eran )ucho )eno! %itale! 'ue el de la agencia+ ,un'ue era tentador pen!ar en ! )i!)a co)o en una ro)*ntica herona 'ue !acri2ica/a !u %irtud para proteger a lo! de)*!& no era capa0 de enga5ar!e tanto+ E!ta/a all en !u! /ra0o!& in%it*ndolo a 'ue la !edu1era& por'ue e!pera/a 'ue lo hiciera+ Era el 8nico ho)/re por el 'ue !e ha/a !entido atrada - !i "l lo de!ea/a - ella logra/a )antener /a1o control !u! antiguo! recuerdo!& e!ta/a )u- /ien cuali2icado para en!e5arle todo lo 'ue ha/a pen!ado 'ue nunca conocera+ $i!traerlo de e!e )odo no ha/a !ido una deci!i.n tan di2cil de to)ar+ K!e era el )oti%o por el 'ue !e ha/a )o!trado tan decidida+ Sin e)/argo& era cierto 'ue no ha/a !a/ido /ien a 'u" lo e!ta/a in%itando& tal co)o $e%erell ha/a !upue!to tan acertada)ente+ 4a/a !ido ella 'uien lo! ha/a e)/arcado en e!e ca)ino& pero no tena el control& )ientra! 'ue "l !+ $e%erell /aila/a a !u !on - Phoe/e al de "l+ Se ha/a echado en !u! /ra0o! - ahora no poda echar!e atr*!& ni ta)poco lo de!ea/a+ e en!e5ara lo 'ue de!ea/a aprender& pero ha/ra un precio9 el precio 'ue "l 2i1ara+ Sera a !u )odo& a'uel )odo l*nguido - !in pri!a!& una !en!ual de)o!traci.n del control 'ue poda e1ercer - 'ue& de hecho& e1erca !o/re ella+ E!e pen!a)iento la hi0o e!tre)ecer& e%oc. de nue%o el )iedo& pero ta)/i"n una anticipaci.n total)ente la!ci%a+ a e(pectati%a de e(peri)entar placere! a lo! 'ue no !era capa0 de e!capar - )ucho )eno! negar!e& todo /a1o !u! .rdene!& hi0o 'ue la recorriera un ilcito !enti)iento de e(citaci.n+

6 a )ente e! lo )*! podero!o para la !educci.n+7 Era e%idente 'ue $e%erell !a/a de lo 'ue ha/la/a+ @ 'ue lo pona en pr*ctica+ E!o 'ueda/a i)plcito en el )odo en 'ue la contena& c.)o )ane1a/a la! rienda! de 2or)a 'ue no pudiera& !in i)portar cu*nto lo de!eara& precipitar!e& pre!ionarlo o hacerlo! ir )*! all*& )*! r*pido+ Con la! )ano! en !u! pecho! - lo! la/io! !o/re lo! de ella& la red de placer 'ue tan h*/il)ente ha/a te1ido la atrap.& )anteni"ndola a !al%o& pero ta)/i"n /ien !u1eta+ Protegida& pero en 8lti)a in!tancia& !u-a+ Cuando 2inal)ente retir. la! )ano! de !u! pecho!& %ol%i. a pegarle la! cadera! al cuerpo - la /e!.& larga& pro2unda)ente& de!pacio& pero con una 2inalidad i)po!i/le de con2undir+ ,l ca/o de un )o)ento& al0. la ca/e0a+ Phoe/e !u!pir. - lo acept. cuando la ale1. de "l+ a !o!tu%o con la! )ano! en lo! codo!& e!crut. !u ro!tro& !u! o1o! - luego di1o9 #Pa!o a pa!o+ ,! e! co)o !er*+ Bn dictado& con una ad%ertencia !u/-acente+ Phoe/e lade. la ca/e0a - lo e!tudi.& luego a!inti.& !e dio la %uelta - !e dirigi. a la puerta+ a !iguiente noche& $e%erell !e encontr. con Phoe/e en la 2ie!ta de lad- 3oin%ille+ ,co)pa5a/a a ,udre- -& cuando aca/. de !aludar a lord - lad- 3oin%ille - le o2reci. el /ra0o& re0. por'ue !u ta no lo )onopoli0ara toda la noche+ , Jontague le co!tara %ario! da! ra!trear al de!tinatario o de!tinatario! de lo! che'ue! de Phoe/e& pero $e%erell !a/a /ien 'ue no de/a intentar acelerar el proce!o& por'ue el ho)/re era e(tre)ada)ente )inucio!o& )oti%o por el cual lo )antena a !u !er%icio+ Entretanto& ni >rainger ni "l ha/an logrado de!cu/rir nada 2uera de lo nor)al en lo! )o%i)iento! de Phoe/e& de !u doncella o de !u )o0o - !u cochero+ ,l )eno! no durante el da& a! 'ue ha/a prolongado la tarea de %igilancia de >rainger ha!ta la noche+ >ui. a ,udre- por la e!calera del !al.n de /aile+ a plu)a de !u tur/ante !e inclina/a )a1e!tuo!a !o/re la ore1a de !u ta+ Cuando llegaron al pie de lo! e!calone!& Edith& !entada con un grupo de a)iga!& lo! !alud. con la )ano - le! indic. 'ue !e acercaran+ Con cierto ali%io& $e%erell la aco)pa5. ha!ta all+ <ra! !aludar a ,udre-& Edith !e %ol%i. hacia "l - le !onri. con dul0ura+ #Phoe/e e!t* por a'u en alg8n lado+ =a de 2uc!ia& a! 'ue de/era !er 2*cil locali0arla+ Kl !onri. )ientra! !e pregunta/a 'u" era el 2uc!ia+ :Bn color o una tela; e ha/ra preguntado a !u ta& pero "!ta -a e!ta/a a/!orta& interca)/iando lo! 8lti)o! ru)ore!+ Con una re%erencia general& dirigida a la! cuatro da)a!& la! de1. - e)pe0. a /u!car entre la )ultitud+ El 2uc!ia re!ult. !er un color& un tono /rillante entre el ro!a - el ro1o+ Cuando %io a Phoe/e %e!tida de un )odo tan !o/er/io& charlando con un grupo de da)a! - ca/allero!& !e detu%o un )o)ento para di!2rutar de la i)agen+ Si le hu/ieran preguntado ante! de %erla& ha/ra opinado 'ue el inten!o tono no ira /ien con el color de !u pelo+ En ca)/io& la co)/inaci.n era e!pectacular+ Con la p*lida - ter!a piel de !u! ho)/ro! - de lo! /ra0o! e(pue!ta gracia! a la! di)inuta! )anga! del %e!tido& el e!cote en pico del corpi5o& cerrado con uno! pe'ue5o! /otone! de perla& 'ue e(hi/a a)plia)ente !u! encanto!& - la cada de la e(u/erante 2alda

de !eda in!inua/a& para luego ocultar& la! larga! pierna!& era una i)agen 'ue atraera la atenci.n de cual'uier ho)/re+ Oecordando la e)/o!cada de lad- Charter! de la noche anterior& $e%erell !e )antu%o alerta& pendiente de po!i/le! acechadore!& pero al dar!e cuenta de 'ue Phoe/e %ol%a a interrogar ani)ada)ente a un ca/allero& e!per.& o/!er%. - anali0.& de!de la per!pecti%a de un e(perto in%e!tigador+ :El ca/allero al 'ue ha/a arrinconado era con!ciente de 'ue e!ta/a !iendo interrogado; Go e!ta/a claro& pero entonce!& por lo %i!to !ati!2echa !u curio!idad& ella !e retir. - !inti. !u )irada+ Cuando !e %ol%i.& lo %io - le !onri.& $e%erell !e de!cu/ri. de%ol%i"ndole la !onri!a& !orprendido por la oleada de calor 'ue !inti. ante la reacci.n de ella+ E!ta/a a punto de acercar!e cuando Phoe/e !e de!pidi.& dio )edia %uelta - !e dirigi. hacia "l+ e re!ult. di2cil !ua%i0ar la !onri!a+ o! )8!ico! e)pe0a/an a tocar un %al!& a! 'ue $e%erell la cogi. de la )ano& !e inclin. con elegancia - la lle%. ha!ta la pi!ta+ Bna %e0 la to). entre lo! /ra0o!& !e !inti. o/ligado a )ur)urar9 #Sera prudente 'ue no pareciera! tan i)paciente+ Ella lo )ir. !orprendida+ #:C)paciente; Cnclu!o el )odo co)o !e )o%a en lo! giro! con "l& !in la )*! )ni)a %acilaci.n ni pen!a)iento con!ciente& ate!tigua/a !u decidido prop.!ito+ # a pr.(i)a %e0& e!pera a 'ue -o )e acer'ue+ Pro)eto no o2ender)e !i act8a! de un )odo un poco alti%o+ # a )ir. a lo! o1o!#+ En p8/lico+ ,l ca/o de un )o)ento& Phoe/e al0. la ca/e0a& arrogante+ # o tendr" en cuenta+ $e%erell ocult. una !onri!a - la gui. en la! %uelta!& )ientra! planea/a !u !iguiente )o%i)iento+ Puede 'ue e!tu%iera poniendo a prue/a !u paciencia& - la de ella& llegado! a e!e punto& pero pa!o a pa!o era el 8nico )odo %ia/le de a%an0ar& !iendo con!ciente de !u 2alta de e(periencia - de !u! arraigado! )iedo!& al )i!)o tie)po 'ue !ua%i0a/a !u propia pa!i.n& -a de)a!iado inten!a& con un 1uego )*! !o2i!ticado+ E!a t*ctica& !in duda& !era co)o ca)inar por la cuerda 2lo1a& pero la larga e!pera incre)entara el placer 2inal& -a 'ue au)entara la anticipaci.n de a)/o! - preparara lo! !entido!+ Bn en2o'ue a! ta)/i"n le per)itira a!egurar!e de 'ue no la herira ni le hara da5o de ning8n )odo& de 'ue no %ol%era a e%ocar en ella un p*nico real& !ino 'ue di!ipara cual'uier )iedo 'ue pudiera !entir - 'ue pudiera nu/lar - de/ilitar !u! !entido!+ Cuando ter)in. la )8!ica& !e encontra/an al 2ondo de la e!tancia& cerca de la! puerta! a/ierta! a la terra0a - a lo! 1ardine!& ilu)inado! por la lu0 de la luna+ $e%erell la gui. a tra%"! de ella!+ #:,d.nde %a)o!; #Phoe/e lo )ir. a la cara& 'ue en e!e )o)ento )o!tra/a lo 'ue ella deno)ina/a !u )*!cara !ocialM una e(pre!i.n )ara%illo!a)ente ci%ili0ada& 'ue "l pareca !er capa0 de adoptar a !u anto1o - 'ue di!i)ula/a !u! i)placa/le! ra!go!+ #,l 1ardn& para e)pe0ar+ E!a! do! 8lti)a! pala/ra! hicieron 'ue !e )ordiera la lengua+ Era e%idente 'ue !u prop.!ito era el )i!)o 'ue el !u-o+ Kl ha/a dicho #en opini.n de Phoe/e& )*! /ien lo ha/a pro)etido# 'ue a%an0aran pa!o a pa!o+ Era hora de dar el !iguiente+ En la terra0a& la hi0o pa!ear a la %i!ta de todo el )undo+ 4a/a e!calera! en a)/o! e(tre)o!& 'ue da/an a lo! 1ardine!+ Jucha! otra! pare1a! pa!ea/an ta)/i"n& tanto en la

terra0a co)o en el 1ardn+ Cuando !e acercaron a una de la! e!calera!& Phoe/e 2ue cada %e0 )*! con!ciente de 'ue e!ta/a a !ola! con "l& de !u cuerpo tan cercano& de !u calide0& !u 2uer0a& !u dure0a+ Se e!tre)eci.+ ,l in!tante& $e%erell la )ir.9 #:<iene! 2ro; Se plante. )entir& pero en e!e ca!o "l podra in!i!tir en 'ue regre!aran dentro+ #Go+ #Era la anticipaci.n& no el aire 2ro& lo 'ue la ha/a a2ectado+ a le%e !onri!a 'ue $e%erell e!/o0. cuando %ol%i. a )irar al 2rente& le a!egur. 'ue la ha/a co)prendido per2ecta)ente+ #Da1e)o!+ Bna %e0 !e encontraron en el ca)ino de gra%a 'ue /ordea/a el prado& en lugar de lle%arla hacia donde otra! pare1a! pa!ea/an a plena %i!ta& la gui. hacia la i0'uierda& hacia la! o!cura! !o)/ra! /a1o lo! grande! *r/ole! 'ue !epara/an el prado de %ario! parterre!+ Phoe/e carra!pe.+ #Jenciona!te 'ue la! !alita! de e!tar con 2recuencia re!ulta/an 8tile!+ , tra%"! de la o!curidad& la )ir.+ #:Sa/e! d.nde e!t* la !alita de e!tar a'u; Phoe/e !e5al. hacia adelante& entre lo! *r/ole!& un !endero 'ue !erpentea/a entre lo! arriate! de planta! perenne!+ #E!t* en e!a ala+ a! puerta! de cri!tal dan a la otra parte del prado+ $e%erell la )ir. con una !onri!a - la gui. o/ediente hacia el !endero )*! e!trecho& el otro e(tre)o del prado - la! puerta! de cri!tal de la !alita de e!tar+ ,l de!cu/rir 'ue e!ta/an cerrada! con lla%e& Phoe/e !i!e. - lan0. una 2uri/unda )irada a la cerradura+ #,hora 'u+++ #$e1. la 2ra!e !in aca/ar cuando una na%a1a apareci.& /rillante& entre lo! dedo! de $e%erell donde ante! no ha/a ha/ido ninguna+ Kl )anipul. la cerradura con la ho1a - en !eguida !e o-. un cha!'uido+ =ol%i. a guard*r!ela r*pida)ente en el /ol!illo - a/ri. la puerta+ Phoe/e entr. con la! ce1a! ar'ueada!+ a e!tancia e!ta/a pr*ctica)ente igual 'ue la 8lti)a %e0 'ue la ha/a %i!to& una! !e)ana! ante!& cuando Edith - ella ha/an ido de %i!ita9 %aca& de!ierta+ , !u e!palda& o-. c.)o !e cerra/a la puerta - !e %ol%i. hacia $e%erell para encontrar!e directa)ente con un /e!o& uno e(igente& 'ue !inti. 'ue de/a !ati!2acer in)ediata)ente+ <u%o 'ue entregarle !u /oca - agarrar!e a "l& a !u! ho)/ro!& cuando la cogi. de la cintura - la hi0o retroceder ha!ta 'ue not. el /orde de la )e!a 'ue ha/a 1unto al !o2* contra la parte !uperior de lo! )u!lo!+ Kl pro2undi0. el /e!o& !u)ergi"ndolo! en el !eductor interca)/io& en a'uel calor tan placentero+ Einal)ente& !e ech. hacia atr*!& la le%ant. - la !ent. !o/re la )e!a+ Phoe/e !.lo logr. repri)ir un d"/il chillido+ Con lo! o1o! /rillante! /a1o uno! pe!ado! p*rpado! - lo! la/io! cur%ado! #:"!e era el a!pecto de la lu1uria;#& le hi0o a/rir la! pierna! - !e coloc. entre ella!+ e de!li0. la! )ano! por la cintura& luego por la! cadera! ha!ta llegar a lo! )u!lo!+ En e!e )o)ento& Phoe/e !e parali0.+ Contu%o la re!piraci.n+ Oecord.+ <o). otra ten!a in!piraci.n& )*! ten!a 'ue la anterior+ Parpade. - %ol%i. a centrar la )irada en !u ro!tro+ $e%erell la e!ta/a e!tudiando con lo! o1o! entornado!& -a no a/!orto en la di%er!i.n !en!ual+ ,nte! de 'ue Phoe/e pudiera reaccionar& inclu!o pen!ar& le%ant. a)/a! )ano!& de!pacio& le acun. el ro!tro con ella!& !e lo al0. - lo !o!tu%o )ientra! !e inclina/a para

/e!arla+ Con delicade0a& de un )odo cauti%ador+ Poco a poco& la hi0o regre!ar al calor& al placer+ Co)o -a ha/a hecho en otra oca!i.n& ella al0. una )ano - la apo-. en el dor!o de una de la! de "l+ Sinti. la ten!i.n& la pa!i.n& el de!eo& lo total e i)placa/le)ente controlado! 'ue tena e!o! !enti)iento!+ K!e era "l& no el otro+ o! )iedo! de Phoe/e de!aparecieron - !e rela1.+ e de%ol%i. la caricia& )*! *%ida 'ue nunca& con creciente i)paciencia+ Einal)ente& $e%erell interru)pi. el /e!o lo !u2iciente para 'ue !u! )irada! !e encontraran+ a )ir. a lo! o1o!& luego e!tudi. !u! la/io!+ #<engo una !ugerencia+ Bn 1uego al 'ue de/era)o! 1ugar+ #:Bn 1uego; #E!ta/a !egura de 'ue no !e re2era a lo! palillo! chino!+ #Bn 1uego )ental+ #Se inclin. - to). !u! la/io!+ a /e!. !in pri!a& luego !e interru)pi. para !u!urrar#9 Bna !ituaci.n i)aginaria en la 'ue t8 decide! c.)o re!ponder*!+ Su aliento en lo! la/io! la hi0o de!ear )*!+ Cntent. alcan0ar lo! de "l& pero !u! )ano! !e ten!aron& i)pidi"ndole )o%er!e - retrocedi. un poco )*!+ o 1u!to para poder )irarla a lo! o1o!+ #C)agina e!to9 ere! la hi1a de un >rande de E!pa5a+ 4a! !ido en%iada a la! Cndia!& donde te ca!ar*! con un ho)/re )ucho )a-or por un )atri)onio concertado entre la! 2a)ilia!+ Ere! %irgen& por !upue!to& pero no por %oluntad propia+ Entonce!& en )edio del )ar& tu /arco e! a!altado por pirata!+ e !olt. el ro!tro - apo-. la! )ano! a a)/o! lado! en la )e!a& atrap*ndola all& pero Phoe/e apena! !e dio cuenta& a/!orta co)o e!ta/a en la i)agen 'ue le e!ta/a pintando+ #<odo! lo! ho)/re! a /ordo !on a!e!inado!+ Se re8nen todo! lo! te!oro! del /arco - !e tra!ladan al /arco pirata& incluida t8+ E!t*! encerrada en el ca)arote del capit*n+ $e!de all& %e! c.)o tu /arco nau2raga& lo %e! !u)ergir!e por el o1o de /ue-+ <a)/i"n e!cucha! )a!cullar a lo! pirata! en cu/ierta+ Son !uper!ticio!o! - no 'uieren a una )u1er en el /arco+ Fuieren tirarte por la /orda+ Phoe/e& 'ue lo )ira/a 2i1a)ente a lo! o1o!& contu%o la re!piraci.n+ Poda !entirlo& i)aginarlo& co)o !i e!tu%iera all )i!)o& en a'uel ca)arote i)aginario+ $e%erell le !o!tena la )irada& atento& luego continu.9 #L-e! c.)o el capit*n le! dice a !u! ho)/re! 'ue no !ean e!t8pido!& pero !a/e! 'ue e!t* en2rent*ndo!e a una !ituaci.n co)plicada+ , continuaci.n& o-e! !u! pa!o! 'ue !e acercan ha!ta la puerta& la a/re - all e!t*+ ,lto& )oreno - apue!to+ <odo lo 'ue un capit*n pirata de/era !er+ <e e(plica lo 'ue aca/a! de or - te pregunta 'u" le o2recer*! para con%encerlo de 'ue de/e de2enderte 2rente a !u! ho)/re!+ Se irgui. un poco de 2or)a 'ue la! )ano! de Phoe/e re!/alaron de !u! ho)/ro! !u! o1o! -a no e!tu%ieron a la altura de lo! de ella& por lo 'ue tu%o 'ue le%antar la ca/e0a para poder )irarlo+ $e%erell e!/o0. entonce! una !onri!a !eductora+ #@o !o- el capit*n pirata+ :Fu" )e o2recer*! para 'ue te !al%e la %ida; Ella parpade.& luego !e dio cuenta de 'ue "!e era el punto en el 'ue podra elegir c.)o re!ponder+ Oecord. el collar de perla! - lo! pendiente! a 1uego+ Se lle%. una )ano a la garganta - lo toc.+ #:Ji! perla!; Kl le dirigi. una )irada de di!gu!to+ #So- un capit*n pirata+ ,ca/o de !a'uear un /arco /ergantn e!pa5ol+ <engo co2re! repleto! de 1o-a!+

Phoe/e lo )ir. con el ce1o 2runcido+ #:Entonce!; #Dueno+++ #Da1. la %i!ta+ Pri)ero a !u! la/io!& donde !e de)or. ha!ta 'ue le palpitaron& luego de!cendi. a8n )*!+ <ra! un )o)ento& de!pu"! de 'ue !u! pecho! !e hu/ieran in2la)ado /a1o !u )irada& )ur)ur.#9 Puede 'ue )e )o!trara )*! di!pue!to !i )e o2reciera!+++ perla! de un tipo di2erente+ Phoe/e 1ade.& le%e)ente e!candali0ada& total)ente 2a!cinada& )ientra! !u )ente i/a a toda %elocidad+ #:Fuiere! 'ue -o+++; Se encogi. le%e)ente de ho)/ro! - %ol%i. a )irarla a lo! o1o!+ #<iene! 'ue hacer una o2erta+ <8 decide!+ e !o!tu%o la )irada i)pa!i/le& a la e!pera+ Su! o1o! no le o2recan ninguna pi!ta de lo 'ue pen!a/a+ En la o!cura e!tancia& podra ha/er !ido !in pro/le)a! el pirata 'ue le ha/a de!crito - no poda pen!ar en otra alternati%a )*! 'ue o2recerle 'ue lo 'ue "l le ha/a !ugerido+ E(hal.& de un )odo ten!o - entrecortado& - /a1. la %i!ta+ e%ant. la! do! )ano! !e lle%. lo! dedo! a la! pe'ue5a! perla! 'ue le cerra/an el corpi5o+ Cuando !e lo de!a/roch.& !e a/ri. - !e le /a1.+ a! di)inuta! )anga! no le proporciona/an ninguna !u1eci.n+ Su per!ona1e en e!a repre!entaci.n era %irgen+++ co)o ella+ a alti%a da)a e!pa5ola 'ue o2reca !u! pecho! a un capit*n pirata era ella+ Bn e!calo2ro in!idio!o& ilcito& la recorri. cuando la! )anga! !e le /a1aron ha!ta lo! codo! - el %e!tido !e le de!li0. ha!ta la cintura+ e te)/la/an la! )ano! cuando tir. del la0o 'ue le cerra/a la ca)i!ola - /a1. la 2ina tela+ Con lo! pecho! al de!cu/ierto& lo! pe0one! !e le ten!aron por el 2ro aire de la noche+ , la tenue lu0& !u piel /rilla/a& p*lida& nacarada+ o )ir. a la cara& pero "l tena la )irada 2i1a en !u! pecho!+ ,l0. una )ano para ro0arle - luego to)ar uno& )ientra! recorra la delicada 0ona con el pulgar+ o! ner%io! de Phoe/e reaccionaron& !u piel !e calent. - !onro1. al )i!)o tie)po 'ue el !eno !e le endureca - !e %ol%a )*! pe!ado+ Entonce!& "l repiti. el ge!to con el otro pecho& co)o !i real)ente 2uera un capit*n pirata 'ue %alorara el te!oro con!eguido+ #Ju- her)o!o!+ #Su %o0 !on. pro2unda - gra%e& lo !u2iciente co)o para hacer 'ue !e e!tre)eciera+ a )ir. a lo! o1o! - a5adi. lenta)ente#9 ,hora !on )o! - puedo hacer con ello! lo 'ue )e pla0ca+ #Su! )ano! !e ten!aron - la acarici. con lo! pulgare!#+ Puedo di!2rutar de ello! cuanto )e pla0ca+ Phoe/e trag. !ali%a& atrapada entre !u )irada - a'uella! )ano! dura! - caliente! !o/re !u piel de!nuda+ Se le hi0o un nudo en la garganta - a!inti.+

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$e%erell !e acerc. )*! - la o/lig. a a/rir )*! la! pierna! al hacerlo+ Su! )ano! %ol%ieron a ten!ar!e !o/re !u! pecho!& )ientra! /a1a/a la ca/e0a en /u!ca de !u! la/io!+ a !u)ergi. en un largo /e!o& cada %e0 )*! ardiente+ Phoe/e %ol%i. a a2errar!e a !u! ho)/ro!& !e ech. hacia atr*! e inclin. la ca/e0a para poder re!ponderle )e1or+ Kl interru)pi. el /e!o para indicarle /re%e)ente en un /a1o )ur)ullo9 #Kchate )*! hacia atr*! - ap.-ate en la! )ano!+ Ella o/edeci. -& al in!tante& !e !inti. )*! c.)oda+ Pero acto !eguido !e !inti. ta)/i"n )*! e(pue!ta cuando !u! dedo! !e cerraron alrededor de !u! pe0one! - !e ten!aron+ Con un 1adeo& ar'ue. la e!palda - peg. lo! pecho! con )*! 2ir)e0a a !u! )ano!& o2reci"ndo!elo! de!carada)ente& a "l& a !u! h*/ile! cuidado!+ Eue el pirata 'uien !e ri. en %o0 /a1a a tra%"! del /e!o& - 'uien lo interru)pi. para conte)plar !u! propia! )ano! 'ue acaricia/an - )a!a1ea/an a !u anto1o+ Phoe/e no !e atre%a a )irar+ o 8nico 'ue poda hacer era conte)plar !u ro!tro& )irar c.)o lo! 2a)iliare! ra!go! !e %ol%an )*! angulo!o!& )*! duro!& )*! i)placa/le!+ #,hora& %ea)o!+++ a! gra%e! pala/ra! la hicieron e!tre)ecer+ =ol%i. a 1adear& a ar'uear!e& ech. la ca/e0a hacia atr*! - cerr. lo! o1o! cuando lo! dedo! de "l !e ten!aron - la pre!i.n en lo! pe0one! au)ent.M la !en!aci.n recorri. con 2uer0a !u torrente !anguneo+ ,/ri. la /oca& re!pirando con di2icultad& pero $e%erell le cu/ri. lo! la/io! con lo! !u-o!& le llen. la /oca con !u lengua - !e di!pu!o a !a'uear !u! !entido!+ a )ente de Phoe/e i/a a toda %elocidad& !e nota/a total)ente de!controlada - con lo! ner%io! a 2lor de piel cuando "l interru)pi. el /e!o+ Sin e)/argo& $e%erell no le%ant. la ca/e0a& !ino 'ue le 2ue de1ando un ra!tro de /e!o! por la )and/ula - de!pu"! por la ten!a lnea de la garganta+ Phoe/e e!cuch. !u propio ge)ido le1ano cuando lo! la/io! de "l la acariciaron luego recorrieron la !onro1ada - ten!a piel de la parte !uperior de !u! !eno!+ Entonce!& ten!. una )ano alrededor de uno - lo ele%.+ Phoe/e grit. cuando cerr. la /oca !o/re el anhelante )ontculo+ >i)ote. cuando le pa!. la lengua por el pe0.n+ ,cto !eguido& cuando !e di!pu!o a de%orarla& ella !e e!tre)eci.+ ,rda cuando dirigi. la atenci.n al otro pecho+ ,n!ia/a poder le%antar una )ano - hundirla en !u pelo para a!egurar!e de 'ue a'uella %ora0 - a!tuta /oca no !e ale1a/a de !u cuerpo& pero nece!ita/a la! do! )ano! para !o!tener!e+ S.lo poda 'uedar!e all !entada& con la e!palda ar'ueada - lo! pecho! e(pue!to! para "l& per)iti"ndole 'ue to)ara cuanto de!eara - la de%orara a !u anto1o+ @ e!o hi0o+ Cuando !e lle%. un ten!o pe0.n a la /oca& $e%erell dio gracia! a $io! - a todo! lo! !anto! de 'ue hu/iera accedido a 1ugar+ :$e d.nde procedan !u! )iedo!; $e un po!i/le a)ante de)a!iado entu!ia!ta o+++ Pre2era no pen!ar en la alternati%a+ Sa/er 'ue alg8n ho)/re la poda ha/er 2or0ado& 'ue lo ha/a intentado o la ha/a a)ena0ado con hacerlo& no a-udaraM a )eno! 'ue ella le di1era 'ui"n ha/a !ido& "l no podra de!cargar !u 2uria de ning8n )odo !ati!2actorio+

Go& )e1or i)aginar 'ue alg8n )o0al/ete de )ano! torpe! ha/a intentado !educirla - ha/a 2raca!ado+ Euera cual 2ue!e la cau!a& el e2ecto era el )i!)o& no !.lo un o/!t*culo !ino una !erie de o/!t*culo! 'ue $e%erell tendra 'ue e!2or0ar!e por !uperar+ E!a noche& al )eno!& ha/a triun2ado+ Cuando le%ant. la ca/e0a - o/!er%. con deleite todo lo 'ue ha/a recla)ado& no !.lo !e !inti. pro2unda)ente !ati!2echo& !ino 'ue e(peri)ent. un !enti)iento de %indicaci.n+ ,un'ue era con!ciente de 'ue !u cuerpo anhela/a el de ella& de 'ue una pri)iti%a parte de ! )i!)o de!ea/a acariciarla en a'uel punto entre la! pierna!& tocarla all ni 'ue 2uera a tra%"! de la !eda del %e!tido - recla)ar e!e lugar tan nti)o& !u control no !e de/ilit. en ning8n )o)ento+ Erente a lo! )iedo! de Phoe/e& e!e control era %ital& el /aluarte& la piedra angular !o/re la 'ue podra con!truir !u con2ian0a& !o/re la 'ue la con%encera de 'ue poda con2iar en "l+ Sin ello& !educirla para 'ue !e con%irtiera en !u e!po!a !era cual'uier co!a )eno! 2*cil+ Cnclu!o a! no !era !encillo& pero !in duda lo lograra+ e pa!. la! -e)a! de lo! dedo! por la ten!a piel de !at"n de !u! pecho!+ $i!2rut. de la te(tura - del e%idente calor+ =alor.& e(a)in.+ 4a/a tenido cuidado de no de1arle ninguna !e5al en ninguna parte donde pudiera %er!e+ Sin e)/argo& !u piel era tan delicada& tan /lanca -& en e!e )o)ento& !e la %ea tan e%ocadora)ente !onro1ada& 'ue !in duda tendran 'ue regre!ar a la ca!a por lo! 1ardine!+ Bn largo pa!eo /a1o el 2ro aire de la noche hara 'ue a'uel ru/or de!apareciera& pero pri)ero tendra 'ue de1ar de tocarla& de acariciarla& de ir haci"ndola !u-a+ e%ant. la %i!ta hacia !u ro!tro - perci/i. la au!encia de cual'uier ra!tro de ten!i.n en !u! delicado! ra!go!+ Con un le%e 2runci)iento de ce1o - lo! o1o! cerrado!& !egua lo! )o%i)iento! de !u! dedo!& total)ente a/!orta en cada caricia& en cada !en!aci.n+ $e%erell !onri. - durante uno! largo! )o)ento! continu. 1ugando con ella - con !u! !entido!& luego !u!pir. para !u! adentro! - !e ale1. de !u! pecho!+ e de!li0. la! pal)a! por la! cla%cula!& por la garganta - en)arc. !u ro!tro con a)/a! )ano!+ Se inclin. - /e!. !u /oca entrea/ierta& luego la rode. con un /ra0o - la hi0o incorporar!e+ Einal)ente& interru)pi. el /e!o - !u!urr. contra !u! la/io!9 #@a he !a/oreado !u2iciente por e!ta noche+ E! hora de regre!ar al /aile+ #4a- algo 'ue !e )e e!capa #co)ent. $e%erell la noche !iguiente+ >rainger no ha/a de!cu/ierto nada e!pecial+ <a)poco ha/a tenido noticia! de Jontague+ Cada %e0 !e !enta )*! i)paciente+ o /a!tante co)o para a!i!tir a la %elada )u!ical de lad- >ri!Sald& un acto de de!e!peraci.n 'ue ,udre-& Edith - !u! a)iga! ha/an aplaudido encantada!+ an0. una )irada de !o!la-o a Phoe/e& de pie a !u lado+ #Fui0* t8 pueda! ilu)inar)e+ Ella lo )ir. a lo! o1o!& lo e!tudi. /re%e)ente - luego ar'ue. una ce1a+ #:Fu" de!ea! !a/er; $e%erell o/!er%. a la )ultitud 'ue !e congrega/a a !u alrededor - !e )o%a entre la! 2ila! de !illa! 'ue llena/an la !ala de )8!ica+ a concurrencia a8n tena 'ue to)ar a!iento+ 4a/a uno! cuanto! ca/allero! !oltero! pre!ente!+ Cuando $e%erell ha/a llegado& die0 )inuto! ante!& ha/a encontrado a Phoe/e charlando de a'uella )anera !u-a tan ani)ada& con do! da)a! ca!ada! )u- di!tinguida!& la! do! )*! 1.%ene! 'ue ella+ Con!ciente de 'ue ha/a !eguido !u )irada - e!ta/a e(a)inando a la )ultitud& $e%erell le pregunt.9

#:Por 'u" contin8a! a!i!tiendo a aconteci)iento! de e!te tipo !i no tiene! inter"! en el )atri)onio; Ella !e %ol%i. /ru!ca)ente - lo )ir. a lo! o1o!& "l le !o!tu%o la )irada+ Parpade. !orprendida e intent. ocultar !u 2runci)iento de ce1o& adoptando una e(pre!i.n de !orpre!a ca!i ine(pre!i%a+ #Dueno& !upongo 'ue )e !iento o/ligada a aco)pa5ar a Edith a e!ta cla!e de e%ento!+ Siento 'ue !e lo de/o& por'ue !e ha portado )u- /ien con)igo durante a5o!+ #Entiendo+ Entonce!& :tu a!i!tencia e! )*! co)o aco)pa5ante; Phoe/e %ol%i. a dirigir la )irada hacia lo! in%itado!+ #E(acto& "!a e! una e(celente de!cripci.n+ Co)o aco)pa5ante+ S.lo !i 2uera ciego+ Era di2cil i)aginar algo )eno! parecido a una aco)pa5ante 'ue Phoe/e - !u )odo de )o%er!e entre la )ultitud de in%itado!+ Eueran cuale! 2ue!en !u! intencione!& e!ta/a claro 'ue !egua con!iderando a Edith co)o una cara/ina& una cara/ina total)ente pre!cindi/le 'ui0*& pero e!o e!ta/a )*! cerca de la realidad 'ue el hecho de 'ue ella actuara co)o aco)pa5ante+ Sin duda& Edith no la con!idera/a co)o tal+ $e hecho& la )u1er le diriga a "l alentadora! !onri!a! !ie)pre 'ue tena oportunidad+ o! )8!ico! aparecieron - e)pe0aron a a2inar lo! in!tru)ento!& la tradicional !e5al 'ue indica/a 'ue era hora de !entar!e+ #=a)o!+ #$e%erell cogi. a Phoe/e del codo#+ Du!'ue)o! a!iento+ Ella lo )ir. con el ce1o a8n )*! 2runcido - en !eguida dirigi. la )irada al 2rente+ Cuando "l !e detu%o para cederle el pa!o& Phoe/e !e inclin. - )ur)ur.9 #@o pen!a/a+++ o )ir. de nue%o+ $e%erell repri)i. el i)pul!o de e!/o0ar una !eductora !onri!a+ #,hora no+ <ra! el inter)edio+ ,/ri. lo! o1o! co)o plato! - !u! la/io! !e )o%ieron en una )uda e(cla)aci.n+ S.lo entonce! a!inti. - accedi. a !entar!e+ Kl !e aco)od. a !u lado& 2i1. la )irada en la !oprano italiana 'ue !e ha/a unido a lo! )8!ico! en la parte delantera de la !ala& e!cuch. la pre!entaci.n& e(agerada)ente e2u!i%a& de lad- >ri!Sald - luego !e concentr.& no en la )8!ica& !ino en el contro%ertido te)a de c.)o i/a a lograr e!tar a la altura de la! e(pectati%a! de Phoe/e en una %elada )u!ical+ , !u lado& ella )antena la )irada 2i1a en la di%a italiana - !e e!2or0a/a por no 2runcir el ce1o+ Si $e%erell ha/a %i!to lo !u2iciente co)o para 'ue le lla)ara la atenci.n !u pre!encia en !e)e1ante! aconteci)iento!& :'u" )*! ha/ra notado; : e ha/ran in2or)ado !u! o/!er%adore! de algo 'ue ella ha/a !upue!to 'ue no ha/an %i!to; @& lo 'ue era )*! i)portante& :ha/ra deducido algo 'ue le ha/a hecho plantearle e!a pregunta; E!ta/a /a!tante !egura de 'ue no ha/a !ido una pregunta al a0ar+ 4a!ta el )o)ento& !.lo ha/a con!iderado peligro!a !u pre!encia en lo! !alone! de /aile - de)*! e%ento! de!de el )o)ento en 'ue apareca ante !u %i!ta+ Pero :- !i ante! de acercar!e a ella& ha/a e!tado o/!er%*ndola; En e!e ca!o& la ha/ra %i!to interrogando a di%er!o! ca/allero! - a'uella noche en concreto a do! da)a! 1.%ene!+ a! da)a! )a-ore! con la! 'ue !e encontra/a a la hora del t" por la )a5ana - por la tarde no eran !u 8nica 2uente de in2or)aci.n !o/re la! 2a)ilia! de la /uena !ociedad+ En )ucho! a!pecto!& era )*! 2*cil con!eguir in2or)aci.n rele%ante de la!

generacione! de )enor edad+ E!ta/an )*! di!pue!ta! a ha/lar de lo! de2ecto! de otro!& !o/re todo de !u! pariente!+ @ lo hacan )*! a/ierta)ente - con )ucha )eno! di!creci.n+ $e!de 'ue tena %einti8n a5o!& Phoe/e ha/a a!i!tido a /aile!& 2ie!ta! - toda una %ariedad de reunione! de la !ociedad londinen!e con un !olo un o/1eti%o en )ente9 identi2icar lo! hogare! adecuado! - acepta/le! - de!cu/rir la! po!i/le! %acante! en ello!& 'ue podan ocupar la! chica! - )u1ere! repre!entada! por !u agencia+ an0. a $e%erell una )irada de !o!la-o+ Su e(pre!i.n era i)pa!i/le& )ientra! o/!er%a/a a la cantante con )irada i)pertur/a/le+ <a)/i"n ella %ol%i. a )irar a la !oprano& pregunt*ndo!e !i !e atre%era a !eguir co)o ha!ta el )o)ento& con2iando en 'ue "l no de!cu/riera la %erdad+ K!a era la "poca del a5o en 'ue la agencia tena )*! tra/a1o& )*! )u1ere! re!catada! a la! 'ue recolocar+ Con la per!pecti%a del in)inente %erano& 'ue !upona largo! )e!e! en ai!lada! ca!a! de ca)po con !u! !e5ore!& la! chica! e)pe0a/an a /u!car una e!capatoria+ Bna %e0 'ue la agencia - Phoe/e la! a-uda/an a 6de!aparecer7& tenan 'ue encontrarle! un lugar adonde ir+ K!e ha/a !ido& de!de !u creaci.n& el principal prop.!ito de la agencia+ $urante e!o! )e!e!& !u propia contri/uci.n era e!encial+ ,un'ue conta/an con otro! )edio! para enterar!e de la! %acante!& ella era la principal 2uente de in2or)aci.n !o/re la relati%a !eguridad de la! ca!a!+ Sin !u cola/oraci.n& la agencia no podra 2uncionar adecuada)ente+ Pero ahora ha/a ani)ado a $e%erell a 'ue la aco)pa5ara en lo! !alone! de /aile de la /uena !ociedad -& por de!gracia& e!e ho)/re %ea de)a!iado+ Peor a8n& con !u %igilancia de la ca!a - de !u! )o%i)iento!& ha/a reducido !u capacidad de a-udar de otro! )odo!& co)o por e1e)plo& preparando a 3e!!ica para !u entre%i!ta con lad- Pelha)+ Erunci. el ce1o+ a! co!a! !e e!ta/an co)plicando+ Cuando ha/a decidido iniciar un ro)ance para di!traerlo del re!to de lo! a!unto! de !u %ida& ha/a !upue!to& ingenua)ente& 'ue !u relaci.n a%an0ara r*pida)ente ha!ta la )*(i)a inti)idad - 'ue uno! cuanto! encuentro! !eran !u2iciente! para a)/o!+ Kl perdera el inter"! - ella ha/ra aprendido algo - entonce! podran !eparar!e+ ,l principio& ha/a pen!ado 'ue una !e)ana /a!tara& 'ui0* do!+ Oepri)i. un /u2ido+ ,l rit)o 'ue i/an& el rit)o al 'ue "l lo! haca a%an0ar& le! co!tara co)o )ni)o e!e tie)po llegar a !u pri)er )o)ento de %erdadera inti)idad+ @ -a e!ta/a claro 'ue ha/a )ucho )*! 'ue aprender& 'ue $e%erell poda en!e5arle )ucho )*! de lo 'ue ella ha/a !upue!to+ ,l )argen de la! )ucha! e!peran0a! 'ue Phoe/e al/erga/a& no poda decirle !i)ple)ente adi.! - cortar toda relaci.n con "l de un da para otro+ E!o -a era /a!tante )alo& pero ahora pareca 'ue !u! do! prop.!ito!9 por un lado& di!traerlo al tie)po 'ue apro%echa/a la oportunidad 'ue le o2reca para aprender !o/re la pa!i.n& - por otro& !u papel& indi!pen!a/le& en la in%e!tigaci.n de hogare! adecuado! para la agencia& !e e!ta/an )e0clando+ Per)aneci. all !entada& )irando 2i1a)ente a la cantante !in e!cuchar ni una !ola nota+ Phoe/e aco!tu)/ra/a a planear la! co!a! con cuidado - e%itar po!i/le! rie!go!+ Sin e)/argo& en a'uella oca!i.n& no i)porta/a cu*nto !e e!tru1ara el cere/ro& no !e le ocurra nada para hacer de!aparecer al ca/allero 'ue tena !entado al lado+ #:$e/o entender 'ue no te ha gu!tado la actuaci.n; Su! l*nguida! pala/ra! la hicieron regre!ar al pre!ente& a la !ala de )8!ica de lad>ri!Sald& - a "l& 'ue la )ira/a a la cara con una le%e !onri!a+

,l %er !u de!concierto& a5adi.9 #Parece 'ue te ha-a! tragado algo de!agrada/le+ 4e !upue!to 'ue !era tu reacci.n a la )8!ica+ Phoe/e parpade.& !e irgui. en !u a!iento - )ir. a !u alrededor+ a cantante ha/a ter)inado - el p8/lico a8n aplauda+ O*pida)ente& e)pe0. a aplaudir ella ta)/i"n& ignorando la! ce1a! de "l& cnica)ente ar'ueada!+ ad- >ri!Sald !e le%ant. e in2or). a !u! in%itado! de 'ue )ada)e >ri)aldi regre!ara de!pu"! de un /re%e de!can!o& para o/!e'uiarlo! con otra de)o!traci.n de !u talento+ #=a)o!+ #$e%erell le apo-. una )ano en el codo - la a-ud. a le%antar!e#+ =a-a)o! al co)edor+ Phoe/e %acil.& pregunt*ndo!e !i tal %e0 de/era reunir!e con Edith - aco)pa5arla al co)edor& para dar credi/ilidad a !u papel de aco)pa5ante+ Einal)ente& recha0. la idea+ Era ridculo& por'ue no lo enga5ara a "l& pero ! con2undira a !u ta+ $e%erell la gui. entre el 2lu1o de in%itado! 'ue !alan+ Seg8n le! ha/a indicado lad>ri!Sald& el re2rigerio e!ta/a preparado en un !al.n al 2ondo del pa!illo a la i0'uierda+ Cuando tra!pa!aron la! puerta! de la !ala de )8!ica& hi0o 'ue Phoe/e !e !eparara de la )ultitud& hacia la derecha& co)o !i educada)ente cediera el pa!o a lo! in%itado! de )*! edad o a lo! 'ue i/an !eguido! por da)a! )*! 1.%ene!+ Ella le lan0. una in'ui!iti%a )irada+ Kl la hi0o ale1ar!e )*!& !e detu%o 1unto a la pared de un pa!illo 'ue !e adentra/a en la ca!a - la )ir.+ #:<iene! ha)/re; Phoe/e parpade.+ #Go+++ #Con la )irada 2i1a en !u! la/io!& !e hu)edeci. lo! !u-o! - luego a5adi. en %o0 /a1a#9 ,l )eno!& no )e apetece lo 'ue lad- >ri!Sald !er%ir*+ Ella era )u- inocente+ Sin e)/argo& e!e ge!to - e!a! pala/ra! eran propio! de la )*! e(peri)entada de la! corte!ana!+ @& !in duda& tu%ieron e!e )i!)o e2ecto en "l+ $e%erell le apret. la )ano 'ue apo-a/a !o/re !u )anga - lan0. una r*pida )irada a 'uiene! a8n !alan de la !ala de )8!ica+ o! in%itado! 'ue lo! ha/an %i!to apartar!e del grupo -a ha/an a%an0ado - lo! 'ue e!ta/an !aliendo en e!e )o)ento no )ira/an hacia donde !e encontra/an ello!& !ino 'ue gira/an a la i0'uierda& !iguiendo el 2lu1o de gente+ $e%erell dio un pa!o a un lado - do/l. la e!'uina& adentr*ndo!e en el pa!illo de!ierto& con Phoe/e pegada a "l+ Ella parpade. !orprendida& pero no di1o nada+ e !igui. el rit)o cuando la gui. a toda pri!a+ ,d.nde& no e!ta/a !eguro& por'ue no conoca la ca!a+ Pa!aron un pa!illo 'ue !e e(tenda a !u derecha+ $e%erell !e a!o). al pa!ar ante "l - %io el lugar per2ecto+ Se detu%o& hi0o dar )edia %uelta a Phoe/e - !e adentr. con ella en la o!curidad del pa!illo )*! e!trecho+ #Por a'u+ Se dirigi. al rinc.n 'ue ha/a al 2inal+ Era per2ecto para la !educci.n+ El pa!illo aca/a/a en una %entana !aliente cur%a& con panele! de cri!tal )ontado! en )arco! de )adera 'ue !e cur%a/an de!de un lado ha!ta el otro+ a! %entana! e)pe0a/an a la altura de la rodilla - llega/an ca!i ha!ta el techo+ o! do! panele! del centro e!ta/an a/ierto! a la !ua%e noche+ Pero lo 'ue haca 'ue el rinc.n 2uera a/!oluta)ente per2ecto eran la! grue!a! cortina! de terciopelo 'ue colga/an de uno! aro! en lo! do! e(tre)o! de un /rillante riel

'ue i/a de pared a pared+ $e%erell !e detu%o 1unto a la %entana& !olt. a Phoe/e - corri. la! do! cortina!& 'ue lo! ocultaron en un e!pacio tran'uilo - pri%ado& donde nadie lo! encontrara+ ,'uella! cortina! lo! ai!la/an del re!to del )undo+ Cuando "l !e dio la %uelta& %io a Phoe/e de pie ante la! %entana! a/ierta!& a2errada al )arco con la ca/e0a inclinada+ ,l acercar!e& $e%erell o-. a lo! )8!ico! tocando en la !ala de )8!ica+ <oca/an una! cuanta! nota!& !e detenan - %ol%an a e)pe0ar+ Era e%idente 'ue e!ta/an apro%echando el tie)po para practicar+ a !ala de )8!ica ta)/i"n da/a al 1ardn lateral lleno de *r/ole!& grande! ar/u!to! - den!a! !o)/ra!+ ,lguna! de la! %entana! de la !ala de )8!ica e!ta/an ta)/i"n a/ierta!& a! 'ue podran e!cuchar el re!to de la actuaci.n+ E!e lugar no poda !er )*! per2ecto para !u! nece!idade!+ Phoe/e lo !inti. cerca e hi0o ade)*n de %ol%er!e& pero $e%erell le rode. la cintura con un /ra0o - la atra1o hacia !u cuerpo& la e!palda contra el tor!o& el tra!ero contra lo! )u!lo!+ Go con 2uer0a& pero ! con la !u2iciente co)o para hacerle !a/er 'ue era a! co)o de!ea/a 'ue !e 'uedara+ #$e1a la! )ano! donde e!t*n+ Ella lo hi0o& girando la ca/e0a para )irarlo a lo! o1o!+ a pregunta en lo! !u-o! era 2*cil de interpretar& aun'ue la !ua%e lu0 de la luna 'ue entra/a por la! %entana! era de)a!iado d"/il para ilu)inar a'uella! pro2undidade! a0ul %iol*cea!+ #Gada de /e!o! #le con2ir). $e%erell#+ ,l )eno! no en lo! la/io!+ Con una )ano& le apart. lo! ri0o! 'ue le caan por la nuca& !e inclin.& peg. la /oca a la !ua%e piel - !inti. c.)o !e e!tre)eca+ Phoe/e to). una /ru!ca in!piraci.n& "l !inti. c.)o !e le hincha/an lo! pul)one!+ Sinti. luego c.)o contena la re!piraci.n cuando )o%i. lo! la/io! le%e)ente por la !en!i/le 0ona de la nuca+ #E!ta %e0 #)ur)ur.#& no tendr*! 'ue hacer nada+++ e(cepto !entir+ Con lo! o1o! cerrado!& ella o-. la! pala/ra!& un !u!urro gra%e 'ue !e de!li0. a tra%"! de !u )ente+ Sinti. 'ue !u cuerpo !e rela1a/a !o/re el de "l cuando le ro0. el ho)/ro con lo! la/io!M luego le hi0o echar la ca/e0a hacia atr*! - le dio un ardiente /e!o en el punto de uni.n del ho)/ro con el cuello+ Pareca conocer todo! lo! lugare! en lo! 'ue un le%e contacto la hara e!tre)ecer& en lo! 'ue el roce de !u! la/io! era de una !util inti)idad+ $e%erell !e )o%i. - le coloc. ta)/i"n la otra )ano en la cintura+ , continuaci.n& Phoe/e !inti. c.)o a!cendan la! do! a la %e0& ha!ta cerrar!e !o/re lo! pecho! con delicade0a& )a!a1eando le%e)ente& pero lo !u2iciente co)o para hacer 'ue el calor !e e(pandiera /a1o !u piel& 'ue !u! !eno! !e in2la)aran - !e ten!aran+ Entonce!& lo! dedo! de "l !e )o%ieron hacia lo! di)inuto! /otone! dorado! 'ue le cerra/an el corpi5o+ En pre%i!i.n& Phoe/e !e ha/a pue!to un %e!tido 'ue !e a/ra por delante& en lugar de uno con la0o! a la e!palda+ Con lo! p*rpado! entrecerrado!& o/!er%. c.)o le 'uita/a el %e!tido de !eda a0ul& luego la ca)i!ola& de1ando e(pue!to! !u! pecho!& -a erecto! - 2ir)e!& a la noche& a la 2re!ca /ri!a 'ue acaricia/a !u piel -a !onro1ada& a la tenue lu0 de la luna& 'ue la haca parecer de un /lanco nacarado& en)arcada por el %e!tido& )ientra! la! )ano! de $e%erell& le%e)ente /ronceada!& to)a/an po!e!i.n de !u! !eno! de!nudo!+ Phoe/e cerr. lo! o1o!& ech. la ca/e0a hacia atr*! - la apo-. en !u ho)/ro+ ,r'ue. la e!palda cuando la! )ano! - lo! dedo! de "l e)pe0aron a )o%er!e - el placer !urgi. - !e

e(tendi. por de/a1o de la piel& luego !e inten!i2ic. - la atra%e!.& le ten!. lo! ner%io!& hi0o 'ue !u te)peratura au)entara& 'ue !e derritiera+++ @& aun a!& continu.& l*nguido& !in pri!a& ha!ta 'ue un anhelo inde!cripti/le !urgi. en el interior de ella& haciendo 'ue !e i)pacientara /a1o !u! )ano!+ E!pont*nea)ente !u! cadera! !e )o%ieron contra la! de "l+ $e%erell !e inclin. - le recorri. la nuca - el ho)/ro de!nudo con lo! la/io!& la )ordi. le%e)ente - luego la /e!.+ , continuaci.n& apart. una )ano de !u! pecho! - de1. la otra all para !ati!2acer lo! anhelante! pe0one!& para acariciar lo! acalorado! )ontculo! - )antener cauti%o! !u )ente - !u! !entido!& de 2or)a 'ue ella no tu%iera po!i/ilidad de pen!ar en otra co!a+ 4a!ta 'ue !inti. la 2re!ca caricia del aire en la! pantorrilla! - !e dio cuenta de 'ue con la otra )ano e!ta/a le%ant*ndole la 2alda lenta)ente& !in pri!a+ Phoe/e no !e 'ued. !i)ple)ente parali0ada& !ino 'ue todo !u cuerpo !e pu!o rgido+ <odo! !u! )8!culo! !e ten!aron+ Oepri)i. el i)pul!o de gritar9 6?GoA7+ uch. por )antener la! )ano! donde la! tena& a2errada! a lo! laterale! de la! %entana! a/ierta!& en lugar de apartarle la! de "l de un )anota0o para li/erar!e - !alir corriendo+ Parpadeando& ca!i 1adeando& !e e!2or0. por do)inar !u reacci.n& intent. reorientar !u! pen!a)iento! - !entido!+ El pecho !e le agita/a %iolenta)enteM !u pul!o era 2ren"tico+ $e%erell !e ha/a detenido+ Se ha/a li)itado a detener!e+ Su! )ano! no !e )o%an ni para continuar ni para retroceder+ Su cuerpo !egua all& c*lido - duro contra !u e!palda+ ,8n le tena cogido un pe0.n con lo! dedo!+ Su 2uer0a )a!culina e!ta/a en toda! parte! a !u alrededor& la en%ol%a pero no la !u1eta/a& no la retena+ E!ta/a e!perando paciente)ente para %er 'u" i/a a hacer ella+ atido a latido& !u con)ocionado cora0.n redu1o !u rit)oM !u! %ertigino!o! pen!a)iento! !e cal)aron+ $e!pacio& $e%erell /a1. la ca/e0a -& con dul0ura& le dio un ardiente /e!o en el ho)/ro de!nudo+ #:Fu" de!ea! hacer; a! pala/ra! llegaron en un !u!urro a !u )ente& !in ninguna in2le(i.n ni e(igencia+ Phoe/e cerr. lo! o1o! - %ol%i. a apo-ar la ca/e0a en !u ho)/ro+ #@o+++ #<rag. !ali%a#+ $e!eo continuar+ # o de!ea/a+ $e!e!perada)ente+ Se hu)edeci. lo! la/io! !eco! - !u!urr.#9 Pero no !" !i podr"+ $e%erell le ro0. el l./ulo de la ore1a con lo! la/io!+ #Podr*!+ Podre)o!+ o! dedo! en !u pecho !e )o%ieron - continuaron con la pau!ada caricia+ Para !orpre!a de Phoe/e& e!a %e0 no !e pu!o ten!a+ <ra! uno! poco! !egundo!& a'uel in!idio!o calor e)pe0. a au)entar de nue%o en !u interior+ # o hare)o! de la !iguiente )anera+++ Su %o0& aun'ue a8n /a1a& ha/a recuperado !u ha/itual tono dictatorial& pero ella !a/a 'ue& !i prote!ta/a& la e!cuchara+ #<e de!eo+ E!o -a lo !a/e!+ #Su! pala/ra! le acariciaron el odo& !eductora!#+ ,hora %o- a tocarte co)o un ho)/re toca a una )u1er a la 'ue de!ea+ a a2ir)aci.n le pro%oc. un inten!o e!calo2ro+ Para !u !orpre!a& 2ue una !en!aci.n nada de!agrada/le+ a idea de 'ue la tocara con de!eo no la repeli.+ a %o0 de "l continu.& l*nguida - pro2unda9 #Si 'uiere! 'ue pare& lo 8nico 'ue tiene! 'ue hacer e! decir 6no7+ Pero pi"n!alo /ien ante! de hacerlo& por'ue !i dice! la pala/ra& parar"+ Con lo! o1o! cerrado!& entre !u! /ra0o!& Phoe/e pen!. en ello+

#:@ !i+++; Kl pareca !eguir !u! 2ren"tico! pen!a)iento! con 2acilidad& lo cual 2ue un gran ali%io+ #Si 'uiere! 'ue haga una pau!a& 'ue te d" tie)po para a!i)ilarlo& di 6e!pera7+ e recorri. el ho)/ro con lo! la/io!& luego !u!urr.9 #Si 'uiere! 'ue %a-a )*! de!pacio& di 6de!pacio7+ ,l ca/o de un )o)ento& )ur)ur.9 #: o co)prende!; Ella to). una in!piraci.n& con!ciente de 'ue lo! h*/ile! dedo! en !u pecho e!ta/an haciendo de!pertar de nue%o !u! !entido!& logrando 'ue el placer %ol%iera a recorrer !u torrente !anguneo& 'ue la inundara+ ,!inti.+ #Dien+ #$e%erell %acil. ante! de decir#9 =o- a tocarte& pero e!o !.lo !uceder* !i t8 lo de!ea!+ <8 tiene! el control+ E! )o& pero te lo cedo+ Go poda ha/er dicho nada )*! tran'uili0ador+ Phoe/e !e alegr. de 'ue e!tu%iera detr*! de ella - no pudiera %er la! e!t8pida! l*gri)a! 'ue anegaron !u! o1o!+ Sinti. 'ue la )ano en !u )u!lo !e ten!a/a& pero $e%erell no !igui. le%ant*ndole la 2alda+ En %e0 de e!o& la )ir.+ #:Puedo tocarte& Phoe/e; Ella contu%o la re!piraci.n - a!inti.+ a )ano de "l !e )o%i. entonce!& a!cendi.+ Phoe/e )antu%o lo! o1o! cerrado! para concentrar!e )e1or en !u! percepcione! !en!oriale!& en !u! !enti)iento!+ a )8!ica lleg. ha!ta !u! odo!+ a %o0 de la !oprano 2lot. dulce en el aire nocturno+ o! otro! in%itado! -a ha/ran regre!ado a la !ala de )8!ica& )ientra!& a )etro! de di!tancia& ella !e encontra/a en un o!curo rinc.n& ante una %entana a/ierta& con lo! ardiente! pecho! e(pue!to! a la noche - a "l& una anticipaci.n )*! de2inida 'ue cual'uiera 'ue hu/iera !entido nunca la ani).+ $e%erell la a/ra0. )ientra! le !u/a la 2alda ha!ta )edio )u!lo& luego )eti. la )ano por de/a1o+ Su! dedo! !e de!li0aron de!carada)ente por enci)a de la! )edia!& ha!ta encontrar la piel de!nuda+ <oc.& acarici. - Phoe/e !e e!tre)eci. de placer+ Kl e!ta/a o/!er%ando !u ro!tro - lo !upo+ a! -e)a! de !u! dedo! a%an0aron ha!ta la cara interna del )u!lo - a!cendieron+ Cuando ro0aron le%e)ente lo! ri0o! del punto donde !e unan la! pierna!& todo el cuerpo de Phoe/e reaccion.+ 3ade. cuando !u! 2ren"tico! !entido! !e ten!aron con una inten!a e(pectaci.n+ En la !ala de )8!ica& la !oprano trin.+ o! dedo! de "l !e )o%ieron )*! de!pacio+ Phoe/e a!inti.& !e hu)edeci. lo! la/io! - logr. !u!urrar9 #$e!pacio+ $e%erell le ro0. la !ien con lo! la/io!+ #Pode)o! ir tan de!pacio co)o de!ee!+ o hi0o& no tu%o 'ue repetir la pala/ra& ni !i'uiera pen!arla+ Kl pareca !a/er& perci/ir& cuando nece!ita/a 'ue ca!i parara+ Pero no par.+ a acarici. con creciente deter)inaci.n& luego de1. 'ue lo! dedo! !e enredaran en !u! ri0o! con delicade0a+ Du!c. la !ua%e piel de de/a1o - !e la acarici.+ $e!pacio& lenta)ente+ a )8!ica au)ent. de %olu)en& el cre!cendo aco)pa5. el con!tante au)ento de !u pa!i.n& una e)oci.n 'ue nunca ante! ha/a e(peri)entado - ella apro%ech. a'uello! )o)ento! para a/!or/erla+ 4a!ta 'ue de!e. )*!+ Su aturdida )ente e!ta/a intentando decidir 'u" pala/ra u!ar

para e!o& cuando "l a%an0.& a/ri. !u! pliegue! - la toc. de un )odo )*! nti)o& )*! po!e!i%o+ Phoe/e !e e!tre)eci. - de1. 'ue !u! pierna! !e a/rieran un poco )*!& para per)itir 'ue la acariciara+ El creciente placer 'ue !urga del lugar 'ue "l toca/a !e e(pandi. por todo !u cuerpo - ella de1. 'ue la inundara& 'ue la do)inara& 'ue apla!tara !u! in'uietude! )iedo!+ $e1. 'ue lo! ahogara+ Entonce!& $e%erell encontr. un punto 'ue ro0.& apret*ndolo de!pu"!& - Phoe/e 1ade.+ Cuando !e lo acarici.& ella !e ar'ue. contra "l con lo! o1o! 2uerte)ente cerrado! - la )ente !u)ida en un cao!+ Se !enta co)o !i una oleada de 2ero0 deleite la hu/iera arra!trado hacia un agitado )ar de placer lu1urio!o - de!inhi/ido+ a delicio!a !en!aci.n !e e(tendi. por !u cuerpo+ Con cada )o%i)iento de lo! dedo! de "l au)enta/a - creca& ha!ta 'ue la en%ol%i.& la acarici.& la llen. - la ani).& )ientra! en la di!tancia la %o0 de la !oprano !e ele%a/a+ $e%erell !a/a 'ue !e e!ta/an 'uedando !in tie)po& pero no ha/a nada 'ue pudiera hacer al re!pecto+ Phoe/e era de)a!iado ine(perta en e!o - "l ha/a tenido 'ue ir de)a!iado de!pacio& por lo 'ue !i)ple)ente no le 'ueda/a tie)po !u2iciente para lle%arla al "(ta!i! a un rit)o cal)ado+ Pero inclu!o con !u! propio! de!eo! i)placa/le)ente do)inado!& pr*ctica)ente ignorado!& no poda per)itir!e e)pu1arla de)a!iado r*pido& aun'ue 2uera para ali%iar la 2ru!traci.n 'ue !entira )*! tarde+ En cuanto a la de "l& no 'uera ni pen!arlo+ Si hu/iera !ido cual'uier otra )u1er& le ha/ra le%antado la 2alda por detr*! - ha/ra !u)ergido !u palpitante erecci.n en el caliente re2ugio de !u cuerpo+ Se tortur. con e!e pen!a)iento& pero no lo hi0o realidad+ Go e!a %e0+ En lugar de e!o& to). una pro2unda in!piraci.n& acat. el l)ite 'ue !e ha/a )arcado - centr. !u )ente& !u! )ano! - !u! la/io! en la tarea de hacerla retroceder del /orde del a/i!)o de!de el 'ue e!a noche no !altara+ ,l da !iguiente !& pero e!a noche apena! conta/an con cinco )inuto! ante! de 'ue tu%ieran 'ue %ol%er a aparecer entre lo! de)*! in%itado!+ Por !uerte& Phoe/e e!ta/a de)a!iado de!concertada para prote!tar+ En el )o)ento en 'ue o-eron el entu!ia!)ado aplau!o& le per)iti. 'ue le recolocara el %e!tido - la guiara de %uelta por lo! pa!illo!& !in decir nada+ Cuando !e reunieron con la )ultitud de in%itado! 'ue !alan de la !ala de )8!ica al %e!t/ulo& nadie pareca ha/er notado !u au!encia+ ,un'ue& en %i!ta de la gran cantidad de gente 'ue ha/a - del cuidado 'ue $e%erell ha/a tenido en ocultar !u! )o%i)iento!& no era de e(tra5ar+ En cuanto a Phoe/e& la )antu%o cogida a !u /ra0o - de!%i. con ha/ilidad cual'uier pregunta dirigida a ella+ ,un'ue e!ta/a lo /a!tante !erena co)o para )antener!e en pie - "l !e ha/a a!egurado de 'ue lle%ara el %e!tido /ien pue!to& e!ta/a un poco )*! ru/ori0ada de lo nor)al - !u! o1o! !e %ean a8n un poco ido!+ E!a i)agen le hi0o preguntar!e c.)o !era ella& la Phoe/e tan !egura - decidida& de!pu"! de+++ Cnterru)pi. el pen!a)iento& !onri. a lad- >ri!Sald - luego a%an0. entre lo! in%itado! para acercar!e a Edith+ <ra! de1ar a la da)a - a Phoe/e en !u carrua1e& aco)pa5. a ,udre- ha!ta el !u-o - recha0. !u o2erta de acercarlo al clu/+ e di1o 'ue tena intenci.n de pa!ar!e por uno de lo! clu/e! de St+ 3a)e!& pero en realidad nece!ita/a ca)inar& aun'ue duda/a 'ue e!o le 2uera a !er de a-uda+

Pro/a/le)ente& !e pa!ara la )a-or parte de la noche en %ela& pen!ando 2or)a! ingenio!a! de a!e!inar& lenta)ente& a 'uien'uiera 'ue le hu/iera hecho da5o a Phoe/e+ Cntent. con%encer!e de 'ue !u! )oti%o! para /u!car a Phoe/e en el al)uer0o en lo! 1ardine! de lad- Ele)ing& en Ni)/ledon& al da !iguiente& eran todo! e!trat"gico!+ $e!ea/a tener la noche li/re para %igilar la ca!a de Edith - !eguir al )o0o - a la doncella !i !e a%entura/an a !alir+ En realidad& tra! la e(periencia de la noche anterior& !e !enta i)pul!ado a aca/ar lo 'ue ha/a e)pe0ado+ Era co)o !i el hecho de 'ue no hu/iera lle%ado !u! atencione! para con ella a una conclu!i.n adecuada - !ati!2actoria 2uera una )ancha& una gran )ancha negra en !u hi!torial !e(ual+ Go poda ol%idarlo& tena 'ue hacerlo /ien+ Para !u ali%io& era e%idente 'ue Phoe/e e!ta/a de acuerdo+ En cuanto lo %io acercar!e por el prado de lo! Ele)ing& !e detu%o - !e 'ued. )ir*ndolo con lo! o1o! a/ierto! co)o plato!& !orprendida - luego clara)ente e!peculati%a+ $e%erell ha/a ol%idado lo tran!parente 'ue era - re0. por'ue 2uera el 8nico capa0 de %er tan clara)ente !u! intencione!+ #:Fu" e!t*! haciendo a'u; #, pe!ar de la! pala/ra!& !u tono de1. )*! 'ue clara! !u! e!peran0a! !u/-acente!+ $e%erell cogi. la )ano 'ue ella le ha/a o2recido in!tinti%a)ente& !e inclin. para /e!*r!ela - luego !e la coloc. !o/re la )anga+ 4echo e!o& dio )edia %uelta para e(a)inar a lo! in%itado! all reunido!+ #4ace once a5o! 'ue no a!i!ta a un aconteci)iento co)o "!te+ Supongo 'ue a8n !e per)ite 'ue la! pare1a! pa!een por lo! 1ardine!+ #Dueno& !+ #Phoe/e parpade.& luego recorri. con la %i!ta a lo! in%itado!& la )ultitud de di!tinguida! da)a! 1.%ene! - ca/allero! !oltero! 'ue pa!ea/a por el prado& la! )atrona! - da)a! de )*! edad !entada! 1unta! en !illa! en lo! l)ite! de "!te& )ientra! i)agina/a+++#+ Pero :no pretender*! 'ue no! e!ca/ulla)o! - 'ue !iga)o! con+++ a'u; o )ir. a lo! o1o! - lo 'ue %io en ello! hi0o 'ue el cora0.n !e le acelerara+ $e%erell ar'ue. una ce1a+ #:Por 'u" no; Phoe/e %ol%i. a parpadear& !orprendida& - apart. la %i!ta de a'uello! o1o! de)a!iado inteligente! - de la !ugerencia de)a!iado tentadora 'ue 2lota/a en !u! pro2undidade!+ #@o+++ ah+++ #:Go te apetece; #Su %o0 ha/a /a1ado ha!ta a'uel !eductor tono 'ue in%aria/le)ente haca 'ue la recorriera un delicio!o e!tre)eci)iento+ Ella apret. lo! la/io! para repri)ir el i)pul!o de e!petarle9 6Por !upue!to 'ue !7 !e o/lig. co)o )ni)o a intentar pen!ar+ $e%erell !e acerc. )*!+ #,noche& la 8lti)a canci.n de la !oprano no 2ue lo /a!tante larga+ 4a/a pen!ado 'ue podra)o! continuar con lo! de!cu/ri)iento! 'ue !u /re%edad no! o/lig. a acortar+ Cada !la/a de la ilcita in%itaci.n re!on. e%ocadora en la agitada )ente de ella& di!tra-"ndola& atra-"ndola+++ Jir. hacia el otro lado del prado& donde Edith& ,udre- - tre! de !u! )*! 'uerida! a)iga! e!ta/an a/!orta! en una con%er!aci.n& e!2or0*ndo!e por no )irar hacia ello!& co)o !i no !e hu/ieran percatado de !u pre!encia& la de un !inie!tro peligro!o depredador acechando a !u pre!a+ #E!to- con%encida+++ #e)pe0. ella& pero !e interru)pi.& carra!pe. - luego

continu. con )*! 2ir)e0a#9 E!to- con%encida de 'ue e!ca/ullirno! para e!tar a !ola! !e con!iderar* un co)porta)iento de)a!iado o!ado+ $e%erell ha/a !eguido la direcci.n de !u )irada hacia el grupo de )atrona! cara/ina! - !olt. un /u2ido+ #Phoe/e& ni una !ola de ella! e!pera 'ue no! 'uede)o! a'u charlando - diciendo e!tupidece! con lo! de)*!+ Sa/en para 'u" he %enido - e!peran no e'ui%ocar!e+ Se !entir*n )ucho )*! decepcionada! !i no de!aparece)o! durante )edia hora 'ue !i lo hace)o!+ Ella tena la ligera !o!pecha de 'ue $e%erell e!ta/a en lo cierto+ o )ir. a lo! o1o!+ #:Para 'u" creen 'ue e!t*! a'u; #Para !educirte& por !upue!to+ # a )irada 'ue le dedic. !ugera 'ue crea 'ue !e )o!tra/a o/tu!a a prop.!ito#+ <iene! %einticinco a5o!& ere! de /uena cuna - cuenta! con una /uena dote+ , !u! o1o!& -a e! hora de 'ue alguien lo haga+ Phoe/e le !o!tu%o la )irada& con!ciente de 'ue pro/a/le)ente tena ra0.n en un !entido+ Fui0* !u ta& !u )adrina - la! de)*! da)a! real)ente e!peraran 'ue un ca/allero co)o $e%erell la ena)orara loca)ente& aun'ue 2uera a tra%"! de la !educci.n& pero& por !upue!to& !upondran 'ue el re!ultado 2inal !era el !onido de la! ca)pana! de /oda+ Sin e)/argo& cuando ella ha/a dicho 'ue no 'uera ca!ar!e& ha/la/a en !erio+ E!ta/a !egura de 'ue $e%erell no lo ha/a ol%idado+ $e hecho ha/a aceptado !u po!tura le ha/a o2recido un ro)ance a ca)/io+ :@ !i+++; :Fu" pen!aran ella!& - la /uena !ociedad& )*! tarde; :,ca!o le i)porta/a; @& lo 'ue era )*! i)portante& :cu*l era la alternati%a; :Soportar otra noche de tor)ento con el )i!)o agitado anhelo 'ue la anterior; o )ir. a lo! o1o!& carra!pe. - a!inti.+ #Ju- /ien+ #Conte)pl. a lo! in%itado! all reunido!#+ Pero :c.)o; Su %ida era !u-a - poda %i%irla co)o con!iderara oportuno+ #E! )u- !encillo+ # a gui. le1o! del prado#+ Por a'u+ a lle%. ha!ta un ca)ino 'ue di!curra entre grue!o! arriate! - den!o! ar/u!to!+ #Per)te)e 'ue te )ue!tre lo! encanto! 'ue pueden encontrar!e en un pai!a1e di!pue!to de un )odo tan agrada/le+ :Sa/a! 'ue e!to! 1ardine! 2ueron di!e5ado! originaria)ente por el 2a)o!o pai!a1i!ta Capa/ilit- DroSn; #Go+ # o )ir.#+ :E! cierto; $e%erell a!inti.+ #Por !uerte para no!otro!& aun'ue no para el !e5or DroSn& la lad- Ele)ing de e!a "poca tena una irracional 2o/ia a !u! e!pacio! a/ierto!+ ,! 'ue 'ui!o 'ue lo! llenara con *r/ole!& parterre! de 2lore!& ar/u!to!& arro-o! - )aci0o! de e!te tipo o del otro& todo! interconectado!+ # a )ir. a lo! o1o!#+ El pai!a1e per2ecto para la !educci.n+ Phoe/e decidi. 'ue i/a a !er auda0M con "l tena poco !entido !er de otro )odo+ #:Por 'u" per2ecto; #Por'ue& aun'ue ha-a )ucha gente pre!ente& co)o !ucede ho-& nunca e! di2cil encontrar alg8n lugar encantado donde poder hacer+++ lo 'ue !ea 'ue uno tenga en )ente+ #4u)+ Entonce!& ha/lando co)o !eductor #le lan0. una )irada#& co)o e(perto !eductor& :'u" lugar ha! pen!ado para no!otro!; #4a/lando co)o e(perto !eductor #la lle%. por de/a1o de una guirnalda colgante de glicinia - por un e!trecho ca)ino de gra%a#& -o !ugerira& natural)ente& 'ue e!co1a)o! el lugar 'ue )*! inten!i2i'ue la e(periencia+ Phoe/e 2runci. el ce1o+ #:@ 'u" tipo de lugar !er* "!e;

# o !a/r" cuando lo %ea+ Ella )ir. a !u alrededor )ientra! a%an0a/an& !in entretener!e& pero ta)poco apre!ur*ndo!e+ Ca)in. a !u lado - 2ueron ale1*ndo!e cada %e0 )*! - )*! de la ca!a& el prado - lo! de)*! in%itado!+ En un )o)ento dado& Phoe/e !e %ol%i. - !.lo %io un )uro de *r/ole! - ar/u!to!+ #:Sa/e! ad.nde no! dirigi)o!; $e%erell la )ir. de un )odo enig)*tico+ #S - de1a de preocuparte+ S" per2ecta)ente ad.nde %a)o!+ Su tono !ugera 'ue no !.lo ha/la/a de lo! 1ardine!+ legaron a un her)o!o e!tan'ue en el 'ue el orna)ental arro-o 'ue atra%e!a/a la %egetaci.n !e a)plia/a - 2lua !o/re una pre!a+ El !onido del /or/oteo del agua era agrada/le+ Jir. a $e%erell pregunt*ndo!e !i !e detendra all& pue! a'uel lugar tena cierta !i)ilitud con el 'ue "l ha/a cali2icado co)o 6/a!tante /onito7 en la )an!i.n Cran/rooH& pero !igui. andando+ Bn poco )*! adelante& llegaron a un 1ardn de ro!a! 'ue creca a un ni%el )*! /a1o+ a cogi. de la )ano& /a1aron la e!calera - !iguieron entre la! %ara! ar'ueada!& cargada! de per2u)ada! ro!a!+ 4a/a un rinc.n con un !uelo den!a)ente acolchado de to)illo+ Phoe/e lo )ir.& !orprendida+ :Poda ha/er un rinc.n )*! ro)*ntico; Pero $e%erell continu. andando+ J*! all* del 1ardn de ro!a!& !e encontraron con un lugar donde a8n poda %er!e la )ano de Capa/ilit- DroSn+ Bn pe'ue5o te)plete de )*r)ol /lanco con colu)na! de e!tilo d.rico& 'ue da/a a un pro2undo e!tan'ue cu/ierto de nen82are!+ a %i!ta le record. el te)plete 1unto al lago donde !e ha/an citado una noche+ E!tu%o !egura de 'ue !e detendra all& pero ta)poco lo hi0o+ Sigui. ca)inando& ni r*pido ni de!pacio+ a !uela de !u! /ota! re!ona/a !o/re el ca)ino pa%i)entado 'ue /ordea/a el e!tan'ue+ Phoe/e perci/i. la !eguridad de !u! pa!o!+ Sa/a ad.nde la lle%a/a& -a ha/a decidido cu*l de lo! )ucho! 1ardine! 'ue co)ponan la propiedad de lo! Ele)ing !era )e1or para ello!+++ para ella+ Para !educirla+ 6Para inten!i2icar la e(periencia+++7 Jir. al 2rente& pero una e!trecha arcada en un 2rondo!o !eto /lo'uea/a !u %i!i.n del !iguiente 1ardn+ o 8nico 'ue poda %er era 'ue ha/a *r/ole! lo /a!tante alto! co)o para !o/re!alir por enci)a del !eto+ $e repente& !u! ner%io! !e di!pararon - !u )ente !e aceler.& cla!i2icando todo! lo! tipo! de 1ardine! 'ue ha/an atra%e!ado - lo 'ue a8n le! 'ueda/a por %er+ Sin detener!e& "l la hi0o atra%e!ar la arcada+ El 2re!cor lo! en%ol%i. cuando !alieron al otro lado - !e encontraron en un !endero de gra%a )*! grue!a& 'ue di!curra por un pe'ue5o /o!'ue+ E!ta/an rodeado! de *r/ole! alto!& )ucho! antiguo!& con tronco! a)plio! - grue!o!+ , a)/o! lado! del ca)ino& la! ho1a! al2o)/ra/an el !uelo& relati%a)ente uni2or)e+ En cue!ti.n de un )inuto& Phoe/e !e dio cuenta de 'ue -a no !eguan el ca)ino - al )irar atr*! no alcan0. a %er la arcada+ E!ta/a !ola con "l en un lugar donde la! !o)/ra! eran den!a!& !.lo )oteada! de lu0 cuando una errante /ri!a re)o%a lo! alto! do!ele! de ra)a!+ $e%erell a)inor. el pa!o+ Phoe/e recorda/a )u- /ien la 8lti)a %e0 'ue ha/an e!tado en un pai!a1e co)o a'u"l+ Oecorda/a )u- /ien lo 'ue ha/a !ucedido+ <o). una repentina in!piraci.n& no )u- regular& - lo )ir.+

Kl !e detu%o - !e %ol%i. de!pacio hacia ella+ Cada %e0 )*! 1adeante& Phoe/e e!tudi. !u ro!tro+ Se pregunt. por 'u"& cuando e!ta/an !olo!& $e%erell no !e )ole!ta/a en ocultar !u! ra!go! i)placa/le! tra! la encantadora )*!cara !ocial+ Cuando la )ir.& no le co!t. nada %erlo co)o lo 'ue era - %er en !u! o1o! lo 'ue de!ea/a& lo 'ue pretenda+ Se hu)edeci. lo! la/io! repentina)ente !eco! - !igui. )ir*ndolo 2i1a)ente& con!ciente de 'ue !u cuerpo !e ten!a/a - de 'ue tena lo! ner%io! a 2lor de piel+ Pero :por 'u"; :En anticipaci.n a 'u"; Kl ha/a e!tado e!tudiando !u ro!tro& !u! ra!go!M 2inal)ente& la )ir. a lo! o1o!+ #, ) no )e tiene! )iedo - e!te lugar no puede a!u!tarte& no a la lu0 del da+ Su tono /a1o - reali!ta la hi0o %ol%er a centrar!e+ a hi0o pen!ar+++ - luego a!inti.+ ogr. encontrar la %o09 #<8 no )e da! )iedo+ #Jir. a !u alrededor#+ E!te !itio ta)poco+ Era un /o!'ue& !.lo un /o!'ue+ #Dien+ a inten!idad de !u %o0 hi0o 'ue lo )irara 2i1a)ente )ientra! !e acerca/a a ella de!pacio& !in pri!a+ Con lo! o1o! )u- a/ierto!& Phoe/e retrocedi. in!tinti%a)ente igual de de!pacio& pa!o a pa!o& co)o !a/a 'ue "l pretenda 'ue hiciera+ $e%erell no !e apre!ur. ni la cogi.& !i)ple)ente la gui. ha!ta 'ue !u e!palda choc. contra el tronco de un *r/ol+ <ran'uila& !e apo-. en "l+ Se la)i. lo! la/io!& o/!er%ando c.)o !e acerca/a& )ientra! !u! o1o! !e %ol%an )*! ardiente! al !eguir el )o%i)iento de la punta de !u lengua+ #:Por 'u" /ien; a pregunta 2ue poco )*! 'ue un )ur)ullo& )ientra! !u! )ano! le rodea/an la cintura - !e acerca/a )*! a8n+ Se detu%o& luego re!pondi.9 #Por'ue %o- a /e!arte - luego %o- a hacerte )a& a'u& en e!te o!curo /o!'ue /a1o lo! *r/ole!+ # a )ir. a lo! o1o! un in!tante& luego /a1. la %i!ta ha!ta !u! la/io!#+ @ %a! a di!2rutar de cada !egundo+

11
a /e!.& pero e!ta %e0 no le !u1eta/a la! )ano!+ Phoe/e la! le%ant.& in!egura& -& 2inal)ente& la! apo-. %acilante en !u! ho)/ro!+ , la e!pera+++ Pero $e%erell tena ra0.n+ Go ha/a nada en !u /e!o& nada en "l 'ue pudiera a!u!tarla+ o conoca& !e !enta c.)oda - a !al%o a !u lado+ Cuando le recorri. lo! la/io! con la lengua& lo! a/ri. - le per)iti. entrar+ Su lengua encontr. a la !u-a& luego acarici.& pe!ada - !egura& con2iada en !u re!pue!ta+ o! !entido! de ella !u!piraron - cedieron+ El /e!o continu.& !e torn. )*! ardiente& )*! e(igente& )*! autoritario+ $o)in. !u )ente& !u! !en!acione!& !u cuerpo+ ,trapado entre !u! )ano!& apo-ado en el *r/ol& e!te 8lti)o !e calent. - luego ardi.+ $e%erell encendi. una lla)a en !u interior - la ali)ent. i)placa/le& !in pau!a+ $e!li0. la! )ano! ha!ta !u! pecho! - lo! recla).& encontr*ndolo! pe!ado! e in2la)ado! por !u anhelante de!eo+ Ja!a1e. lo! pe0one! con lo! dedo! ha!ta 'ue !e ten!aron - !e %ol%ieron e(tre)ada)ente !en!i/le!+ Cnclu!o a)ortiguado por do! capa! de tela& !u contacto& 2lagrante)ente po!e!i%o& la a2ect. pro2unda)ente - produ1o un e2ecto en !u )ente& una pa!i.n )*! 2uerte& )*! o!cura+ ,l principio& Phoe/e pen!. 'ue !urga de "l& pero luego la reconoci. co)o !u-a+ Se dio cuenta de 'ue con $e%erell no !.lo la !enta& !ino 'ue poda hacerla !u-a - aceptarla+ e gu!t. e!tar atrapada entre el i)placa/le *r/ol a !u e!palda - un ho)/re apa!ionado decidido a po!eerla+ Bn ho)/re peligro!o+ Cauti%ador+ Bno 'ue de!perta/a !u! !entido! - haca 'ue co/raran %ida+ Entonce! !inti. 'ue aparta/a una )ano de !u pecho - !e la de!li0a/a /a1o la 2alda+ E!a %e0 no perdi. el tie)po en le%ant*r!ela& en !u/r!ela - !o!tenerla entre lo! do!+ $e!li0. la )ano directa)ente por de/a1o ha!ta encontrar la piel de!nuda - to)ar po!e!i.n ta)/i"n de ella+ e acarici. la parte po!terior del )u!lo& de!cu/ierto por enci)a de la )edia& luego !u/i. - e(tendi. lo! dedo! !o/re !u tra!ero+ Phoe/e perci/i. en un de!tello de delicio!o reconoci)iento 'ue no !e lo )a!a1e. tan delicada)ente co)o la noche anterior& !ino de un )odo )*! apa!ionado+ Gunca ha/a dudado de 'ue la de!eara+ Sin e)/argo& ha/a re2renado !u! pa!ione! tan e2ica0)ente& ha/a )antenido !u! de!eo! /a1o un control tan e!tricto& 'ue ella lo! ha/a e(peri)entado )upoco+++ ha!ta e!e )o)ento+ $e%erell le apret. el tra!ero )ientra! con la otra )ano le )a!a1ea/a el pecho -& con lo! la/io! - la lengua& !a'uea/a !u! !entido! !in co)pa!i.n+ Phoe/e !inti. el poder 'ue ha/a en "l+ Su ele)ental do)inio )a!culino& la 2uer0a& la %oluntad& la pa!i.n 'ue podra apla!tarla tan 2*cil)ente& 'ue le per)itira to)ar de ella lo 'ue de!eara en cual'uier )o)ento+ ,nte! de 'ue !u! pen!a)iento! pudieran centrar!e en e!e de!cu/ri)iento& $e%erell interru)pi. el /e!o& !e ech. hacia atr*! apena! un cent)etro - le acarici. el tra!ero )ientra! e(a)ina/a !u ro!tro con lo! o1o! entornado!+ Ella a/ri. lo! !u-o! lo !u2iciente co)o para %er el ha)/re %ora0 'ue acecha/a por de/a1o de !u controlado a!pecto+ Go la !orprendi. de!cu/rir 'ue ella re!pira/a con di2icultad& de)a!iado r*pido& un poco entrecortada)ente& pero 'ue la re!piraci.n de "l ta)/i"n e!ta/a un poco agitada& aun'ue de/ido a una e)oci.n di!tinta+

$e%erell /a1. la )irada ha!ta !u! la/io!+ #E!a! pala/ra! 'ue acorda)o! a-er& a8n 2uncionan+ #:6Go7& 6e!pera7 - 6de!pacio7; Kl a!inti.& inclin*ndo!e de nue%o+ #Sie)pre 2uncionar*n con)igo+ E!o era todo lo 'ue 'uera decirle+ Su! la/io! %ol%ieron a cu/rir lo! de ella - la %ol%i. a !u)ergir en el 2uego& en la de2lagraci.n de acalorada pa!i.n 'ue aguarda/a para a/ra!ar !u! !entido!& para con!u)irlo!+ a )ano /a1o la 2alda !e )o%i. auda0 para e(tender!e !o/re !u %ientre& ten!a& po!e!i%a+ , continuaci.n& coloc. un duro )u!lo entre lo! !u-o!& hi0o 'ue a/riera )*! la! pierna! - !u! largo! dedo! de!cendieron ha!ta encontrarla - la recla)aron+ Go !.lo el !en!i/le punto 'ue ha/a acariciado la noche anterior #aun'ue !e detu%o para rendirle ho)ena1e - hacer 'ue !u! !entido! !e de!/ocaran#& !ino ta)/i"n )*! all*+ a acarici.& la recorri.& la a/ri. para in%e!tigar& para e(plorarla pro%ocadora)ente+ Phoe/e !e e!tre)eci.+ ,trapada contra el *r/ol& con la /oca total)ente entregada a "l - !u! !entido! de!/ocado!& por un 2uga0 )o)ento !e pregunt. !i le entrara el p*nico& pero inclu!o ante! de 'ue e!e pen!a)iento !e hu/iera 2or)ado del todo en !u )ente& de!apareci.+ $e%erell introdu1o un dedo en !u interior - ella 1ade.+ Por un in!tante& el )undo !e ta)/ale.& !e %io al /orde de un !en!ual a/i!)o+ , continuaci.n& una oleada de 1adeante anhelo la inund. !in 'ue pudiera hacer nada& ahogando todo lo de)*!+ El duro dedo retrocedi. para e)/e!tirla )*! auda0)ente+ Jo%i. la )ano entre !u! pierna! - lo! otro! dedo! la acariciaron& la tocaron - !u! !entido! e!tallaron+ El de!eo !urgi. - ta)/i"n a'uella otra pa!i.n )*! o!cura 'ue lo pro%oca/a+ @& de repente& Phoe/e co)prendi. todo lo 'ue ha/a odo !o/re el acto !e(ual& lo adicti%o - tentador 'ue poda !er+ a lengua de "l encontr. la !u-a - !e )o%i. al )i!)o rit)o ine(ora/le 'ue la )ano entre !u! pierna!& 'ue el dedo 'ue la llena/a& repetiti%a)ente nti)o+ El placer au)ent. - la atra%e!.& i)pul!ado por a'uella decidida in%a!i.n de !u !er+ En alg8n )o)ento ha/a le%antado la! )ano! ha!ta la ca/e0a de $e%erell - !u! dedo! !e ha/an enredado en !u! tupido! ri0o!+ ,hora lo a2erra/a& lo !u1eta/a )ientra! le de%ol%a el /e!o - de1a/a claro& tan claro co)o poda& 'ue de!ea/a )*!& 'ue lo de!ea/a todo+ Kl perci/i. !u de)anda - !e regoci1.+ Sin e)/argo& !a/a 'ue a8n no e!ta/a %erdadera)ente de!e!perada+ Pero no de!ea/a 'ue de!cu/riera lo de!e!perada 'ue la podra hacer !entir ante! de lle%arla al "(ta!i!& e!o lo de1ara para )*! tarde+ Jucho )*! tarde+ En e!e )o)ento& el ali%io lo e)/arg. )ientra! !e concentra/a en la tarea de introducirla en la gloria !en!ual& en guiar !u! !entido! ha!ta el 8lti)o tra)o de la li/eraci.n& )ientra! )antena /a1o control en todo )o)ento !u! propio! cla)oro!o! de!eo!+ Para !u !orpre!a& !e )antu%o 2ir)e+ Gi !i'uiera titu/e. cuando ten!. h*/il)ente lo! dedo!& al )i!)o tie)po 'ue !u)erga otro en !u interior - ella !olta/a un pe'ue5o grito& ahogado por el /e!o - alcan0a/a el cl)a(+ ,guard. ha!ta 'ue !e rela1.& luego al0. la %i!ta para o/!er%ar !u ro!tro& para %er c.)o la ten!i.n de la pa!i.n de!apareca& !u!tituida por la )*! cauti%adora de la! e(pre!ione!+ e encanta/a %er a'uel /rillo en el ro!tro de !u! a)ante!+ Pero cuando conte)pl. el de Phoe/e& !e le encogi. el cora0.n+ Jantu%o la )ano entre !u! pierna!& acarici*ndola le%e)ente& )*! para cal)arla 'ue

para e(citarla& ha!ta 'ue el 8lti)o ra!tro de ten!i.n de!apareci.+ o! dedo! 'ue )antena !o/re !u pecho le acariciaron ocio!a)ente el torturado pe0.n para a! prolongar el de!cen!o de!de la ci)a+ a piel de Phoe/e a/ra!a/a& h8)eda agrada/le& in2la)ada - !ua%e /a1o !u tacto+ 4a!ta el 8lti)o *pice de de!eo )a!culino en !u interior e!ta/a concentrado en e!o& a8n )*! e(citado por el dulce aro)a al)i0clado 'ue a!cenda para e)/riagar !u! !entido!+ Go o/!tante& para !u !orpre!a& para !u gran !orpre!a& !u! pa!ione! - de!eo! parecan con2or)ar!e& por el )o)ento& con e!e control+ En lo re2erente a Phoe/e& "!te pareca& !i no ili)itado& ! )*! 2ir)e+ o cual era curio!o& dado 'ue ella de!perta/a e!e lado )*! pri)iti%o de "l )*! 'ue cual'uier otra )u1er lo ha/a hecho+ E!tudi. !u ro!tro& !orprendido+ Fui0* !e de/ie!e a 'ue e!a parte )*! pri)iti%a de ! )i!)o co)prenda - acepta/a 'ue& para tener a Phoe/e& para tenerla co)o "l de!ea/a& era a! co)o tenan 'ue !er la! co!a!+ Pa!o a pa!o& co)o ha/an e!ta/lecido de!de el principio+ ,l )eno! ahora co)prenda por 'u"+ Era una cue!ti.n de con2ian0a -& con Phoe/e& e!o era lo 'ue ella nece!ita/a+ En pri)er lugar& tena 'ue de!cu/rir 'ue poda con2iar en "l& !o/re todo en el plano nti)o+ S.lo cuando con2iara del todo& -acera& o podra -acer& /a1o !u cuerpo+ $e e!o e!ta/a !eguro+ Pero una %e0 'ue hu/iera dado e!e pa!o - !e hu/iera entregado a "l& !e dara cuenta de 'ue ta)/i"n poda con2iarle todo! !u! otro! !ecreto!& 1unto con todo lo de)*! 'ue 2or)a/a !u %ida+ En de2initi%a& e!o era lo 'ue "l /u!ca/a+ Su cuerpo& !u al)a& !u! !ecreto!+++ - el re!to de !u %ida+ #Eergu! - -o no! pregunt*/a)o! #e)pe0. SHinner& )ientra! !acuda el %e!tido de )u!elina de Phoe/e& inu!ual)ente arrugado# !i& en %i!ta de 'ue la !e5ora Edith - u!ted no tienen 'ue a!i!tir al /aile de lad- CracHendoSer ha!ta )*! tarde& 'uerra acercar!e a la agencia e!ta noche ante! de cenar+ ad- Pelha) ir* a %er a 3e!!ica )a5ana+ Phoe/e& 'ue e!ta/a en la /a5era& 2rot*ndo!e %igoro!a)ente con la e!pon1a& !e detu%o - 2runci. el ce1o+ #Je gu!tara& pero+++ Se detu%o& )a!cull. para !u! adentro! - o/lig. a !u )ente a 2uncionar+ Si a'uella prolongada la(itud& 'ue pareca perdurar )*! en lo )ental 'ue en lo 2!ico& era la ine%ita/le con!ecuencia de !er co)placida& entonce! no le e(tra5a/a 'ue la )itad de la! da)a! de la /uena !ociedad parecieran )ental)ente ida! tan a )enudo+ #Go e!to- !egura+++ #Go lo e!ta/a& pero :por 'u"; e co!t. un )inuto o )*! lograr 'ue el )oti%o !e )ateriali0ara a tra%"! de la ne/ulo!a 'ue llena/a !u cere/ro#+ $e%erell+++ #Su ho)/re %igila la parte delantera+ Si no! e!ca/ulli)o! por detr*!& el %i0conde no !e enterar* de nada+ #Go& no e! e!o+ #Entorn. lo! o1o! - !e e(plic.& tanto para ella co)o para SHinner #+ Je di1o 'ue no no! %era)o! en el /aile de lad- CracHendoSer e!ta noche por'ue tena otro! a!unto! 'ue atender+ #Dueno& entonce!& per2ecto+ # a )u1er )ir. la 2alda de )u!elina con el ce1o 2runcido - la de1. !o/re una !illa#+ Go !" 'u" ha hecho& ho- pero e!te %e!tido tiene un )ont.n de trocito! de corte0a de *r/ol enganchado!+ #E)pe0. a 'uitarlo!#+ $e/e tener )*! cuidado+ Phoe/e !e lle%. la e!pon1a a la! !onro!ada! )e1illa!& tratando de ocultar !u

inarticulada re!pue!ta - %ol%i. a poner en orden !u! pen!a)iento!+ #Sea co)o !ea #co)ent. )ientra! /a1a/a la e!pon1a#& tengo el 2uerte pre!enti)iento de 'ue !u! 6otro! a!unto!7 !er*n %igilar e!ta ca!a - "l e! de)a!iado a!tuto co)o para no pen!ar en la parte de atr*!+ 6$e)a!iado a!tuto !i no e!t* con)igo+++7 Se record. a ! )i!)a 'ue ha/a !ido ella 'uien lo ha/a in!tigado a 'ue la !edu1era para di!traerlo+ @ aun'ue )ientra! e!ta/an 1unto!& pareca total)ente concentrado en darle placer& pero cuando no lo e!ta/a& tena )u- poca con2ian0a en 'ue e!tu%iera di!trado en a/!oluto+ Ella era la 'ue e!ta/a de lo )*! di!per!a& no "l+ Bn e!tado en el 'ue !e ha/a e!2or0ado al )*(i)o por !u)irla+ Phoe/e a8n !egua a!o)/rada de !u propio de!caro& pero cuando 2inal)ente "l ha/a !acado la )ano de entre !u! pierna!& le ha/a /a1ado la 2alda - !e ha/a ten!ado para apartar!e& lo ha/a agarrado de lo! ho)/ro! - #tena 'ue reconocer 'ue con 2ra!e! )*! /ien elptica!# le ha/a !ugerido 'ue to)a!e lo 'ue de!eara& 'ue de1ara de !er tan condenada)ente controlado - 'ue la to)ara+ $e%erell la ha/a co)prendido per2ecta)ente& pero e!o !.lo ha/a logrado 'ue !u )and/ula - !u deter)inaci.n !e %ol%ieran )*! 2ir)e!+ Se inclin.& con un /ra0o apo-ado en el *r/ol& !o/re !u ca/e0a& !e enroll. uno de !u! ri0o! en un dedo& el )i!)o dedo con el 'ue le aca/a/a de dar placer& la )ir. a lo! o1o! - le e(plic.& !in rodeo!& c.)o !era cuando la to)ara9 En una ca)a& con ella co)pleta)ente de!nuda& !in un )il)etro de tela tra! el 'ue ocultar!e& "l total)ente de!nudo ta)/i"n - la lu0 adecuada para 'ue pudiera %erla )ientra! la to)a/a+ a i)agen 'ue le ha/a de!crito ha/a !ido /rutal)ente pri)iti%a+ ,nte! de 'ue Phoe/e pudiera !i'uiera a!i)ilarla& la ha/a /e!ado r*pida)ente& la ha/a cogido de la )ano - la ha/a guiado de %uelta al prado& 1unto a lo! de)*! in%itado!+ $e!pu"! de e!o& por !upue!to& la di!tracci.n de ella ha/a !ido co)pleta+ ,8n lo era+ Pen!ar en nada )*! -a era /a!tante di2cil& pero )antener la )ente centrada pareca ca!i i)po!i/le+ Continu. 2rot*ndo!e con la e!pon1a )ientra! /ara1a/a la! po!i/ilidade! o al )eno! lo intenta/a+ ,l 2inal& !u!pir. - !e di!pu!o a actuar !eg8n !u intuici.n+ #Go !alg*i! e!ta noche& ni t8 ni Eergu!+ Go 'uiero correr e!e rie!go+ #Go con $e%erell po!i/le)ente )erodeando por all#+ En%a a un )uchacho con un )en!a1e a pri)era hora de la )a5ana& co)o !i !e 2ue!e a hacer lo! ha/ituale! recado! )atutino!+ J*ndale a 3e!!ica )i! )e1ore! de!eo! para la entre%i!ta - dile a E))eline 'ue no! in2or)e de!pu"!& a tra%"! de un )uchacho ta)/i"n+ SHinner le lan0. una per!pica0 )irada+ #E!t* !iendo )u- cuidado!a con el %i0conde+ #Si hu/iera! pa!ado tanto tie)po en !u co)pa5a co)o -o& entendera! por 'u"+ #:E! real)ente pro/a/le 'ue ar)e un e!c*ndalo !i !e da cuenta de en 'u" e!t* )etida; Phoe/e hi0o una )ueca - )ir. el %aco+ #Go lo !" #re!pondi. 2inal)ente#+ Pero no 'uiero arrie!gar)e a de!cu/rirlo+ a noche !iguiente& cuando Edith - ella entraron en el !al.n de /aile de lad>o!2orth& Phoe/e -a no e!ta/a !egura de a 'u" podra arrie!gar!e o a 'u" no+ o 'ue ! !a/a era de 'ue el plantea)iento de $e%erell de ir pa!o a pa!o la ha/a lle%ado ha!ta el

l)ite de !u re!i!tencia+ a noche anterior& aun'ue !a/a 'ue no lo %era& !u! !entido! ha/an e!perado %erlo+ Se ha/a !entido de!alentada e in!oporta/le)ente a/urrida durante todo el /aile& incapa0 de di!2rutar de un /uen )o)ento+ Gi !i'uiera ha/a !ido capa0 de concentrar!e en charlar poner!e al da de la! noticia! de la /uena !ociedad& co)o era !u de/er+ Su )ente !i)ple)ente !e ha/a negado a concentrar!e+ Bna !ituaci.n 'ue no !.lo no ha/a )e1orado en toda la %elada ni durante la agitada noche 'ue ha/a pa!ado en %ela& !ino ta)poco en todo el da !iguiente+ , pe!ar de 'ue !a/a 'ue 3e!!ica tendra la entre%i!ta con lad- Pelha) - 'ue ha/a intentado pen!ar en otro! nu)ero!o! a!pecto! re2erente! al /uen 2unciona)iento de la agencia& no ha/a !ido capa0 de con%encer!e a ! )i!)a de 'ue alguna acci.n a e!e re!pecto 2uera urgente& )*! urgente 'ue 2anta!ear !o/re cu*ndo %ol%eran a %er!e $e%erell - ella 'u" haran cuando lo hicieran+ Gunca ante! ha/a !ido %cti)a de !e)e1ante di!tracci.n tan a/!urda+ ,'uello tena 'ue aca/ar+ $e pie en un lateral del !al.n de /aile de lad- >o!2orth& 1unto al di%*n ha!ta el 'ue ha/a aco)pa5ado a Edith& Phoe/e tra)a/a - planea/a+ Por !uerte& >o!2orth era un e(celente lugar donde a!egurar!e de 'ue $e%erell i/a al grano+ a i)paciencia la do)in.+ Cuando el po/re !e5or Ca)/erle- !e acerc. - le pidi. un /aile& le co!t. )ucho no recha0arlo con educaci.nM era tan irritante no poder decir !i)ple)ente 'ue e!ta/a e!perando a otra per!ona+ 4a!ta entonce!& ha/a dado por !upue!to 'ue $e%erell !a/a !ie)pre d.nde encontrarla! a Edith - a ella& a tra%"! de ,udre-& pero por !i aca!o ha/a recordado !u! indicacione! !o/re d.nde poda contactar con "l - le ha/a en%iado una nota a Jontro!e Place !olicitando 'ue !e reunieran en la )an!i.n >o!2orth e!a noche+ a nota ha/a !ido /re%e+ Era po!i/le& inclu!o pro/a/le& 'ue "l )alinterpretara el )oti%o de 'ue lo citara all& pero e!o era irrele%ante+ o i)portante era 'ue tena 'ue ir+ @a eran la! die0 - )edia cuando $e%erell apareci. en el !al.n de /aile+ <ra! !aludar al an2itri.n - la an2itriona& 'ue eran a)igo! de la 2a)ilia& entr. di!pue!to a /u!car a Phoe/e& !.lo para de!cu/rir 'ue ella -a !e acerca/a directa a "l+ Su! in!tinto! reaccionaron& pero e!/o0ando !u encantadora !onri!a& a%an0. a !u encuentro+ #Se5orita Jalle!on+ #<o). !u )ano& !e inclin. - al in!tante !inti.& a tra%"! de !u! dedo!& la ten!i.n ner%io!a 'ue la a/ru)a/a+ Se irgui. - continu. !onriendo )ientra! pregunta/a#9 :Fu" !ucede; #Su tono tran!)iti. !u in!tant*nea alar)a& el reconoci)iento de 'ue algo no i/a co)o de/a+ #Gece!ito ha/lar contigo a !ola!+ =en+ o cogi. del /ra0o - !e dirigi. a un rinc.n de la larga e!tancia+ $e%erell reaccion. con rapide0& cu/ri. la )ano 'ue Phoe/e le apo-a/a en la )anga& )ientra! la )ira/a con atenci.n - oculta/a el hecho de 'ue 2uera ella 'uien lo guiara - no al contrario+ #:,d.nde %a)o!; # o %er*! cuando llegue)o!+ ,nte! de 'ue pudiera decir nada& Jaria& lad- Cran/rooH& lo! lla). i)perio!a)ente& por lo 'ue tu%ieron 'ue detener!e - charlar con la )u1er ante! de pro!eguir+ Einal)ente& !e dio cuenta de 'ue Phoe/e !e diriga a una puerta 'ue e!ta/a ca!i al 2ondo de la !ala+ Go !e )ole!ta/a en 2ingir ni di!i)ular& !ino 'ue ca)ina/a en lnea recta

hacia !u o/1eti%o+ ,l )irar alrededor& $e%erell o/!er%. con cierto ali%io 'ue& de/ido a 'ue lad>o!2orth era una de la! an2itriona! )*! i)portante! - !u /aile& por tanto& un "(ito garanti0ado& la )ultitud en la !ala era tan den!a 'ue !u 2or0ada )archa no 2ue tan e%idente& tan re%eladora co)o lo ha/ra !ido en otro ca!o+ ,li%iado por e!a parte #"l podra lle%ar!e a Phoe/e a una e!capada ro)*ntica ante lo! o1o! de la! )atrona!& pero !a/a en 'u" haran la %i!ta gorda "!ta! - en 'u" no - 'ue Phoe/e !e lo lle%ara a "l entra/a dentro de la !egunda categora#& %ol%i. a dirigir la atenci.n hacia ella& hacia lo 'ue la ha/a e)pu1ado a pedirle a-uda+ #:Fu" 'uiere! decir)e; Phoe/e lleg. ante la puerta& la a/ri. - lo )ir.+ #<e lo dir" cuando e!te)o! en pri%ado+ E!ta/a ten!a& al l)ite+ $e%erell la !igui. !in )*! %acilaci.n+ Se encontraron en un pa!illo por donde ella lo hi0o a%an0ar+ #E! por a'u+ #:Fu" ha- a'u; #Bn lugar adecuado para )antener una con%er!aci.n+ ,hora no ha/le! por !i alguien no! o-e+ Kl guard. !ilencio - la !igui.M !in duda !e enterara de todo pronto+ Para !u a!o)/ro& Phoe/e lo lle%. !in %acilar por un la/erinto de pa!illo! #>o!2orth 4ou!e era una )an!i.n 'ue tena %ario! !iglo!# - luego e)pe0. a !u/ir una e!calera+ #:Sa/e! ad.nde %a!; #!u!urr.+ Se %ol%i. para )irarlo con e(pre!i.n !e%era+ #S+ #Jir. al 2rente#+ 4e %enido )ucha! %ece! de %i!ita+ Go le di1o nada )*!+ Jientra! $e%erell !u/a detr*! de ella& !e 2i1. en la! dulce! cur%a! del e(u/erante tra!ero& e!a noche per2ilado por !eda dorada+ Su )ano !e ele%. )otu proprio& pero "l !e o/lig. a /a1arla+ Phoe/e pareca preocupada+ Euera lo 'ue 2ue!e lo 'ue la ha/a i)pul!ado a en%iarle una nota al clu/& pareca 'ue la e!ta/a ator)entando+ Pen!ar 'ue ha/a !ucedido algo 'ue la preocupa/a hi0o 'ue la li/ido !e le /a1ara al in!tante+ En el pi!o de arri/a& lo gui. por otro pa!illo hacia una le1ana ala+ o! !onido! del /aile haca rato 'ue !e ha/an apagadoM la! e!tancia! 'ue i/an de1ando atr*! e!ta/an in'uietante)ente !ilencio!a!+ En de!u!o+ $e%erell )ir. a !u alrededor - o/!er%. una 2ina capa de pol%o en una )e!a au(iliar+ Entonce!& Phoe/e !e detu%o - a/ri. una puerta+ a e!tancia e!ta/a a o!cura!+ #Cierra la puerta #le orden. ella de!de alg8n lugar en la penu)/ra#+ Encender" una l*)para+ Kl o/edeci.& !e 'ued. en la o!curidad 1unto a la puerta - aguard.+ Surgi. una chi!pa& creci. e ilu)in. el ro!tro de Phoe/e& 'ue a1u!t. la lla)a& - el crculo de lu0& ha!ta el )o)ento li)itado a ella - la l*)para& !e e(tendi. e alu)/r. la ha/itaci.n+ $e%erell parpade.& con lo! o1o! a/ierto! co)o plato!+ Phoe/e %ol%i. a colocar la pantalla de la l*)para - !e %ol%i. hacia "l& 'ue no poda de1ar de )irar la e!tancia - !u )o/iliario+ #$io! !anto+ Su %o0 !on. d"/il& una preci!a indicaci.n de la pro2undidad de !u a!o)/ro+ Era la e!tancia )*! e(traordinaria 'ue ha/a %i!to nunca+ El pri)er ad1eti%o 'ue le ha/a %enido a la )ente ha/a !ido e(tra5a& !eguido de in)ediato por incre/le& ine!perada -

a/!oluta)ente 2ant*!tica+ Se ha/a 'uedado /o'uia/ierto - le co!t. %ol%er a cerrar la /oca+ <oda%a e!tupe2acto& e(a)in. la e!tancia+ $el ta)a5o de una pe'ue5a !alita& e!ta/a decorada co)o una )e0cla de har"n - tienda de un lu1urio!o 1e'ue del de!ierto& todo 2ruto de una i)aginaci.n de!)edida+ a! parede! e!ta/an cu/ierta! por delicada! !eda! llena! de lente1uela!& en un rinc.n ha/a un di%*n 2orrado con /rocado! - repleto de co1ine! de !at"n+ o! colore! eran inten!o!9 car)e!& %ioleta& a0ul - dorado+ 4a/a /orla! de !eda por toda! parte!& con candela/ro! - l*)para! a!i)i!)o dorada! - pe'ue5a! - e(.tica! )e!a! de )ar'uetera repartida! a'u - all*+ 4a/a )*! co1ine! apilado! !o/re la! al2o)/ra! e inclu!o el techo e!ta/a adornado con e!trella! dorada!+ #:Fui"n+++ 'u" e! e!te lugar; #Cuando $e%erell %ol%i. a )irar a Phoe/e& de!cu/ri. 'ue !e ha/a acercado a "l+ #E! la !alita pri%ada de Catherine& la her)ana!tra de lad- >o!2orth+ Ella - -o "ra)o! nti)a! a)iga!+ ,un'ue ahora e!t* ca!ada& in!i!ti. en 'ue no tocaran !u !alita - la de1aran tal co)o e!ta/a+ Kl e!tu%o a punto de preguntar por 'u"& pero decidi. 'ue no nece!ita/a !a/erlo+ a idea de 'ue a'uella e!tancia hu/iera !ido creada a partir de la! 2anta!a! de una 1o%en da)a -a lo de1a/a /a!tante at.nito+ El hecho de 'ue e!o a Phoe/e le pareciera per2ecta)ente ra0ona/le lo a!o)/r. a8n )*!+ Su )irada !e ha/a %uelto a perder en la 2ant*!tica decoraci.n& pero %ol%i. a centrarla en ella cuando a2err. !u ro!tro con a)/a! )ano!& !e pu!o de puntilla! - lo /e!.+ $e!pre%enido& !u cuerpo reaccion.+ Go e!pera/a 'ue la !ituaci.n diera un giro co)o "!e - 'ui0* )ental)ente in2luido por el !ugerente entorno& !e %io in)er!o en un interca)/io 'ue pa!. de)a!iado r*pido de lo dulce a lo !en!ual - de ah a lo 2lagrante)ente apa!ionado+ Pero+++ e co!t. )*! de lo 'ue le ha/ra gu!tado interru)pir el /e!o& apartar lo! la/io! del la!ci%o deleite 'ue le proporciona/an lo! de ella - !u!urrar9 #:Fu"+++; #Pode)o! encender )*! l*)para! !i 'uiere!+ $e%erell !e 'ued. )ir*ndola !orprendido+ :Por 'u"+++; #: *)para!; Se ech. un poco )*! hacia atr*! - Phoe/e cla%. la )irada en !u pa5uelo+ #$i1i!te 'ue hu/iera una ca)a - !u2iciente lu0+++ #<o). aire - dirigi. lo! dedo! a !u pa5uelo#+ ,! 'ue pode)o! encender )*! l*)para! !i una no e! !u2iciente+++ #Phoe/e+++ Cerr. una )ano alrededor de la! !u-a!& deteni"ndola en !u intento de de!hacerle el nudo+ ,l repa!ar lo! hecho!& !e dio cuenta de 'ue ha/a tardado de)a!iado en captar la! !e5ale!& por'ue "l crea+++ E!per. ha!ta 'ue ella %ol%iera a )irarlo& ha!ta 'ue pudo %er !u! o!curecido! o1o! %ioleta - la te!taruda e in2atiga/le deter)inaci.n 'ue re2le1a/a el ge!to de !u /ar/illa+ #:Fu" e! lo 'ue de!ea/a! 'ue ha/l*!e)o!; Se !inti. o/ligado a a!egurar!e de 'ue la! co!a! e!ta/an co)o "l pen!a/a 'ue e!ta/an+ #Go tanto ha/lar co)o a/ordar+ Go!otro!+ E!to+++ )i !educci.n+ # i/er. una )ano de la de "l - !e5al. por enci)a del ho)/ro el di%*n#+ E!t* la ca)a - tene)o! lu0&

a! 'ue ahora !.lo+++ #Go+ # e cogi. la otra )ano - !e la apart. del pa5uelo+ Sin !olt*r!ela& e(a)in. la e!tancia& pero no ha/a ninguna duda+ a )ir. a lo! o1o!#+ Go repre!entare)o! el acto 2inal de tu !educci.n a'u& e!ta noche+ Ella lo o/!er%. con lo! o1o! entornado!& !u )irada ahora era )*! de 2uria 'ue de de!eo+ #:Por 'u" no; $e repente& $e%erell !e dio cuenta de cu*l era el %erdadero origen de la ten!i.n 'ue e)ana/a de Phoe/e - le re!ult. di2cil no !onrer !ati!2echo& pagado de ! )i!)o+ En %e0 de e!o& )antu%o una e(pre!i.n i)pa!i/le - !e e!tru1. el cere/ro en /u!ca de una e(cu!a 'ue ella co)prendiera& una 'ue no la di!gu!tara& 'ue pudiera aceptar+ #Por'ue #la )ir. 2i1a)ente a lo! o1o!# el acto 2inal de tu !educci.n durar* )ucho )*! de )edia hora+ Phoe/e parpade. - luego %ol%i. a parpadear+ #Lh+ #$e hecho #cuanto )*! pen!a/a en ello& )*! !eguro e!ta/a#& de/era! pen!ar )*! /ien en %aria! hora!+ <ra! decirlo& !e detu%o& trag. !ali%a - luego a!inti.+ #Entiendo+ Ju- /ien+ #Jir. por enci)a de !u ho)/ro durante un )o)ento#+ En e!e ca!o+++ #Cntent. retroceder& le1o! del /ra0o 'ue la rodea/a& pero "l la !u1et. all+ a )ir.+ #:,d.nde %a!; Phoe/e apo-. la! )ano! en !u pecho+ #Si no %a)o!+++ entonce!& de/era)o! regre!ar al !al.n de /aile+ Su tono era decidida)ente recatado+ $e%erell !olt. una ri!ita - el !onido 2ue tan alegre)ente dia/.lico co)o !e !enta+ #,ca/a! de o2recerte a ) durante )edia hora en un entorno creado para el placer+ #@ lo 'ue era )*!& por una )ente 2e)enina+ ,trap. !u a!o)/rada )irada cuando lo )ir. #+ Go e! po!i/le 'ue crea! 'ue %o- a recha0arte+ Ella le-. !u! intencione! en !u! o1o! - gru5. para !u! adentro!+ ,'u"lla no era una /uena ideaM no era lo 'ue ha/a planeado+ uego record.+ #Go+ Kl la )ir. - Phoe/e !onri.+ Einal)ente& $e%erell 2runci. el ce1o& pen!ati%o& ante! de negar de!pacio con la ca/e0a+ #E!a! pala/ra! 'ue te di1e& !.lo !e aplican cuando te /e!o o& co)o )ni)o& cuando tengo )i! )ano! !o/re tu cuerpo+ <e la! di1e para 'ue no te !intiera! a)ena0ada& pero ahora no e!t*! en e!a !ituaci.n& a! 'ue no 2uncionan+ Ella !e 'ued. /o'uia/ierta+ Kl -a no la )ira/a+ Se acerc. al di%*n lle%*ndola cogida de la )ano+ Se detu%o - e!tudi. el )ue/le+ #So/re todo& no de!pu"! de ha/er)e trado a'u+ E!to !e con!idera una pro%ocaci.n - con la pro%ocaci.n no puede! %acilar+ Bna %e0 ha! pro%ocado& tiene! 'ue aceptar cual'uier re!pue!ta 'ue reci/a!+ ,! e! co)o 2unciona la pro%ocaci.n+ Phoe/e !e e!2or0. por !eguir !u ra0ona)iento - !e dio cuenta de 'ue ha/la/a 8nica)ente para di!traerla& )ientra! )edita/a+ <ir. de !u )ano+ #$e/era)o! regre!ar al !al.n de /aile& en !erio+ #<oda%a no+ <ene)o! )ucho tie)po+ J*! de )edia hora& en realidad& en %i!ta de toda la gente 'ue ha- ah a/a1o+

Phoe/e !e e!2or0a/a por pen!ar en una re!pue!ta 8til cuando "l !e dio la %uelta - !u! ner%io! !e di!pararon& pero& acto !eguido& $e%erell !e !ent. en el di%*n+ Oe/ot. le%e)ente& pro/*ndolo& luego !u!pir.& !e reco!t. !o/re lo! co1ine!& !u/i. la! pierna! para tu)/ar!e - !e le 'uedaron lo! pie! colgando en el e(tre)o+ , continuaci.n& le%ant. un /ra0o por enci)a de la ca/e0a - aco)od. lo! ho)/ro! !o/re lo! al)ohadone!+ Phoe/e !e lo 'ued. )irando+ Bna lenta - !eductora !onri!a nada digna de con2ian0a cur%. !u! la/io! e ilu)in. !u! o1o! %erde!+ Jo%i. la )ano 'ue !u1eta/a la de ella de 2or)a 'ue le rode. la )u5eca con lo! dedo!+ #:Go ir*! a decir)e en !erio 'ue pre2iere! e!tar en el /aile 'ue !ati!2aciendo )i! nece!idade!; , Phoe/e !e le !ec. la /oca+ o )edit. durante un largo )o)ento - luego pregunt.9 #:<u! nece!idade!; #4u)+ :Go e! e!to !i)ilar a la! 2anta!a! 'ue Catherine - t8 tenai! al crear e!ta e!tancia; :Fue un 1e'ue o un !ult*n o! )antu%iera cauti%a! - o! ordenara 'ue lo co)placierai!; :Go e! a! co)o 2unciona; 4a/a acertado& - lo !a/a& pero ni en !u! )*! alocado! !ue5o! ha/a i)aginado ella& - apo!tara 'ue Catherine ta)poco& a ning8n 1e'ue o !ult*n 'ue le llegara a "l !i'uiera a la !uela de lo! 0apato!+ ,parte de todo lo de)*!& $e%erell era real& de carne - hue!o& con una !angre ardiente - )8!culo! )u- duro!+ ,de)*!& e!ta/a all tu)/ado en una po!e incre/le)ente arrogante& una po!e 'ue e!ta/a haciendo e!trago! en !u -a de/ilitada re!i!tencia+ Entonce!& algo ca)/i. en lo! o1o! de "l+ Phoe/e podra ha/er 1urado 'ue !u )irada !e %ol%a )*! ardiente& pero ta)/i"n )*! dura e i)placa/le+ #=en+ # e tir. le%e)ente de la )u5eca#+ D"!a)e+ Era una orden directa en un tono 'ue no de1a/a lugar a la di!cu!i.n& un tono 'ue ad%erta 'ue cual'uier re!i!tencia& cual'uier )ue!tra de o/!tinaci.n& !e a2rontara de un )odo 'ue no de!eara de!cu/rir+ <ir. de ella ine(ora/le)ente+ Phoe/e dio un pa!o adelante - luego otro& ha!ta encontrar!e !entada en el di%*n a !u lado+ ,guard.& pero $e%erell no la cogi. ni la atra1o hacia "l+ En %e0 de e!o& la e!tudi. un )o)ento ante! de le%antar la )ano 'ue tena li/re - acariciar )u- le%e)ente lo! delicado! ri0o! 'ue le ro0a/an la nuca+ El contacto& tan !util& tan ine!perada)ente e%ocador& la hi0o e!tre)ecer - cerrar lo! o1o!+ #,hora e!t*! en )i har"n& tiene! 'ue aprender a !ati!2acer)e& a !er )i hur& )i co)pa5era en el para!o+ #,guard. ha!ta 'ue Phoe/e a/ri. lo! o1o!& ha!ta 'ue !e !u)ergi. en la! %erde! pro2undidade! de lo! de "l - entonce! %ol%i. a acariciarle la nuca - )ur)ur.9 #=en+ D"!a)e - entr"ga)e tu /oca+ ,nte! de 'ue pudiera pen!ar& !u! propia! )ano! !e e!ta/an le%antando para to)ar !u ro!tro entre ella!+ Entonce! intent. pen!ar - de!cu/ri. 'ue no poda& 'ue& de alg8n )odo& la atracci.n& la hipn.tica atracci.n 'ue a'uel ho)/re e1erca !o/re ella& lo con!u)a todo& haci"ndole i)po!i/le poner !u cere/ro en 2unciona)iento& al )eno! por el )o)ento+ $e!ea/a /e!arlo+ e palpita/an lo! la/io! cuando !e inclin. !o/re "l& pero !e detu%o a )eno! de un cent)etro de di!tancia& de1ando 'ue !u aliento !e )e0clara con el !u-o+ Entonce! cu/ri. e!e 8lti)o cent)etro - lo /e!.+ En e!e /e!o !e de1. lle%ar por !u! recuerdo!& por !u! 2anta!a! de haca -a tanto tie)po+ Kl era el !ult*n& el 1e'ue de !u! !ue5o! in2antile!& una 2igura e(traordinaria& !uperior

a lo 'ue podra ha/er !ido cual'uier ho)/re )ortal+ Bn a)ante )e1or& un guerrero )*! 2uerte& un lord )*! podero!o+++ un e(perto !eductor+ ,/ri. la /oca !o/re la de "l& introdu1o la lengua entre !u! la/io! para encontrar!e con la !u-a e hi0o lo 'ue le ha/a ordenado& lo 'ue !a/a 'ue $e%erell de!ea/a& - lo /e!. una - otra %e0+ De!o! )*! ardiente! 'ue cuale!'uiera 'ue hu/iera i)aginado 'ue le o2recera a un ho)/reM )*! la!ci%o!& )*! urgente! - e(citante!+ Kl le re!pondi.& e(igi.& pero no to). la! rienda!& !e neg. a e(i)irla de !u de/er+ Go le ha/a !oltado la )u5eca+ Su! dedo! !e la rodea/an a8n cuando la apo-. !o/re !u pecho& con lo! la/io! pegado! a lo! !u-o! - Phoe/e !inti. 'ue !e ahoga/a& 'ue !e )area/a& 'ue !u )ente - !u! !entido! !e perdan en el )ar de de!eo 'ue ella )i!)a ha/a e%ocado+ Eue "l 'uien interru)pi. el /e!o& ech*ndo!e hacia atr*! lo !u2iciente co)o para poder )irarla a lo! o1o!+ , continuaci.n& le de!li0. una )ano por el cuello ha!ta apo-*r!ela en la nuca - la de1. all para de1ar 'ue !intiera !u pe!o - !u 2uer0a+ ,cto !eguido& le !olt. la )u5eca -& con uno! cuanto! )o%i)iento! !orprendente)ente r*pido!& tir. de la parte po!terior de la 2alda - !e la !u/i. ha!ta la cintura+ Phoe/e 1ade. al !entir el 2ro roce del aire !o/re la piel e(pue!ta - contu%o la re!piraci.n cuando !u )ano !e cerr. !o/re !u tra!ero+ $e%erell la )ir. a lo! o1o!& apret. - )a!a1e. de!carada)ente+ uego& acerc. lo! la/io! a lo! de ella -& 1u!to ante! de /e!arla& )ur)ur.9 #,hora a'uella! pala/ra! ! 2uncionan+ Phoe/e lo co)prendi.& pero cuando !u! la/io! !e cerraron !o/re lo! !u-o!& el calor au)ent. %ertigino!a)ente - "l !e lo! recorri.& lo! en%ol%i. ha!ta con%ertir!e en una con2lagraci.n -a 2a)iliar& !upo 'ue no nece!itara recordar ninguna pala/ra+ ,'u"l era !u !ue5o& no el de $e%erell& - era inclu!o )e1or 'ue el 'ue ha/a creado !u i)aginaci.n+ Kl era !u 1e'ue& decidido a hacerla !u-a& a e(igir !u rendici.n !e(ual+++ Go i/a a detenerlo+ ,'uello era lo 'ue Phoe/e de!ea/a& para lo 'ue lo! ha/a lle%ado ha!ta all+ El acto 2inal de !u !educci.n+++ $e repente& de!cu/ri. lo ha)/rienta 'ue !e !enta& lo de!e!perada 'ue e!ta/a por !entir !u! )ano! !o/re !u cuerpo+ $e%erell !e )o%i. - la tu)/. !o/re lo! co1ine!& de/a1o de "l+ Phoe/e !e ar'ue. !u! !entido! !e regoci1aron& !e deleitaron con la !.lida dure0a del cuerpo 'ue la atrapa/a all+ Su tra!ero de!nudo !inti. la !eda ro1a& un 2ro contacto al principio& 'ue pronto !e calent.+ Bna dura )ano de/a1o de ella lo recorra !in pri!a& por el )o)ento& a la e!pera+ a otra )ano !e ha/a apartado de !u nuca - le recorra ahora la dorada !eda del corpi5o& ten!o - apretado ante la ten!i.n de lo! pecho!& -a in2la)ado!+ Phoe/e !e ar'ue. hacia !u contacto& pidiendo )*!& elocuente)ente aun'ue !in pala/ra!+ o! dedo! de "l !e encontraron con la lnea de /otone! 'ue le cerra/a el corpi5o - !e la recorrieron+ $e repente& $e%erell interru)pi. el /e!o - )ir. lo! /otone!+ #$e!a/r.chate+ Ltra orden+ 4a/a algo en !u ro!tro& en !u! dura! lnea! - plano! 'ue hi0o 'ue la recorriera un e!calo2ro cuando retir. la! )ano! de !u pelo - o/edeci.+ Cual'uier duda de 'ue lo 'ue ha/a %i!to no 2uera real& de 'ue !u de!eo por ella no ardiera con una inten!a lla)a& de!apareci. en el in!tante en 'ue !e de!a/roch. el 8lti)o /ot.n+ $e%erell le apart. la! )ano!& le a/ri. el corpi5o& !e detu%o durante un !egundo para e(a)inar lo 'ue ha/a e(pue!to -& 2inal)ente& !e inclin. - la de%or. co)o !i !e )uriera de ha)/re& co)o !i no pudiera hartar!e nunca de ella& co)o !i nunca 2uera a 'uedar !ati!2echo+

Phoe/e !e retorci. - ardi. /a1o a'uella! )ano!& a'uello! la/io!& a'uella! caricia! tan e(perta!+ Su! 1adeo! - ge)ido!& or'ue!tado! por un )ae!tro& llenaron la e!tancia+ Cada uno era otra nota )*! de una !en!ual !onata 'ue la hipnoti0a/a - cauti%a/a+ Cada la)et.n& cada e%ocadora !ucci.n haca 'ue la atra%e!ara una oleada de !en!acione!+ Phoe/e acogi. con agrado cada 2ogona0o de pa!i.n& cada lla)arada de de!eo& lo acept. - !e entreg. a ello& a "l+ Por !upue!to& $e%erell lo !a/a+ Cgual 'ue !a/a 'ue a'uello no /a!tara para !ati!2acer a ninguno de lo! do!+ Phoe/e no !inti. nada )*! 'ue e(pectaci.n cuando "l retrocedi. - le le%ant. la parte delantera de la 2alda+ a parte de atr*! -a ha/a 'uedado atrapada /a1o !u e!palda !u! ho)/ro! cuando la ha/a tendido !o/re el di%*n+ Con la parte de delante ta)/i"n le%antada& 'ued. tu)/ada ca!i de!nuda de/a1o de !u cuerpo& con la! cadera! - la! larga! pierna! e(pue!ta! !o/re el /rocado de !eda ro1o+ Perci/i. !u )irada - a/ri. con di2icultad lo! pe!ado! p*rpado! para o/!er%arlo incorporado !o/re ella& conte)pl*ndola& e!tudi*ndola& ad)ir*ndola+ En e!e in!tante& pareca el 1e'ue decidido a recla)arla co)o !u-a+ Entonce! le%ant. una )ano& la toc.& !e de!li0. por la delicada piel& le ro0. lo! ri0o! con el dor!o de lo! dedo! - Phoe/e cerr. lo! o1o! al !entir un !en!ual e!tre)eci)iento+ Bn e!tre)eci)iento de anhelo& de an!ia+ Bn ardiente de!eo 'ue $e%erell %io& co)prendi. - !e di!pu!o a inten!i2icar+ E!tudi. el terreno& e(plor.& e(plcito& !ugerente& de!inhi/ida)ente auda0+ e recoloc. la! pierna! a !u anto1o& !epar*ndole lo! )u!lo!& a/ri"ndola a "l+ uego la acarici.& la recorri.& la penetr. con lo! dedo!+ Phoe/e !e ar'ue.& in'uieta& la!ci%a+ El de!eo ca!i la ahoga/a+ Con lo! o1o! cerrado!& !e retorci.& !e !acudi.& 1ade. - 2ue con!ciente de 'ue !uplica/a+ Pero no !.lo peda una li/eraci.n+ $e!ea/a )*!& lo de!ea/a a "l en !u interior+ :$e d.nde ha/a !urgido e!e conoci)iento& e!a a/!oluta certe0a; Phoe/e no lo !a/a+ E!ta/a !i)ple)ente all& en !u cere/ro& era algo 'ue !u cora0.n& !u cuerpo& todo! lo! )8!culo! - ner%io! !a/an 'ue era cierto+ o de!ea/a a "l& de!ea/a entregar!e a $e%erell+ Sinti. 'ue ha!ta 'ue no lo hiciera no e!tara co)pleta& no !era ella )i!)a& la per!ona 'ue nece!ita/a !er+ El pri)er contacto de !u! la/io! en !u )ontculo la hi0o chillar+ Con el pri)er la)et.n& !e 'ued. !in el poco aliento 'ue a8n le 'ueda/a+ Entonce!& la lengua de "l e)pe0. a acariciar con de!tre0a a'uel di)inuto /ulto de !en!i/le piel - Phoe/e e!tu%o perdida& perdida en un )undo de calor& lla)a! - 2eroce! !en!acione!& un )undo 'ue $e%erell con%oc. con ha/ilidad+ uego& con i)pertur/a/le )ae!tra& la gui. a tra%"! de "l& per)itiendo 'ue !intiera& en!e5*ndole& de1ando 'ue aprendiera - de!cu/riera+ Da1. la %elocidad a'u& aceler. all*& !e de)or. cuando ella lo nece!it.& aun'ue haca tie)po 'ue Phoe/e ha/a perdido la e!peran0a de poder pronunciar ninguna pala/ra+ ,l 2inal& la lle%. ha!ta la gloria& de1. 'ue el placer la llenara& 'ue la !acudiera+ $e1. 'ue a!cendiera - la gui. )*! all* de la! e!trella! durante e!e per2ecto )o)ento in2inito& 'ue aca/. cuando regre!. a la tierra - !igui. !inti"ndo!e %aca& inco)pleta& 2inal)ente in!ati!2echa+ $e%erell !e ha/a le%antado - la ha/a aco)odado entre !u! /ra0o!+ ,hora e!ta/a acurrucada contra !u pecho )ientra! la! r"plica! del incre/le placer 'ue le ha/a pro%ocado toda%a la atra%e!a/an+

Su! )ano! continua/an en !u cuerpo& a8n lo acaricia/an& pero el contacto& la intenci.n& eran rela1ante!+ Sin e)/argo& hu/o algo )*! 'ue alcan0. !u! !entido! a8n l*nguido!+ Phoe/e !e pregunt. !i !e lo e!ta/a i)aginando& !i e!ta/a %iendo una adoraci.n& una re%erencia& una de%oci.n 'ue no e!ta/an real)ente all+ <o). aire& !e o/lig. a a/rir lo! o1o! - le%ant. la ca/e0a para )irarlo+ #Fuiero 'ue )e aco)pa5e!+ Su ro!tro !e %ea ten!o& !u )irada total)ente !eria+ # o !"+ #<ra! un )o)ento& /a1. la %i!ta hacia !u )ano& 'ue le acaricia/a con delicade0a& de!pacio& el lateral del pecho#+ Pero "!te a8n no e! el )o)ento ni el lugar+ Si le hu/iera 'uedado )*! energa& !i "l no le hu/iera con!u)ido ha!ta la 8lti)a gota& ha/ra di!cutido+ Sin e)/argo& pudo %er de!eo - )ucho )*! 'ue de!eo gra/ado en la! lnea! de !u ro!tro+ El cuerpo contra el 'ue e!ta/a tendida e!ta/a lleno de e!o+ a dura %ara pegada a !u cadera - la ten!i.n 'ue agarrota/a cada uno de !u! )8!culo! no de1a/an lugar a duda!+ Co)o !i le pudiera leer la )ente& $e%erell inclin. la ca/e0a hacia ella - le acerc. lo! la/io! a la ore1a+ #,8n no+ Pero pronto+ #Su pecho !e in2la). - continu. con a'uel tono /a1o peligro!o 'ue le llega/a ha!ta lo )*! pro2undo#+ <8 ere! lo 'ue de!eo& lo 'ue 'uiero+ Ere! lo 'ue tendr"+ Su! !iguiente! pala/ra! 2ueron un gra%e !u!urro9 #@ -o no !o- ninguna 2anta!a+

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Phoe/e !e de!pert. a la )a5ana !iguiente con una agrada/le languide0 en el cuerpo+ @ la e(pectaci.n ani)*ndola+ 6Pronto7& ha/a dicho "l& - era un ho)/re de pala/ra+ Con un largo !u!piro& !e e!tir. /a1o la! )anta! )ientra! !onrea al recordar !u deleite& le%e)ente e!candali0ada+ En e!e )o)ento o-. el !onido de una cortina al de!correr!e+ =io 'ue era SHinner& 'ue a/ra para de1ar entrar la lu0 del !ol+ a doncella !e %ol%i. hacia ella+ #Dueno+++ !e ha de!pertado+ E))eline ha en%iado un )en!a1e+ <ene)o! 'ue encargarno! de una e)ergencia+ Phoe/e !e incorpor.+ #:Bna e)ergencia; #Se de!tap.#+ :3e!!ica; #Go& parece 'ue e!o %a /ien+ ad- Pelha) la 'uiere& a! 'ue E))eline lo e!t* arreglando todo+ Parece 'ue e!t* pr*ctica)ente in!talada+ #Entonce!& :'u"; #Phoe/e !e pu!o la /ata )ientra! !e diriga hacia la )e!ita en la 'ue SHinner& anticip*ndo!e a !u nece!idad& ha/a de1ado la /ande1a del de!a-uno+ Se !ent. - )ir. a la )u1er#+ :Fu" ha dicho E))eline; SHinner apret. lo! la/io!+ # a nue%a in!titutri0 de lo! Chi2le- e!t* !iendo aco!ada por el hi1o )a-or+ a po/re chica !.lo tiene %einte a5o! - e! !u pri)er tra/a1o en la /uena !ociedad+ ,noche& el !in%ergUen0a intent. entrar a la 2uer0a en !u ha/itaci.n+ El a)a de lla%e! apareci. 1u!to a tie)po+ a chica e!t* de!e!perada& pero por !uerte& el a)a de lla%e! e! a)iga de una de la! her)ana! de E))eline - !a/a ad.nde acudir en /u!ca de a-uda+ Phoe/e e)pe0. a hacer plane! )ientra! !e to)a/a el t"+ # o! Chi2le-+++ re!iden en $o%er Street& creo+ Edith lo !a/r*+ #Pen!. - luego a5adi.#9 =i!itare)o! a lad- Chi2le- e!ta tarde - %ere)o! 'u" pode)o! a%eriguar+ #Jir. a SHinner#+ En%ale un )en!a1e a E))eline para 'ue in2or)e al a)a de lla%e! - a la in!titutri0 de 'ue organi0are)o! algo en cuanto poda)o!& po!i/le)ente para e!ta )i!)a noche& !i logra)o! arreglarlo todo+ E! decir& !i la !ituaci.n o2reca garanta!& por'ue haca )ucho tie)po 'ue ha/a aprendido a no precipitar!e en un re!cate+ Era )e1or to)ar!e un da e(tra - e!tar !eguro+ Pero !i de!pu"! de conocer al hi1o )a-or de lo! Chi2le- - hacer!e una idea del 2unciona)iento de a'uella ca!a con!idera/a 'ue la 1o%en in!titutri0 corra un rie!go in)ediato& entonce! actuaran e!a )i!)a noche& !in i)portar la! di2icultade! a la! 'ue !e en2rentaran+ SHinner gru5. - !e )arch. para en%iar el )en!a1e+ Phoe/e !e centr. en el t" - la! to!tada!& )ientra! repa!a/a r*pida)ente la! %i!ita! 'ue Edith - ella ha/an planeado para e!e da+ a! do! tenan un acuerdo t*citoM co)o& independiente)ente de la edad de Phoe/e& Edith ocupa/a el lugar de lo! padre!& nunca ha/a llegado a !u! odo! ninguna de!cripci.n e!pec2ica de la agencia ni de !u! tra/a1o!& )ucho )eno! del i)portante papel de !u !o/rina en a)/o!+ o !a/a todo& por !upue!to& pero al no ha/er odo nunca lo! hecho! clara)ente e(pue!to!& no !e !enta en la o/ligaci.n de in2or)ar a !u her)ano !o/re lo 'ue era& de!pu"! de todo& !.lo 6intuici.n 2e)enina& !i no )era e!peculaci.n7& algo 'ue el padre de Phoe/e

!era el pri)ero en de!cartar+ Edith ha/a apo-ado de!de el principio !u 6pe'ue5a cru0ada7+ @& aun'ue ella nunca le ha/a e(plicado 'u" la ha/a i)pul!ado a adoptar !e)e1ante cau!a& haca tie)po 'ue !o!pecha/a 'ue !u ta ha/a ledo entre lnea! - co)prendido+ Por otra parte& !a/a 'ue !i nece!ita/a a-uda de alg8n tipo& Edith - !u! a)iga! !e la proporcionaranM Phoe/e !.lo tena 'ue pedirla+ Jientra! !e !er%a otra ta0a de t"& con!ider. el )e1or )odo de organi0ar una reuni.n !ocial con el hi1o de lo! Chi2le-+ Cinco )inuto! )*! tarde& !e dio cuenta de 'ue !u )ente !e ha/a perdido en di%agacione!+ Culpa/le& la o/lig. a centrar!e& le%e)ente horrori0ada por la 2recuencia con 'ue $e%erell !e in)i!cua en !u! pen!a)iento!+ Oe)e)ora/a c.)o la haca !entir!e& la! e)ocione! 'ue !e le de!/oca/an cuando e!ta/a con "l& ha!ta d.nde ha/a llegado e!e ro)ance !u-o& )ucho )*! le1o! de lo 'ue ella !e ha/a i)aginado& - ta)/i"n re!ulta/a )ucho )*! adicti%o de lo 'ue ha/a credo+ Cada da& e!pera/a i)paciente 'ue llegara la noche para e!tar con $e%erell& en !u! /ra0o! de nue%o& e(peri)entar el !iguiente ni%el de deleite !en!ual& no !.lo la! !en!acione!& !ino ta)/i"n lo! !enti)iento! 'ue !urgan - la recorran con "l& !.lo con "l+ Senta lo! la/io! per)anente)ente !en!i/ili0ado!& el cuerpo )*! %i%o& cada ner%io )*! alerta+ , cau!a de !u propia in!tigaci.n& !e ha/a %i!to en%uelta en una red !en!ual+ Sin e)/argo& la 2a!cinaci.n 'ue a'uel ho)/re e1erca !o/re ella& la cualidad 'ue )antena !u atenci.n !in ning8n e!2uer0o& no era e!o& o no !.lo e!o+ Era+++ Erunci. el ce1o& re2le(i%a - entonce! !e dio cuenta de 'ue %ol%a a pen!ar en "l+ Solt. una )a!cullada )aldici.n - !e dio una !e%era charla )ental !o/re cu*le! eran !u! prioridade!+ E!ta/a la agencia - !u prop.!ito en la %ida - la gente 'ue dependa de ella+++ <odo e!o tenan 'ue !er !u pri)era prioridad+ 3uguetear con un %i0conde de)a!iado apue!to e!ta/a )u- /ien& pero lo 'ue ha/a entre ello!& por )u- inten!o - e(citante 'ue 2uera& era !.lo un ro)ance& nada )*!+ E!o era todo lo 'ue Phoe/e e!ta/a preparada para per)itir - !u! otro! intere!e! garanti0a/an 'ue 2uera el )*(i)o a lo 'ue llegara nunca+ $e%erell no era el e1e de !u %ida+++ Su tra/a1o ! lo era+ <ena 'ue )antener e!e punto )u- pre!ente en !u )ente+ , prop.!ito de e!o+++ $e!pu"! de !u encuentro de la noche anterior& $e%erell ha/a de1ado )u- claro 'ue e!pera/a dar el 8lti)o pa!o en !u relaci.n nti)a e!a noche+ Pero !i ella tena 'ue organi0ar - lle%ar a ca/o un re!cate& no !e encontrara con "l en el !al.n de /aile de lad- Eorte!cue - e!o no !ucedera+ ,l )eno!& no e!a noche+ a corte!a e(iga 'ue le en%iara una nota para in2or)arle& pero+++ Si lo haca& $e%erell adi%inara de in)ediato 'ue tra)a/a algo+ E!e condenado ho)/re -a e!ta/a %igilando la ca!a& lo 'ue haca 'ue organi0ar cual'uier co!a 2uera el do/le de di2cil+ e! ira /ien& a "l - a !u de!/ordante a)or propio& aparecer en ca!a de ladEorte!cue - de!cu/rir 'ue ella no e!ta/a all+ Se o2endera - en2adara -& !in duda& Phoe/e tendra 'ue hacer algo para aplacarlo+ Su! traidore! !entido! !e pu!ieron alerta ante e!e pen!a)iento& pero 2inal)ente conclu-.& !o2oc*ndolo! i)placa/le& 'ue e!o !era )*! tarde& de!pu"! del re!cate+ El hecho de de!cu/rir 'ue no ha/a a!i!tido al /aile no le de!%elara nada+ Go lo guiara ha!ta la agencia - !u !ecreto+ Pero todo e!o a!u)iendo 'ue el re!cate tu%iera 'ue lle%ar!e a ca/o e!a noche+ o pri)ero era lo pri)ero+ $e1. la ta0a %aca& !e le%ant. - !e dirigi. al ar)ario+ o a/ri.&

retrocedi. - pen!. en cu*l !era el )e1or %e!tido con el 'ue interrogar a lad- Chi2le-+ Bna hora )*! tarde& $e%erell /a1. !in pri!a la e!calera del clu/& atrado por el !uculento aro)a del ca2" - del /eicon+ Se dirigi. al co)edor - !e !ent. a la )e!a+ >a!thorpe lo o/!er%. de!de el aparador+ #Dueno! da!& )ilord+ ,ca/a de llegar un )en!a1e para u!ted+ El )a-ordo)o !e acerc. con una /ande1a de plata+ #>racia!+ #$e%erell cogi. la nota - reconoci. la pulcra letra de Jontague+ Sonri. #+ Parece !er 'ue "!te %a a !er )u- /uen da+ @ !i tena algo 'ue decir al re!pecto& la noche !era inclu!o )e1or+ Oo)pi. el !ello& de!pleg. la! ho1a!& cogi. la ta0a de ca2" 'ue >a!thorpe le ha/a !er%ido& /e/i. - e)pe0. a leer+ a! tre! pri)era! lnea! lo hicieron !onrer de nue%o+ #Dien& /ien+ #:Duena! noticia!& )ilord; #$e!de luego+ # o! che'ue! de Phoe/e& todo! ello!& !e ha/an a/onado a la cuenta de la ,thena ,genc-+ Por !upue!to& Jontague ha/a pro2undi0ado )*!+ a ,thena ,genc- era una agencia de e)pleo 6e!peciali0ada en la colocaci.n de )u1ere! 1.%ene! con 2or)aci.n de gran calidad& en hogare! re2inado!7+ Cuanto )*! lea $e%erell& )*! la)enta/a no ha/er pre!ionado a Jontague para 'ue aceptara !u apue!ta+ Gi "l ni !u ad)ini!trador ha/ran i)aginado nunca 'ue la ,thena ,genc-& ni ninguna otra co!a de e!e tipo& 2uera receptora de la con!idera/le genero!idad de Phoe/e+ <ra! un re!u)en de !u e!crutinio 2inanciero& Jontague le e!peci2ica/a la direcci.n de la agencia& en Ren!ington Church Street& un recatado /arrio& 1unto con lo! no)/re! de la! per!ona! 'ue lle%a/an del negocio& el !e5or - la !e5ora Dirtle! - el !e5or o2tu! Coate!+ a direcci.n de lo! Dirtle! era la )i!)a 'ue la de la agencia& pero Coate! %i%a en Connaught S'uare& a poca di!tancia de Ja-2air+ $e%erell )e)ori0. lo! no)/re!& luego do/l. la carta& !e la )eti. en el /ol!illo - !e acerc. para )irar lo! plato! 'ue >a!thorpe -a le ha/a de1ado preparado! en el aparador+ <ra! !er%ir!e& regre!. a la )e!a+ Jientra! da/a cuenta del 1a).n& lo! hue%o! - lo! aren'ue! ahu)ado!& con!ider. 'u" !a/a - 'u" de/a a%eriguar a8n+ Cuando hu/o %aciado el plato& reaccion. - !e %ol%i. hacia el )a-ordo)o+ #:Se ha ido -a >rainger; #Go& )ilord+ #Dien+ #Se le%ant. de la )e!a con la !onri!a de un depredador en el ro!tro#+ $gale 'ue !e re8na con)igo en la /i/lioteca+ <engo un nue%o tra/a1o para "l+ Jientra! !u/a la e!calera& !e pregunt. 'u" otro! de!cu/ri)iento! le depararan la! acti%idade! de e!e da+ Jientra! >rainger %igila/a la ,thena ,genc-& "l %era 'u" poda a%eriguar !o/re lo! Dirtle! - Coate!& e!pecial)ente !o/re Coate!+ Si ha/a alguien 'ue ri%ali0ara con "l por el a2ecto de Phoe/e& de!ea/a !a/erlo+ Pero aparte de e!o& e!ta/a la cue!ti.n o/%ia de 'u" haca un ca/allero a!ociado con una agencia 6e!peciali0ada en la colocaci.n de )u1ere! 1.%ene! con 2or)aci.n de gran calidad& en hogare! re2inado!7+ $e%erell lleg. al !al.n de /aile de lad- Eorte!cue -a a%an0ada la %elada& decidido a /u!car a Phoe/e - a e!cuchar lo 'ue tu%iera 'ue decirle !o/re la ,thena ,genc-+ Cncapa0 de re!i!tir!e& por la tarde& !e ha/a %e!tido co)o un tra/a1ador - ha/a pa!ado 2rente a lo! %entanale! del local& pero no ha/a %i!to nada& aparte de una )e!a& do!

!illa! %aca! - un )o!trador tra! el cual una )u1er de )*! de treinta a5o! lea uno! docu)ento!+ El lugar le ha/a parecido di!creta)ente pr.!pero - pro2e!ional+ Sin e)/argo& no inti)idador+ El cri!tal de lo! do! %entanale! /rilla/a - la pintura !e %ea 2re!ca& con el no)/re de la agencia e!crito en letra! /rillante! - pulcra! !o/re la puerta+ a i)agen de la ,thena ,genc- pretenda in!pirar con2ian0a a !u! adinerado! cliente!+ Cnclu!o la !ituaci.n& no en Ja-2air& !ino en el lado opue!to de 4-de ParH Ren!ington >arden!& e!ta/a e(celente)ente elegida para tran!)itir el )en!a1e adecuado9 !in duda i/a dirigida a la! cla!e! alta!& pero no /u!ca/a i)poner!e en la /uena !ociedad+ E!ta! o/!er%acione! le ha/an hecho !o!pechar& por'ue eran preci!a)ente la cla!e de detalle! )enore! - delicado! 'ue Phoe/e apreciara+ ,parte de con2ir)ar 'ue el do)icilio del !e5or o2tu! Coate! da/a 2e de !u po!ici.n #c.)oda& adinerada pero no tan /ien conectado co)o uno nece!ita/a e!tar para )o%er!e entre la! cla!e! pudiente!#& ha/a a%an0ado poco )*! en !u! in%e!tigacione! !o/re el ho)/re+ Su! !ir%iente! no 2recuenta/an la ta/erna del /arrio& ni eran conocido! en la! tienda! de la 0ona+ Bn poco e(tra5o& pero !i Coate! era un !olitario& tal co)o un tendero lo ha/a cali2icado& 'ui0* !u per!onal do)"!tico 2uera reducido - !u crculo de a)i!tade! igual)ente pe'ue5o+ ,8n no le ha/a pedido a Jontague 'ue lo in%e!tigara& por'ue ha/a decidido %er !i Phoe/e& una %e0 in2or)ada de 'ue e!ta/a al tanto de la e(i!tencia de la agencia& haca 'ue e!a in%e!tigaci.n 2uera innece!aria+ Si ella capitula/a - !e lo conta/a todo& no nece!itara /u!car in2or)aci.n !o/re nadie )*!+ #Je !iento )u- 2eli0 de %erle& )ilord+ # ad- Eorte!cue conte)pl. !u re%erencia con o1o crtico#+ @a e! hora de 'ue !e una a la )ultitud - haga !u elecci.n+ ,udre- e!t* a'u& en alg8n lugar+ E!to- !egura de 'ue le pre!entar* a cual'uier da)a 1o%en 'ue a8n no cono0ca+ $e%erell )antu%o !u encantadora !onri!a - o)iti. in2or)ar a la an2itriona de 'ue -a ha/a hecho !u elecci.n& 'ue !u inter"! e!ta/a centrado !.lo en una da)a 'ue no era de)a!iado 1o%en+ Gi inocente& e(cepto un !entido de la pala/ra+ Se dirigi. a un rinc.n en el 'ue a%i!t. la punta de una plu)a de a%e!tru0 ro1a& /alance*ndo!e !o/re un tur/ante car)e!+ En e2ecto& perteneca a ,udre-& 'ue e!ta/a !entada con Edith - lad- Cran/rooH+ $e%erell !alud. a lad- Cran/rooH - luego a !u ta& por lo 'ue pareci. natural 'ue charlara un poco )*! con Edith+ #:@ la !e5orita Jalle!on; #pregunt.+ Para !u !orpre!a& no !e la %ea por all cerca+ <ra! lo! aconteci)iento! de la 8lti)a noche - !u! e(plcito! co)entario! en re2erencia a !u! e(pectati%a! para e!a %elada& ha/a e!perado 'ue lo a/ordara en cuanto cru0ara el u)/ral+ Por otro lado& tra! !u encuentro de la noche anterior& 'ui0* ella hu/ie!e decidido no pon"r!elo tan 2*cil - o/ligarlo a 'ue !e e!2or0ara un poco+ Edith le !onri. con una le%e tri!te0a+ #Je te)o 'ue Phoe/e e!t* indi!pue!ta& )ilord+ Fu" l*!ti)a+ Se ha 'uedado en ca!a guardando ca)a+ 4a de/ido de co)er algo 'ue le ha !entado )al+ $e!de la pala/ra 6indi!pue!ta7& lo! in!tinto! de $e%erell !e ha/an pue!to alerta+ Sin e)/argo& no logr. !a/er !i Edith )enta o no+ Go poda e!tar !eguro de !i !u !o/rina real)ente e!ta/a en ca)a en2er)a o+++ Sonri. e hi0o alg8n co)entario adecuado+ Pero en %e0 de ale1ar!e& per)aneci. 1unto a la! tre! da)a!& charlando& aun'ue !.lo !egua la con%er!aci.n con una )ni)a parte de !u

cere/ro+ El re!to le i/a a toda %elocidad& cali/rando& %alorando+ a conclu!i.n 2ue 'ue no !e crea la hi!toria de Edith+ ,un'ue& por de!gracia& no poda recurrir a un )al pre!enti)iento co)o prue/a de una )entira+ ad- Cran/rooH concentr. la atenci.n de todo! con una hi!toria - $e%erell record. 'ue en la )an!i.n de la )u1er& Phoe/e en per!ona ha/a !ido 'uien ha/a a-udado a e!capar a la doncella+ , !u )al pre!enti)iento !e uni. una g"lida !en!aci.n en la nuca& una !e5al in2ali/le de 'ue a)ena0a/a alg8n peligro+ @ en e!a oca!i.n "l no era el o/1eti%o& pero Phoe/e !+ Su )ente !igui. tena0 lo! ca)ino! de la l.gica+ Ella e!pera/a encontrar!e con "l e!a noche en el /aile de lad- Eorte!cue& de e!o no ca/a ninguna duda+ o ha/a de1ado )uclaro+ Si& en lugar de e!o& e!ta/a a-udando a e!capar a una doncella& entonce! era 'ue la nece!idad de actuar ha/a !urgido de repente+ Era e%idente 'ue Phoe/e no !a/a nada del a!unto la noche anterior& pero entonce!& :c.)o !e ha/a enterado; :C.)o !e entera/a de e!a! !ituacione!& de la nece!idad de la! doncella! de huir; @& lo )*! i)portante& !i ella - !u agencia e!ta/an detr*! de la! 6de!aparicione!7& a 2alta de una pala/ra )e1or& entonce!& :c.)o reuna la in2or)aci.n nece!aria !o/re la ca!a& la! calle! colindante! - lo! h*/ito! del per!onal do)"!tico para poder actuar; El de!tello de una re!pue!ta to). 2or)a en !u )ente+ En au!encia de >rainger& le ha/a encargado a uno de lo! !ir%iente! del clu/ 'ue %igilara la ca!a de Edith - 'ue !iguiera a Phoe/e - a !u ta en !u! !alida!+ Jientra! $e%erell !e %e!ta& el )uchacho le ha/a in2or)ado de 'ue no ha/a o/!er%ado ninguna acti%idad inu!ual - le ha/a entregado una li!ta de la! ca!a! 'ue Edith Phoe/e ha/an %i!itado e!e da+ Kl ha/a ol%idado leer la li!ta - la ha/a de1ado en el %e!tidor del clu/+ 4i0o una )ueca para !u! adentro! - !e %ol%i. hacia Edith+ e co!t. poco )*! de un )inuto )eter!e en la con%er!aci.n - enta/lar una con%er!aci.n aparte con la da)a+ #,! 'ue& la)enta/le)ente& Phoe/e e!t* en2er)a+ :4an hecho )ucha! %i!ita! ho-; Edith le !onri. con dul0ura+ #S.lo tre!+ $o! e!ta )a5ana& a lad- Cren!haS - a la !e5ora Eortin/ra!& pero e!ta tarde& Phoe/e ha in!i!tido en %i!itar a lad- Chi2le-+ #E(hal. un !u!piro#+ a %erdad e! 'ue no !" en 'u" e!ta/a pen!ando )i !o/rina+ ad- Chi2le- e! !ie)pre tan pe!ada+ Go para de enu)erar todo! lo! logro! de !u! hi1o!& 'ue !on igual de pe!ado! 'ue ella& co)o !i 2ueran algo e(traordinario+ ,pareci. un le%e ru/or en la! )e1illa! de la )u1er - /a1. la %o0+ #Bno! )i)ado!& e!o e! lo 'ue !on+ <odo! ello!+ #Lh+ #$e%erell ar'ue. la! ce1a!& 2ingiendo un educado inter"!+ En realidad& !u inter"! era 2ero0#+ :Cu*nto! a5o! tienen lo! hi1o! de lad- Chi2le-; Creo 'ue no lo! cono0co+ #Lh& !eguro 'ue no #le a!egur. la da)a#+ Son )ucho )*! 1.%ene! 'ue u!ted+ El )a-or e!t* a8n en la uni%er!idad -& aun'ue no )e gu!ta !er tan contundente& no !e puede decir 'ue la /uena !ociedad %a-a a !alir 2a%orecida con la incorporaci.n de EredericH a ella+ $e%erell !e e!2or0. por no 2runcir el ce1o+ #:Por 'u"; Edith apret. lo! la/io!+ #E! de!agrada/le+ Da!tante de!agrada/le+ # o )ir. a lo! o1o!#+ Phoe/e ta)/i"n opina lo )i!)o+ Go! he)o! cru0ado /re%e)ente con "l ante! de )archarno! de ca!a de

lad- Chi2le- e!ta tarde+ Kl la o/!er%. atenta)ente - no pudo e!tar !eguro de !i la )u1er !a/a lo 'ue le e!ta/a diciendo+ $e repente& !urgi. en !u )ente la aterradora idea de 'ue ! lo !a/a - 'ue lo e!ta/a haciendo total)ente a prop.!ito+ Se irgui. - le hi0o una re%erencia+ # e ruego 'ue )e di!culpe+ Edith !onri.& dulce - !ua%e de nue%o+ #Por !upue!to& 'uerido+ Con un ge!to de la ca/e0a hacia ,udre- - lad- Cran/rooH& $e%erell dio )edia %uelta - a/andon. el !al.n de /aile+ Segundo! de!pu"!& !e )arch. de la ca!a+ En cuanto pu!o lo! pie! en el clu/& >a!thorpe lleg. apre!urada)ente de!de el 2ondo del %e!t/ulo+ #Jilord& >rainger ha en%iado un )en!a1e hace cinco )inuto!+ 4ace )edia hora& la !e5orita Jalle!on ha llegado en un carrua1e 'ue !e ha detenido en la parte po!terior de la agencia& donde ha entrado+ Poco de!pu"!& ella - do! ho)/re!& uno de lo! cuale! era !u )o0o& han !alido - !e han )archado 1unto! en el )i!)o coche+ Siguiendo !u! .rdene!& >rainger !e ha 'uedado %igilando la agencia+ $e%erell cerr. la puerta principal - !olt. una retahla de )aldicione!+ 4uida! de doncella!& hi1o! cen!ura/le!+ Go era di2cil adi%inar en 'u" e!ta/an )etido! Phoe/e - !u agencia #por'ue e!ta/a total)ente !eguro de 'ue ella era la propietaria# ni por 'u"+ Pero e!o+++ , )eno! 'ue !e hiciera con !u)o cuidado& 6hacer de!aparecer7 doncella! del centro del ondre! era una acci.n 'ue e!ta/a repleta de peligro!& en plural& no en !ingular+ Jaldici"ndo!e a ! )i!)o por no ha/erle hecho a Edith la o/%ia pregunta pertinente& %ol%i. a dirigir !u atenci.n hacia >a!thorpe& 'ue per)aneca de pie ante "l& e!perando !er%ir de a-uda+ #:$.nde e!t* la )an!i.n de lo! Chi2le-; Bn e!trecho calle1.n !e e(tenda tra! la! grande! ca!a! de $o%er Street+ $e%erell de!cu/ri. all a Phoe/e& con capa - capucha& a%an0ando 1unto a una !o)/ra )*! 2ornida pe!ada+ $e uno! poco! )etro! de anchura& al calle1.n da/an lo! alto! )uro! de piedra de la parte po!terior de la! propiedade!+ $e%erell !e adentr. en la! den!a! !o)/ra! - !igui. a Phoe/e - a !u guardi*n de!de uno! cincuenta )etro! de di!tancia+ ,nte! de de!%elar !u pre!encia& 'uera %er 'u" !uceda& c.)o ha/an or'ue!tado la 6de!aparici.n7+ @a ha/a identi2icado un i)portante error e!trat"gico por !u parte - !e apro%ech. de "!te+ El carrua1e de Phoe/e e!ta/a detenido en el /ordillo de 4a- 4ill& )*! all* de la entrada del calle1.n+ El conductor !e encontra/a alerta& con la! rienda! en la! )ano!& li!to para poner!e en )archa )ientra! o/!er%a/a lo! %ehculo! - lo! tran!e8nte! 'ue pa!a/an por DerHele- Street& al 2inal de la corta 4a- 4ill+ Sin e)/argo& el carrua1e de/era ha/er e!tado colocado ante! de la entrada del calle1.n& no pa!ada "!ta+ Para lo! ine(perto!& e!te 8lti)o lugar pareca )*! !eguro& )*! 2*cil para !u/ir - /a1ar& para e!capar de cual'uier per!eguidor 'ue llegara de!de el calle1.n& por'ue& !i el coche e!tu%iera ante! de la entrada& lo! per!eguidore! podran interceptarloM "!e era el ra0ona)iento 'ue ello! ha/an !eguido+

Go o/!tante& al e!tar el conductor de e!palda!& $e%erell ha/a podido acercar!e por detr*! - de!li0ar!e entre la! !o)/ra! para !eguir a Phoe/e - a !u aco)pa5ante+ El torpe gigante& a pe!ar de 'ue e!ta/a clara)ente alerta - %igilante& e!tudia/a cual'uier !o)/ra& e(cepto la! 'ue !e )o%an a !u e!palda+ Phoe/e redu1o el pa!o - o/!er%. la parte tra!era de la! ca!a!+ $e%erell !upu!o 'ue e!ta/a contandoM la de lo! Chi2le- !e halla/a en )edio de la )an0ana& en la )itad del calle1.n+ Cuando !e %ol%i. para !eguir ca)inando& !e 2i1. en 'ue lle%a/a un pe'ue5o 2arol total)ente cu/ierto+ a noche era o!cura+ a! nu/e! tapa/an la luna - !u po!i/le lu0+ El calle1.n& 2lan'ueado por la! alta! ca!a! de ciudad& e!ta/a ca!i !u)ido en la negrura total+ Sin e)/argo& Phoe/e no hi0o ning8n intento de u!ar el 2arol para ilu)inar el ca)ino+ ,'uella condenada )u1er !a/a 'ue lo 'ue e!ta/a haciendo era peligro!o - 'ue de/a& por tanto& hacer todo lo po!i/le para e%itar lla)ar la atenci.n+ Con lo! la/io! 2uerte)ente apretado!& $e%erell !e de!li0. entre la! !o)/ra! )*! o!cura! - den!a!& 1unto al )uro opue!to& - 2ue acortando di!tancia entre ello!+ El ho)/ret.n alarg. un /ra0o - toc. a Phoe/e en el ho)/ro+ Cuando ella !e detu%o - !e %ol%i. hacia "l& le !e5al. una puerta+ $e nue%o& ella e!tudi. el calle1.n& e(a)inando la! ca!a!+ Su )irada no lleg. tan le1o! co)o para detectar a $e%erell& ahora a %einte )etro! de di!tancia+ Phoe/e a!inti.+ Kl agu0. el odo& pero ni ella ni el ho)/re ha/laron+ E!te 8lti)o intent. a/rir la puerta& pero e!ta/a cerrada con lla%e+ Phoe/e !e acerc. a8n )*!+ $e!tap. un poco el 2arol e ilu)in. la %ie1a - pe!ada cerradura& )ientra! el ho)/ret.n !e agacha/a - !e pona a tra/a1ar en ella+ $e%erell podra ha/erla a/ierto en !egundo!& al ho)/re le co!t. do! )inuto!& pero 2inal)ente !e irgui.& a!inti. en direcci.n a Phoe/e - a/ri. la puerta lo !u2iciente co)o para con2ir)ar 'ue lo ha/a logrado+ Cuando a/ri. la puerta del todo con !u 2uerte /ra0o - !e coloc. delante de Phoe/e para protegerla con !u cuerpo& "!ta !e agach.& pa!. el 2arol por de/a1o del /ra0o de "l luego lo de!tap.+ Pro-ect. un ha0 de lu0 - luego lo cu/ri.+ Bna& do! %ece!+ , continuaci.n& hi0o una pau!a& cont. ha!ta !iete - !e %io un 8lti)o ha0 de lu0+ Einal)ente& Phoe/e retrocedi. - cu/ri. de nue%o el 2arol+ El ho)/ret.n ta)/i"n !e retir. - cerr. la puerta ca!i del todo+ 4echo e!to& !e di!pu!ieron a e!perar+ Pa!aron lo! !egundo!+ $e repente& el !ilencio !e %io interru)pido por un le1ano grito& ahogado por lo! )uro!+ ,nte! de 'ue el !onido de!apareciera& !e o-eron pa!o!& pri)ero d"/ile! - luego cada %e0 )*! 2uerte!+ $e%erell %io la !orprendida )irada 'ue Phoe/e le dirigi. !u aco)pa5ante+ Se o-. otro ahogado /ra)ido& e!ta %e0 )*! claro& de!de el interior de la )an!i.n+ o! pa!o! alcan0aron un 2ren"tico cre!cendo - la puerta del 1ardn !e a/ri.+ El ho)/ret.n retrocedi. cuando otra 2igura 2e)enina& en%uelta en una capa - una capucha& !ali. corriendo con una pe'ue5a /ol!a de %ia1e pegada al pecho+ ,l in!tante 2ue e%idente 'ue algo i/a )al+ Dal/uceando hi!t"rica& la in!titutri0 !e5al. 2ren"tica)ente la ca!a+ Phoe/e - el ho)/re )iraron+ $e!de dentro& !e o-. una 2urio!a %o0 )a!culina - uno! 2uerte! pa!o! re!onaron en la noche& acerc*ndo!e r*pida)ente+ Phoe/e !e %ol%i.& rode. a la in!titutri0 con el /ra0o - la urgi. a huir+ El ho)/ret.n !olt. una )aldici.n& cerr. la puerta - pa!. un /ra0o protector !o/re lo! ho)/ro! de la! do! )u1ere!& in!t*ndola! a a%an0ar+

a puerta a !u e!palda !e a/ri. - apareci. un 1o%en& 'ue e)iti. un 2iero gru5ido+ ,nte! de 'ue el aco)pa5ante de Phoe/e pudiera %ol%er!e& el otro le%ant. el /ra0o+ $e%erell o-. el golpe - dedu1o 'ue el 1o%en ha/a u!ado una porra& ante! de %erla colgando en !u )ano+ El ho)/ret.n !e ta)/ale. - ca-.+ Lculto entre la! !o)/ra!& con todo! lo! )8!culo! ten!o!& "l aguard.& e!perando 'ue la! do! )u1ere! recorrieran uno! cuanto! )etro! )*!& para 'ue no pudieran interponer!e entre "l - !u atacante+ Pero Phoe/e& 'ue ha/a odo el gru5ido del ho)/re& !e dio la %uelta - lo %io en el !uelo+ Con un grito ahogado& e)pu1. a la chica para 'ue !iguiera corriendo e& ignorando por co)pleto al 2urio!o ca/allero 'ue !e cerna !o/re el cuerpo cado& %ol%i. !o/re !u! pa!o! a toda pri!a& con la atenci.n 2i1a en el herido+ $e%erell !e trag. una )aldici.n - a%an0. a8n oculto entre la! den!a! !o)/ra!+ Para !u !orpre!a& el ca/allero no le dirigi. a Phoe/e ni !i'uiera una )irada+ Entre )aldicione!& e)pe0. en ca)/io a per!eguir a la in!titutri0+ ,8n !o!tena la porra en una )ano - lle%a/a un /a!t.n !o!pecho!a)ente 2ino en la otra+ a 1o%en )ir. atr*!& lo %io -& con un ahogado !ollo0o& continu. corriendo atropellada)ente+ $e%erell !ali. entonce! de la! !o)/ra! )*! pro2unda! - !e plant. en )edio del calle1.n& cort*ndole el pa!o a la chica& 'ue !olt. un chillido+ Con la )irada 2i1a en !u per!eguidor& pro/a/le)ente el pri)og"nito de lo! Chi2le-& la cogi. por lo! ho)/ro! - con uno! poco! - e2icace! )o%i)iento! la de!po1. de la capa - la e)pu1. hacia adelante+ #?CorreA 4a- un carrua1e e!perando al 2inal del calle1.n+ Se lo ha/a dicho en %o0 /a1a& pero no era un tono 'ue una per!ona en !u !ano 1uicio cue!tionara+ ,terrori0ada& ella trag. !ali%a - !ali. corriendo+ Co)o $e%erell ha/a e!perado& Chi2le- lo to). por otro torpe guardi*n -& con una /la!2e)ia& tir. la porra a un lado& de!en2und. el e!to'ue - !e a/alan0. !o/re "l& /landiendo la letal ar)a+ $e%erell aguard. a8n en%uelto en !o)/ra! ha!ta 'ue& en el )o)ento oportuno& !acudi. la capa hacia arri/a enred*ndola con la delgada ho1a& luego gir. - tir.+ Chi2le- !olt. un grito de !orpre!a cuando le arranc. el e!to'ue de la )ano - le hi0o perder el e'uili/rio+ $e!pu"! de e!o& todo 2ue 2*cil+ Bn potente pu5eta0o le dio la )and/ula - lo! o1o! del )u- /a!tardo !e 'uedaron en /lanco+ uego& !in hacer ning8n ruido& !e de!plo). en el !uelo co)o un )u5eco de trapo+ $e%erell o-. un !onido de p*nico a !u e!palda+ Cuando !e %ol%i.& de!cu/ri. 'ue la )uchacha& contra todo !entido co)8n& !e ha/a detenido& parali0ada de )iedo+ <ena la e!palda pegada al )uro de piedra -& con un pu5o )etido en la /oca& lucha/a por repri)ir lo! !ollo0o! hi!t"rico!+ <e)/la/a incontrola/le)ente+ Kl le%ant. una )ano con la pal)a hacia a2uera+ #Fu"date ah+ Con lo! o1o! co)o plato!& la 1o%en logr. a!entir+ $e%erell !e dio la %uelta - e(a)in. la parte tra!era de la! ca!a! cercana!+ a gente tena 'ue ha/er odo algo+ e! 'ueda/an e!ca!o! )inuto! !i 'ueran ir!e de all !in !er %i!to!+ $io una! poca! 0ancada! r*pida! ha!ta Phoe/e - el ho)/ret.n+ Ella ha/a logrado incorporarlo contra la pared+ Cgnorando !u )irada de!concertada& $e%erell !e inclin. - le pregunt. al ho)/re9 #:E! gra%e; El otro lo )ir. con una )ano en la ca/e0a e hi0o una )ueca de dolor+

#Ca!i )e parte el cr*neo+ #<o). aire - luego a5adi. d"/il)ente#+ Suerte 'ue lo tengo )u- duro+ <ena un acento e!coc"! )u- 2uerte& pero $e%erell logr. di!tinguir la! pala/ra!+ ,!inti.& luego cogi. a Phoe/e por lo! ho)/ro! - la pu!o de pie+ # l"%ate la chica al carrua1e+ Su tono no da/a opci.n a r"plica ni a di!cu!i.n+ Cuando %io 'ue ella %acila/a& )irando a !u aco)pa5ante& $e%erell apret. lo! diente! - a5adi. cortante9 #?@aA Cnclu!o Phoe/e perci/i. la ad%ertencia -& tra! lan0arle una cauta )irada& o/edeci.+ Kl !e %ol%i. hacia el ho)/ret.n+ Cuando "!te intent. poner!e de pie& le cogi. uno de lo! enor)e! /ra0o!& !e lo pa!. por enci)a del ho)/ro - lo a-ud. a incorporar!e+ ,l herido le co!ta/a )antener!e en pie& a! 'ue le pa!. el otro /ra0o por la e!palda - lo gui. por el calle1.n+ =io 'ue Phoe/e !acuda la capa& 'ue ha/a de!enredado del e!to'ue& luego !e la pu!o a la 1o%en por lo! ho)/ro! - la hi0o a%an0ar& !olcita+ #>racia!+ #El e!coc"! ca)ina/a ta)/aleante& lo )*! r*pido 'ue poda+ 4a/a aceptado a $e%erell - !u a-uda !in %acilar#+ ,lguien de/e de ha/er odo todo e!te e!c*ndalo+ Creo 'ue tene)o! 'ue irno! de a'u r*pido& ante! de 'ue !e ar)en de %alor !algan a %er 'u" ha pa!ado+ #Je alegra or 'ue& al )eno!& uno de lo! )ie)/ro! de !u pe'ue5a /anda tiene algo de !entido co)8n+ Phoe/e - la in!titutri0 llegaron a la entrada del calle1.n - !e dirigieron al carrua1e+ #Dueno+ E! la pri)era %e0 'ue algo !ale )al+ #Cuando llegaron ello! ta)/i"n a la entrada de la calle& el ho)/re a5adi.#9 Sie)pre le digo 'ue no e! !eguro& !o/re todo para alguien co)o ella& pero :cree 'ue )e e!cucha; $e%erell con!ider. la pregunta co)o ret.rica - no re!pondi.+ Sin e)/argo& e!ta/a decidido a 'ue Phoe/e lo e!cuchara a "l+ @ aprendiera+ Fuince )inuto! )*! tarde& conte)pla/a c.)o lo! enor)e! *r/ole! de 4-de ParH pa!a/an por delante de la %entana del carrua1e+ 4a/an e!capado del calle1.n - de 4a- 4ill !in 'ue nadie lo! %iera+ Cuando lleg. a la entrada de la calle& %io a Phoe/e a punto de a/rir la puerta del carrua1e+ o ha/a )irado a lo! o1o! e& inclu!o de!de e!a di!tancia& ha/a perci/ido el di!gu!to de "l& a! 'ue !e %ol%i. - !u/i. r*pida)ente al coche+ $e%erell ha/a a-udado al e!coc"! a !u/ir ta)/i"n - luego lo ha/a !eguido+ Con ello! do! dentro& el e!pacio era /a!tante 1u!to - ha/a aca/ado !entado 1unto a Phoe/e& con la in!titutri0 a8n te)/loro!a 2rente a "l - el ho)/ret.n& a 'uien ha/a reconocido co)o el )o0o de Phoe/e& acurrucado en el rinc.n opue!to a ella+ Se %ea 'ue e!ta/a preocupada por el ho)/re+ En %i!ta de e!o& $e%erell !e ha/a )ordido la lengua a la e!pera de 'ue llegara !u )o)ento+ Sin e)/argo& ha/ra pre2erido e!tar en2rente de ella para poder %erle la cara+ <al co)o e!ta/an - con la! r*pida! preocupada! )irada! 'ue diriga al herido& con!igui. )antener el ro!tro oculto a !u %i!ta+ , pe!ar de lo 'ue Phoe/e cre-era& no i/a a poder engatu!arlo& no de!pu"! de lo !ucedido de e!a noche+ @ una %e0 'ue hu/iera de!cu/ierto !u !ecreto& ella no %ol%era a e)/arcar!e nunca )*! en una )i!i.n tan peligro!a co)o a'u"lla+ S.lo pen!ar en lo 'ue podra ha/er pa!ado !i no la hu/iera !eguido+ ,pret. la )and/ula& )antu%o la )irada 2i1a en el par'ue - continu. en !ilencio+ Por el )o)ento+

a hi!teria de la in!titutri0 ha/a cedido para cuando el carrua1e gir. - )anio/r. para entrar en una e!trecha calle 'ue di!curra por la parte po!terior de una larga hilera de tienda!+ Einal)ente& lo! ca/allo! redu1eron el pa!o - el coche !e detu%o+ $e%erell o/!er%. la parte po!terior del e!trecho edi2icio tra! el 'ue !e ha/an parado+ # a ,thena ,genc-& !upongo+ Jir. a Phoe/e - !e encontr. con !u a!o)/rada )irada+ ,l %er 'ue ella no deca nada& a/ri. la puerta - /a1.+ El conductor ta)/i"n e!ta/a de!cendiendo del pe!cante& con la preocupaci.n pintada en !u redondo ro!tro+ Era a!i)i!)o un ho)/re grande+ $e%erell lo ha/a %i!to ante!& en el ca)ino& 1unto al /o!'ue de la )an!i.n Cran/rooH+ El conductor lo )ir.+ #:E!t* ah Eergu!; :E!t*n todo! /ien; #S+ # a re!pue!ta lleg. del interior del carrua1e#+ Ser* )e1or 'ue entre)o!+ ,!eg8rate de atar /ien lo! ca/allo!+ $e%erell no di1o nada+ ,larg. el /ra0o& cogi. a Phoe/e de la )ano - la a-ud. a /a1ar+ 4i0o lo )i!)o con la in!titutri0& 'ue pareca in!egura - le%e)ente con)ocionada por !u corte!a+ Phoe/e )ir. a !u alrededor con el ce1o 2runcido+ Se ha/a detenido a poco! )etro! de di!tancia& !in )o!trar intencione! de entrar en la agencia+ $e%erell !upo& !in !i'uiera tener 'ue pen!ar& 'ue e!ta/a de/atiendo !i le !era o no po!i/le de!hacer!e de "l+ El conductor !e acerc. a la puerta del carrua1e - !e inclin. para a-udar al e!coc"!+ Jientra!& $e%erell cogi. a Phoe/e del codo - le )ur)ur. en %o0 /a1a9 #Go te )ole!te! ni en pen!arlo+ Cgnor. la aguda )irada 'ue ella le lan0.& le%ant. la ca/e0a - lla). en %o0 alta9 #?>raingerA Se o-. un ruido tra! uno! /arrile! cercano! - chico apareci. ante !u %i!ta+ #:S& !e5or; #=igila a lo! ca/allo!+ Go tardare)o!+ #S& !e5or+ Phoe/e& /a!tante con)ocionada& o/!er%. 'ue Eergu!& -a 2uera del carrua1e pero apo-ado pe!ada)ente en Dirtle!& !e detena para ha/lar con el de!gar/ado )uchacho 'ue ha/a e!tado %igilando el lugar+ :C.)o lo! ha/a de!cu/ierto $e%erell; :$e!de cu*ndo lo !a/a; :Cu*nto !a/a; @& lo 'ue era )*! i)portante& :'u" hara con !u! reciente! de!cu/ri)iento!; Sinti. 'ue lo! dedo! de "l !e ten!a/an en !u codo+ Con la ca/e0a alta& Phoe/e le per)iti. 'ue la guiara ha!ta la puerta de atr*!+ a !e5orita Con!tance Spr-& e( in!titutri0 de lo! Chi2le-& una 1o%en callada& )*! /ien t)ida - prudente& con e(celente! re2erencia! - un pa!ado intacha/le& lo! !igui. d.cil)ente+ , pe!ar de lo !ucedido& Phoe/e !e !enta total)ente 1u!ti2icada de ha/er!e e)/arcado en a'uel precipitado re!cate& aun'ue no lo hu/ieran planeado /ien+ a !ituaci.n de la !e5orita Spr- era de!e!perada - e!o ha/a re!ultado e%idente cuando e!a tarde& en la )an!i.n de lo! Chi2le-& tra! de1ar a Edith con lad- Chi2le- - la! otra! do! da)a! 'ue e!ta/an de %i!ita& Phoe/e ha/a !alido a la terra0a -& en un !endero 'ue di!curra por un lateral del pe'ue5o 1ardn& ha/a %i!to a la 1o%en in!titutri0 2orce1eando en /ra0o! de

Chi2le-& neg*ndo!e denodada)ente a 'ue "!te la /e!ara+ Phoe/e hi0o ruido a prop.!ito& por lo 'ue lo! do! al0aron la %i!ta - la !e5orita Sprapro%ech. el )o)ento para !oltar!e - !alir corriendo+ Chi2le- )ir. a Phoe/e& luego /u!c. a la !e5orita Spr- - !e ri.+ Con crueldad+ 4a/a 'uedado claro 'ue ira tra! ella& con inclu!o )*! deter)inaci.n& a la pri)era oportunidad 'ue !e le pre!entara+ Gada lo detendra ha!ta 'ue la hu/iera echado a perder+ El hecho de 'ue 2uera la hi1a de un %icario& pro/a/le)ente !.lo lo incita/a )*!+ Chi2le- de1. e!tar de )o)ento a la !e5orita Spr- -& con e(pre!i.n de!de5o!a& !e dirigi. hacia Phoe/e& 'ue dio )edia %uelta - entr. en el !al.n& !inti"ndo!e 2!ica)ente en2er)a+ Para !u ali%io& uno! )inuto! de!pu"! de 'ue el 1o%en !e hu/iera reunido con !u )adre& 'ue lo adora/a& - !u! a)iga!& Edith& e!2or0*ndo!e clara)ente por no torcer el ge!to& ha/a anunciado 'ue de/an )archar!e+ $e!de el otro lado de la e!tancia& Chi2le- le lan0. a Phoe/e una )irada a/ierta)ente la!ci%a+ Sin duda& la ha/a )irado lo !u2iciente co)o para poder reconocerla& pero en el calle1.n& con la o!curidad - !u atenci.n centrada en la po/re !e5orita Spr-& no crea 'ue lo hu/ie!e hecho+ $e !er a!& el a!o)/ro lo ha/ra parali0ado& por lo 'ue !e !enta ra0ona/le)ente !egura de 'ue no la ha/a identi2icado& de 'ue& al )eno! en e!e a!pecto& !u !ecreto a8n e!ta/a a !al%o+ Cuando !e acercaron a la puerta de la agencia& )ir. atr*!+ Eergu! lo! !egua de!pacio+ Conte)pl. !u ro!tro /re%e)ente e hi0o una )ueca al %er el dolor en "l+ E!o era lo 8nico 'ue la)enta/a de lo! aconteci)iento! de la noche+ , pe!ar de lo! e%idente! incon%eniente!& el hecho de 'ue $e%erell lo! hu/iera encontrado ha/a tenido !u! %enta1a!+ o! ha/a re!catado -& lo 'ue era )*! i)portante& le ha/a in2ligido cierto grado de ca!tigo a Chi2le-& 'ue era )*! de lo 'ue ella podra ha/er hecho+ Por e!o& - por !u a-uda con Eergu!& e!ta/a di!pue!ta& co)o )ni)o& a tratarlo con educaci.n& aun'ue era e%idente 'ue la ha/a e!tado e!piando+ Kl a/ri. la puerta& ella !e %ol%i. -& con la ca/e0a alta& lo gui. dentro+ a puerta da/a a un pe'ue5o %e!t/ulo o!curo+ Bno! pa!o! )*! all*& e!ta/a la e!pacio!a cocina& en la tra!tienda+ E))eline - 3e!!ica charla/an en ella en %o0 /a1a& la pri)era !entada haciendo punto 1unto al 2uego& la !egunda a la )e!a+ a! do! al0aron la %i!ta& an!io!a!& cuando o-eron llegar al grupo+ a! do! )u1ere! !e 'uedaron /o'uia/ierta! al %er entrar a Phoe/e con $e%erell& al 'ue !e %ea incre/le)ente corpulento tra! ella+ E))eline - 3e!!ica !e pu!ieron de pie r*pida)ente - !e produ1o un inc.)odo !ilencio cuando lo! de)*! entraron+ Phoe/e !e acerc. al hogar - !e inclin. para calentar!e la! )ano! ante el 2uego+ En cuanto e!tu%ieron todo! reunido!& !e %ol%i. - !e5al. a $e%erell& 'ue !e encontra/a de pie a !u lado+ #Kl e! lord Paignton+ Go di1o nada )*!+ El inc.)odo !ilencio !e prolong.+ uego& Eergu! gru5.& !e acerc. a la )e!a - !e de1. caer en una !illa+ #$i!culpe& !e5orita Phoe/e& )ilord& pero )e parece 'ue la ca/e0a )e %a a e!tallar+ E))eline 1ade.& palideciendo& de1. la la/or !o/re la !illa - rode. la )e!a apre!urada)ente+ #$io! )o+ :Fu" ha pa!ado; Go e!per. a 'ue le dieran una e(plicaci.n+ $e in)ediato& )and. a Dirtle! por trapo!

li)pio! - a 3e!!ica por un cuenco de agua caliente+ Phoe/e !e 'ued. 1unto al 2uego )ientra! !e produca a'uel pe'ue5o al/oroto+ Sa/a 'ue era el )odo 'ue tena E))eline de !uperar la con)oci.n& no !.lo por la herida de Eergu!& !ino ta)/i"n por la !orpre!a a8n )a-or de tener a un ho)/re co)o $e%erell en !u cocina+ ,l )eno! e(terior)ente& era la per!oni2icaci.n del tipo de ca/allero del 'ue E))eline ha/a tenido /uena! ra0one! para huir a5o! atr*!+ Phoe/e lo )ir. de !o!la-o - !e pregunt. !i 'ui0* !e !entira inc.)odo& o lograran hacerlo !entir!e lo /a!tante inc.)odo& co)o para )archar!e+ <ena el ce1o 2runcido+ ,l principio& pen!. 'ue por la reacci.n de E))eline& pero entonce! !e dio cuenta de 'ue )ira/a a Eergu!+ J*! concreta)ente !u ca/e0a+ uego !e 2i1. en la !e5orita Spr-& p*lida& con !u /ol!a e!tru1ada contra el pecho& intentando pa!ar de!aperci/ida pegada a la pared+ Cuando 3e!!ica regre!. con el agua - la de1. en la )e!a 1unto a E))eline& Phoe/e le hi0o una !e5a para 'ue !e acercara+ #3e!!ica& ella e! la !e5orita Spr-+ :Sera! tan a)a/le de lle%arla arri/a - )o!trarle d.nde puede de!can!ar; Cgnorando la atenta pre!encia a !u lado& le dedic. a continuaci.n una tran'uili0adora !onri!a a la in!titutri0+ #,'u e!tar*! total)ente a !al%o+ En cuanto E))eline ha-a atendido a Eergu!& !u/ir* - te a-udar* a in!talarte+ ,hora %e con 3e!!ica+ # uego )ir. a "!ta - a5adi.#9 @a no o! nece!itare)o! a ninguna de la! do! e!ta noche+ a 1o%en a!inti.& un poco a/ru)ada& - dio )edia %uelta+ Con el ro!tro de!enca1ado& la !e5orita Spr- hi0o una re%erencia+ #>racia!& !e5orita+ # uego trag. !ali%a -& tra! lan0ar una 2uga0 )irada a $e%erell& una )irada )*! de re!peto 'ue de )iedo& di1o#9 e! de/o a u!ted - a !u! a)igo! )*! de lo 'ue nunca podr" llegar a pagarle!+ Go lo ol%idar"+ Cnclin. la ca/e0a con dignidad - !igui. a 3e!!ica+ 3unta! !e retiraron+ $e%erell o-. el cru1ido de la e!calera cuando la! do! 1.%ene! !u/ieron a la! ha/itacione! en la planta de arri/a - %ol%i. a dirigir la )irada a Eergu!+ <ra! %ario! )inuto! )*! de gru5ido! - prote!ta! por parte de "!te& de e(cla)acione! de E))eline - de %ana! di!cu!ione!& reaccion.+ #Ju- /ien+ $"1e)e %er+ Oode. la )e!a - !e acerc. al e!coc"!& 'ue e!ta/a !entado con la ca/e0a apo-ada en la! )ano!+ $e%erell perci/i. el inten!o )iedo 'ue de!tell. en lo! o1o! de E))eline& pero no dio )ue!tra! de percatar!e de 'ue !e de/a a !u acerca)iento+ a )u1er pri)ero !e e!tre)eci.& pero 2inal)ente apret. lo! pu5o! - !e 'ued. donde e!ta/a& al otro lado de Eergu!+ #E! un+++ corte )on!truo!o+ #E))eline !e retorci. la! )ano! cuando "l !e inclin. !o/re Eergu!& apart. delicada)ente el 2ino pelo ri0ado del ho)/re - e(a)in. la !e%era contu!i.n 'ue le ha/a cau!ado la porra#+ $e/era %erlo un )"dico+ K!a ha/a !ido la principal argu)entaci.n de ella& pero Eergu! !e ha/a negado& i)pa!i/le+ Sin e)/argo& la herida en la parte po!terior del cr*neo era )*! grande de lo 'ue $e%erell ha/a pen!ado+ e%ant. tre! dedo! delante de "l& a un )etro de di!tancia& pregunt.9 #:Cu*nto! dedo! %e a'u; El e!coc"! al0. la %i!ta+ Pa!. un )o)ento ante! de 'ue di1era9

#<re!+ Phoe/e !e acerc.+ $e%erell no nece!it. )irar para perci/ir !u creciente preocupaci.n+ Se irgui.+ #Creo 'ue E))eline #!e5al. a la )u1er con la ca/e0a# tiene ra0.n+ Ella parpade. con)ocionada+ Cuando el e!coc"! lo )ir. con el ce1o 2runcido& a5adi.9 #4e !u2rido !u2iciente! herida! de guerra co)o para !a/er cu*le! nece!itan un ciru1ano - cu*le! no - aun'ue "!ta no de1ar* ninguna !ecuela gra%e& tendran 'ue )ir*r!ela+ #:Bn ciru1ano; #Phoe/e )ir. a E))eline#+ Go !e )e ocurre 'ui"n+++ #Si )e per)ite! #la interru)pi. $e%erell con tono cortante#& )i! colega! - -o tene)o! un ciru1ano& Pringle& en nue!tro clu/ pri%ado& uno 'ue e!t* aco!tu)/rado a tratar herida! de e!te tipo& - 'ue ta)/i"n e! di!creto+ # a )ir. a lo! o1o!#+ Pode)o! lle%ar a Eergu! all+ Go e!t* le1o!+ @o a%i!ar" a Pringle+ Jir. al e!coc"! a lo! o1o!& entornado! de dolor+ #Pringle !a/e )*! !o/re e!te tipo de herida! 'ue cual'uier otro ho)/re %i%o+ Puede e(a)inarle -& entonce!& todo! e!tare)o! )ucho )*! contento!+ Co)o )ni)o& le li)piar* /ien la herida+ E))eline lo )ira/a co)o !i no pudiera creer lo 'ue oa& co)o !i no pudiera creer 'ue le! hu/iera o2recido !u a-uda+ Phoe/e lo o/!er%a/a ta)/i"n recelo!a& pero no por el )i!)o )oti%o+ $e%erell la )ir. - ar'ue. le%e)ente la! ce1a!+ a %erdad era 'ue la 'uera en el clu/& le1o! de !u gente& para poder interrogarla& algo 'ue !e !enta reacio a hacer ante todo! lo! pre!ente!& 'ue la %ean co)o !u !e5ora - lder+ K!a no era una po!ici.n 'ue "l de!eara !oca%ar+ Si)ple)ente& de!ea/a re!pue!ta! a !u! pregunta!& 'ue eran e(tre)ada)ente pertinente!+ Por otra parte& !u gente ta)poco e!ta/a !egura de !i "l !upona una a)ena0a para Phoe/e - para todo! ello!+ $e%erell no crea 'ue lo 2uera& pero no e!ta/a del todo !eguro de por 'u" lo )ira/an co)o lo hacan - "!e era otro )oti%o para lle%ar a ca/o !u interrogatorio a un entorno )*! propicio+ ,! 'ue !i !u in'uietud por Eergu! le da/a la oportunidad de con!eguirlo& no !era tan no/le co)o para no recurrir a ello+ Continu. )irando a Phoe/e e!perando 'ue to)ara una deci!i.n& igual 'ue todo! lo! de)*!+ Ella %acil.& pero !u preocupaci.n por Eergu! era )*! 2uerte 'ue el recelo re!pecto a "l - !u! plane!+ ,!inti.+ #E! un o2reci)iento )u- a)a/le #reconoci.& con lo! la/io! apretado!+ $e%erell repri)i. una !onri!a+ Ella ha/a adi%inado !u! plane!+ o! !iguiente! )inuto! e!tu%ieron lleno! de )*! di!cu!ione! - de!cu/ri. 'ue Dirtle!& el ho)/re 'ue conduca el carrua1e& era el )arido de E))eline+ $e%erell le !ugiri. 'ue !e 'uedara en la agencia& !u ca!a& - 'ue >rainger condu1era el carrua1e de Edith+ Eergu! prote!t.+ Go le haca gracia con2iar !u! ani)ale! al 1o%en& pero $e%erell le dio un argu)ento indi!cuti/le9 >rainger !e ocupa/a de !u! ca/allo! - ta)/i"n lo! conduca+ <re! )inuto! de!pu"!& aco)pa5a/a a Phoe/e ha!ta el carrua1e& !eguido! de Dirtle! E))eline& 'ue a-uda/an a Eergu!+ Se aco)odaron en el coche - >rainger !e pu!o en )archa+ Phoe/e )ir. a $e%erell& pero no di1o nada+ a 2alta de inti)idad era un i)portante i)pedi)ento+ Eergu! e!ta/a !entado en el a!iento opue!to+ Por !u parte& a "l no le i)porta/a e!perar+ $e!pu"! de todo& !e dirigan a !u!

do)inio!+

13
Por la %entana del carrua1e& Phoe/e conte)pla/a la! ca!a! 'ue i/an de1ando atr*!+ Se %ean luce! en la! 'ue !e e!ta/a cele/rando alguna 2ie!ta+ 4a/a in%itado! !aliendo de otra! - en la noche re!ona/an lo! ca!co! de lo! ca/allo! - la! alegre! %oce! de lo! 1uergui!ta!+ @a era tarde+ , una! poca! )an0ana!& en Ja-2air& la /uena !ociedad e!tara prepar*ndo!e para a/andonar lo! /aile!+ Oeconoci. 'ue& por un 2uga0 )o)ento& le ha/ra gu!tado e!tar entre ello! en lugar de encontrar!e en una !ituaci.n 'ue& en el )e1or de lo! ca!o!& poda cali2icar!e de di2cil& pero en e!e ca!o la !e5orita Spr- ha/ra e!tado perdida+ ,pret. la )and/ula& organi0. !u! pen!a)iento! para en2rentar!e a la /atalla - lo! dirigi. hacia $e%erell - hacia c.)o de/a en2rentar!e a "l+ Era e%idente 'ue i/a a !er un pro/le)a )u- real+ $e hecho& tra! pre!enciar todo lo 'ue ha/a pre!enciado e!a noche& !e ha/a con%ertido en una %erdadera a)ena0a para !u e)pre!a+ Sentada en el e(tre)o del a!iento de cuero& con el ro!tro oculto a !u %i!ta& era )ucon!ciente de !u pre!encia& de !u duro cuerpo al lado& c*lido - %i%o& de !u! 2"rreo! )8!culo! - !u )ente inci!i%a& de !u 2uer0a& no !.lo en lo 2!ico& !ino en otro! )ucho! plano! ta)/i"n+ Sera un ad%er!ario 2or)ida/le+ :Podra con%ertirlo en un aliado; L& !i no& :podra al )eno! con%encerlo de 'ue guardara !ilencio; Go lo !a/a+ <endra 'ue a%an0ar a ciega!+ El carrua1e gir. por una tran'uila calle+ Phoe/e hi0o una )ueca para !u! adentro!+ $e!pu"! de 'ue hu/iera u!ado tan de!carada)ente la herida de Eergu! para hacerla ir a !u clu/& para hacerla entrar d.cil)ente en la guarida del le.n& de una co!a e!ta/a !egura9 "l apro%echara cual'uier %enta1a 'ue el de!tino le o2reciera& u!ara cual'uier poder 'ue tu%iera - utili0ara la! creciente! deuda! de gratitud 'ue Phoe/e tena con "l para pre!ionarla para 'ue !e lo contara todo& todo lo 'ue de!eara !a/er+ @ lo 'ue ella nece!ita/a !a/er era c.)o e%itar e!o+ El carrua1e a)inor. el rit)o - !e detu%o+ $e%erell a/ri. la puerta - de!cendi.+ Se %ol%i.& le o2reci. la )ano& !e la cogi. con 2ir)e0a - la a-ud. a /a1ar+ Phoe/e )ir. a !u alrededor )ientra! "l peda a !u )o0o& >rainger& 'ue !e adelantara hacia la ca!a+ El chico regre!. en )eno! de un )inuto con un !ir%iente+ Bn indi%iduo corpulento& %e!tido con !u)o cuidado - con a!pecto de !er el )a-ordo)o lo! !egua+ Jientra! >rainger - el !ir%iente a-uda/an a /a1ar a Eergu! del carrua1e& /a1o la !uper%i!i.n del )a-ordo)o& $e%erell la gui. ha!ta la puerta principal de la ca!a& del clu/+ Phoe/e )ir. a i0'uierda - derecha+ El edi2icio era !i)ilar a otra! ca!a! en la calle& no tena nada en e!pecial+ El n8)ero 12 de Jontro!e Place no tena ninguna !e5al 'ue lo identi2icara co)o un clu/ de ca/allero! adinerado!+ #:E! "!te tu clu/; #Se !inti. i)pul!ada a con2ir)arlo+ #S+ #$e%erell !e %ol%i. hacia lo! de)*!#+ El clu/ Da!tion+ En el %e!t/ulo& reciente)ente pintado - )*! /ien au!tero& !in duda )a!culino& con a'uella au!encia de cual'uier orna)entaci.n o de cual'uier co!a 'ue lo !ua%i0ara& co)o un 1arr.n de 2lore!& "l !e detu%o para e!perar a lo! otro!+ Cuando lo! cuatro e!tu%ieron dentro - el )a-ordo)o hu/o cerrado la puerta& $e%erell !e5al. con la ca/e0a a Eergu!& 'ue pareca e(hau!to+

#Cn!tala al !e5or JcRenna en la !alita+ >rainger& 'u"date con "l+ #Se dirigi. al )a-ordo)o#9 la)a a Pringle+ Pdele 'ue lo e(a)ine con )ucha atenci.n+ 4a reci/ido un golpe )u- 2eo en acto de !er%icio+ El )a-ordo)o !e inclin.+ #$e in)ediato& )ilord+ $e%erell )ir. a >rainger - al !ir%iente& 'ue aco)pa5aron a Eergu! a la e!tancia 'ue ha/a 1unto a la puerta principal& luego %ol%i. a dirigir!e al )a-ordo)o9 #:4a- alguien )*! e!ta noche; #Go& )ilord+ S.lo u!ted+ #En e!e ca!o& ro)pere)o! con la tradici.n+ a !e5orita Jalle!on - -o e!tare)o! en la /i/lioteca+ # a !olt.& le 'uit. la capa - !e la entreg. al ho)/re+ Co)o !i %i!itar un clu/ de ca/allero! 2uera de lo )*! nor)al& Phoe/e !e !acudi. la 2alda del %e!tido a0ul )arino de )anga larga - /otone! ha!ta el cuello 'ue la a-uda/a a pa!ar de!aperci/ida en )edio de la noche - !e irgui.+ o! dedo! de $e%erell !e cerraron en !u codo - la hi0o %ol%er!e hacia la e!calera+ # l*)eno! !i !e re'uiere nue!tra pre!encia+ @ aco)pa5e a Pringle arri/a cuando aca/e con JcRenna+ #S& )ilord+ #El )a-ordo)o aguard. al pie de la e!calera#+ :$e!ean 'ue le! !ir%a un t"; $e%erell la )ir. in'ui!iti%a)ente+ Ella !e lo pen!. - )ir. al ho)/re+ #>racia!& )e ira /ien+ <ener algo entre ello! aparte de pala/ra! podra !er 8til+ $e%erell no le !olt. el codo )ientra! !u/an la e!calera& )*! por !i re'uera apo-o 'ue para !u1etarla+ Cuando llegaron al pri)er pi!o& la )ir. a la cara+ Con la ca/e0a alta& Phoe/e no )o!tra/a ning8n !igno de ner%io!i!)o ni de in'uietud+ a )a-ora de 1.%ene!& inclu!o a la! de %einticinco a5o!& !e !entiran alterada! tra! lo! aconteci)iento! de la %elada+ $e%erell la !olt.& a/ri. la puerta de la /i/lioteca - le cedi. el pa!o+ Ella entr. con la ca/e0a alta& !in duda era una )u1er 2uerte+ Kl la !igui. dentro& cerr. la puerta - pen!. 'ue )e1or& por'ue tena )u- poca paciencia con lo! ner%io! 2e)enino!+ a o/!er%. atra%e!ar de!pacio la e!tancia& )ientra! conte)pla/a el )o/iliario& lu1o!o - clara)ente )a!culino& lo! ancho! !illone! de piel& la! )e!ita! colocada! entre ello!& la! e!tantera! /ien a/a!tecida! de li/ro! - la! re%i!ta! de deporte! repartida! a'u - all*+ Cuando lleg. a la chi)enea& al otro lado de la e!tancia& Phoe/e al0. la %i!ta hacia el a)plio e!pe1o 'ue ha/a !o/re la repi!a& e!tudi. /re%e)ente el re2le1o de $e%erell en el )i!)o - luego !e inclin. para calentar!e la! )ano! ante el 2uego& 'ue arda con inten!idad+ Kl record. 'ue ha/a hecho lo )i!)o en la cocina de la agencia+ ,un'ue la noche no era tan 2ra - !u! )ano!& cuando !e la! ha/a cogido para a-udarla a /a1ar del carrua1e& no e!ta/an 2ra!+ E!ta/a ner%io!a& o al )eno! ten!a& de!pu"! de todo+ Cuando !e apro(i).& Phoe/e al0. la %i!ta - !e %ol%i. hacia "l+ $e%erell le !e5al. un !ill.n 1unto al 2uego+ Jientra! ella !e aco)oda/a& coloc. otro ta)/i"n 2rente al 2uego& pero un poco )*! le1o! de la! lla)a!& la e!tudi. - !e !ent.+ $e!de el principio ha/a tenido intenci.n de u!ar la /i/lioteca+ 4acer 'ue Pringle %iera a JcRenna en la !alita ha/a !ido una e(cu!a+ o !ocio! del clu/ ha/an de!tinado e!a !alita a la! oca!ione! en 'ue de/ieran reunir!e all con )u1ere!& pero era de)a!iado pe'ue5a para !u actual nece!idad+

Si uno de lo! do! !e pa!ea/a por la !alita& ha/ran e!tado de)a!iado cerca en %i!ta de lo! te)a! 'ue !u di!cu!i.n e!ta/a de!tinada a a/ordar& - lo! in!tinto! 'ue $e%erell e!ta/a !eguro de 'ue lo torturaran+ E!o por no ha/lar de lo! !enti)iento!& la! reaccione!& la! e)ocione! 'ue -a /ullan en "l+ Phoe/e lan0. una r*pida )irada a la puerta& la in'uietud por JcRenna la do)ina/a& la di!traa+ #Kl e!tar* /ien+ #El !util "n2a!i! !ugera 'ue !u tran'uili0adora a2ir)aci.n no !e e(tenda al /iene!tar de ella+ o )ir. 2i1a)ente a la cara& !u )irada !e agudi0. -& de repente& !e e!tre)eci. delicada)ente+ Cru0. lo! /ra0o! - !e lo! 2rot. con la! pal)a! de la! )ano!& co)o !i real)ente tu%iera 2ro& aun'ue en la /i/lioteca la te)peratura era c*lida - agrada/le+ Kl 2runci. el ce1o para !u! adentro!& pero )antu%o el ro!tro ine(pre!i%o+ Go !.lo e!ta/a in'uieta& !ino en e!tado de !hocH& aun'ue !e e!2or0a/a al )*(i)o por ocultarlo+ Bn !onido en la puerta lo hi0o %ol%er!e+ Cuando %io a >a!thorpe con una /ande1a& le indic. 'ue entrara con un ge!to de la )ano+ Jientra! e!pera/a a 'ue el )a-ordo)o de1ara la /ande1a !o/re una )e!a& 1unto a la /utaca de Phoe/e& apro%ech. lo! )o)ento! en 'ue ella - el ho)/re !e con!ulta/an !o/re 'ui"n !er%ira el t" - cu*nto a08car nece!itara& para controlar el in'uietante giro de !u! e)ocione!M una repentina oleada de preocupaci.n por Phoe/e 'ue ahoga/a lo! %iolento! !enti)iento! 'ue lo ha/an e)/argado !egundo! ante!+ #:Jilord; a %o0 de >a!thorpe lo hi0o %ol%er a la realidad+ El )a-ordo)o le pregunt. !i de!ea/a un t" - $e%erell neg. con la ca/e0a+ #Go+ <o)ar" un /rand-+ <ena la 2uerte !o!pecha de 'ue i/a a nece!itar algo recon!titu-ente para !o/relle%ar la pr.(i)a di!cu!i.n !in dar ning8n pa!o en 2al!o - !in de1ar de a%eriguar todo lo 'ue tena 'ue !a/er& o& peor& !in echar por la /orda !u! plane! con Phoe/e de un )odo irrepara/le+ Jientra! la o/!er%a/a to)ar!e el t"& de1. 'ue !u preocupaci.n por ella lo inundara+ Go !e re!i!ti. ni intent. repri)irla& !ino 'ue de1. 'ue !e e(tendiera - poco a poco cediera& de1ando !u! anteriore! !enti)iento! !u/-acente! a8n all #toda%a tur/ulento!& potente! e incre/le)ente inten!o!& un agitado )ar hir%iente#& pero /a1o un e!tricto control+ E!o! !enti)iento! no !.lo in2luan en !u e!tado de *ni)o& !ino 'ue le da/an a "!te un car*cter 'ue no !e pareca a nada 'ue hu/iera e(peri)entado ante!+ El tintineo de cri!tal lleg. a !u! odo! -& de in)ediato& >a!thorpe apareci. - le o2reci. una copa de /rand-+ $e%erell la cogi. - lo de!pidi. con un ge!to de la ca/e0a+ De/i. )ientra! o/!er%a/a c.)o Phoe/e !o!tena la ta0a con a)/a! )ano! - )ira/a 2i1a)ente el 2uego+ o 'ue "l !enta por ella& re!pecto a ella& era algo de!conocido+ Gi !i'uiera e!ta/a !eguro de por 'u" !e !enta co)o !e !enta+ Pero en %i!ta de 'ue Phoe/e !igni2ica/a tanto para "l& en %i!ta de 'ue !u relaci.n !e(ual pronto !e con!u)ara - de 'ue la de!ea/a co)o e!po!a no !.lo por'ue 2uera una deci!i.n l.gica& !ino ta)/i"n una deci!i.n de2inida )oti%ada por algo )ucho )*! podero!o 'ue la ra0.n& en %i!ta& por tanto& de 'ue tendra 'ue aprender a tratar con ella& un !er al 'ue& !in duda& no co)prenda por co)pleto& lo )*! !en!ato !era actuar con todo el cuidado po!i/le+ Phoe/e trag. !ali%a& luego to). una pro2unda in!piraci.n& le%e)ente entrecortada& - contu%o el aire+ $e%erell %ol%i. a !entir& una %e0 )*!& 'ue el !uelo de !u )undo e)ocional !e

ta)/alea/a /a1o !u! pie!M co)o !i pi!ara tierra! )o%edi0a!& tanto de!de !u punto de %i!ta co)o de!de el de ella+ #:, 'u" !e dedica e(acta)ente la ,thena ,genc-; #Jantu%o un tono cal)ado& !in de)o!trar nada )*! 'ue una !erena curio!idad+ Phoe/e lo e!tudi. un in!tante - luego re!pondi. con 2rialdad9 #Go e! de tu incu)/encia+ $e%erell le !o!tu%o la )irada& de1. 'ue tran!currie!e un )o)ento - luego le !ugiri. con cal)a9 #Pien!a de nue%o tu re!pue!ta+ Cuando ella !e li)it. a ar'uear una ce1a& nada i)pre!ionada& - no di1o nada& "l to). otro !or/o de /rand- - a5adi.9 #Corrge)e !i )e e'ui%oco+ , tra%"! de la agencia& ha/"i! e!tado a-udando a )u1ere! del !er%icio do)"!tico a e!capar de !u lugar de tra/a1o cuando !e con%ertan en o/1eti%o de lo! inde!eado! a%ance! de !u! !e5ore! o de ho)/re! relacionado! con !u! !e5ore!+ 4a! e!tado u!ando la 2ortuna 'ue hereda!te de tu ta a/uela pri)ero para crear la agencia - luego para )antenerla+ El edi2icio 'ue e! !u !ede e! tu-o& pero el !e5or - la !e5ora Dirtle! - un tal !e5or o2tu! Coate! !on o2icial)ente lo! due5o! del negocio+ Su ro!tro no !.lo re2le1. con)oci.n !ino otro !enti)iento 'ue pronto !e concret. co)o indignaci.n+ #:C.)o ha! a%eriguado todo e!o; # o he co)pro/ado+ Cnclu!o en e!e )o)ento& !e !enta a!o)/rado& pre!a de una co)/inaci.n de !orpre!a& 2a!cinaci.n - 2ranca ad)iraci.n por'ue Phoe/e no !.lo hu/iera conce/ido la idea& !ino 'ue la hu/iera pue!to en 2unciona)iento& le hu/iera dado %ida -& por lo 'ue "l !a/a& hu/iera lle%ado el negocio con "(ito durante a5o!+ Con la e!palda total)ente recta& lo )ir. con lo! o1o! entornado!+ #:C.)o lo co)pro/a!te; #$e repente lo co)prendi. - !e 'ued. /o'uia/ierta+ $urante un in!tante no encontr. la! pala/ra!#+ :<8+++ t8 ha! u!ado tu! contacto! para in%e!tigar )i! 2inan0a!; Su tono ele%ado 2ue una ad%ertencia& una 'ue $e%erell ignor.+ ,!inti.+ a 2uria ilu)in. !u! o1o!& todo !u !e)/lante+ #?C.)o te ha! atre%idoA Su! p.)ulo! !e !onro1aron& ca!i %i/ra/a de indignaci.n+ El agitado )ar de e)ocione! 'ue $e%erell e!ta/a conteniendo& !urgi. en re!pue!ta a la acu!aci.n de !u )irada+ Sera 2*cil& tan !ati!2actorio& de1ar 'ue e!tallara& pero+++ #Phoe/e+++ #,parente)ente i)pa!i/le& la conte)pl. con cal)a - luego le di1o la pura %erdad#9 En lo re2erente a ti& a te)a! 'ue te conciernen& 'ue te podran re!ultar peligro!o! de alg8n )odo& ha- poca! co!a! 'ue no )e atre%era a hacer+ Ella perci/i. la hone!tidad de !u! pala/ra!+ Cnterior)ente e!tupe2acta e!2or0*ndo!e por ocultarlo& %io la in'uietante& de!concertante e indi!i)ula/le %erdad en !u! o1o!+ Go !.lo !a/a& indi!cuti/le)ente - )*! all* de toda duda 'ue ella oculta/a la %erdad& !ino 'ue !iendo el tipo de per!ona 'ue era& nunca de1ara correr 6a!unto!7 co)o "!o!+ ?Jaldici.nA ?Ella )i!)a !e lo ha/a /u!cadoA o ha/a ani)ado a iniciar un ro)ance !in ha/erlo pen!ado con deteni)iento& !in recordar& no ha!ta e!e )o)ento en 'ue !e en2renta/a al ine%ita/le re!ultado& 'ue lo! ca/allero! co)o "l tenan tendencia a a!u)ir la re!pon!a/ilidad de la! )u1ere! en !u! %ida!+ En un !egundo de!cart. cual'uier e!peran0a de 'ue $e%erell 2uera a de1ar pa!ar el

te)a& de 'ue ella pudiera con%encerlo& !in i)portar lo 'ue di1era ni durante cu*nto tie)po di!cutiera& !in i)portar ninguna di!tracci.n o incenti%o 'ue le pudiera o2recer+ Kl no !e ale1ara !in )*! - de1ara la! co!a! co)o e!ta/an& no per)itira 'ue ella - la agencia continuaran co)o ha!ta el )o)ento+ Pero tena 'ue ha/er alg8n )odo+ Si $e%erell era un )uro 'ue le /lo'uea/a el pa!o& tena 'ue ha/er alg8n ca)ino alternati%o+ Cntent. de!e!perada)ente pen!ar& pero !e !enta el cere/ro di%idido& de!garrado con)ocionado& ator)entado de preocupaci.n por Eergu!& con un ati!/o de culpa/le arrepenti)iento por'ue !u precipitaci.n por !al%ar a la !e5orita Spr- ha/a dado lugar a !u herida -& al )i!)o tie)po& !e !enta ta)/i"n !acudida por el de!cu/ri)iento de 'ue $e%erell poda echar por la /orda todo !u cuidado!o tra/a1o+ Si !e lo conta/a a alguien& a Edith& 'ue la apo-a/a !in !a/er lo! detalle!& inclu!o a ,udre-& a la 'ue& aun'ue era e(c"ntrica& le parecera intolera/le 'ue una da)a de la /uena !ociedad 2uera due5a& - dirigiera acti%a)ente& una agencia de e)pleo& por no ha/lar de 'ue& para ello& !e 1untara con !ir%iente! - )ie)/ro! de cla!e! in2eriore!& co)o Phoe/e nece!aria)ente haca& toda a'uella e)pre!a por cu-a creaci.n ha/a tra/a1ado tan duro durante tanto tie)po !e %endra a/a1o+ El ho)/re !entado en el !ill.n 2rente a ella& 'ue la o/!er%a/a con cal)a& era !in lugar a duda! la a)ena0a )*! podero!a& a todo! lo! ni%ele!& 'ue hu/iera i)aginado nunca de!de luego la )a-or 'ue 1a)*! hu/iera a2rontado+ Con lo! o1o! 2i1o! en lo! !u-o!& %erde! e i)pertur/a/le!& a!i)il. e!e hecho - la conciencia de 'ue no la ha/a a)ena0ado& no ha/a pronunciado ninguna !entencia ni declaraci.n de intencione!& !ino 'ue !e )antena a la e!pera+ =ol%i. a pen!arlo - repa!. !u con%er!aci.n+ <o). una lenta /ocanada de aire - !e )o%i. para ali%iar la ten!i.n en la e!palda+ #:Fu" 'uiere! !a/er; $e%erell o-. la pregunta co)o la capitulaci.n 'ue era& pero no )o!tr. ninguna !e5al de !ati!2acci.n+ #:C.)o !a/e! 'u" )u1ere! nece!itan !er re!catada!; Phoe/e !e aca/. la ta0a de t"& la de1. a un lado - luego le e(plic. la red 'ue opera/a en todo Ja-2air - en la! principale! ca!a! de ca)po& la! a)a! de lla%e! - )a-ordo)o! 'ue !e conocan entre !& el entra)ado de 2a)ilia! - pariente! interconectado! 'ue tra/a1a/an a'u - all*& con tal lord o tal lad-+ #Go e! di2cil enterar!e de la! ca!a! con pro/le)a! !i !e e!cucha en lo! lugare! adecuado!+ E))eline tra/a1. en )ucha! )an!ione! - tiene !iete her)ana! - do! her)ano! con e)pleo! !i)ilare!+ , tra%"! de ello! - de ella& la in2or)aci.n llega a la agencia+ #:@ entonce!; #Entonce!+++ #E(hal. el aire - continu.#+ Si tene)o! 'ue re!catar a alguien de una re!idencia& co)o e! ha/itual)ente el ca!o de una doncella& -o %i!ito la ca!a en cue!ti.n con Edith o con alguna de )i! otra! ta!+ Go e! di2cil organi0arlo+ Go contacto directa)ente con la 1o%en i)plicada& e!o !ie)pre !e hace a tra%"! del a)a de lla%e! o de 'uien'uiera 'ue no! ha-a alertado en un pri)er )o)ento+ #:=a! all para reconocer el terreno& para e!tudiar la ca!a - lo! o/!t*culo! 'ue ha'ue !uperar para organi0ar %ue!tro re!cate; Go poda di!tinguir nada& ni di!gu!to ni condena& en !u tono+ #S+ #Se le%ant. - e)pe0. a pa!ear ante el 2uego& )ientra! !e 2rota/a lo! dedo! recordando alguno! re!cate! 'ue ha/a lle%ado a ca/o#+ Si& por otra parte& la chica e! la

doncella o )odi!ta de una da)a -& por tanto& e! pro/a/le 'ue %ia1e con ella& e! )*! 2*cil re!catarla de!de otra! ca!a!+ #Co)o la 'ue re!cata!tei! en la )an!i.n Cran/rooH& la doncella de lad- Jo22at+ Supongo 'ue e! 3e!!ica+ Phoe/e lo )ir. - luego a!inti.+ # ord Jo22at tiene una )irada o/!cena - ta)/i"n apetito! la!ci%o!+ Ella perci/i. entonce! una reacci.n& una clara re!pue!ta& una ten!i.n de lo! )8!culo! de "l - un r*pido e in%oluntario )o%i)iento repri)ido al in!tante& pero no tena ni idea de lo 'ue !igni2ica/a+ Go !inti. 'ue 2uera dirigido a ella& pero $e%erell !e )antu%o tan cal)ado& tan contenido e(terior)ente 'ue& aun'ue !enta 'ue e!ta/a !o)etiendo !u! reaccione! a un e!tricto control& aun'ue poda %er en !u! o!curecido! o1o! 'ue no !e !enta tan indi2erente co)o procura/a aparentar& no e!ta/a !egura de 'u" e!ta/a pen!ando& 'u" e!tara con!iderando hacer con lo! !ecreto! 'ue le e!ta/a re%elando+ Pa!e. de un lado otro )ientra! le lan0a/a r*pida! )irada!+ Kl guarda/a !ilencio& pen!ati%o& con lo! o1o! entornado! - el ro!tro !e%ero e ine(pre!i%o+ Go tena !entido andar!e con rodeo!+ Se detu%o ante la /utaca 'ue ante! ha/a ocupado& irgui. la e!palda& 1unt. la! )ano! delante del cuerpo intentando no apretar lo! dedo! en un ge!to de in'uietud de)a!iado e%idente - le e!pet.9 #:Fu" %a! a hacer; $e%erell parpade.& la )ir. - 2runci. el ce1o+ #:4acer; a inco)pren!i.n en !u ro!tro& co)o !i no tu%iera ni idea de 'ue tena en !u! )ano! el de!tino de algo por lo 'ue Phoe/e ha/a tra/a1ado durante a5o!& de 'ue poda hacer con ello lo 'ue le %iniera en gana& la hi0o e!tallar+ Se de1. lle%ar por una 2uria ca!i 2ren"tica 'ue le ilu)in. lo! o1o!+ #S #!i!e.#+ ?4acerA e%ant. la! )ano! con la! pal)a! hacia arri/a& a/andon. e!a po!e !uplicante e)pe0. a pa!ear!e de nue%o& pero e!a %e0 )ucho )*! en"rgica)ente+ #So- per2ecta)ente con!ciente de 'ue a la /uena !ociedad le e!candali0ara de!cu/rir lo de )i 6e)pre!a7+ ?Fue una !ola pala/ra tu-a a ca!i cual'uier per!ona& pero !o/re todo a )i padre& aca/ara con todo de in)ediatoA ,gitada& cru0. lo! /ra0o!& !e %ol%i. hacia "l - %ol%i. a preguntar9 #@ /ien& :'u" %a! a hacer; #,h+ $e%erell a!inti.& para indicarle 'ue ha/a co)prendido !u pregunta+ o 'ue no !a/a era c.)o de/era re!ponderla+ Fue era capa0 de %alorar r*pida)ente cual'uier !ituaci.n era algo 'ue ha/a dado por !upue!to durante a5o!+ 4a!ta e!e )o)ento+ ,hora no poda decidir& no !a/a 'u" !enta& ni !i'uiera !u in!tinto lo guia/a+ Bna e!pecie de horror por lo 'ue i)agina/a 'ue Phoe/e ha/a e!tado& haciendo /atalla/a con la ad)iraci.n& inclu!o el orgullo por !u no/le )i!i.n - el cora1e co)pro)i!o 'ue ha/a )o!trado al poner en )archa !e)e1ante 6e)pre!a7& por no ha/lar de )antenerla acti%a+ e !o!tu%o la )irada - to). una larga - pro2unda in!piraci.n& )*! 'ue nada para darle un re!piro a !u ca/e0a+ Phoe/e e!ta/a ner%io!a& ten!a& al l)ite+ o 8lti)o 'ue $e%erell de!ea/a hacer a e!a! altura! era dar un pa!o en 2al!o 'ue per1udicara !eria)ente !u

relaci.n con ella+ Bna parte )eno! ci%ili0ada de ! )i!)o e!ta/a 2urio!a por'ue ella pudiera te)er 'ue 2uera a hacerle da5o de cual'uier 2or)a po!i/le+ Por otro lado& e!a )i!)a parte pri)iti%a de!ea/a gritarle por el peligro 'ue ha/a e!tado corriendo& co)o de)o!tra/an lo! aconteci)iento! de e!a noche+ Pero gritarle no lo a-udara a ninguno de lo! do!& !o/re todo por'ue "l no tena ninguna intenci.n de de!/aratar !u e)pre!a+ #:Fui"n e! o2tu!; #K!a era una co!a 'ue a8n no ha/a de!cu/ierto+ Bn punto 'ue podra re!ultar deci!i%o+ Phoe/e entorn. lo! o1o!+ 4aca rato 'ue apreta/a la )and/ula+ #Pri)ero di)e 'u" %a! a hacer+ Go 'uiero 'ue !alga per1udicado por nada de lo 'ue !uceda+ Kl no !e lo )erece+ $e%erell le 2runci. el ce1o& pero lo hi0o !in entu!ia!)o+ Por !u tono& pareca 'ue Coate! 2uera uno )*! de !u gente& alguien a 'uien !e !enta o/ligada a proteger+ Go ha/a ni ra!tro de un inten!i2icado te)or 'ue indicara 'ue e!e ho)/re !igni2ica/a )*! para ella 'ue& por e1e)plo& JcRenna+ # o 'ue %o- a hacer+++ Su )ente capt. una !ituaci.n 'ue reconoci.& la negociaci.n& - !e pu!o en 2unciona)iento para /u!car la! pala/ra! - 2ra!e! adecuada!& el )e1or en2o'ue para lograr !u o/1eti%o& uno del 'ue no ha/a dudado en ning8n )o)ento+ En cuanto ha/a de!cu/ierto la 6e)pre!a7 de Phoe/e& ha/a !a/ido lo 'ue de!ea/a !in nece!idad de pen!arlo !i'uiera+ Pero ella tendra 'ue e!tar de acuerdo+ <endra 'ue per!uadirla para 'ue cediera+ #Ju- /ien+ # a )ir. a lo! o1o! - continu.#9 Con!idera )i po!ici.n+ @o ahora !" 'ue te pone! con!tante)ente en !ituacione! 'ue !on total e incue!tiona/le)ente inacepta/le! para una da)a de la /uena !ociedad& tanto en lo re2erente a tu reputaci.n co)o& a8n )*!& en lo re2erente a tu !eguridad per!onal+ Ella 2runci. el ce1o& irritada+ #Gor)al)ente no e! peligro!o+ $e%erell ar'ue. una ce1a+ #$i)e+++& :'u" ha/rai! hecho !i -o no hu/iera e!tado all e!ta noche; <8 - la !e5orita Spr- o! ha/rai! 'uedado !ola! 2rente a un ho)/re 2urio!o& uno 'ue ha/a per!eguido a una pe'ue5a e inde2en!a chica con una porra en una )ano - un e!to'ue en la otra+ Per)te)e 'ue te in2or)e de 'ue la argu)entaci.n racional no ha/ra 2uncionado+ Phoe/e tu%o el detalle de ru/ori0ar!e+ $e%erell !o!pech. 'ue ta)/i"n repri)i. un e!tre)eci)iento+ #K!ta ha !ido la pri)era %e0 'ue he)o! tenido un pro/le)a de e!e tipo+ #$e acuerdo+ Sin e)/argo& ha !ucedido - creo 'ue e!t*! en deuda con)igo en e!e a!pecto+ Ella lo e!tudi. con lo! la/io! apretado!& luego pregunt.9 #:,d.nde 'uiere! ir a parar con e!to; $e%erell e!/o0. una a)plia !onri!a - )antu%o lo! o1o! 2i1o! en lo! !u-o!+ #Sa/iendo lo 'ue ahora !"& lo! )ie)/ro! de nue!tra cla!e )e con!ideraran incue!tiona/le)ente o/ligado a in2or)ar a tu padre+ #Su! o1o! centellearon - "l le%ant. una )ano#+ Sin e)/argo& ha- una alternati%a& una 'ue !era acepta/le para ) - para la /uena !ociedad& !i alguna %e0 !e de!cu/riera el a!unto+ E!a alternati%a re'uiere 'ue -o )e haga re!pon!a/le de tu protecci.n& tanto en lo re2erente a tu reputaci.n co)o a tu !eguridad

2!ica+ Phoe/e entorn. lo! o1o!& !e 'ued. total)ente in).%il - luego a2ir). en %o0 /a1a9 #K!a e! la de2inici.n de un )arido+ Kl !e encogi. le%e)ente de ho)/ro!& !in de1ar de )irarla a lo! o1o!+ #Jarido& protector+++ a)ante+ l*)alo co)o te pla0ca& pero e! algo 'ue -o - la /uena !ociedad reconoce)o!+ Cual'uiera de la! tre! 2uncione! podra aplicar!e en e!ta !ituaci.n+ $e%erell pretenda recla)ar& en 8lti)a in!tancia& la! tre! 2uncione!& pero no %io ning8n )oti%o para tentar a la !uerte+ <oda%a no& a'u"l no era el )o)ento+ Ella lo e!tudi. durante un largo )o)ento& luego dio )edia %uelta - pa!e. de!pacio+ ,l ca/o de uno! )inuto!& 2inal)ente& !e detu%o - di1o9 #:Fu" !upondra e!o; :Ser )i protector en e!te ca!o; #<endra! 'ue incluir)e en cual'uier acci.n 'ue tu%iera 'ue %er con tu e)pre!a& 'ue pudiera da5ar de cual'uier )odo tu reputaci.n o ponerte re)ota)ente en peligro+ # ade. la ca/e0a& re2le(i%o& con la )irada 2i1a en la !u-a#+ L 'ue pu!iera tu e)pre!a en peligro+ Proteger el negocio !era una parte nece!aria de )i tarea de protegerte+ Phoe/e 2runci. el ce1o+ #@ !i accedo& :)e per)itir*! continuar& per)itir*! 'ue la agencia contin8e co)o ha!ta ahora& !in 'ue nada ca)/ie; :Sin ninguna inter2erencia; E!o 8lti)o era la parte 'ue no logra/a creer!e+ Pero $e%erell a!inti. !in %acilar& con e(pre!i.n i)pertur/a/le+ #Sie)pre 'ue acat"i! )i! indicacione!& t8 - tu gente !er"i! li/re! de proceder co)o !ie)pre lo ha/"i! hecho& con la 8nica condici.n de 'ue !i ha- cual'uier peligro& inter%endr" - har" lo 'ue !ea nece!ario para garanti0ar tu !eguridad& la de tu gente - la de tu e)pre!a ta)/i"n+ Phoe/e e!ta/a con2u!a& no por la o2erta& !ino por el hecho de 'ue "l la hu/iera hecho+ Go poda co)prenderlo& no entenda a a'uel ho)/re ni !u! )oti%o!+ Jientra! la o/!er%a/a& $e%erell !inti. 'ue& por pri)era %e0& e!a noche& recupera/a algo de control !o/re lo! aconteci)iento!+ e dio un )o)ento )*! - luego ar'ue. la! ce1a!+ #:@ /ien; Sa/a )u- /ien 'ue Phoe/e no tena otra elecci.n+ Ella ta)/i"n lo !a/a+ @ continu. 2runciendo el ce1o& pero entonce!& en un claro ge!to de capitulaci.n& to). una larga in!piraci.n - a!inti.+ #Ju- /ien+ Da!*ndono! en lo 'ue aca/a! de decir& acepto tu propue!ta+ #$e acuerdo+ @ ahora& :'ui"n e! o2tu!; #E!e ho)/re de!conocido era un punto 'ue lo preocupa/a+ Para !u ali%io& %io 'ue no tena por 'u"+ o2tu! re!ult. !er un 2il*ntropo !olitario de )ediana edad& 'ue ha/a de!cu/ierto el tra/a1o de la agencia a tra%"! de !u a)a de lla%e!& cuando la )u1er contrat. a una chica a tra%"! de ello!+ El ho)/re ha/a cue!tionado la! re2erencia! 2al!i2icada! 'ue la agencia le ha/a proporcionado -& de!de 'ue ha/a de!cu/ierto lo 'ue hacan& tre! a5o! ante!& lo! ha/a apo-ado de )ultitud de 2or)a!& tanto en la! 2inan0a! co)o en el tra/a1o de ca)po+ #E! una de nue!tra! )e1ore! 2uente! para nue%o! pue!to! %acante!+ , pe!ar de !u li)itada %ida !ocial& !e entera de co!a! en !u crculo& rico! co)erciante! 'ue /u!can una in!titutri0 con una /uena 2or)aci.n& o 'ue nece!itan una doncella para !u hi1a+ E!e tipo de co!a!+

Era e%idente 'ue o2tu! no era un ene)igo+ $e hecho& podra llegar inclu!o a !er un aliado+ la)aron a la puerta+ Cuando "l re!pondi.& Pringle entr.+ $e%erell !e le%ant. - lo !alud.+ e pre!ent. a Phoe/e co)o la da)a para la 'ue tra/a1a/a JcRenna - el ciru1ano le hi0o una re%erencia& luego !e irgui. - !e hi0o a un lado cuando >a!thorpe pa!. para recoger la /ande1a del t"+ #4e e(a)inado la herida& la he li)piado - la he tratado+ JcRenna tiene !uerte de tener un cr*neo tan duro+ ,parte de un dolor de ca/e0a 'ue pro/a/le)ente le durar* uno! cuanto! da!& dudo 'ue !u2ra ninguna otra !ecuela+ a herida !e curar* - no le dar* ning8n otro pro/le)a+ $e%erell le dio la! gracia!& )ientra! 'ue Phoe/e le !onrea ali%iada+ El )"dico !e inclin. !o/re la )ano 'ue ella le o2reca - !e retir.+ >a!thorpe -a !e ha/a )archado con la /ande1a+ $e%erell !.lo nece!it. dirigirle una /re%e )irada para !a/er 'ue la )ente de Phoe/e !e ha/a %uelto a centrar en el e!coc"!+ Conta/a con el %ital con!enti)iento 'ue ha/a de!eado o/tener de ella& por lo 'ue pareca un )o)ento oportuno para a%an0ar - de1ar atr*! e!e punto+ #=a)o!+ # e indic. la puerta#+ =ea)o! c.)o !e encuentra JcRenna -& !i e!t* li!to& o! aco)pa5ar" a ca!a+ Phoe/e a!inti. - !e dirigi. a la puerta+ #:JcRenna e! tu )o0o de cuadra ade)*! de tu cochero; #Ji padre lo contrat. para !er )i )o0o cuando tena ocho a5o!+ Sie)pre 'ue e!to- con )i! ta!& 'ue e! la )a-or parte del tie)po& de!e)pe5a ta)/i"n el papel de cochero+ Go le gu!ta e!tar ocio!o+ $e%erell no di1o nada& pero !o!pech. 'ue lord Jartindale ha/a contratado a Eergu! co)o algo )*! 'ue un )o0o - 'ue "!te !e ha/a con%ertido en cochero de Phoe/e para garanti0ar 'ue la %igila/a a!i)i!)o cuando e!tu%iera 2uera de ca!a+ El ho)/re !e con!idera/a a ! )i!)o !u guardi*n+ Por e!o ha/a aceptado la a-uda de $e%erell tan r*pida)ente& - por e!o ta)/i"n& cuando "!te entr. en la !alita detr*! de Phoe/e& Eergu! al0. la %i!ta - lo e!tudi. !.lo un in!tante ante! de dirigir !u atenci.n a la 1o%en+ El e!coc"! !a/a 'ue "l no !upona ninguna a)ena0a para ella+ $e%erell !e 'ued. atr*! - de1. 'ue ha/la!e con Phoe/e& luego inter%ino - acudi. al re!cate de Eergu!+ El ho)/re le! a!egur. 'ue era capa0 de !oportar el %ia1e ha!ta ParH Street+ #>rainger no! lle%ar* #di1o $e%erell#+ B!ted puede %ia1ar en el carrua1e& luego >rainger lle%ar* lo! ca/allo! al e!ta/lo+ o 8nico 'ue tiene 'ue hacer e! decirle d.nde+ Eergu! gru5. pero accedi.+ El chico ha/a e!tado e!perando 1unto a la puerta& a8n an!io!o por 2or)ar parte de lo 'ue "l %ea co)o una a%entura+ En cue!ti.n de )inuto!& $e%erell lo organi0. todo e)pe0aron a a%an0ar de!pacio por la! calle! de!ierta!+ 4aca -a rato 'ue la! 2ie!ta! - reunione! !ociale! ha/an aca/ado+ ,un'ue lo! ca/allero! podan pa!ar el re!to de la noche en !u! clu/e! de St+ 3a)e!& en Ja-2air todo e!ta/a en !ilencio - tran'uilo+ Se ha/an apagado la! luce! - la! puerta! e!ta/an cerrada! con lla%e+ Go ha/a ca!i nadie en la! calle!+ Eergu! ha/a in!i!tido en 'ue e!ta/a lo /a!tante recuperado co)o para %ia1ar en el pe!cante& 1unto a >rainger& de1*ndolo! a ello! do! a !ola! en lo! o!curo! con2ine! del

carrua1e+ , tra%"! de la! den!a! !o)/ra!& $e%erell !inti. la )irada de Phoe/e !o/re el ro!tro& no e(acta)ente de!con2iada& pero ! cauta+ Go reaccion.& no hi0o ning8n intento de continuar !u con%er!aci.n !o/re la e)pre!a o cual'uier otra co!a+ Co)o "l )i!)o -a ha/a dicho& e(i!ta un )o)ento - un lugar para cada co!a+ Su )o)ento - lugar adecuado! e!ta/an cerca& !.lo tena 'ue e!perar& nada )*!+ Siguiendo la! .rdene! de Eergu!& >rainger lle%. el carrua1e por el e!trecho ca)ino 'ue di!curra 1unto a la ca!a de Edith& en ParH Street& - 'ue da/a a la! ca/alleri0a!& al 2inal del largo 1ardn+ El chico !e detu%o en la! ca/alleri0a! - todo! /a1aron en !ilencio+ Con la )ano /a1o el codo de Phoe/e& $e%erell 'ued. con Eergu! en 'ue& tra! echarle una )ano para 'uitar lo! arne!e! a lo! ca/allo! - aco)odarlo! en lo! e!ta/lo!& >rainger lo a-udara a !u/ir la e!calera ha!ta !u ha/itaci.n !o/re la cochera+ #@o )ientra! aco)pa5ar" a la !e5orita Jalle!on dentro+ #Jir. a >rainger#+ Cuando ha-a! aca/ado a'u& regre!a a Jontro!e Place+ #S& !e5or+ #El 1o%en !e de!pidi. - )ur)ur. a lo! ca/allo! con delicade0a& urgi"ndolo! a 'ue lle%aran el carrua1e ha!ta el e!ta/lo+ Eergu! le dedic. un ge!to de agradeci)iento con la ca/e0a - lo !igui.+ $e%erell !e dirigi. entonce! hacia la puerta del 1ardn& con Phoe/e cogida del /ra0o+ #>racia! por a-udar a Eergu!+ @a no e! tan 1o%en+ #Ginguno de no!otro! lo e!+ a puerta no e!ta/a cerrada con lla%e+ $e%erell la a/ri. - le cedi. el pa!o+ ,parte de la per!pica0 )irada 'ue le dirigi.& Phoe/e no di1o nada )*! !o/re Eergu!+ En lugar de e!o& le !e5al. una lla%e 'ue ha/a colgada en la pared& 1unto a la puerta+ #$e/era! cerrar con lla%e cuando te )arche!+ Echa luego la lla%e por enci)a del )uro - -o la recoger" )a5ana+ Kl poda cerrar la puerta !in nece!idad de u!ar la lla%e& pero no %io )oti%o para )encionarlo+ Ella lo gui. por un ca)ino ha!ta la puerta de la cocina - luego !igui. por otro 'ue rodea/a la parte po!terior de la ca!a+ $e%erell !e ha/a preguntado c.)o entra/a - !ala+ o haca a tra%"! de la puerta de cri!tal 'ue da/a a lo 'ue !upu!o 'ue era la !alita de e!tar - 'ue ta)poco e!ta/a cerrada con lla%e+ Phoe/e no !e !orprendi. cuando la !igui. al interior de la o!cura e!tancia+ Gunca de1a/a luce! encendida!& conoca la ca!a )u- /ien - poda encontrar el ca)ino ha!ta !u ha/itaci.n a o!cura!+ o 'ue la !orprendi.& lo 'ue la hi0o detener!e en !eco ante! de ha/er llegado al lugar donde ha/a planeado %ol%er!e& o2recerle la )ano& darle la! gracia! de!earle /uena! noche!& 2ue or el agudo cha!'uido de la cerradura de la puerta de cri!tal+ $e%erell e!ta/a detr*! de ella& cerca+ Phoe/e !e 'ued. in).%il - "l !e acerc. a8n )*!+ Bna )ano grande !e de!li0. por !u cintura& delicada pero con 2ir)e0a+ Se inclin. de 2or)a 'ue ella !inti. !u tor!o en la e!palda - lo! )u!lo! detr*! de lo! !u-o! cuando la e!trech.+ Got. c.)o le aparta/a lo! ri0o! de la nuca con lo! dedo!& luego !u! la/io! la tocaron& la ro0aron+ Phoe/e cerr. lo! o1o! - luch. por repri)ir un e!tre)eci)iento de)a!iado re%elador& pero no lo logr.+ Entonce!& !u %o0& pro2unda - e(tre)ada)ente peligro!a& lleg. a !u ore1a - !e de!li0. a tra%"! de !u! !entido!+ #E!ta noche a8n no ha aca/ado para no!otro!+

Kl no lo ha/a ol%idado& aun'ue ella ha/a credo 'ue !+ <odo! lo! ner%io! de !u cuerpo reaccionaron& !e de!pertaron en una oleada de anticipaci.n ante la pro)e!a de una grati2icaci.n de!eada de!de haca tanto tie)po+ =acil. !in poder creer 'ue hu/iera llegado el )o)ento+ #:,'u; Cnclu!o para !u! odo! la pregunta !on. co)o pura)ente curio!a+ e recorri. la nuca con lo! la/io!+ #Je alo1o en el clu/+ Go puedo lle%arte a )i ca)a all+ ,! 'ue+++ $e%erell hi0o una pau!a+ Phoe/e aguard. conteniendo la re!piraci.n pregunt*ndo!e por 'u" !e !enta co)o !i la hu/ieran capturado& por 'u" e!ta/a tan pro2unda)ente e(citada+ Su )ano en !u cintura !e )o%i. - la !u1et. con )*! 2ir)e0a+ Su 2uer0a 2lu-. a !u alrededor& inde!cripti/le)ente )a!culina& pri)iti%a)ente real en la o!curidad+ , continuaci.n& le dio un ardiente - h8)edo /e!o en la nuca - luego le orden. con %o0 gra%e - dura9 # l"%a)e arri/a& a la tu-a+

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a !igui. por la e!calera+ Sin tocarla+ Sin e)/argo& lo /a!tante cerca co)o para ten!ar !u! ner%io!& plena)ente con!ciente! de !u pre!encia+ Cuando llegaron al pa!illo ella !e dirigi. a la parte delantera de la ca!a& $e%erell !e inclin. - )ur)ur.9 #:$.nde e!t* la ha/itaci.n de Edith; #En la parte de atr*!+ Su ta no dor)a )u- /ien - pre2era e!a 0ona& )*! tran'uila& pero -a haca tie)po 'ue Edith !e to)a/a una ti!ana al retirar!e& tra! lo cual !e poda dar por hecho 'ue no !e de!pertara ha!ta la )a5ana !iguiente+ Se acercaron a la puerta de la ha/itaci.n de Phoe/e+ #:<u doncella; #$or)ida+ SHinner no la e!pera/a de!pierta la! noche! 'ue lle%a/a a ca/o un re!cate& por'ue la )u1er tena 'ue e!tar en pie te)prano a la )a5ana !iguiente& por !i ha/a alg8n detalle ine!perado 'ue re'uera !u atenci.n+ Cuando lleg. a la puerta de !u dor)itorio& la aguda conciencia de 'ue e!ta/a !ola con un ho)/re en )itad de la noche& 'ue no ha/a nadie cerca& nadie 'ue pudiera or ning8n grito o ge)ido& la in%adi.+ Gadie 'ue pudiera inter2erirM nadie 'ue pudiera !al%arla+ Cuando apo-. la )ano en el po)o de la puerta& 2ue inclu!o )*! con!ciente de 'ue el ho)/re en cue!ti.n era podero!o& 2uerte& do)inante& aco!tu)/rado a !alir!e con la !u-a& a con!eguir lo 'ue 'uera+ @& !i lo de!ea/a& podra hacer con ella lo 'ue !e le anto1ara+ @ lo hara+ K!a era& al 2in - al ca/o& !u intenci.n cuando entr. tra! ella en el dor)itorio+ Por 'u" no e!ta/a a!u!tada era un )i!terio para ! )i!)a+ En lugar de e!o !enta una potente e(citaci.n& una an!io!a anticipaci.n+ S& ella ha/a 'uerido a'uello& ha/a an!iado 'ue "l la de!eara - 'ue la to)ara& pero en el 2ondo de !u )ente 2lota/an la! pregunta!9 :!e )o!trara reacia en el 8lti)o )o)ento; :Surgiran lo! antiguo! )iedo!& e!o! )iedo! 'ue "l ha/a hecho re%i%ir con inten!idad # pero 'ue po!terior)ente ha/a !ido lo /a!tante a!tuto para !ortear# - le i)pediran de!cu/rir lo 'ue de!ea/a conocer de!e!perada)ente& e(peri)entar todo lo 'ue ha/a pen!ado 'ue nunca e(peri)entara; Para !u in)en!o ali%io& la re!pue!ta pareca !er no+ Se detu%o en )edio de la e!tancia - !e %ol%i. hacia $e%erell+ K!te ha/a cerrado la puerta - !e acerc. !in pri!a& o/!er%ando+ Jir. la gran ca)a con el do!el %erde e!)eralda recogido en lo! po!te! con cordone! de /orla!+ El ela/orado ca/ecero 'ue !e apo-a/a en el )uro e(teriorM la! do! %entana! 'ue lo 2lan'uea/an - 'ue da/an a la calle+ a! cortina! de "!ta! e!ta/an corrida!+ a e!tancia e!ta/a ilu)inada 8nica)ente por el te)/loro!o re!plandor de una pe'ue5a l*)para de aceite 'ue ha/a !o/re el tocador+ Jir. entonce! a !u alrededor+ Para !orpre!a de Phoe/e& pareca e!tar e(a)inando el )o/iliario+ Einal)ente& le !e5al. lo! tre! candela/ro! de tre! /ra0o! 'ue ha/a en la ha/itaci.n - 'ue e!ta/an !o/re la c.)oda& una de la! )e!ita! de noche - la pe'ue5a )e!a

Pe)/roHe de ala! de!plega/le! donde ella to)a/a el de!a-uno+ #Enciende "!o!+ a recorri. un e!calo2ro de e(pectaci.n+ Kl le ha/a dicho 'ue 'uerra una ca)a lu0+++ lu0 para poder %erla )ientra! la to)a/a+ Oecord. !u tono cuando le ha/a !u!urrado e!o - la pro)e!a de !u %o0 re!on. en !u )ente )ientra! coga lo! tre! candela/ro!& encenda una %ela con la l*)para - luego la u!a/a para encender la! de)*!+ , !u e!palda& o-. uno! le%e! ruido! de arra!tre+ e%ant. un candela/ro - !e %ol%i. para de!cu/rir 'ue $e%erell ha/a )o%ido la! do! )e!ita! de noche - la! ha/a colocado en la )itad de cada lado de la ca)a& a poco )eno! de un )etro de di!tancia+ e !e5al. la! )e!a!+ #Coloca do! ah+ Phoe/e o/edeci.+ Cuando 2ue por el 8lti)o candela/ro& $e%erell !e acerc. a la )e!a Pe)/roHe+ El cora0.n de ella i/a a )il por hora+ ,l %ol%er!e& %io 'ue ha/a colocado la pe'ue5a )e!a rectangular paralela a lo! pie! de la ca)a+ Phoe/e !e acerc.& con la )e!a entre lo! do! - $e%erell le !e5al. la /rillante !uper2icie con la ca/e0a+ #Pon "!te a'u+ Ella lo hi0o con cuidado de no derra)ar cera+ Cuando !e irgui.& "l alarg. el /ra0o por enci)a de la )e!a - le cogi. la )ano+ a hi0o acercar!e al tie)po 'ue !e %ol%a e(a)ina/a la ca)a& /a5ada por el dorado re!plandor 'ue pro-ecta/an la! nue%e %ela!+ #Per2ecto+ e !olt. la )ano - le de!li0. un /ra0o por la cintura& atra-"ndola hacia ! )ir*ndola a lo! o1o!+ e cogi. la /ar/illa - le hi0o le%antar la cara+ $e1. 'ue %agar !u )irada por !u! 2accione! - luego %ol%i. a centrarla en lo! o1o!+ #,hora+++ )i !iguiente re'ui!ito+ 6<8& de!nuda& !in un )il)etro de tela tra! el 'ue ocultarte+7 a! pala/ra! !urgieron en !u )ente cuando $e%erell inclin. la ca/e0a+ Cerr. lo! o1o! - le cu/ri. lo! la/io! con lo! !u-o!& le pre!ion. la /ar/illa con el pulgar para 'ue a/riera la /oca - !e !u)ergi. en ella+ Se li)it. a to)ar cuanto "l 'ui!o& cuanto ella de!e.+ $e%erell e(igi. - Phoe/e dio& "l orden. - ella !e rindi.& 2eli0& di!pue!ta& an!io!a+ Era un 1uego& uno 'ue ella ha/a aprendido& 'ue "l le ha/a en!e5ado& 'ue e!ta/a de!e!perada por 1ugar+ Bn 1uego 'ue le da/a todo lo 'ue nece!ita/a - pro)eta e inclu!o )*!+ $e repente& $e%erell interru)pi. el /e!o - /a1. la %i!ta+ #$e!a/r.chate el %e!tido+ Sin pe!ta5ear& Phoe/e !e lle%. la! )ano! a lo! pe'ue5o! /otone! 'ue le cerra/an el cuerpo de )anga larga& )*! 'ue di!pue!ta a de!po1ar!e de la prenda 'ue -a nota/a de)a!iado a1u!tada !o/re lo! pecho! in2la)ado!& aun'ue "l a8n no !e lo! ha/a acariciado& ardiente! - anhelante! de !u contacto+ Jientra! ella de!a/rocha/a la larga hilera de /otone!& $e%erell !e llen. la! )ano! con !u tra!ero - la a)old. a !u cuerpo& )ientra! !e )o%a de un )odo 2lagrante)ente !uge!ti%o - pega/a la dura longitud de !u erecci.n a !u e!t.)ago+ Cuando el %e!tido !e a/ri.& Phoe/e !e lo e)pe0. a 'uitar apre!urada)ente& pero 1ade. - !e detu%o a )edio ca)ino& con lo! /ra0o! enredado! a8n en la! )anga! - la ca/e0a echada hacia atr*!& cuando $e%erell la apret. contra "l - le la)i. de!carada)ente un

anhelante pe0.n a tra%"! de la ca)i!ola& rode*ndolo luego con la lengua& cerrando la /oca a !u alrededor - !uccionando con 2uer0a+ Ella grit.& aun'ue logr. tragar!e la )a-or parte del !onido - cuando "l tra!lad. !u! atencione! al otro pecho& Phoe/e gi)i.+ $e%erell ter)in. de 'uitarle el %e!tido - lo de1. caer al !uelo+ Enor)e)ente agradecida& Phoe/e le%ant. lo! /ra0o!& enterr. lo! dedo! en !u pelo - lo atra1o hacia ! )ientra! la de%ora/a con lo! la/io! - la lengua ha!ta hacerla arder+ 4a/a continuado )a!a1e*ndole el tra!ero con la! )ano!& pro%ocando oleada! de !en!acione! 'ue !urgan de lo )*! pro2undo de !u !er - au)enta/an ha!ta con%ertir!e en una creciente nece!idad+ Entonce!& a2lo1. !u agarre - de1. 'ue !e de!li0ara ha!ta 'ue %ol%i. a tocar el !uelo con lo! pie!+ $e%erell le%ant. la ca/e0a - Phoe/e !e dio cuenta de 'ue re!pira/a con di2icultad& ca!i con la )i!)a di2icultad 'ue ella+ #Futate ta)/i"n la! enagua!+ Eue tanto un gru5ido de !8plica co)o una orden+ o! dedo! de Phoe/e e!ta/an en !u cintura de!haciendo lo! la0o! ante! !i'uiera de 'ue 2uera con!ciente de ello+ Cn!tinti%a)ente& lo co)prendi.+ 6<8& de!nuda7& era algo 'ue "l de!ea/a 'ue le entregara& 'ue !e lo regalara+ , ca)/io del placer 'ue ella !a/a 'ue la e!pera/a en !u! /ra0o!& era un pre!ente 'ue e!ta/a )*! 'ue di!pue!ta a hacer+ a! enagua! ca-eron al !uelo -& de in)ediato& !inti. !u! )ano! !o/re !u cuerpo+ Oecla). !u! la/io! con lo! !u-o! de nue%o - e!a %e0 2ue di2erente& no e!ta/a en a/!oluto tan controlado& e!a %e0 pareca peligro!o+ Jara%illo!a& podero!a)ente %i%o& total)ente )a!culino - )o%ido por el de!eo por ella& de !u cuerpo& por to)arlo& recla)arlo& po!eerlo& por hacerla !u-a+ Cada )il)etro& cada ner%io+ Cada agitada pul!aci.n+ Cada 1adeo& cada ge)ido 'ue le arranca/a+ Phoe/e le cogi. la cara entre la! )ano! - re!pondi. al /e!o tan la!ci%a co)o "l& tan a/andonada co)o do)inante !e )o!tra/a $e%erell+ <an genero!a co)o "l e(igente+ <an d.cil co)o la de!ea/a& co)o ella 'uera+ Por'ue !& Phoe/e 'uera a'uello9 el 2uego& la pa!i.n& el e)/riagador de!eo& el de!inhi/ido tor/ellino de lo! !entido!& el calor& la! lla)a! 'ue pri)ero la)an - luego rugan& el 2uego l'uido en !u! %ena!+ @ e!a %e0 "l e!ta/a con ella& no era un )ero o/!er%ador de !u placer !ino un participante total)ente co)pro)etido - e!o la alegr.+ Se regoci1. ante el duro agarre de !u! )ano! cuando la !u1et.& ante la lu1uria no aplacada 'ue !enta en cada caricia& ante el de!eo 'ue arda - con%erta !u cuerpo en hierro candente& i)placa/le - a/ra!ador& ante el ha)/re& urgente - nece!aria& 'ue i)pul!a/a cada %ora0 /e!o& cada codicio!o contacto+ Eue ella la 'ue& de repente& contu%o la re!piraci.n& interru)pi. el /e!o - e)pu1. a $e%erell hacia atr*! para poder 'uitar!e la ca)i!ola+ ,nte! de 'ue la !eda a/andonara !u! dedo!& "l -a la ha/a rodeado con lo! /ra0o! la ha/a pegado a !u cuerpo+ Phoe/e 1ade. ante el contacto de !u piel de!nuda con la ropa& pero $e%erell la /e!. - !o2oc. el grito 'ue pro%oc. cuando le apret. un pe0.n con lo! dedo!+ Ella !e ar'ue. en !u! /ra0o!& )o%i)iento 'ue hi0o 'ue la !en!i/le piel !e ro0ara con la tela de !u tra1e& dando %ida a un )illar de ter)inacione! ner%io!a!+ e de!li0. la )ano por el pecho - le recorri. po!e!i%o la cintura& el e!t.)ago& ha!ta el %ello p8/ico+ Jeti. lo! dedo! en "l - luego& con una pierna entre la! de ella& la o/lig. a

a/rirla!+ $e!li0. lo! dedo! en )edio de lo! do!& ha!ta encontrar la carne 'ue /u!ca/a -a re!/aladi0a e in2la)ada+ Su)ergi. pri)ero uno& luego do! dedo!+ Phoe/e le cla%. la! u5a! en lo! /cep! - !e a2err. a "l )ientra! !e )o%a en !u interior& una - otra %e0& haci"ndola a%an0ar& )*! 2uerte& )*! r*pido& )*! i)placa/le)ente 'ue ante!+ Ella apena! poda re!pirar& no logra/a re!i!tir!e a la 2ero0 oleada 'ue $e%erell cre. - 'ue hi0o 'ue la recorriera con 2uer0a+ Se hundi. a8n )*! en !u interior - Phoe/e e!tall. en !u! /ra0o! con un grito !o2ocado por !u! la/io!+ $urante uno! largo! - %ertigino!o! )o)ento!& para ella no e(i!ti. nada )*! 'ue la! !en!acione! - la tran'uili0adora 2uer0a 'ue la !o!tu%o& la en%ol%i.& la ele%.+ Kl apart. la! )anta! con un r*pido )o%i)iento - la tendi. !o/re la! !*/ana!+ e apo-. la ca/e0a !o/re la al)ohada - le coloc. la! e(tre)idade! de un )odo )*! re%elador del 'ue ella ha/ra elegido& con lo! /ra0o! !eparado! del cuerpo para de1ar lo! pecho! a la %i!ta - la! pierna! e!tirada!& pero con una rodilla do/lada hacia un lado+ Phoe/e !e !onro1. cuando !e dio cuenta de 'ue la e!ta/a )irando& de 'ue la e(a)ina/a de!de lo! pie! de la ca)a )ientra! !e 'uita/a la! /ota! - !e de!nuda/a+ a! %ela! la /a5a/an con una lu0 dorada& pero era !u )irada lo 'ue la )antena caliente& lo 'ue la e(cit. - le dio el %alor para 'uedar!e a! tendida& en una po!e la!ci%a& per)itirle )irar cuanto de!eara+ a urgencia 'ue i)pregna/a todo! !u! )o%i)iento! la llen. de una !en!aci.n de !o/recogi)iento por el hecho de 'ue ella& !u cuerpo& !u de!eo por ella& !u nece!idad de po!eerla pudiera a2ectar a a'uel podero!o e i)placa/le ho)/re tan e(tre)ada)ente controlado - tan contenido por lo general& ha!ta el punto de 'ue le te)/laran la! )ano! cuando la! /a1. ha!ta lo! /otone! del pantal.n+ Phoe/e conte)pl. !u li!o a/do)en& lo! e!culpido! plano! del pecho& le%e)ente !alpicado! de %ello negro& la a)plia e(ten!i.n de lo! )u!culo!o! ho)/ro! - /ra0o!& lo! 2uerte! tendone! de la garganta& ha!ta llegar a !u ro!tro& en el 'ue %io una i)placa/le inten!idad 'ue de/era ha/er hecho 'ue !aliera corriendo& 'ue de/era ha/erla con)ocionado pro2unda)ente& ha/erla a!u!tado - hecho 'ue !u! %ie1o! )iedo! alcan0aran ni%ele! in!o!pechado!+ Sin e)/argo& nada de e!o !ucedi.+ $e%erell )antena la )irada 2i1a en !u cuerpo& total)ente a/!orto& total)ente centrado - decidido+ a %i!i.n de !u ro!tro& de la inten!a e i)placa/le deter)inaci.n por po!eerla 'ue !e %ea tan clara)ente gra/ada en a'uello! ra!go! patricio!& le encogi. el cora0.n+ Cuando "l de1. caer lo! pantalone! al !uelo - !e 'ued. de!nudo ante ella& Phoe/e no /a1. la %i!ta+ En lugar de e!o& cuando $e%erell al0. la )irada - !e encontr. con la !u-a& toda 2uego& pa!i.n - nece!idad& le%ant. lo! /ra0o! - lo! a/ri. para "l+ e entreg. !u cuerpo - a ! )i!)a+ $e%erell entorn. lo! o1o! durante un !egundo& !a/oreando !u rendici.n& con!ciente& !in e)/argo& de 'ue era algo )*!& otra co!a a la 'ue 2ue incapa0 de re!i!tir!e+ Se arrodill. !o/re la ca)a - a%an0.& co)o una gran /e!tia acechante& para recorrer la corta di!tancia 'ue lo! !epara/a+ Con una )ano le a/ri. la! pierna!& a%an0. entre ella!& apo-. un /ra0o en la ca)a& 1unto a !u ho)/ro& para !o!tener !u pe!o )ientra! !e aco)oda/a entre !u! pierna! a/ierta!+ Peg. el e(tre)o de !u erecci.n a la entrada de !u cuerpo - la penetr. un poco+ uego apart. la )ano - la apo-. ta)/i"n en la ca)a& atrap*ndola entre !u! /ra0o!& cerni"ndo!e !o/re ella )ientra! a%an0a/a lenta)ente en !u interior !in de1ar de o/!er%arla+

Se !u)ergi. un poco )*! - el cuerpo de Phoe/e !e adapt.& al tie)po 'ue !enta 'ue !e 'ueda/a !in aliento - lo! o1o! !e le a/ran co)o plato!+ $e%erell !e inclin. para capturar !u! la/io! - el calor %ol%i. a e!tallar de nue%o en !u interior+ Sa/a per2ecta)ente c.)o a%i%ar !u 2uego& c.)o hacer 'ue !e retorciera ardiera de/a1o de "l& c.)o hacer 'ue anhelara& 1adeara - de!eara& c.)o hacer 'ue !e ar'ueara - e(igiera+ a e)/i!ti. entonce! con 2uer0a+ Bn !olo e)pu1.n - !e introdu1o por co)pleto dentro de ella+ El dolor la atra%e!.& a/ra!*ndola+ Sinti. 'ue lo! )8!culo! !e le contraan - !e 'ued. ar'ueada& con la ca/e0a hacia atr*! - lo! o1o! cerrado!& 1adeante& con lo! dedo! cla%ado! en !u! /ra0o!+ Su cuerpo& todo de "l& o2recido - ahora to)ado& ha/a !ido recla)ado de un )odo irre2uta/le+ El dolor re)iti.+ $e%erell interru)pi. el /e!o& !e ech. hacia atr*! lo 1u!to para poder )irarla - Phoe/e !inti. !u aliento en lo! la/io! cuando !e o/lig. a a/rir lo! o1o! )irar lo! !u-o!& )*! %erde!& )*! o!curo!& ardiente!+ #:E!t*! /ien; Su tono era 2ir)e& cal)ado& pero la! pala/ra! !onaron tan *!pera! 'ue a ella le co!t. un )o)ento identi2icarla!+ Se to). otro )o)ento para con!iderar !u re!pue!ta& para a!i)ilar c.)o lo !enta& caliente - duro& )etido tan pro2unda)ente en !u interior& tan e(tra5o& tan indi!cuti/le)ente )a!culino& tan rara)ente /ien%enidoM e!per. ha!ta aco!tu)/rar!e a !u pe!o& !u! cadera!& 'ue la pega/an a la ca)a& para dar!e cuenta de 'ue e!ta/a a !al%o - de 'ue el placer la lla)a/a+ o )ir. a lo! o1o!& !e la)i. lo! la/io! - luego di1o9 #S+ Eue la 8lti)a pala/ra 'ue pronunci. durante un tie)po con!idera/le+ $e%erell le ha/a dicho 'ue le en!e5ara - e!o ha/a hecho+ e ha/a en!e5ado )*! de lo 'ue Phoe/e ha/a i)aginado 'ue !e poda aprender !o/re el placer en lo! /ra0o! de un ho)/re& en lo! /ra0o! de "l+ Su )ente la corrigi. in!tinti%a)ente& !in cue!tionar!e !u %eracidad+ Se centr. en cuerpo - al)a en !u! leccione!& en el calor - la re!/aladi0a hu)edad de !u uni.n& en el 1uego de !u! cuerpo! pegado!& en el tentador roce de la piel contra piel& la de ella !ua%e co)o la !eda& la de "l cu/ierta de %ello& )*! *!pera& !o/re un cuerpo )*! duro pe!ado& 'ue de1. !u huella en el !u-o de )ucha! 2or)a! !en!uale!+ Con lo! la/io! - lo! dedo!& e(plor. !u ro!tro& !u! la/io!& !u garganta& !u! pecho!+ a acarici. recorriendo la larga lnea de!de la cintura& pa!ando por la! cadera! ha!ta la! rodilla!+ Cada contacto era )*! inten!o& )*! potente& - a e!o ha/a 'ue !u)ar el hecho de 'ue e!ta/a unido a ella+ Su tacto !e de)or. en !u! )u!lo!& !u! pal)a! !e lo! recorrieron haciendo 'ue 2uera inclu!o )*! con!ciente del regular /alanceo con 'ue el cuerpo de "l la ca/alga/a& pri)iti%o - triun2al+ uego& con un delicado e)pu1oncito& le le%ant. un )u!lo& hi0o 'ue le rodeara la cadera con la pierna - la )o%i. por de/a1o de !u cuerpo para a/rirla a una penetraci.n )*! pro2unda e nti)a& a una uni.n total)ente glorio!a+ a dorada lu0 de la %ela lo! /a5a/a a a)/o! )ientra! "l la guia/a a tra%"! de un pai!a1e 'ue a Phoe/e le era 2a)iliar& aun'ue di2erente& por'ue lo! colore! eran )*! 2uerte!& lo! !enti)iento! )*! inten!o!& )*! agudo!& lo! !entido! e!ta/an )*! %i%o!& )*!

ha)/riento!& )*! nece!itado!& )*! %ulnera/le!+ J*! a/ierto!+ $e%erell le !u!urr. pala/ra! de *ni)o cuando& i)potente& !e retorci. de/a1o de "l& cuando la introdu1o en el de!eo !in !entido& en la cegadora nece!idad de tocar& de !entir& de au)entar a'uel !en!ual placer )*! - )*!& ha!ta encontrar - alcan0ar la e!'ui%a ci)a de gloria+ Phoe/e 1ade. con lo! o1o! cerrado! - cla%. lo! dedo! en el duro )8!culo cuando el placer au)ent.& cuando !u! ner%io! !e ten!aron+ @& aun a!& "l la pre!ion. toda%a )*!& 2ir)e& i)placa/le+ $e%erell e!tir. lo! /ra0o! - !e cerni. !o/re ella& )ir*ndola cuando la! rienda! de la pa!i.n !e agitaron - !e le e!caparon de la! )ano!& cuando& con la re!piraci.n entrecortada& la e)/i!ti. )*! pro2unda)ente& !e !u)ergi. a8n )*! en !u acogedor cuerpo& 'ue !e contonea/a de!carada)ente en /u!ca tanto de !u placer co)o del de "l+ Phoe/e le cla%. lo! dedo! de!e!perada& lo! de!li0. por !u cuerpo para %ol%er a a2errarlo con 2uer0a cuando la !iguiente oleada de pa!i.n la atrap. - la ele%. a8n )*! alto+ E!ta/a ca!i ciego de de!eo& de pura lu1uria+ Cada largo a%ance por !u a/ra!ador canal& cada in!tinti%a con%ul!i.n de !u re!/aladi0a carne a !u alrededor& 'ue era el a/ra0o )*! e%ocador 'ue una )u1er poda otorgarle a un ho)/re& lo e)pu1a/a )*! le1o!& lo i)pul!a/a con )*! 2uer0a& haca 'ue le 2uera )ucho )*! di2cil a2errar!e al control+ ,! - todo& !e e!2or0. - )antu%o el rit)o lento& con!tante& i)placa/le& el 8nico )odo po!i/le de alargar el ca)ino lo !u2iciente co)o para de1ar 'ue ella 2uera a !u propio rit)o& para de1ar 'ue encontrara !u propio !endero ha!ta la ci)a& en lugar de lan0arla "l+ En alg8n rinc.n ai!lado de !u )ente& $e%erell !a/a 'ue e!o era i)portante& 'ue Phoe/e nunca de/era !a/er& nunca nece!itara !a/er cu*nto poder e1erca !o/re ella en e!e a!pecto& lo total)ente !o)etida 'ue e!ta/a a !u %oluntadM 'ue no !.lo era )ucho )eno! 2uerte& )*! d"/il 2!ica)ente& !ino a!i)i!)o en conoci)iento - pericia& 'ue !i "l lo decida a!& en e!e a!pecto& poda !er !u %cti)a+ Por !upue!to& no lo decidira a! - Phoe/e no !era !u %cti)a& pero no nece!ita/a !a/er 'ue podra !erlo+ $e )odo 'ue !e e!2or0. por guiarla - no lle%arla& le per)iti. encontrar !u ca)ino al para!o+ o alcan0. en un apre!urado& glorio!o cre!cendo de de!e!peraci.nM la o/!er%. llegar a la ci)a& %io c.)o !u cuerpo !e ele%a/a /a1o el !u-o& c.)o lo a2err.& !e agarr. - luego !e rindi.& !olt*ndolo - li/er*ndo!e+ En el 8lti)o )o)ento& $e%erell /a1. la ca/e0a - !o2oc. el grito de Phoe/e con un /e!o+ En un repentino i)pul!o de pri)iti%a po!e!i%idad !a'ue. !u /oca+++ - perdi. el control por co)pleto+ Se !u)ergi. en !u cuerpo& /u!cando de!e!perada)ente - all e!ta/a "l& uni"ndo!e a ella+ Su! !entido! la /u!caron - !e entrela0aron con lo! !u-o!& !u cuerpo era de ella co)o el de ella era !u-o - el "(ta!i! lo! 2undi.+ $e%erell !e !inti. perdido en e!e in!tante )*! all* de la! pala/ra! o de la ra0.n+ Se e!tre)eci.& do)inado por el placer una 8lti)a %e0 cuando !e %aci. en !u interior& en el caliente re2ugio en 'ue !e ha/a con%ertido !u cuerpo+ Su-o& todo !u-o+ Con un gru5ido& !e rindi.& !e de1. caer !o/re ella& la a/ra0. - la e!trech. contra "l+ $o! hora! )*! tarde& $e%erell !e reco!t. en la! al)ohada! de la ca)a de Phoe/e e& i)placa/le& apart. !u! pen!a)iento! del !ua%e& c*lido - de)a!iado tentador cuerpo de la )u1er 'ue e!ta/a acurrucada con la e!palda pegada a !u co!tado+ E!ta/a hecha para "l& para !u! codicio!o! de!eo!& pero "!e era uno de lo!

de!cu/ri)iento! 'ue !e e!2or0a/a por /lo'uear de !u )ente+ J*! tarde -a tendra tie)po !u2iciente para re2le(ionar !o/re e!o! a!unto!+ ,hora+++ ahora nece!ita/a una di!tracci.n+ a! %ela! !e ha/an con!u)ido - ha/an !u)ido la e!tancia en una agrada/le o!curidad+ Su %i!ta !e ha/a adaptado a ella& por lo 'ue poda di!tinguir lo! )ue/le! lo !u2iciente co)o para poder le%antar!e& %e!tir!e - )archar!e !in hacer ruido+ ,un'ue no tena ninguna intenci.n de hacerlo toda%a+ $e nue%o& %ol%i. a de!%iar !u! pen!a)iento! de la per!pecti%a de lo 'ue podra !uceder de!de e!e )o)ento ha!ta 'ue !e )archara+ ,pret. la )and/ula - !e centr. en otra! co!a!& cual'uier otra co!a 'ue pudiera ocupar !u )ente+ <ena 'ue darle un poco )*! de tie)po para recuperar!e de lo 'ue ha/a !ido& inclu!o para !u! ha!tiado! !entido!& una e(periencia de di)en!ione! !en!uale! /a!tante a!o)/ro!a!+ Jeditar !o/re lo! ele)ento! de e!a e(periencia no i/a a a-udar+ El 8nico a!unto capa0 de di!traerlo eran lo! plane! )*! 'ue tena para ella - c.)o progre!a/an+ En general e!ta/a !ati!2echo& )*! 'ue !ati!2echo+ a ine!perada po!i/ilidad de de!cu/rir el !ecreto de la agencia no era una oportunidad 'ue hu/iera podido de1ar pa!ar+ 4a/a tenido 'ue apro%echar el )o)ento para pre!ionarla - 'ue le contara todo+ ,un'ue $e%erell no lo ha/a hecho+ 4a/a tenido )ucho cuidado en e%itar preguntarle 'u" ha/a i)pul!ado a una 1o%en da)a de /uena cuna - rica& a e)/arcar!e en una e)pre!a tan e(traordinaria+ Entorn. lo! o1o! en la o!curidad+ a ra0.n no era di2cil de adi%inar+ ,lg8n /a!tardo& alg8n inde!ea/le %e!tido de ca/allero& ha/a intentado 2or0arla+++ Cnterru)pi. el pen!a)iento& /lo'ue. la %i!i.n )ental+ Su reacci.n era de)a!iado %iolenta - podra in'uietarla& a8n de!plo)ada - )edio dor)ida a !u lado+ , pe!ar de todo& era e%idente 'ue e!e inde!ea/le no ha/a logrado %iolarla+ Su! accione!& !in e)/argo& ha/an de1ado cicatrice!+ Gunca ol%idara el )iedo 'ue& !in dar!e cuenta& ha/a pro%ocado en Phoe/e )*! de una %e0+ ,hora lo ha/a !uperado& ha/a logrado e!'ui%arlo& pero e!e )iedo ha/a !ido )upro2undo+ Co)o "l ha/a !a/ido de!de el pri)er )o)ento en 'ue la %io& era una )u1er )u!en!ual+ El tipo de )u1er hecha para ho)/re! co)o "l& 'ue poda enca1ar con ello! apreciarlo! por co)pleto+ Go o/!tante& el )iedo ha/a /lo'ueado !u ca)ino& le ha/a i)pedido di!2rutar de !u propio car*cter& de de!arrollarlo co)o poda - de/era ha/er hecho& le ha/a i)pedido !er todo lo 'ue poda !er+ Pero ahora e!ta/a "l all+ E!a noche ha/a e!tado progra)ada en )*! de un a!pecto& un pa!o en !u plan de u!ar !u propio car*cter !en!ual para con%encerla de 'ue aceptara el )atri)onio+ Sin e)/argo& tra! de!cu/rir la %erdadera naturale0a de !u agencia - c.)o la diriga& tra! adi%inar la relaci.n 'ue tena con !u )iedo& independiente)ente de cual'uier plan& e!a noche le ha/a hecho el a)or a Phoe/e de!eo!o de de)o!trarle 'ue !u )iedo !.lo era un o/!t*culo& no una /arrera& 'ue todo! lo! placere! 'ue una )u1er poda di!2rutar toda%a podran !er !u-o!+ @ en otro ni%el total)ente di2erente& tra! lo! peligro! de la noche& !e ha/a !entido i)pul!ado a po!eerla& hacerla 2inal)ente !u-a de un )odo indi!cuti/le+ o! !enti)iento! 'ue ella le de!perta/a no le eran del todo 2a)iliare!M inclu!o !u conocido i)pul!o de con'ui!tar - po!eer e!ta/a )ati0ado por algo )*! pro2undo& )*! 2unda)ental - podero!o+

E!a! nue%a! - alterada! e)ocione! lo in'uieta/an& le in!pira/an cierta de!con2ian0a& pero tena !u o/1eti%o ante "l - e!o no ha/a ca)/iado lo )*! )ni)o+ $e!ea/a a Phoe/e co)o e!po!a+ E!ta/a total)ente decidido a lograrlo - e!ta/a haciendo grande! progre!o! al re!pecto+ E!a noche& ca!i /a1o coacci.n& lo ha/a aceptado co)o protector+ Bna hora atr*!& lo ha/a aceptado de )u- /uen grado co)o a)ante+ $e la! tre! alternati%a! 'ue "l tan !aga0)ente le ha/a )encionado& !.lo le 'ueda/a una por recla)ar& pero la prudencia le indica/a 'ue& ante! de !olicitarla& de/a a!egurar pri)ero !u a2ian0a)iento en la! do! 'ue ha/a logrado e!a noche+ a )ir.+ Con el pelo delicio!a)ente al/orotado& pareca la hur 'ue le ha/a dicho 'ue de/a aprender a !er& e!a /elle0a del para!o+ Bna in'uietud %ol%i. a !urgir en "l& la i)perati%a nece!idad de preguntarle por el ho)/re 'ue le ha/a hecho da5o+ o hara alg8n da& pero el in!tinto le deca 'ue a'u"l no era el )o)ento de !acar el te)a+ Su inti)idad era de)a!iado nue%a& de)a!iado 2r*gil+ Por tanto& co)o no ha/a nada 'ue pudiera hacer para re2or0ar !u po!ici.n co)o protector& la prudencia dicta/a+++ Se %ol%i. hacia ella& le apo-. una )ano en la cur%a del ho)/ro de!nudo - luego la de!li0. hacia a/a1o+ Phoe/e !e de!pert. para de!cu/rir 'ue !u cuerpo !e ha/a de!pertado ante! 'ue ella& 'ue -a e!ta/a acalorado& -a re!ponda con la!ci%o a/andono a una! caricia! tan e(plcita! 'ue !egura)ente !e ha/ra ru/ori0ado& de no !er por'ue -a e!ta/a !onro1ada& re/o!ante de !en!ual pa!i.n+ <u)/ada de lado en !u ca)a con $e%erell& un duro - ardiente ho)/re a !u e!palda& cerr. lo! o1o! - !igui. el nti)o 1uego de !u! dedo!+ $e1. 'ue !u! !entido! !e !u)ergieran en la oleada de !en!ual anhelo+ Sinti. c.)o e!a oleada la atrapa/a& el de!eo au)enta/a - !e ele%a/a+ Jur)ur. !u no)/re - ante! de 'ue pudiera %ol%er!e& "l !e inclin. !o/re ella& le le%ant. una pierna& le do/l. la rodilla - !e de!li0. en !u interior+ $e!pacio& !in pri!a+ 4a!ta 'ue la llen. por co)pleto+ Oetrocedi. - %ol%i. a e)/e!tirla ha!ta el punto 'ue !inti. 'ue le alcan0a/a el cora0.n+ Phoe/e o-. un 1adeo cuando $e%erell repiti. el lento - pau!ado )o%i)iento - !e dio cuenta de 'ue lo ha/a e)itido ella& 'ue !u! dedo! a2erra/an la! !*/ana! - !e )o%an e!pa!).dica)ente cuando "l continu. to)*ndola de e!e )odo di2erente& cuando continu. co)placi"ndola pro2unda)ente& !in pri!a+ Bna - otra %e0+ El incendio en !u interior au)ent. )*! - )*!& el 2inal !e acerca/a )ucho )*! r*pido e!a %e0& pero entonce! "l redu1o el rit)o& retrocedi.& la penetr. )eno! pro2unda)ente - la tor)enta de 2uego !e detu%o+ $e repente& %ol%i. a e)/e!tirla dura - pro2unda)ente+ a! lla)a! rugan a%an0a/an *%ida! !.lo para !er 2renada! de nue%o - el placer au)ent.+ a llen. ha!ta lo )*! pro2undo de !u !er+ len. ta)/i"n !u )ente& atrap. a !u! !entido!+ Phoe/e de!e. darle placer a "l& de!e.& en un in!tante de a!o)/ro!a lucide0& o2recerle lo! )i!)o! deleite! !en!uale! 'ue le e!ta/a proporcionando a ella con tanta a!iduidad+ Pero :c.)o; Su pe!o la )antena in).%il& con el tor!o pegado a la e!palda& un pe!ado /ra0o le rodea/a la cintura - una )ano le acuna/a un pecho de 2or)a 'ue lo! largo! dedo! pudieran acariciarlo - )a!a1earlo con delicade0a al )i!)o rit)o de !u! e)/e!tida!+

Phoe/e intent. %ol%er!e& )irarlo a lo! o1o!& pero no pudoM intent. )o%er la! cadera! contra la! !u-a!+ Entonce!& !e dio cuenta - !e ten!. a !u alrededor cuando %ol%i. a !u)ergir!e en ella+ Oeci/i. !u reco)pen!a cuando $e%erell !e detu%o& total)ente unido a ella - to). aire con un !i!eo+ o retu%o un in!tante& luego e(hal. - %ol%i. a reto)ar !u rit)o de nue%o+ Se inclin. )*! cerca+ e recorri. la cur%a de la ore1a con lo! la/io! - luego !e la ro0. con !u aliento+ # o 8nico 'ue tiene! 'ue hacer e! 'uedarte tu)/ada - de1ar 'ue te haga )a+ Su tono& 'ue !urga de la o!curidad a !u e!palda& gra%e - *!pero& hi0o 'ue un e!calo2ro la recorriera+ Kl %ol%i. a acercar lo! la/io! a !u ore1a& ro0*ndo!ela le%e)ente ante! de darle un /e!o en la !en!i/le piel+ Eue de1ando un ra!tro de le%e! /e!o! ha!ta la ten!a lnea del cuello - %ol%i. a ha/lar9 #$e!nuda& en la o!curidad de la noche& en e!ta ca)a& ere! )a& :recuerda!; Ji hur& )i e!cla%a del placer - puedo hacer contigo lo 'ue )e pla0ca+ Ech. lo! ho)/ro! hacia atr*!& le !olt. el pecho - de!li0. la )ano por !u cintura alrededor de "!ta de un )odo e%ocador para acariciarle el tra!ero+ #Puedo po!eerte co)o )e pla0ca+ ,!& con tu tra!ero pegado a )i entrepierna& tu cuerpo )alea/le& !ua%e - d.cil& /oca a/a1o& incapa0 de e%itar 'ue to)e todo lo 'ue de!eo co)o lo de!eo+ Phoe/e !onri. contra la al)ohada+ Ella no crea 'ue e!tu%iera total)ente inde2en!a+++ a!ci%a& !eductora& !e contone.& ani)*ndolo 2lagrante)ente a 'ue hiciera lo 'ue 'ui!iera& a 'ue la to)ara de un )odo )*! agre!i%o& )*! decidido& a 'ue la ca/algara )*! pro2unda)ente+ o de!a2i. de!carada)ente a 'ue !e ol%idara de !u placer - /u!cara el !u-o& 'ue aplacara !u lu1uria en !u cuerpo )*! 'ue di!pue!to+ $e%erell %ol%i. a to)ar aire con un !i!eo+ Phoe/e ten!. lo! )8!culo! interno! - !e )o%i. al )i!)o tie)po+ Kl )aldi1o - el di'ue !e ro)pi.+ Cerr. la )ano en !u cadera con 2uer0a& !u1et*ndola i)placa/le )ientra! !e )o%a - haca lo 'ue ella de!ea/a+ $e1. a un lado !u control - la to). !in re!triccione!+ El 2uego lo! atra%e!. a a)/o!& con 2uer0a& %ora0 - codicio!o+ ,rdi. - con!u)i.& redu1o a ceni0a! cual'uier l)ite& lo! de1. a a)/o! 1adeante!& e!2or0*ndo!e por %er& !a/er& a!i)ilar+ En la ci)a del placer& 'ue lo! de1. aturdido! - lan0. !u! !entido! a otro ni%el )*! all* del )undo+ a dicha lo! e)/arg.& a%i%. la! 8lti)a! lla)a!& lo! en%ol%i. en lo! acogedore! /ra0o! de la plena !ati!2acci.n+ E(hau!to!& agotado!& !e tendieron en la ca)a a/ra0ado!& incapace! de )o%er!e& con el )artilleo de lo! cora0one! atron*ndole! en la! %ena!+ Phoe/e no poda re!pirar& pero no le i)porta/a+ ,l 2inal& $e%erell ha/a rugido !u no)/re - ella e!ta/a all con "l& 1unto!& total)ente unido!+ 4ora! )*! tarde& $e%erell !e le%ant.+ Phoe/e !inti.& )*! 'ue %io& 'ue a/andona/a la ca)a+ Se dio la %uelta - o/!er%. c.)o recoga la ropa en la o!curidad - e)pe0a/a a %e!tir!e+ Kl le%ant. la ca/e0a - %io 'ue e!ta/a de!pierta+ #Ca!i ha a)anecido+ $e/o ir)e+ Ella o-. la de!gana real& !incera& en !u %o0 - le encant.+ =iniendo de "l& e!tu%o con%encida de 'ue a e!a! altura! e!a de!gana era un cu)plido del )*! alto ni%el+

o! reciente! aconteci)iento! ha/an hecho 'ue el decoro 2uera innece!ario& a! 'ue conte)pl. lo! plano! - lo! protu/erante! )8!culo! de !u cuerpo& la! larga! lnea!& lo! a/ulta)iento! - hueco! 'ue tanto ha/a llegado a conocer - a apreciar en la! 8lti)a! hora!+ Go ha/a en "l a/!oluta)ente nada 'ue le di!gu!tara+ Se reco!t. en la! al)ohada!& lo o/!er%. - de1. 'ue !u )ente e(plorara lo! ca)/io! 'ue la! hora! ha/an pro%ocado en ella gracia! a !u particular )odo de a)ar+ Go era tan inocente co)o para no !a/er 'ue la 2or)a en 'ue $e%erell le ha/la/a& la! pala/ra! 'ue le deca& la! 2anta!a! 'ue crea/a en !u )ente - 'ue ali)enta/a en ella eran deli/erada!& de!tinada! a !educirla - atraparla !en!ual)ente+ @ no era tan )o1igata co)o para no reconocer 'ue tena ra0.n& 'ue toda! e!a! co!a! no !.lo eran nece!aria! para rela1arla& para 'ue !uperara !u! antiguo! )iedo! - !e adentrara en el )undo de la inti)idad& !ino 'ue ade)*! inten!i2ica/an - pro2undi0a/an !u di!2rute+ $e!de el principio la ha/a co)prendido )u- /ien -& aun'ue Phoe/e no e!ta/a del todo !egura 'ue le gu!tara e!a capacidad& no poda 2ingir 'ue no aprecia/a el re!ultado+ Su )iedo ha/a de!aparecido& !e ha/a e!2u)ado& tan innece!ario co)o el pudor o el decoro& al )eno! entre ello!+ $e )odo 'ue !& !e !enta total)ente !aciada& de pie! a ca/e0a& !e nota/a el cuerpo )*! %i%o& )*! co)pleto& )*! real& )*! conectado con el )undo - todo !e lo de/a a "l+ $e/era ha/er !entido gratitud& pero cuando lo )ir. 2ue )u- con!ciente de 'ue no era !.lo un !enti)iento de gratitud lo 'ue la e)/arga/a+ Erunci. el ce1o para !u! adentro!+ Go e!ta/a !egura de lo 'ue %erdadera)ente !enta& !.lo 'ue era pro2undo - la a2ecta/a de 2or)a! 'ue no ha/a !entido nunca+ $e%erell !e !ent. en la ca)a para poner!e la! /ota!+ Ella !e 'ued. )irando a'uella e!palda tan a)plia - !e )ara%ill.+ Go de!ea/a 'ue !e )archara& aun'ue acepta/a 'ue de/a hacerlo+ Pero era la certidu)/re de 'ue de!ea/a %ol%er a %erlo& in%itarlo a !u ca)a - a !u cuerpo la noche !iguiente& - la !iguiente& lo 'ue la in'uieta/a+ Bna 2a!cinaci.n a!& la!ci%a - real& !in l)ite! ahora 'ue !e ha/an de1ado lle%ar ha!ta la )*(i)a inti)idad& no i/a a hacerle la %ida& la! deci!ione! 'ue nece!ita/a to)ar& )*! 2*cile!+ Su !encillo plan de e)/arcar!e en un /re%e ro)ance& ha/a to)ado un ru)/o 'ue Phoe/e no ha/a pre%i!to+++ - ahora $e%erell ha/a de!cu/ierto la agencia - !u !ecreto& !u 6pe'ue5a cru0ada7+ o! aconteci)iento! de la pa!ada noche ha/an !upue!to una con%ul!i.n en el pai!a1e de !u %ida+ :C.)o de/era re!ponder a todo e!o; Cuando $e%erell !e le%ant.& la )ir. - rode. la ca)a para acercar!e& Phoe/e !e re2or)ul. la pregunta9 :C.)o i/a a )ane1arlo; Kl !e detu%o 1unto a la ca)a - la o/!er%.+ ,l ca/o de un )o)ento& le acarici. le%e)ente la )e1illa con lo! dedo!+ uego la cogi. de la /ar/illa& le le%ant. la cara - la /e!. con delicade0a - dul0ura+ #<en cuidado+ #Su!urr. la! pala/ra! contra lo! la/io! ante! de !oltarla - erguir!e+ =acil. - entonce! a5adi.#9 =endr" a %erte )*! tarde+ , continuaci.n& dio )edia %uelta - atra%e!. la e!tancia en !ilencio+ ,un'ue Phoe/e lo e!ta/a o/!er%ando& apena! %io la !o)/ra de !u cuerpo cuando a/ri. la puerta - !ali.+ Con un !u!piro& !e reco!t. - 2i1. la )irada en el o!curo do!el+ Go tena ning8n !entido i)aginar 'ue podra poner punto 2inal a !u ro)ance& no ante! de 'ue hu/iera

e(plorado por co)pleto todo! lo! placere! en lo! 'ue $e%erell la ha/a introducido -& a8n )*!& no ante! de 'ue hu/iera aprendido toda! la! 2or)a! en 'ue ella podra co)placerlo a "l+ ,prender una co!a !in la otra pareca e(tre)ada)ente de!acon!e1a/le por'ue& !i $e%erell i/a a !er capa0 de )antener cauti%o! !u! !entido!& Phoe/e de!ea/a poder hacer lo )i!)o con lo! !u-o!+ E!o& en !u opini.n& pareca !u)a)ente !en!ato+ Go de/era darle& ni a "l ni a ning8n otro ho)/re& una %enta1a innece!aria+ <al co)o e!ta/an la! co!a! en e!e )o)ento& cada %e0 'ue $e%erell !e le acerca/a& ella !enta una ilcita e)oci.n& la e(pectaci.n de un deleite prohi/ido - pro2unda)ente !en!ual+ Cada %e0 'ue !u! o1o! !e encontra/an& cada %e0 'ue la toca/a& aun'ue 2uera de un )odo inocente& Phoe/e pen!a/a en e!tar con "l& a !ola!& en !u! /ra0o!+ ,hora pen!ara en tenerlo entre la! pierna!& o detr*!& en el inde!cripti/le placer de ello! do! uni"ndo!e+ Por !upue!to& era el 8nico ho)/re con el 'ue podra i)aginar!e lle%ando a ca/o !e)e1ante! acto!& por lo 'ue e!ta/a claro 'ue el )o)ento de !u educaci.n en e!a e!2era era all - entonce!+ Con $e%erell tena la oportunidad de e(plorar todo lo 'ue el de!tino le ha/a i)pedido conocer - era i)po!i/le 'ue !e )antu%iera al )argen de e!o+ Si era !incera& le da/a igual el rie!go 'ue !u cora0.n corriera+ $e hecho& ha/a !ido !u cora0.n el 'ue ha/a reaccionado cuando )inuto! ante! lo ha/a )irado en la o!curidad+ $e!cart. el pen!a)iento de in)ediato+ Sie)pre !e corra alg8n rie!go cuando !e intenta/a algo 'ue )ereciera la pena+ Prue/a de ello era la agencia+ <ir. de la! )anta!& !e tap. /ien - !e acurruc. en la ca)a+ <al co)o e!ta/an la! co!a! en e!e )o)ento& no ha/a nada 'ue le i)pidiera aceptar !u o2erta de e(peri)entar por co)pleto !u parte !en!ual& de e(plorar !u propia naturale0a - llegar a conocer co)prender todo el alcance de la )u1er 'ue poda !er+ E!o era i)portante& tan i)portante co)o todo lo de)*!+ #@ "l -a !a/e lo de la agencia+ Cerr. lo! o1o! - !e di!pu!o a dor)irM para !u !orpre!a& lo logr.+

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J*! tarde& e!a )i!)a )a5ana& en una )an!i.n de la elegante ,rlington Street& cerca de St+ 3a)e!& Jalcol) Sinclair !e detu%o ante la puerta del e!tudio de !u tutor+ <ra! %acilar un in!tante& le%ant. una )ano - lla).+ #?,delanteA #grit. 4enr- de!de el interior+ Jalcol) entr.+ 4enr- e!ta/a !entado tra! un enor)e e!critorio& con %ario! docu)ento! e!parcido! ante "l& una i)ponente 2igura de pelo gri!+ E!ta/a ocupado tran!cri/iendo una !entenciaM un le%e 2runci)iento de la/io! 2ue la 8nica /ien%enida 'ue reci/i. Jalcol)+ C)pa!i/le& e!te 8lti)o cerr. la puerta !in hacer ruido - atra%e!. la e!tancia en !ilencio+ 4enr- al0. la %i!ta con el ce1o 2runcido cuando el 1o%en !e !ent. en la /utaca 'ue ha/a 2rente a la )e!a+ E(a)in. !u ine(pre!i%o ro!tro -& co)o era ha/itual& no pudo leer nada en "l+ #:@ /ien; #pregunt.+ Su tono /ru!co re2le1a/a !u di!gu!to por !er )ole!tado+ Jalcol) conte!t. diligente)ente9 #Parece !er 'ue tene)o! un pro/le)a+ @ dicho e!to& !e reco!t. en el a!iento con elegancia& o/!er%. el ro!tro de ra!go! duro! de !u tutor - aguard. con !u ha/itual paciencia+ Ltro!& !entado! en e!a /utaca en particular& ha/ran !entido cierto te)or& cierto grado de ner%io!i!)o& pero Jalcol) era pupilo de 4enr- de!de lo! !ei! a5o!+ Se ha/a aco!tu)/rado a la !e%eridad arrogante de!de5o!a de !u tutor - al e2ecto de !u pre!encia dura e i)placa/le+ 4enr- crea 'ue "l era el intelecto !uperior - Jalcol) no %ea )oti%o para !acarlo de !u error+ El ho)/re re!opl. - continu. e!cri/iendo+ El !u!urro de la plu)a !igui. - 2ue el !onido do)inante en la e!tancia )ientra! Jalcol) !e 2i1a/a en el /rillo del 2uego& del acero - el hierro elegante)ente 2or1ado& en el de!tello de la! incru!tacione! dorada!& la! elegante! - a)ena0adora! 2or)a! de la! nu)ero!a! pi!tola! colgada! en la! parede!+ a o/!e!i.n de 4enr- por la! pi!tola!& por'ue real)ente era una o/!e!i.n& nunca ha/a de1ado de a!o)/rarloM una curio!a )ue!tra de la in!onda/le locura de un ho)/re 'ue& por lo de)*!& era !en!ato+ Para Jalcol)& a'uella! pi!tola! eran !i)ple)ente ar)a!& a pe!ar de la! %alio!a! antigUedade! - rare0a! 'ue !e incluan entre ella!M herra)ienta! para !er u!ada! !i era nece!ario& pero aparte de e!o& o/1eto! de poco inter"! en general+ Para 4enr- en ca)/io eran una pa!i.n+ $e hecho& el de!eo de ad'uirir una de la! pi!tola! per!onale! de Gapole.n ha/a )er)ado lo! 2ondo! de 4enr- a un ni%el ca!i preocupante+ ,hora& con el 2inal de2initi%o de la guerra& no de1a/an de !alir al )ercado ar)a! perteneciente! a lo! o2iciale! 2rance!e! derrotado! - 4enr- e!ta/a an!io!o por con!eguir 2ondo!+ Einal)ente aca/. el p*rra2o - al0. la %i!ta para )o1ar la plu)a en el tintero+ #:Fu" pro/le)a;

Go !e )ole!t. en )irar a Jalcol)+ #E!a dulce in!titutri0 'ue /a)o! a con!eguir de ca!a de lo! Chi2le- ha de!aparecido+ El ho)/re !e detu%o& /a1. la plu)a - )ir. a !u pupilo+ #:4a de!aparecido; Jalcol) con!ider. la po!i/ilidad de hacer 'ue 4enr- tu%iera 'ue repetirlo de nue%o& pero decidi. 'ue no+ #E(acto+ 4u-. anoche+ :L 'ui0* de/era decir 'ue la a-udaron a e!capar; Por'ue !eg8n e(plica Chi2le-& e!ta/a todo organi0ado+ 4a/a otra! per!ona!& incluido! do! )atone!& e!perando en el calle1.n para a-udarla+ 4enr- !onri.+ #:@ t8 le cree!; E!e a2ectado gallito e! incapa0 de contener!e+ :E!t*! !eguro de 'ue no la 2or0. - ella hu-. en )itad de la noche; El chico !onri. le%e)ente+ #En el cur!o nor)al de la! co!a!& recono0co 'ue !era pro/a/le+ Sin e)/argo& en e!te ca!o )e inclino a creerle+ ,parte de por !u actitud contrariada& -a 'ue la 1o%en logr. e!capar de !u %aronil a/ra0o& tiene un )oret.n en la )and/ula 'ue& !in duda& no !e ha hecho con la puerta con la 'ue& !eg8n le e(plic. a !u )adre& choc.+ 4enr- 2runci. el ce1o - de1. la plu)a !o/re la )e!a+ Su e(pre!i.n !e en!o)/reci. )ientra! con!idera/a la! po!i/ilidade!& del )i!)o )odo 'ue Jalcol) ha/a hecho -a+ Entorn. lo! o1o!& dio uno! golpecito! con una a)arillenta u5a !o/re el papel 'ue tena delante& la !entencia 2inal !o/re la %ida de un ho)/re& ahora ol%idada+ #E!o !uena co)o !i tu%i"ra)o! a alguna otra /anda 'ue %a tra! la! )i!)a! pre!a! 'ue no!otro! en nue!tro territorio+ Jalcol) inclin. la ca/e0a+ #4a- )*!+ 4e odo ru)ore! de 'ue han de!aparecido )u1ere! del per!onal do)"!tico )ientra! e!ta/an de %i!ita en otra! ca!a! con !u! !e5ora!+ Co)o dicho! !uce!o! no !e produ1eron a'u& en Ja-2air& no parecan rele%ante! -& de hecho& lo! do! pri)ero! ca!o! podran ha/er !ido una )era coincidencia+ Sin e)/argo& otra doncella& la de ladJo22at& de!apareci. de la )an!i.n Cran/rooH+ E!o& unido a e!te 8lti)o incidente+++ #4i0o un ge!to indi2erente#+ Creo 'ue !u deducci.n podra !er correcta+ #4i0o una pau!a luego pregunt. )ode!ta)ente#+ :Cu*le! !on !u! .rdene!; 4enr- entorn. lo! o1o!+ #Sigue in%e!tigando+ #>uard. !ilencio un )o)ento& apret. el pu5o - !u %o0 adopt. una nota )*! !o)/ra#+ Si ha- una /anda de intru!o! operando por a'u& e!t*n in%adiendo nue!tro terreno+ E! e%idente 'ue tendre)o! 'ue darle! una lecci.n - el ca!tigo 'ue )erecen+ Con2ian0a& todo era cue!ti.n de con2ian0a+ Para !educir a Phoe/e& "!e era el ele)ento )*! %ital+ @ a e!e re!pecto $e%erell !enta 'ue e!ta/a progre!ando e(cepcional)ente /ien+ o 8nico 'ue tena 'ue hacer era apro%echar !u "(ito ha!ta el )o)ento -& ade)*!& re2or0ar e!a con2ian0a i)plcita en "l+ El ca)ino 'ue de/a !eguir e!ta/a claro+ a! )u1ere! con2ia/an en lo! ho)/re! con lo! 'ue !e aco!ta/an+ Phoe/e le ha/a per)itido in%adir !u ca)a - !u cuerpo+ $e%erell ha/a !uperado e!e o/!t*culo - !e ha/a ganado e!a con2ian0a tan 2unda)ental& pero !in lugar a duda!& lo )e1or para !u! intere!e! era con!olidar e!a po!ici.n& per)itir 'ue la con2ian0a !e hiciera )*! pro2unda con el tie)po& ha!ta 'ue 2inal)ente e!tu%iera lo /a!tante ena)orada de "l co)o para con!iderar

/uena la idea del )atri)onio+ Go ha/a perdido de %i!ta !u 8lti)o o/1eti%o - ahora 'ue le ha/a con2iado el !ecreto de !u %ida& !u i)plicaci.n en la agencia& tena 'ue lograr !u con2ian0a a otro ni%el+ Con e!e o/1eti%o en )ente& !e pre!ent. en ca!a de Edith a )edioda+ El )a-ordo)o lo aco)pa5. a la !alita de e!tar& cu-a puerta de cri!tal ha/a cerrado "l )i!)o con lla%e ante! de )archar!e& !iete hora! ante!+ Phoe/e e!ta/a all& con !u ta+ <ra! interca)/iar !aludo! con lad- Dal)ain& $e%erell !e %ol%i. hacia ella+ #Je pregunta/a !i le apetecera dar un pa!eo en carrua1e por el par'ue& !e5orita Jalle!on+ #Cuando ella lo )ir. !in co)prender& "l a5adi.#9 L 'ui0*& co)o hace un da tan /ueno& pre2erira a%enturar!e un poco )*! le1o!+ 4a!ta Ren!ington Church Street& por e1e)plo+ Phoe/e parpade. !orprendida+ #Lh& !+ E!o e!+++ #<o). aire - logr. !onrer#+ >racia!+ Bn pa!eo por el par'ue e!tar* /ien+ Dueno #!e %ol%i. hacia Edith#& !i a ti no te i)porta& ta+ #Lh& por !upue!to 'ue no+ # a )u1er le !onri. a $e%erell#+ S.lo tengo 'ue ir a ca!a de lad- 4ardca!tle e!ta )a5ana+ Je la! arreglar" per2ecta)ente /ien !ola+ #En e!e ca!o& !i )e hace el 2a%or de e!perar un )o)ento& )ilord& ir" por )i !o)/rero - la capa+ #Phoe/e !e le%ant. - !e dirigi. a la puerta& luego !e detu%o - )ir. a Edith#+ :Si te encuentra! con lad- Purcell& recordar*!+++; Su ta !onri. tran'uili0adora+ #Por !upue!to& 'uerida+ Si la %eo& ha/lar" en pri%ado con ella+ Phoe/e inclin. la ca/e0a - !e )arch.+ Bna %e0 en el pi!o de arri/a& lla). a SHinner+ Jientra! !e pona el !o)/rero - !e ata/a lo! ancho! la0o! /a1o la /ar/illa& le e(plic. 'ue i/a a la agencia a %er c.)o e!ta/an la !e5orita Spr- - 3e!!ica+ #Se )archa con lad- Pelha) )a5ana - de/o co)pro/ar 'ue tiene todo lo 'ue nece!ita+ :C.)o e!t* Eergu!; #,8n tu)/ado en la ca)a+ # a doncella dio una 2uerte !acudida a la capa de Phoe/e#+ Por !uerte& e!e chico del %i0conde ha pa!ado por a'u - no! ha o2recido !u! !er%icio!& tal co)o lord Paignton le ha dicho 'ue de/a hacer+ Eergu! )e ha dicho 'ue el )uchacho ta)/i"n lo a-ud. anoche+ Parece !er 'ue e!e %ie1o e!coc"! e!t* di!pue!to a con2iarle !u! ca/allo!& a! 'ue "l lle%ara a la !e5ora Edith a !u! co)pro)i!o! de ho-+ Eergu! a!egura 'ue !e encontrar* )e1or e!ta noche+ Phoe/e o/!er%. la ten!a e(pre!i.n de SHinnerM e!ta/a preocupada por Eergu!& ta)/i"n por ella+ Phoe/e le ha/a e(plicado el pro/le)a 'ue ha/an tenido en ca!a de lo! Chi2le- - c.)o $e%erell lo! ha/a a-udado+ a opini.n de la )u1er !o/re 6el %i0conde7 !e ha/a !ua%i0ado nota/le)ente+ Ella de1. 'ue le colocara la capa !o/re lo! ho)/ro!& luego !e pu!o lo! guante! /a1. al %e!t/ulo principal& donde "l la e!pera/a+ #Edith ha ido a preparar!e para !u %i!ita #di1o $e%erell cogi"ndola de la )ano %ol%i"ndo!e hacia la puerta+ Phoe/e le lan0. una per!pica0 )irada )ientra! ca)ina/a a !u lado+ Ella no de1ara pa!ar una oportunidad de %i!itar la agencia& pero ha!ta e!e )o)ento no !e ha/a preguntado por 'u" e!ta/a "l tan entu!ia!)ado+ Pareca tan arrogante)ente !eguro de ! )i!)o co)o !ie)pre+ Jientra! /a1a/a la e!calera a !u lado& !e di1o 'ue era nor)al 'ue !intiera curio!idad&

de!eo de !a/er c.)o 2unciona/a el negocio& de!pu"! de ha/er!e no)/rado protector del )i!)o& ade)*! de protector de ella+ Bna preocupada %ocecilla )ur)ur. 'ue ho)/re! co)o $e%erell e!ta/an aco!tu)/rado! a to)ar el )ando& a in!i!tir en dirigir cual'uier e)pre!a+ Phoe/e apret. la )and/ula - per)iti. 'ue la a-udara a !u/ir al carrua1e+ @a !e encargara ella de e!oM !e li)itara a de1ar 'ue lo intentara+ #:Fu" !a/e Edith de tu pe'ue5a agencia; a pregunta la hi0o regre!ar /ru!ca)ente al pre!ente+ $e%erell cogi. la! rienda! pu!o al trote a lo! ca/allo!+ , Phoe/e le co!t. un )o)ento encontrar la! pala/ra! adecuada! para re!ponder+ # o !a/e pero no lo !a/e+ # o )ir. a lo! o1o! cuando "l !e %ol%i. para )irarla#+ Ji ta e! una de e!a! per!ona! a la! 'ue no tiene! 'ue e(plicarle! la! co!a!& e! enor)e)ente a!tuta+ =e - co)prende -& de alg8n )odo& lo !a/e+ @& en e!te ca!o& ella - -o he)o! de1ado la! co!a! a!+ Co)o no !e lo he e(plicado directa)ente& !i )i padre pregunta puede decir !in ning8n cargo de conciencia 'ue no ha odo nada+ Para !u !orpre!a& $e%erell a!inti. - acept. !u e(tra5a e(plicaci.n+ #Pero !i t8 de!apareciera! o nece!itara contactar contigo urgente)ente& :!a/ra d.nde !e encuentra la agencia; #Go& pero todo! lo! de)*! de la ca!a !+ @ ella !a/e 'ue lo !a/en+ S.lo tendra 'ue pedirle a 4ender!on 'ue )e en%iara un )en!a1e+ Kl %ol%i. a a!entir+ #:@ por 'u" %a a ha/lar con lad- Purcell; Ella hi0o una )ueca para !u! adentro!M ha/a al/ergado la e!peran0a de 'ue no !e hu/iera 2i1ado en e!o+ #Por'ue aun'ue Edith no conoce ning8n detalle& co)prende de 'u" %a el tra/a1o de la agencia en general+ ad- Purcell e! la her)ana de lad- Chi2le- - un tipo de da)a )ucho )*! !en!ata+ $e%erell entorn. lo! o1o!+ #<u ta e!ta/a contigo cuando conoci!te al 1o%en Chi2le- a-er por la tarde+ #S& a! 'ue ha deducido lo !u2iciente co)o para %er lo i)portante 'ue e! )encionarle a lad- Purcell lo preocupante 'ue le pareci. el co)porta)iento de !u !o/rino cuando 2ui)o! de %i!ita+ uego& lad- Purcell !in duda !e enterar* de 'ue la in!titutri0 ha !alido hu-endo& atar* ca/o! -& !iendo el tipo de )u1er 'ue e!& tendr* una !eria con%er!aci.n en pri%ado con !u her)ana -& con un poco de !uerte& lad- Chi2le- tendr* )ucho )*! cuidado con el tipo de per!onal 2e)enino 'ue lle%a a !u ca!a+ ,l ca/o de un )o)ento& $e%erell )ur)ur.9 #Ju- h*/il+ Condu1o por lo! concurrido! ca)ino! 'ue rodea/an el par'ue& luego gir. por Ren!ington Church Street& pa!. 2rente a la agencia - !e dirigi. a la parte tra!era de la )i!)a+ 4i0o retroceder el carrua1e guiando con de!tre0a a lo! ca/allo! ha!ta adentrar!e en el e!trecho e!pacio 'ue 'ueda/a delante de la puerta tra!era+ Cuando /a1.& do! pilluelo! !e 'uedaron )ir*ndolo con lo! o1o! co)o plato!+ $e%erell era un tipo de per!ona1e )u- poco ha/itual en a'uel /arrio& con !u elegante cha'ueta gri! - !u! reluciente! /ota! alta!+ Kl lo! %io - le! indic. 'ue !e acercaran+ o! chico! o/edecieron& in!eguro!& pero entonce! $e%erell le! pregunt. !i podan %igilar a !u! ca/allo!+ Phoe/e no pudo %er lo 'ue le! da/a& pero !u! ro!tro! !e ilu)inaron& a!intieron - !e

)etieron en el /ol!illo la propina+ Kl lo! aco)pa5. entonce! 1unto a la! )ontura! - le! )o!tr. cu*nta rienda podan de1ar !uelta+ uego rode. el carrua1e - a-ud. a /a1ar a Phoe/e& 'ue o/!er%. a lo! grande! - podero!o! ani)ale!+ #:E!tar*n a !al%o; Se %ol%i. hacia $e%erell a tie)po de %er c.)o !onrea+ #Supongo 'ue te re2iere! a lo! chico!& pero !& )i! ca/allo! e!t*n e!pl"ndida)ente /ien educado!+ Ella capt. el )en!a1e en la di%er!i.n 'ue re2le1a/an !u! o1o!9 e!pl"ndida)ente /ien educado!& igual 'ue !u propietario+ Phoe/e !olt. un /u2ido - entr. en la ca!a+ E))eline e!ta/a en la cocina& 2rente a la )e!a& a)a!ando+ a !e5orita Spr- e!ta/a de pie a !u lado& )oliendo 2ruto! !eco!+ Dirtle!& !entado 1unto al 2uego para no e!tor/ar& !onri. - !e le%ant. cuando %io entrar a Phoe/e+ a !alud. con una inclinaci.n de ca/e0a luego& con )*! cautela& !alud. a $e%erell cuando apareci. tra! ella+ #Jilord+ #Su )irada %ol%i. a centrar!e en Phoe/e#+ :C.)o e!t* Eergu!; #Je1or& pero a8n en /a1a 2or)a+ ,!egura 'ue e!tar* /ien e!ta noche+ #Con una !onri!a dirigida a Dirtle!& !e acerc. a E))eline#+ :>alleta!; a )u1er !e ha/a 'uedado total)ente in).%il con la )irada 2i1a en $e%erell+ $io un re!pingo& /a1. la %i!ta ha!ta !u! )ano!& a!inti. - !igui. tra/a1ando la )a!a+ #4a/a pen!ado prepararle alguna! a 3e!!ica para el %ia1e de )a5ana+ #Jir. a la !e5orita Spr- a !u lado#+ Con!tance ha !ido )u- a)a/le al o2recer)e !u a-uda+ Phoe/e acerc. una !illa de re!paldo recto a la )e!a+ #E!pero 'ue !e ha-a recuperado de la pe!adilla de anoche& !e5orita Spr-+ Eue una con)oci.n %er 'ue la per!egua de e!e )odo+ Con!tance Spr- al0. la %i!ta - la )ir. a lo! o1o!+ Bna le%e !onri!a le cur%. lo! la/io!& luego %ol%i. a concentrar!e en el )ortero en el 'ue )ola al)endra! - nuece!+ #,-ud. %er c.)o lo golpea/a el !e5or+ ,hora !ie)pre 'ue pien!o en "l& %eo !u! o1o! en /lanco - !u cuerpo ca-endo co)o un !aco de patata!+ Phoe/e !onri. ante !e)e1ante i)agen+ Lcupada con Eergu!& no ha/a %i!to lo 'ue $e%erell ha/a hecho& !.lo el re!ultado+ #,nte! de 'ue )e )arche ho-& tene)o! 'ue ha/lar u!ted& E))eline - -o para 'ue poda)o! hacerno! una idea de 'u" tipo de e)pleo le ira )e1or+ Pero pri)ero de/o ha/lar con 3e!!ica+ E))eline a!inti. con la )irada 2i1a en la )a!a+ #E!t* arri/a& haciendo la )aleta+ , !u e!palda& Phoe/e pudo or a Dirtle! - a $e%erell ha/lando de ca/allo!+ Pareca /a!tante ino2en!i%o - /ien educado - Dirtle! conoca /ien lo! pro/le)a! 'ue !u e!po!a tena con lo! ca/allero! grande! - podero!o!+ Go per)itira 'ue nada in'uietara a E))eline+ J*! tran'uila& Phoe/e !e le%ant. - !e dirigi. a la e!calera+ Encontr. a 3e!!ica en la pe'ue5a ha/itaci.n de la parte tra!era del pri)er pi!o& do/lando con cuidado !u! e!ca!a! pertenencia! - )eti"ndola! en !u e!tropeada /ol!a+ ,l0. la ca/e0a - !onri. cuando %io a Phoe/e - r*pida)ente le hi0o una re%erencia+ Ella le de%ol%i. la !onri!a& co)placida por'ue la e(pre!i.n de p*nico hu/ie!e de!aparecido de lo! o1o! de la 1o%en+ Bno! poco! da! con E))eline - Dirtle!& li/re de cual'uier ra!tro de a)ena0a& - 3e!!ica %ol%a a !er la alegre chica 'ue de/era ha/er !ido+ #<e ir* )u- /ien con lad- Pelha)+ S.lo recuerda+++ #Se !ent. en el /orde de la

e!trecha ca)a - le ha/l. de la! e(centricidade! de la anciana+ <a)/i"n le hi0o un /re%e re!u)en de la hi!toria de la 2a)ilia& para 'ue !upiera 'u" ca/allero! poda e!perar encontrar!e -& !in darle )*! i)portancia& la in2or). de 'ue todo! eran /a!tante )a-ore! 2or)ale! -& por tanto& era i)pro/a/le 'ue !e con%irtieran en un pro/le)a+ ,/a1o& Phoe/e o-. una pro2unda %o0 'ue deca algo& luego la ca)panilla de la puerta principal de la agencia !on. - la puerta !e cerr.+ Ella 2runci. el ce1o para !u! adentro!+ :$e%erell ha/a !alido 2uera; Se le%ant. - al0. un dedo hacia 3e!!ica+ #Bna co!a )*!+ Si alguna %e0 tiene! alg8n pro/le)a de e!a )i!)a naturale0a& recuerda 'ue !ie)pre podr*! regre!ar a la agencia+ Pero en ca!a de lad- Pelha) no tendr*! 'ue preocuparte& !u a)a de lla%e! - !u )a-ordo)o !on e(celente! per!ona!+ a chica !olt. el aire+ #Ser* un ali%io tan grande no tener 'ue e!tar alerta contra+++ Dueno& -a !a/e& !e5orita& cada )inuto del da+ 3e!!ica !e apre!ur. a darle la! gracia!& pero Phoe/e le%ant. la )ano para detenerla le di1o 'ue di!2rutara tra/a1ando para lad- Pelha) - e!o !era !u2iciente agradeci)iento para ella+ $e1. a la 1o%en )*! tran'uila - 2ir)e)ente centrada en ocupar !u nue%o pue!to ella regre!. al pi!o de a/a1o+ >ir. a la derecha por el e!trecho pa!illo 'ue una la parte delantera del negocio con la cocina -& cuando lleg. a la entrada de la )i!)a& !e dio cuenta de 'ue la! %oce! 'ue oa& la de E))eline - el gra%e )ur)ullo i)po!i/le de di!tinguir de un ho)/re& %enan de la parte delantera+ Cuando !e a!o). a la cocina& %io a Con!tance& !ola& d*ndole 2or)a a lo! tro0o! de )a!a - coloc*ndolo! !o/re una /ande1a de horno+ #$i)e d.nde+ :,rri/a; #di1o una %o0 de ho)/re+ Sorprendida& Phoe/e !e dio )edia %uelta+ ,'uel re2inado acento era de $e%erell+ Se enca)in. r*pida)ente hacia la parte delantera& ner%io!a+ :E!ta/a E))eline !ola con "l; :E!ta/a de1*ndo!e lle%ar por el p*nico+++; a i)agen con la 'ue !e encontr. la hi0o detener!e en !eco+ e1o! de e!tar pre!a del p*nico& la )u1er e!ta/a indic*ndole al %i0conde& un lord corpulento& 2uerte a/ru)adora)ente )a!culino& d.nde 'uera e(acta)ente 'ue colocara %aria! ca1a! grande! 'ue contenan archi%o!& en un e!tante !uperior 'ue ocupa/a una pared lateral+ $e%erell de1. una ca1a en el e!tante& retrocedi.& !e !acudi. la! )ano! - luego !e %ol%i. para coger la !iguiente+ Cuando %io a Phoe/e& la )ir. a lo! o1o! - %acil. un !egundo& pero 2inal)ente le%ant. la ca1a+ #,l %er 'ue -o e!ta/a a'u para %elar por toda! %o!otra!& Dirtle! ha !alido para encargar algo de car/.n+ o di1o co)o !i 2uera la co!a )*! nor)al del )undo de1ar un %i0conde a la entera di!po!ici.n de una! )u1ere! 'ue dirigan una agencia de e)pleo+ #Bn poco a la derecha& )ilord& !i no le i)porta+ #,l parecer& %cti)a del )i!)o enga5o& E))eline retrocedi. - !e5al.#+ ,! Dirtle! podr* agarrarla! /ien !i nece!ita)o! /a1arla! otra %e0+ Kl !igui. !u! indicacione! !in decir nada& luego !e %ol%i. para coger la !iguiente ca1a+ Phoe/e& a!o)/rada& !e 'ued. en la puerta - !e e!2or0. por no )irarlo! /o'uia/ierta+ K!e 2ue el co)ien0o de una !e)ana )u- e(tra5a+ Si hu/iera pre!tado )*! atenci.n al incidente de la! ca1a!& 'ui0* no !e ha/ra !orprendido tanto o& al )eno!& ha/ra e!tado )*! preparada para lo! 2uturo! aconteci)iento!+

, lo largo de lo! !iguiente! da!& tra! ha/er logrado e!a pe'ue5a %ictoria& $e%erell 2ue in%adiendo !u )undo !in tregua+ @ no !.lo !u )undo de da& !ino ta)/i"n de noche+ <ra! ha/er encontrado una %e0 el ca)ino a !u dor)itorio& no tu%o ning8n pro/le)a en !eguir lo! )i!)o! pa!o! la noche !iguiente - la! po!teriore!& para gran con2u!i.n de Phoe/e+ o de!ea/a all& en !u ca)a+ Sin e)/argo& con cada noche 'ue pa!a/a& !enta 'ue caa )*! pro2unda)ente en !u hechi0o& 'ue 'ueda/a )*! pro2unda)ente atrapada en la )agia 'ue a)/o! crea/an& no independiente)ente !ino 1unto!+ K!e era el a!pecto )*! 2a!cinante& el hecho de dar - to)ar& la corre!pondencia del placer& del de!eo& de la nece!idad+ e 'ueda/a tanto por aprender+ Sin e)/argo& la! leccione! de cada noche la de1a/an )*! an!io!a& )*! intrigada& )*! in%olucrada+ Bna !ituaci.n peligro!a+ o! da! re!ultaron !er )*! pertur/adore!+ $e%erell tena una a!o)/ro!a 2acilidad para entender a la gente -& por tanto& para !a/er e(acta)ente c.)o gan*r!ela& tal co)o ha/a de)o!trado con E))eline+ @& por con!iguiente& con Dirtle!+ En cue!ti.n de cuarenta - ocho hora!& !e ha/a con%ertido en un )ie)/ro aceptado de !u pe'ue5o grupo& con!iderado por todo! lo! de)*! co)o uno )*!+ Cnclu!o SHinner& 'ue no lo conoca per!onal)ente& !ino 'ue !.lo ha/a odo ha/lar de !u! proe0a! a tra%"! de Eergu!& a/andon. la opini.n 'ui!'uillo!a 'ue ha!ta el )o)ento ha/a )antenido re!pecto al 6%i0conde7+ ,un'ue !egua lla)*ndolo a! con irre%erencia& !u tono de1a/a claro 'ue el ttulo -a no era de de!de5o!o de!precio+ , di2erencia de !u per!onal& tan 2*cil de con'ui!tar& Phoe/e !e )o!tra/a )ucho )*! recelo!a& no de !u! /uena! intencione! o de !u honrade0& !ino de !i era prudente per)itir 'ue un ca/allero co)o "l !e )etiera de)a!iado en !u! do)inio!+ Segua e!perando 'ue intentara hacer!e cargo de la !ituaci.n+ $e hecho& e!ta/a total)ente con%encida de 'ue no !era capa0 de re!i!tir!e& de 'ue& en un )o)ento dado& la tentaci.n le re!ultara de)a!iado grande -& con la )e1or de la! intencione!& u!urpara !u lugar+ , lo largo de e!o! pri)ero! da! per)aneci. alerta& preparada& li!ta para recha0ar una in%a!i.n por !u parte& - una - otra %e0& $e%erell la )ir. a lo! o1o!& !onri. - aguard. !u deci!i.n+ Era e(tre)ada)ente de!concertante - no poco pertur/ador 'ue !ie)pre la !orprendiera& aun'ue !.lo en !u )ente& en !u! e(pectati%a!+ Era igual de hu)illante dar!e cuenta de 'ue la co)prenda tan /ien co)o a lo! de)*!& !i no )e1or a8n+ Pareca !a/er ha!ta d.nde poda llegar !in hacer 'ue le%antara !u! de2en!a!& !ie)pre !a/a cu*ndo la o2endera !i a%an0a/a un poco )*!+ @ entonce! !e detena - la re!peta/a+ <ra! !ei! da! %igil*ndolo con!tante)ente& teni"ndolo a !u alrededor& tanto en la agencia co)o en la! %elada! de la /uena !ociedad& a-udando all& a!i!tiendo all*& protegiendo !ie)pre& inclu!o ella !e dio por %encida - accedi. a )o!trar!e i)pre!ionada& accedi. a reconocer& aun'ue !.lo 2uera ante ! )i!)a& 'ue perteneca a una e!pecie !u)a)ente rara de ca/allero 'ue no nece!ita/a e!tar !ie)pre al )ando+ Por !upue!to& no !e lo di1o por'ue $e%erell no nece!ita/a 'ue lo ani)aran+ uego de!cu/ri. 'ue& gracia! a !u particular talento para lo! negocio!& e!ta/a encantado de !entar!e con lo! li/ro! de cuenta! de la agencia - !u)ar& co)pro/ar& con2eccionar /alance! - to)ar nota!& todo con una 2acilidad 'ue denota/a una con!idera/le e(periencia+

Eue entonce! cuando la re!i!tencia de Phoe/e !e derru)/.+ Co)o le ha/a co)entado a SHinner )ientra! !e arregla/a para a!i!tir al /aile de lad- ParHin!on& )ereca la pena tolerar a un ho)/re di!pue!to a ahorrarle e!a pe!adilla+ a doncella ha/a !oltado un /u2ido - ha/a lan0ado una )irada a !u %e!tido nue%o+ #:<olerarlo; :E! e!o lo 'ue hace; Phoe/e !e ha/a ru/ori0ado - no ha/a dicho nada+ Bna !e)ana de!pu"! de 'ue 3e!!ica !e hu/iera )archado 2eli0 para iniciar !u nue%a %ida con lad- Pelha) en el ca)po& ella !e !ent. en la cocina de la agencia con E))eline a !u lado para re%i!ar la! li!ta! de )u1ere! 'ue /u!ca/an tra/a1o - /u!car po!i/le! coincidencia! con !u li!ta de ca!a! 'ue /u!ca/an per!onal+ Su 6tra/a1o de re!cate7 !upona !.lo una pe'ue5a parte de la! acti%idade! del negocio& una condici.n nece!aria para per)itirle! colocar con "(ito - di!creci.n a !u! cliente! e!peciale!+ <ra! cuatro a5o! de 2unciona)iento& la agencia !e %anagloria/a de contar con una li!ta con!idera/le de )u1ere! -a colocada!& tena una en%idia/le& !i no di!tinguida& reputaci.n entre 'uiene! /u!ca/an tra/a1o en la capital - una i)portante clientela entre la! ca!a! de la /uena !ociedad& cu-a! a)a! de lla%e! acudan una - otra %e0 a ello! cuando nece!ita/an doncella!& )odi!ta!& in!titutrice! o da)a! de co)pa5a+ $e%erell e!cucha/a lo! co)entario! de Phoe/e - E))eline con la )itad de la )ente centrada en ella!+ a otra )itad la tena ocupada en cuadrar reci/o! reciente! con una li!ta de co!te! pre%i!to!+ a agencia no tena un pre!upue!to& a! 'ue "l ha/a decidido 'ue nece!ita/a uno -& co)o la! 2inan0a! eran un ca)po en el 'ue Phoe/e pareca encantada de darle %a li/re& e!ta/a ocupado con2eccionando uno& una acti%idad 'ue )antena !u )ente lo /a!tante ocupada - a "l cerca de ella en la agencia+ a ca)panilla de la puerta principal !on.+ <odo! al0aron la ca/e0a - o-eron 'ue Dirtle! !aluda/a a 'uien'uiera 'ue hu/iera entrado+ #:Fu" tal 4arrogate& !e5or; Phoe/e - E))eline interca)/iaron )irada! de !orpre!a - deleite - luego Dirtle! continu.9 #Entre& !e5or& !i e! tan a)a/le+ a !e5orita Phoe/e e!t* a'u - !e alegrar* )ucho de %erle+ $e%erell !e le%ant. cuando ella - E))eline apartaron la! !illa! - !e pu!ieron en pie para !aludar a un ca/allero de edad& pelo /lanco - /ien %e!tido& aun'ue )*! /ien !o)/ro+ # o2tu!+ #Sonriente& Phoe/e a%an0. con la! )ano! e(tendida!+ #Se5or Coate!+ #E))eline le dedic. una a)plia !onri!a+ o2tu! Coate! to). la! )ano! de Phoe/e entre la! !u-a! )ientra! una t)ida& paternal - a)i!to!a !onri!a le ilu)ina/a el !e)/lante+ #Je te)o 'ue la! agua! no )e han !entado /ien& a! 'ue he regre!ado un poco ante! de lo pre%i!to+ Su )irada !e encontr. con $e%erell - !u %o0 !e apag.+ Kl rode. la )e!a - le o2reci. la )ano con una !onri!a en lo! la/io!+ #$e%erell+++ Paignton& para )i ca!tigo+ #,8n no !e ha/a aco!tu)/rado a !u ttulo+ Coate! !olt. la )ano de Phoe/e - e!trech. la !u-a+ Kl continu.& re!pondiendo la pregunta 'ue Coate! no ha/a 2or)ulado9 #E!to- a-udando a la !e5orita Jalle!on en !u! tarea!+ #Lh+

En honor del ca/allero& tu%o 'ue reconocer 'ue no hi0o ning8n ade)*n de retroceder+ Se li)it. a )irar a Phoe/e+ $e%erell ta)/i"n la )ir. - aguard.+ Ella le ech. una r*pida o1eada - luego !e %ol%i. hacia el reci"n llegado+ #E(acto+ #=ol%i. a )irar a $e%erell#+ Por e(tra5o 'ue pare0ca& Paignton ha !ido real)ente de gran utilidad+ #Se5al. la! !illa! alrededor de la )e!a+ Cuando todo! !e )o%ieron para !entar!e& continu.#9 <u%i)o! un pe'ue5o contratie)po cuando re!cata)o! a nue!tra 8lti)a cliente e!pecial+ Coate! 2runci. el ce1o+ E!per. a 'ue la! do! )u1ere! !e !entaran - luego to). a!iento 2rente a $e%erell+ #:Bn contratie)po; #Conte)pl. a Phoe/e un in!tante - luego !e dirigi. a "l#+ :Entiendo 'ue hu/o alguna a)ena0a 'ue Eergu! - Dirtle! no pudieron )ane1ar; Cuando $e%erell lo )ir. a lo! o1o!& %io %erdadera in'uietud en ello! - record. 'ue o2tu! Coate! poda !er un aliado+ Eelicit*ndo!e a ! )i!)o por !u pre%i!i.n& a!inti.9 #Bna porra - un e!to'ue+ El ho)/re apret. lo! la/io! - lan0. a Phoe/e una )irada de reproche+ #Fuerida+++ Ella lo detu%o al0ando una )ano+ #,nte! de 'ue )e rega5e& le in2or)ar" de 'ue he aceptado la o2erta de $e%erell de proporcionarno!+++ #Se interru)pi. ante! de decir 6protecci.n7& lo )ir. a lo! o1o! un /re%e )o)ento - luego continu. !in pro/le)a!#9 Bna e!colta adicional& una a-uda e(tra !ie)pre 'ue lle%e)o! a ca/o un re!cate+ Coate! la conte)pl. en !ilencio un )o)ento a continuaci.n !e %ol%i. hacia $e%erell - a!inti.+ #Ju- /ien+ Go dir" nada )*! al re!pecto+ En ca)/io& preguntar" lo 'ue he %enido a preguntar+ :4a- alguna cliente e!pecial para la 'ue nece!it"i! a-uda para !u colocaci.n; Si lle%a!tei! a ca/o un re!cate hace poco& i)agino 'ue !+ Phoe/e a!inti. - le ha/l. de la !e5orita Spr-+ $e in)ediato& 'ued. claro 'ue Coate! tena una gran red de contacto! - !ocio! de negocio!& co)erciante! rico!& /an'uero! - gente de e!e tipo+ #Bna in!titutri0 de car*cter i)peca/le con alguna e(periencia con ni5o! )upe'ue5o!+ Go creo 'ue !ea di2cil colocarla& 'uerida+ # e !onri. a Phoe/e#+ $"1a)elo a )+ Segura)ente tendr" una re!pue!ta en uno o do! da!+ Ella !u!pir. ali%iada+ #Si puede encargar!e de e!o& le e!tare)o! )u- agradecido!+ E! una 1o%en encantadora& pero no tene)o! nada en nue!tro! li/ro! 'ue !ea adecuado - con la noticia de la p"rdida de lo! Chi2le- a8n corriendo entre la /uena !ociedad& )e te)o 'ue no !era prudente /u!car en e!o! crculo!+ #Go& de!de luego+ Gi para la !e5orita Spr-& ni ta)poco para la agencia+ #@ luego& Coate! a5adi.#9 Oeal)ente tiene! 'ue ir con !u)o cuidado& 'uerida+ Ginguna colocaci.n )erece 'ue !e ponga en peligro todo el /uen tra/a1o 'ue hac"i!+ Eue una repri)enda !ua%e+ Sin e)/argo& $e%erell agradeci. al ho)/re 'ue la hu/iera 2or)ulado& por'ue a! lo e(i)a a "l de la re!pon!a/ilidad de tener 'ue hacerlo+ En e!e )o)ento& !e e!2or0a/a al )*(i)o por no decirle a Phoe/e co!a! 'ue ella no 'ui!iera or+ Phoe/e hi0o una )ueca& pero !e li)it. a le%antar!e cuando Coate! lo hi0o+ $e%erell ta)/i"n !e pu!o de pie+ <ra! e!trecharle la )ano a ella& el ho)/re !e %ol%i. hacia "l+

# ord Paignton& :podra dedicar)e uno! )inuto! de !u tie)po; $e%erell !onri.+ #Por !upue!to+ # e !e5al. la puerta principal& )ientra! e%ita/a la )irada recelo!a de Phoe/e#+ e aco)pa5ar"+ Con una elegante inclinaci.n de ca/e0a& Coate! acept. !u o2reci)iento - !e %ol%i. hacia ella+ #L! in2or)ar" en uno! poco! da!& 'uerida+ #<ra! de!pedir!e de E))eline con un ge!to de la ca/e0a& dio )edia %uelta - !igui. a $e%erell por el pa!illo+ o! do! !aludaron con la ca/e0a a Dirtle!& 'ue ocupa/a !u !itio tra! el )o!trador+ $e%erell !o!tu%o la puerta - !alieron a la calle+ Sin )ediar pala/ra& ca)inaron uno! cuanto! )etro! ha!ta 'ue pa!aron lo! %entanale! de la agencia+ Coate! !e detu%o con la )irada perdida - carra!pe. inc.)odo+ #Supongo 'ue no nece!ito preguntarle por !u! intencione!& )ilord+ Kl e!per. ha!ta 'ue el ca/allero lo )ir. a la cara+ #Go+ Coate! e!tudi. !u! o1o! - luego a!inti.+ $e%erell capt. un 2uga0 ali%io en lo! de "l+ #En e!e ca!o& :puedo preguntarle por !u+++ /ueno& opini.n re!pecto a la! acti%idade! de la !e5orita Jalle!on con la agencia; $e/era in2or)arle de 'ue he o2recido )i pe'ue5a a-uda durante )*! de tre! a5o! - 'ue& en e!e tie)po& he llegado a ad)irar -& 2igurada)ente ha/lando& aplaudir el tra/a1o 'ue la !e5orita Jalle!on ha hecho !al%ando a tanta! po/re! chica! de+++ de+++ #:Bn de!tino nada en%idia/le ni )erecido; #E(acto+ #Coate! apret. la )and/ula - a!inti.#9 E!o e!+ $e%erell /a1. la )irada - 2runci. le%e)ente el ce1o )ientra! pen!a/a en !u opini.n - en la! pala/ra! adecuada! para tran!)itirla+ #Go %eo )oti%o& ning8n )oti%o& para de!apro/ar el prop.!ito de la !e5orita Jalle!on re!pecto a la! )u1ere! a la! 'ue re!cata+ $e hecho& igual 'ue u!ted& encuentro !u! accione! ad)ira/le!+ Sin e)/argo& no puedo per)itir& ni lo har"& 'ue ni ella& ni ninguno de lo! !u-o! o la agencia propia)ente dicha& corran alg8n tipo de peligro+ ,l0. la ca/e0a - )ir. a o2tu! Coate! a lo! o1o! en !ilencio+ Su %o0 !e torn. )*! 2ir)e cuando continu.+ #Ji opini.n& por tanto& e! 'ue& co)o no tengo ning8n de!eo de re!tringir !u! acti%idade!& de/er" to)ar parte en ella!+ Co)o !u protector& !u guardae!palda!& "!e e! )i prop.!ito al unir)e a !u pe'ue5a /anda9 )antener a Phoe/e& - !u negocio& a !al%o+ El otro ho)/re le !o!tu%o la )irada durante un )o)ento& luego e!/o0. una 2uga0 !onri!a - le tendi. la )ano+ #>racia!+ Creo 'ue no! entende)o!+ E! un ali%io !a/er 'ue Phoe/e cuenta con !e)e1ante protecci.n+ Si alguna %e0 nece!ita la cla!e de a-uda 'ue -o puedo o2recer& !er* un honor para ) proporcion*r!ela+ $e%erell !onri. - le e!trech. la )ano+ Se de!pidieron - "l regre!. a la agencia a8n !onriendo& un poco pagado de ! )i!)o+ Sa/a lo 'ue e!ta/a haciendo o& al )eno!& crea 'ue lo !a/a+ Pero a )edida 'ue lo! da! tran!curran - de!cu/ra )*! co!a! !o/re el 2unciona)iento - el alcance de la agencia& $e%erell !e 2ue in%olucrando cada %e0 )*!+ Go !.lo por Phoe/e& por'ue era !u e)pre!a& la acti%idad diurna en torno a la cual gira/a !u %ida& !ino por el o/1eti%o en ! )i!)o+ $o! noche! )*! tarde& agrada/le)ente !aciado - tu)/ado 1unto a Phoe/e en !u

ca)a& con la )irada 2i1a en el do!el& re2le(ion. !o/re la pro2undidad de !u creciente inter"! por el tra/a1o de la agencia+ Fui0* no era una idea tan de!ca/ellada 'ue un ho)/re co)o "l& 'ue ha/a pa!ado tanto! a5o! procurando el inter"! co)8n de !u pa!& !e !intiera atrado por la /atalla 'ue Phoe/e li/ra/a+ Puede 'ue 2uera a una e!cala )ucho )*! reducida& 'ue el ca)po 2uera )*! re!tringido& !in e)/argo& !egua !iendo una /atalla entre el /ien - el )al& entre lo correcto lo incorrecto& - !e li/ra/a en gran )edida de un )odo encu/ierto& otro a!pecto 'ue haca 'ue le re!ultara c.)odo - 2a)iliar+ Senta co)o !i a'u"l 2uera !u lugar+ Co)o !i tra/a1ar 1unto a Phoe/e& )anteni"ndola a ella - a !u agencia a !al%o& 2uera una tarea ideada e!pecial)ente para "l& la re!pue!ta al !enti)iento de ner%io!i!)o e in'uietud 'ue lo ha/a do)inado durante lo! 8lti)o! )e!e!+ , !u 2alta de o/1eti%o!+++ Pero :era 1u!to o correcto 'ue hiciera !u-o el prop.!ito de ella; , !u lado& Phoe/e re!opl.& !e acurruc. )*! 1unto a "l& con la e!palda pegada a !u co!tado& - %ol%i. a dor)ir!e+ $e%erell !onri. - pen!. en el da 'ue aca/a/an de pa!ar - ta)/i"n en lo! anteriore!+ E!ta/a e)pe0ando a encontrar cierto rit)o& una rutina+ Du!ca/a "!ta acti%a)ente& la i/a con!tru-endo+ Por la! )a5ana!& de1a/a 'ue Phoe/e hiciera la! %i!ita! pertinente! con EdithM era %ital para ella )antener !u lugar co)o 6!o)/ra7 de !u ta& !ie)pre ah& !ie)pre e!cuchando& a%eriguando& preguntando di!creta)ente+ , )enudo regre!a/a de e!a! %i!ita! con in2or)aci.n !o/re 2a)ilia! - po!i/le! pue!to! para la! cliente! de la agencia+ $urante e!a! hora!& $e%erell !e haca cargo de lo! a!unto! re2erente! a !u! propiedade!& pa!a/a a %er a Jontague - !e encarga/a de cual'uier te)a de negocio! 'ue re'uiriera !u atenci.n+ $e!pu"! de co)er& nor)al)ente i/a a la agencia+ Para cuando ha/a aca/ado de charlar con Dirtle! - !e ha/a in2or)ado de lo! a%ance! del da a tra%"! de E))eline& Phoe/e -a ha/a aca/ado con !u! %i!ita! de la tarde - !e reuna con ello!+ a !iguiente hora la pa!a/an tratando a!unto! de la agencia+ Su e(periencia le per)ita o2recer !olucione! no%edo!a! a alguno! de lo! pro/le)a!+ Cada %e0 'ue e!o !uceda& para !u !orpre!a& lo inunda/a una oleada de !ati!2acci.n+ e gu!ta/a+ Su cola/oraci.n con la e)pre!a de Phoe/e haca 'ue !urgieran en "l co!a! 'ue no ha/a e!perado+ Cada %e0 !e !enta )*! agradecido con ello!& !o/re todo con Phoe/e& por aceptar !u! !er%icio!& por aceptarlo en !u crculo+ Su! pen!a)iento! regre!aron al pre!ente& a e!e da 'ue ha/an pa!ado de un )odo no tan rutinario+ ad- Ca!tlereagh ha/a organi0ado un pcnic en la propiedad 2a)iliar& en Surre-+ Edith ha/a dicho 'ue e!ta/a de)a!iado can!ada para ir ha!ta all& a! 'ue $e%erell ha/a lle%ado a Phoe/e en !u carrua1e - ha/a pa!ado el da con ella+ Su aparici.n en el e%ento& aco)pa5*ndola& ha/a a%i%ado a8n )*! la! e!peculacione!& pero por !uerte& ella !egua )o!tr*ndo!e a1ena a todo e!o+ $urante el pcnic !e ha/a )antenido centrada en !u! o/1eti%o!& alerta a po!i/le! pue!to! %acante!+ $e%erell ha/a %i!to una oportunidad de a-udarla ta)/i"n en e!o+ eonora& conde!a de <rentha)& e!ta/a pre!ente& 1unto a la! i)ponente! ta! a/uela! de <rentha)+ $e%erell record. 'ue !u co)pa5ero del clu/ Da!tion - !u e!po!a tenan a !u

cargo un pe'ue5o e1"rcito de )u1ere! )a-ore! alo1ada! en !u! di%er!a! ca!a!& a! 'ue !e la! pre!ent. a Phoe/e - !e 'ued. en un !egundo plano+ 4a!ta !u )atri)onio& eonora no ha/a pa!ado )ucho tie)po entre la /uena !ociedad& por lo 'ue ella - Phoe/e no !e ha/an %i!to nunca+ Sin e)/argo& no le !orprendi. en a/!oluto 'ue parecieran reconocer!e )utua)ente co)o al)a! ge)ela!+ Para cuando !e de!pidieron de eonora& la! do! )u1ere! i/an en ca)ino de con%ertir!e en /uena! a)iga!+ a conde!a& una )u1er )u- per!pica0& ha/a in%itado a Phoe/e a 'ue la %i!itara - ha/a )encionado -a la ,thena ,genc-+ Jientra! la! da)a! charla/an& $e%erell pen!a/a en la red de ca!a! - de e!po!a! 'ue& gracia! a lo! )atri)onio! de !u! a)igo!& lo! )ie)/ro! del clu/ Da!tion !e e!ta/an creando+ @ a e!o! a)igo! - a !u! e!po!a!& "l le! con2iara la %ida - ta)/i"n& por tanto& el !ecreto de la ,thena ,genc-+ ,h ha/a una po!i/ilidad de a)pliar el tra/a1o& pero )e1or de1arlo )*! para el 2uturo& para cuando hu/iera con%ertido en realidad la e!peculaci.n 'ue %ea en lo! o1o! de eonora - de otra! )ucha! da)a! re!pecto a Phoe/e - "l+ Pen!. en ella co)o !u e!po!a+ ProntoM el )o)ento de a/ordar e!e te)a a8n no ha/a llegado& pero !e acerca/a+ ,parte de todo lo de)*!& e!ta/a el detalle& no tan in!igni2icante& de 'ue no podra& ni 'uerra& dor)ir en ning8n otro !itio 'ue no 2uera a !u lado+ 4aca alguno! da!& cuando Phoe/e le ha/a )andado una nota dici"ndole 'ue Edith e!ta/a de)a!iado can!ada por !u e(cur!i.n a Oich)ond co)o para a!i!tir a ning8n otro acto !ocial e!a noche& "l ha/a apro%echado la oportunidad para %i!itar lo! clu/e! de ca/allero!M !i)ple)ente para hacer acto de pre!encia - enterar!e de cual'uier co!a 'ue !e co)entara+ ,l %ol%er& ha/a decidido 'ue era de)a!iado tarde para )ole!tar a Phoe/e+ @ a continuaci.n ha/a pa!ado una noche in2ernal en !u ca)a del clu/& 'ue& ha!ta el )o)ento& le ha/a re!ultado )u- c.)oda+ Bna - otra %e0& ca!i dor)ido o en !ue5o!& ha/a alargado el /ra0o para a/ra0arla a ella - no la ha/a encontrado+ ,pena! ha/a de!can!ado+ , un ni%el )*! pro2undo& !u! ner%io! #:o eran !u! e)ocione!;# lo ha/an de1ado agotado+ Go e!ta/a intere!ado en repetir la e(periencia+ 4a/a !ido in'uietante de!cu/rir lo i)portante 'ue Phoe/e !e ha/a %uelto para "l+ K!e ha/a !ido un a!pecto de !u !educci.n 'ue no ha/a pre%i!to& pero no le !er%ira de nada pen!ar en ello+ Cuando 2uera !u e!po!a& e!e ine!perado e in'uietante anhelo e!tara !ati!2echo& a! 'ue !.lo tena 'ue concentrar!e en ca!ar!e con ella - el re!to !e ira !olucionando !o/re la )archa+ Con e!e o/1eti%o en )ente& !e dio la %uelta& la a/ra0.& !e acurruc. contra ella de1. 'ue el !ue5o lo in%adiera+ a !iguiente noche !e reuni. con Phoe/e en el /aile de lad- NalHer+ ,udre- ta)/i"n e!ta/a pre!ente& !entada 1unto a Edith& con !u! per!picace! o1o! entornado!& e!tudi*ndolo )ientra! "l !e inclina/a& charla/a con Edith - luego !e acerca/a para !aludar a Phoe/e+ Con la 2er%iente e!peran0a de 'ue !u ta !e guardara para ! )i!)a la! pregunta! !o/re !u in)inente /oda& !e lle%. la )ano de la 1o%en a lo! la/io!& !e la /e!. - luego conte)pl. el )ar de ca/e0a! cuando lo! )8!ico! e)pe0aron a tocar+ #Fu" oportuno+++ un %al!+ #Jir. a Phoe/e a lo! o1o!#+ :Daila)o!;

Ella !onri. - a!inti.& -endo con "l ha!ta la pi!ta de /aile+ ,ni)ado por la e%idente e(pectaci.n de !u! o1o!& la to). entre !u! /ra0o! - la hi0o girar entre la )ultitud+ ,guard. ha!ta 'ue co)pletaron el pri)er circuito& ha!ta 'ue Phoe/e !u!pir. - ca!i !e rela1.& ante! de preguntar9 #:C.)o e!t* nue!tra 8lti)a clienta e!pecial; #Se recupera /ien+ # o )ir. a lo! o1o!& a8n le re!ulta/a a!o)/ro!o e!tar ha/lando de e!o! te)a! con "l#+ Por lo 'ue no! ha dicho& la !aca)o! de all 1u!to a tie)po+ 4a/an lle%ado a ca/o otro re!cate tre! noche! ante!M $e%erell ha/a o/!er%ado el de!arrollo del )i!)o ca!i pegado a ella& pero todo ha/a ido /ien& e(acta)ente co)o e!ta/a pre%i!to+ Bn le%e 2runci)iento de ce1o o!cureci. !u! o1o! %erde!+ #E))eline )encion. 'ue po!i/le)ente ha/ra otra! do! !alida! en per!pecti%a+ :Sie)pre ha- tanta!; :<anta! )u1ere! del !er%icio do)"!tico 'ue nece!itaran !er re!catada! de !u! !e5ore!; #S& - no+ K!ta e! la "poca de )*! tra/a1o+ Kl 2runci. a8n )*! el ce1o& de!concertado+ #:Por 'u"; :Por la <e)porada; #Go& !ino por lo 'ue !ucede cuando aca/a la <e)porada+ Ca!i e!ta)o! en )a-o en 1unio la /uena !ociedad e)pie0a a tra!ladar!e al ca)po& por lo 'ue para la! )u1ere! del !er%icio 'ue !e !ienten a)ena0ada!& la 8nica !alida e! e!capar ahora o arrie!gar!e a %er!e atrapada! en alguna propiedad ai!lada& donde el ho)/re en cue!ti.n tendr* inclu!o )*! tie)po di!poni/le - la! ca!a! !on )*! grande!+ Phoe/e hi0o una pau!a )ientra! $e%erell la haca girar hacia el 2ondo de la !ala+ #@ en lo re2erente a encontrar otro e)pleo& ahora e! el )o)ento+ o! de nue!tra cla!e en particular contratan poco o nada durante el %erano+ a! da)a! !uelen e!perar a e!tar de nue%o de %uelta en la ciudad+ Kl ar'ue. la! ce1a!+ #Go lo ha/a pen!ado de e!e )odo+ #<ra! un )o)ento& %ol%i. a )irarla a lo! o1o!#+ Entonce!& :cu*nta! )*! e!pera!; Se encogi. de ho)/ro! le%e)ente+ #$e lo 8nico 'ue puedo e!tar !egura e! de 'ue ha/r* )*!+ $e%erell inclin. la ca/e0a& la atra1o )*! hacia ! - %ol%ieron a girar en el 2ondo de la !ala& pero e!a %e0 no a2lo1. !u agarre& !ino 'ue la )antu%o pegada a "l& aun'ue Phoe/e no e!ta/a !egura de !i era con!ciente de ello+ J*! /ien era una reacci.n in!tinti%a ante un te)a 'ue ella cada %e0 era )*! con!ciente de 'ue a "l le pareca in'uietante+ $e%erell !enta 'ue de/era hacer )*!+ #=er*! #le di1o !in pen!ar& en tono /a1o#& hace tie)po& )e di cuenta de 'ue no pode)o! a-udar a toda! la! chica!& 'ue !i)ple)ente no e! po!i/le+ , alguna! no pode)o! a-udarla!+ E! un hecho de la %ida& uno 'ue de/e)o! aceptar+ $e%erell la )ira/a 2i1a)ente a lo! o1o!+ Phoe/e continu.9 #Edith lla)a a )i a2ici.n una 6pe'ue5a cru0ada7& co)o e! ha/itual en ella& %e la! co!a! con una e(traordinaria claridad+ Pero -o he aceptado& co)o todo! de/e)o! hacer& 'ue no pode)o! ca)/iar nue!tro )undo& 'ue no pode)o! erradicar e!te )al en particular+ S.lo pode)o! hacer lo 'ue hace)o!& pero lo 'ue no de/e)o! pen!ar e! 'ue& co)o no pode)o! !olucionar todo el pro/le)a& lo 'ue con!egui)o! no )erece la pena+ Pa!. un largo )o)ento& el %al! e!ta/a -a aca/ando cuando $e%erell re!pondi.9

#Edith e! )u- inteligente - parece 'ue t8 ha! heredado e!e ra!go+ # a gui. en un 8lti)o giro& luego !e lle%. !u )ano a lo! la/io! - !e la /e!.+ a )ir. a lo! o1o! - !onri.#9 Por !uerte& a-udar a la! chica! 'ue a-uda)o! e!& !in duda& !u2iciente 1u!ti2icaci.n+ Phoe/e le de%ol%i. la !onri!a& de1. 'ue le apo-ara la )ano en la )anga - a%an0aron 1unto! entre la )ultitud+ Se detu%ieron a charlar para interca)/iar !aludo! a'u - all* enterar!e de la! 8lti)a! noticia! de la /uena !ociedad+ Cuando !e de!pidieron de lad- Eergu!on - continuaron ca)inando& Phoe/e !onri. para ! )i!)a+ $e%erell !e ha/a %uelto ca!i tan h*/il co)o ella a la hora de !on!acar in2or)aci.n 8til a la! da)a!& tanto 1.%ene! co)o )a-ore!+ #Go ol%ide! co)entarle a E))eline 'ue la !e5ora Caldecott e!t* /u!cando una nue%a da)a de co)pa5a+ Kl !onri.& pero no di1o nada& !i)ple)ente la gui. hacia la !iguiente 2uente de in2or)aci.n pro/a/le+ Cuando& por pri)era %e0& $e%erell ha/a de1ado claro 'ue no i/a a 'uedar!e all o/!er%ando de /ra0o! cru0ado!& Phoe/e ha/a tenido !eria! duda! !o/re lo 68til7 'ue "l podra !er+ En ca)/io& aparte de !u la/ia - !u encantadora !onri!a #ar)a! podero!a! dentro de la /uena !ociedad#& a! co)o !u! inu!uale! antecedente! co)o e!pa )ilitar ta)/i"n en lo! negocio!& 'ue e!ta/an re!ultando )u- 2ruct2era!& e!ta/a el !orprendente aun'ue innega/le hecho de 'ue !u )era pre!encia en la agencia ha/a tenido una con!ecuencia ine!perada )u- po!iti%a+ Era con!ciente de la r*pida aceptaci.n de !u pre!encia por parte de E))eline& hecho 'ue Phoe/e en !eguida ha/a atri/uido a !u encanto - !u induda/le ha/ilidad para aplacar lo! )iedo! de la! )u1ere!+ $e lo 'ue no !e ha/a dado cuenta tan de in)ediato era de 'ue& aun'ue toda! !u! 6clienta! e!peciale!7 al principio reacciona/an ante "l no !.lo con un in!tinti%o recelo& !ino con )iedo& !i)ple)ente !iendo "l )i!)o haca de!aparecer e!o! )iedo! - tran!2or)a/a inclu!o el )*! pro2undo recelo en algo !i)ilar a la 2a!cinaci.n+ Go por el ! )i!)o& !ino por lo 'ue repre!enta/a+ , ella le ha/a co!tado un poco dar!e cuenta del potente )en!a1e 'ue !u pre!encia en la agencia tran!)ita a !u! clienta! )*! %ulnera/le!+ E!a! )u1ere! ha/an %i!to el lado o!curo de lo! ca/allero! podero!o! - $e%erell era una lu0 en e!a o!curidad& la prue/a %i%iente #una 'ue podan %er con !u! propio! o1o!& 'ue podan !ope!ar per!onal)ente# de 'ue no todo! lo! ho)/re! de !u cla!e eran )alo!& 'ue aun'ue alguno! de a!pecto !i)ilar al !u-o eran ruine! depredadore!& otro! eran en ca)/io protectore! - de2en!ore!+ Co)o toda! !u! 6clienta! e!peciale!7 tenan 'ue tra/a1ar para ganar!e la %ida -& por tanto& no podan e%itar a ca/allero! co)o $e%erell& era e!encial 'ue !e dieran cuenta de 'ue no todo! lo! ho)/re! eran peligro!o!+ E! )*!& era algo 'ue tenan 'ue de!cu/rir - aceptar ante! de poder %ol%er con !eguridad al entorno en el 'ue tra/a1a/an+ Bna !util pero gran a-uda+ Ginguna )u1er 'ue hu/iera !ido una %cti)a ol%idara el a!pecto de un %erdadero depredador& pero tenan 'ue aprender a )irar pri)ero ante! de !alir gritando en )itad de la noche+ Phoe/e lo )ir.& alto& grande - !util)ente protector a !u lado& - !onri.+ <ena 'ue reconocer 'ue la ha/a !orprendido+ $e hecho& ha/a echado por tierra !u! e(pectati%a! en pr*ctica)ente todo! lo! a!pecto!+ Eueron la! !e5orita! Derr- la! pri)era! 'ue di!pararon !u! alar)a!+ Con!iderada! la! )a-ore! chi!)o!a! en la /uena !ociedad& no era de e(tra5ar 'ue e!tu%ieran intere!ada!

en la pre!encia de $e%erell a !u lado+ $e)a!iado intere!ada!+ Phoe/e conoca a la! her)ana! de!de haca a5o!& pero nunca ha/a %i!to a Jar- tan o/!e!ionada por interrogar a un ca/allero co)o lo pareca con $e%erell+ En cuanto a ,gne!& era e%idente 'ue crea 'ue ha/a algo )*! 'ue un ro)ance en el aire+ , ella la !orprendi.+ $e!de la di!tancia& o-. c.)o $e%erell& i)pa!i/le ante el inter"! de la! anciana!& !e en2renta/a a !u! pcara! pregunta! !in re%elar nada en a/!oluto+ Cuando& encantador& !e e(cu!. Phoe/e le! hi0o una re%erencia - de1. 'ue la ale1ara de ella!+ =ol%i. a centrar!e - repri)i. el %iolento i)pul!o de )irar a !u alrededor& de e!tudiar otro! ro!tro!& de %er 'u" pen!a/an lo! de)*!& 'u" e!ta/an i)aginando+ a! !e5orita! Derr- eran inteligente! - )u- a!tuta!+ Si ella! crean 'ue+++ Entonce!& !egura)ente todo el )undo e!tara reci/iendo el )en!a1e e'ui%ocado+ Bna r*pida )irada al ro!tro de $e%erell le con2ir). 'ue a "l a'uello no le ha/a a2ectado en a/!oluto& 'ue la! !upo!icione! de la! anciana! no lo ha/an in'uietado lo )*! )ni)o+ Phoe/e no poda creer 'ue "l& preci!a)ente "l& no hu/iera interpretado !u! co)entario! co)o ella lo ha/a hecho+ o 'ue !igni2ica/a+++ Con la )irada al 2rente& to). una pro2unda in!piraci.n+ Era e%idente 'ue ha/a llegado el )o)ento de aclarar cierto! te)a!+

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o !u-o era un ro)ance& nada )*!+ Jientra! e!pera/a en la o!cura !alita de e!tar a 'ue $e%erell apareciera& Phoe/e con!ider. lo 'ue ha/a ca)/iado en !u %ida en la! 8lti)a! !e)ana! - lo 'ue no+ Kl la ha/a hecho ca)/iar de opini.n en )ucho! te)a!+ a ha/a !orprendido con!tante)ente+ e ha/a en!e5ado co!a! 'ue ella no !a/a !o/re la! relacione! entre ho)/re! - )u1ere!& - no !.lo en el plano 2!ico+ e ha/a a/ierto lo! o1o! en )ucho! a!pecto!& ha/a educado !u! !entido! - la ha/a a-udado a co)prender )*! pro2unda)ente a ho)/re! co)o "l+ o 'ue no ha/a ca)/iado era !u 2uturo& la idea 'ue tena de c.)o !era e!e 2uturo+ ,l principio& $e%erell tena intencione! de ca!ar!e con ella& pero cuando Phoe/e le ha/a de1ado claro 'ue no e!ta/a intere!ada en contraer )atri)onio& !e ha/a replanteado r*pida)ente !u! de!eo! - ha/a aceptado iniciar un ro)ance+ $e!de entonce!& no ha/a dado ninguna )ue!tra de 'ue hu/iera ca)/iado de opini.n - 'ue e!tu%iera %ol%i"ndo!e a plantear el )atri)onio+ Por !u parte& aun'ue ahora poda %er la atracci.n& o !in duda )*! atracci.n 'ue ante!& !egua teniendo re!er%a!+ Erunci. el ce1o+ : a! tena; Bn !onido al otro lado de la! cri!talera! la hi0o le%antar la %i!ta+ ,l 2ondo del 1ardn& ilu)inado por la lu0 de la luna& %io c.)o !e a/ra la puerta de la %er1a+ $e%erell apareci.& cogi. la lla%e del gancho - cerr.& luego %ol%i. a de1ar la lla%e en !u !itio - a%an0. directa)ente hacia la ca!a+ Phoe/e lo o/!er%.& intrigada& pero "l !e detu%o ante la! puerta! no )*! de un !egundo ante! de 'ue la cerradura !e a/riera+ Lculta entre la! !o)/ra!& !e le%ant.+ El )o%i)iento atra1o de in)ediato la )irada de $e%erell hacia ella& aun'ue la reconoci. al in!tante - la repentina ten!i.n 'ue lo ha/a do)inado !e di!ip. en !eguida+ Con la )i!)a rapide0& perci/i. 'ue algo i/a )al+ ade. la ca/e0a - !e acerc.+ #Phoe/e& :'u" ocurre; #@o+++ 4a/a ol%idado 'ue en la o!curidad !ie)pre pareca )ucho )*! grande& )ucho )*! i)placa/le& decidido& en"rgico& inti)idador+ Jucho )*! )a!culino+ E!tudi. !u ro!tro con lo! o1o! entornado! -& cuando le%ant. una )ano& ella& de!e!perada& la cogi. entre la! !u-a! - la !o!tu%o )ientra! to)a/a aire - deca9 #Fuera ha/lar contigo+ So/re+++ !o/re lo 'ue la gente pien!a& lo 'ue e!pera+ Creo 'ue tene)o! 'ue pen!ar+++ #En lo 8nico 'ue tene)o! 'ue pen!ar e! en lo 'ue 'uere)o! no!otro!+ #$e%erell !e acerc. )*!& gir. la )ano - atrap. una de la! de ella#+ o 'ue ha- entre lo! do! e! co!a nue!tra - !.lo no! concierne a no!otro!+ E! un te)a en el 'ue la !ociedad no tiene nada 'ue decir+ e le%ant. la )ano& la gir. - peg. lo! la/io! a !u )u5eca+ Got. el e%idente acelera)iento de !u pul!o& la re!pue!ta in)ediata cuando la acarici. con lo! la/io!+ , tra%"! de la! !o)/ra!& le !o!tu%o la )irada+ #<8 )e de!ea!& Phoe/e& - -o te de!eo a ti+ E!ta noche e! en lo 8nico 'ue tene)o!

'ue pen!ar+ E!o era todo lo 'ue e!ta/a di!pue!to a per)itirle pen!ar& por'ue lo de)*!& por c.)o ha/a ha/lado& por !u tono& !u ten!i.n& le e!ta/a indicando !in pala/ra! 'ue era algo a lo 'ue "l a8n no poda arrie!gar!e+ , pe!ar de !u! reciente! "(ito!& la /alan0a a8n no e!ta/a de2initi%a)ente inclinada a !u 2a%or+ ,8n no ha/a llegado el )o)ento de ha/lar de )atri)onio+ $e%erell era un e!tratega de)a!iado e(peri)entado co)o para poner en rie!go algo tan e!encial ante! de e!tar !eguro de la %ictoria+ Phoe/e a8n lle%a/a el %e!tido de !eda %erde 'ue ha/a lucido en el /aile de e!a %elada+ Kl alarg. el /ra0o& le acarici. el pecho con el pulgar - o/!er%. c.)o !e per2ila/a el pe0.n /a1o la !eda+ L-. 'ue contena la re!piraci.n - de1. 'ue !u! dedo! acariciaran el in2la)ado )ontculo+ <e1i. la red 'ue !a/a 'ue la retendraM al )eno! en e!e e!cenario& e!a noche+ #Fuiero 'ue i)agine! una co!a+ #$e1. 'ue !u %o0 !e hiciera )*! pro2unda adoptara una nota )*! hipn.tica#+ E!t*! !entada en la o!curidad& tal co)o e!ta/a! ahora& aparece un !inie!tro de!conocido+ <e le%anta! para huir& pero te agarra de la )ano+ Con la )irada 2i1a en la de ella& )o%i. lo! dedo! ha!ta !u1etarla por la )u5eca+ #$e!ea! e!capar& pero "l te lo i)pide - te acaricia el pecho+ Continu. acariciando la tirante !eda& )ientra! le !o!tena la )irada+ #E!t*! te)/lando+ #,! era+ Bn delicado te)/lor de de!eo#+ Fuiere! huir& pero no puede!+ Sa/e! lo 'ue de!ea& lo 'ue pretende hacerte+ Phoe/e lo !a/a - !e le !ec. la /oca+ Go poda apartar lo! o1o! de lo! de "l& no poda li/erar la )ente de !u hechi0o& lo! !entido! de !u 2a!cinaci.n+ #<u )a-or pro/le)a #continu. con a'uella %o0 'ue era pura !uge!ti.n#& tu )a-or !ecreto e! 'ue t8 de!ea! lo )i!)o 'ue "l+ <ena ra0.n& - $e%erell lo !a/a+ Su !eguridad !e re2le1a/a en a'uella )irada i)pertur/a/le& en la !onri!a !eductora)ente arrogante en !u! la/io!+ #,! 'ue har*! e(acta)ente lo 'ue "l te diga+ #$e1. 'ue pa!ara un )o)ento& luego continu. en un tono )*! duro#9 o 'ue -o te diga+ $e nue%o hi0o una pau!a+ Cuando %ol%i. a ha/lar& !u! pala/ra! eran clara)ente una orden+ #Go e)itir*! ni un !onido+ Go !e te per)ite ha/lar+ #Su tono !egua !iendo 2ir)e& !in ning8n tipo de in2le(i.n+ Go le ca/a duda de 'ue lo o/edecera#+ o pri)ero 'ue %a! a hacer e! dar )edia %uelta - lle%ar)e a )& a tu !inie!tro de!conocido& a tu dor)itorio+ Phoe/e %acil.M !a/a 'ue poda decir 'ue no+ Si !e nega/a !i)ple)ente e in!i!ta en 'ue ha/laran& "l !u!pirara - !e lo per)itira& pero era e%idente 'ue $e%erell no de!ea/a ha/lar de e!e te)a& - !i "l no lo de!ea/a& :tena ella nece!idad de hacerlo en realidad; :En a'uel )i!)o )o)ento; o cierto era 'ue pre2era de!cu/rir lo 'ue ha/a planeado hacerle& todo! lo! detalle!+ Pre2era e(peri)entar e!o a iniciar una di!cu!i.n para la 'ue tena la repentina pre)onici.n de 'ue no e!ta/a tan preparada co)o ha/a credo+ <o). aire+ Cuando a/ri. la /oca para e(pre!ar !u acuerdo& $e%erell la !ilenci. po!*ndole un dedo !o/re lo! la/io!+ #Gada de pala/ra!+ Bna %e0 e!te)o! en tu dor)itorio& ai!lado! del )undo& e!tar*n per)itido! lo! ge)ido!& !u!piro!& grito! - 1adeo! entrecortado!& pero ninguna pala/ra+ # a )ir. a lo! o1o! - Phoe/e !inti. c.)o lo! hilo! de la red !e ten!a/an a !u alrededor#+ ,hora ll"%a)e ha!ta all+

Se )o%ieron por la o!cura ca!a en !ilencio+ $e%erell no le !olt. la )u5eca+ Cuando llegaron a la puerta de la ha/itaci.n& la hi0o detener!e+ Se adelant.& apo-. la )ano en el po)o& luego !e inclin. -& con %o0 /a1a - !inie!tra& la del de!conocido& le ad%irti.9 #Bna %e0 tra!pa!e)o! el u)/ral& %o- a guiarte en una 2anta!a+ 4ar*! e(acta)ente lo 'ue -o te diga& !in %acilar+ ,un'ue e!tar" contigo - t8 lo !a/r*!& la 2anta!a e)pie0a a'u+ E! tarde& el re!to de la ca!a hace rato 'ue duer)e+ Entra! en tu ha/itaci.n+ ,l pronunciar la 8lti)a pala/ra& a/ri. la puerta+ #Entra+ Phoe/e atra%e!. el u)/ral - !e !u)ergi. en la 2anta!a+ o! dedo! de "l !e de!li0aron por !u )u5eca+ $io un pa!o - lo !inti. co)o una !o)/ra 'ue !e )o%a a !u e!palda+ Cuando !e dio la %uelta& %io la puerta a/ierta+ Oetrocedi. - la cerr.+ #Cree! 'ue e!t*! !ola en tu ha/itaci.n+ E)pie0a! a de!%e!tirte )ientra! pien!a! en tu a)ante+ $e%erell era una !o)/ra )*! en la peri2eria de !u %i!i.n& 'ue !e )o%a 2uera del crculo de lu0 pro-ectada por el candela/ro 'ue ha/a de1ado encendido !o/re el tocador+ Phoe/e !e acerc. a la )e!a& !e !ent. - !e !olt. el pelo+ Cogi. el cepillo - !e lo pa!. por lo! e!pe!o! )echone!+ #Pien!a! en tu a)ante& en lo 'ue %era !i e!tu%iera a'u& en 'u" e!tara pen!ando+ L-. 'ue el !ill.n !e )o%a& pero no )ir. hacia $e%erell+ Got. 'ue )o%a algo+ ,ca/. de cepillar!e el pelo& !e le%ant. - %io 'ue ha/a echado el !ill.n hacia atr*! para 'ue 'uedara a un lado - un poco por detr*! del e!pe1o de cuerpo entero& 'ue ha/a adelantado hacia el centro de la e!tancia+ E!ta/a !entado en el !ill.n& con un pie apo-ado !o/re la rodilla contraria - un codo en el /ra0o del !ill.n& o/!er%*ndola+ Phoe/e 2ue a de!atar!e lo! la0o! del %e!tido - %io !u re2le1o en el e!pe1o+ El corpi5o le 'ueda/a a1u!tado& !u!pir. con ali%io cuando lo! la0o! !e !oltaron - pudo li/erar !u anhelante cuerpo+ #C)agina! 'ue tu a)ante e!t* a'u& contigo+ L/!er%ando c.)o te de!nuda!+ E!o no era di2cil& por'ue poda !entir !u )irada& -a ardiente& !o/re ella+ @ !a/a 'ue la !en!aci.n !e %ol%era a8n )*! ardiente+ #<e de!%i!te! co)o i)agina! 'ue lo hara! para cauti%arlo+ Con lo! o1o! entornado!& Phoe/e !e !o!tu%o el corpi5o con a)/a! )ano! /a1o lo! pecho!& !e acerc. al e!pe1o& lo 1u!to para poder %er !u re2le1o co)pleto& - e!tudi. lo 'ue %io9 una )u1er e!/elta& )*! /ien alta& con el pelo color cao/a& la piel clara donde la lu0 de la %ela la alcan0a/a - en%uelta en )i!terio por el otro lado+ Se de!li0. la! )ano! por el cuerpo para /a1ar!e el %e!tido ha!ta la cintura& !igui. ha!ta acariciar!e lo! )u!lo! con la! pal)a!& - luego !olt. el %e!tido - o/!er%. c.)o caa al !uelo+ Cuando to). una pro2unda in!piraci.n& o/!er%. c.)o !u! pecho! !e ele%a/an por enci)a del pronunciado e!cote de la ca)i!ola& cerrada por di)inuto! /otone! en la parte delantera+ o! de!a/roch.& de!pacio pero !in detener!e& ha!ta 'ue la prenda le de1. lo! pecho! al de!cu/ierto+ ade. la ca/e0a& conte)pl. !u re2le1o& e!tudi. !u ro!tro& la e(pre!i.n de !en!ualidad 'ue pareca in%adir de!pacio !u! ra!go!+ Da1. la )irada !in pri!a+ El 2inal de la! )edia! a!o)a/a por el /orde in2erior de la ca)i!ola+ Se %ol%i. hacia el ta/urete del tocador& lo acerc. - lo coloc. ante ella+ e%ant. la pierna derecha - apo-. el pie en "l+ uego& con la! do! )ano!& !e /a1. la liga - la )edia de !eda ha!ta 'ue& 2inal)ente& !e 'uit. el 0apato& la liga - la )edia con un 8nico )o%i)iento+

El !ill.n cru1i. cuando $e%erell !e )o%i. - Phoe/e ocult. una !onri!a )ientra! !e 'uita/a la otra liga& la )edia - el 0apato+ Cuando apart. el ta/urete - !e irgui.& !u e(pre!i.n ha/a ca)/iado le%e)ente+ Era )*! !eductora& tena lo! o1o! )*! entornado!& lo! la/io! )*! hinchado!+ Con una rodilla le%e)ente do/lada& 1uguete. con lo! lado! a/ierto! de la ca)i!ola ante! de inclinar!e de!carada)ente -& de!pacio& !acar!e la prenda por la ca/e0a+++ Con la )irada 2i1a en el e!pe1o - la )ano e(tendida& !e 'ued. parali0ada& no por )iedo !ino por 2a!cinaci.n+ $e%erell la ha/a %i!to de!nuda )ucha! %ece!& pero ella no ha/a+++ nunca !e ha/a hecho una idea real de lo 'ue "l %ea& de 'u" a!pecto tena para !u! o1o!+ o 'ue conte)pla/a ahora en el e!pe1o+++ :Era en realidad ella; Poda !entir !u )irada& a/ra!adora e inten!a& total)ente 2i1a& total)ente atrapada+ :$e %erdad o!tenta/a ella& !u cuerpo& tanto poder; Entonce!& $e%erell ha/l. - Phoe/e o/tu%o re!pue!ta a !u pregunta+ Su %o0 !e ha/a hecho a8n )*! pro2unda& ha/a adoptado un tono )*! *!pero& )*! gra%e 'ue ella ahora !a/a 'ue !e de/a al de!eo+ #C.gete lo! pecho! - acarcialo! co)o "l lo hara+ e%e)ente e!candali0ada ante la !ugerencia& lo o/edeci. - !e e!tre)eci.+ #Cierra lo! o1o!+ Phoe/e lo hi0o )ientra! !egua )o%iendo lo! dedo!& acariciando !u piel+ #C)agina c.)o !era !i "l e!tu%iera contigo+ #Bna !ilencio!a pau!a& luego lo !inti. a !u e!palda#+ C)agina !u! )ano! !o/re tu piel+ a i)aginaci.n !e inten!i2ic. con la! !en!acione! - a)/a! co!a! !e 2undieron+ $e%erell le recorri. el cuerpo con la! )ano!& pero ahora la conoca tan /ien 'ue !igui. !u! pen!a)iento! !in nece!idad de ninguna indicaci.n+ a acarici. co)o de!ea/a 'ue la acariciara& co)o !o5a/a 'ue "l la acariciara+ Sin e)/argo& no pronunciaron ni una !ola pala/ra& no interca)/iaron ni una )irada+ Phoe/e e!ta/a de pie ante el e!pe1o& de!nuda& con lo! o1o! cerrado!& )ientra! $e%erell& detr*! de ella& da/a %ida a !u! !ue5o!& lo! haca realidad+ e de!li0. la! )ano! por la piel& cada caricia )*! e%ocadora 'ue la anterior& a%i%. el 2uego en !u interior& lo e(tendi. /a1o !u piel haciendo 'ue au)entara !u te)peratura& !educi"ndola de nue%o+ Entonce! le peg. lo! dedo! a !u e!t.)ago - 2ue de!cendiendo ha!ta acariciar con ha/ilidad& de un )odo cauti%ador& !u %ello p8/ico - e(plorar le%e)ente& )u- le%e)ente& la !ua%e carne de de/a1o+ Phoe/e to). aire& a/ri. lo! o1o! lo 1u!to co)o para poder )irar el e!pe1o& - lo %io& una o!cura - peligro!a !o)/ra a !u e!palda& con lo! ho)/ro! )*! a)plio! 'ue lo! !u-o!& la ca/e0a inclinada )ientra! conte)pla/a !u cuerpo+ Phoe/e )ir. c.)o !u! dedo! 1uga/an+++ $e repente& le%ant. la ca/e0a - la %io& %io c.)o ella o/!er%a/a !u! )ano!& 'ue !e )o%an e%ocadora - pro%ocati%a)ente !o/re !u cuerpo& ha!ta 'ue !e e!tre)eci. - %ol%i. a cerrar lo! o1o!+ S.lo entonce! "l retir. la! )ano!+ #<e gu!tara 'ue tu a)ante e!tu%iera a'u& lo de!ea! dentro de ti+ Pero no e!t*+ Se ha/a ale1ado de ellaM no e!ta/a !egura de d.nde !e encontra/a+ #,! 'ue aparta! la! )ano! de tu! pecho!& a/re! lo! o1o!& te pone! el ca)i!.n& apaga! la! %ela! - te )ete! en la ca)a+ Phoe/e o/edeci.+ Cogi. el ca)i!.n del !ill.n en el 'ue $e%erell ha/a e!tado !entado& !e lo pu!o& !e a/roch. lo! /otone! - luego !e acerc. al tocador - apag. la! %ela!+ o %i!lu)/r.& una !o)/ra )*! den!a 1unto a la ca)a+ Phoe/e !e acerc. a "!ta -& cuando lo hi0o& "l ha/l. de!de el otro lado& en )edio de la o!curidad+

#J"tete en la ca)a& t8)/ate /oca arri/a& t*pate ha!ta la /ar/illa& cierra lo! o1o! di!ponte a dor)ir+ Sorprendida& o/edeci. ta)/i"n+ Se aco)od.& cerr. lo! o1o! - !e rela1.+ #,hora e! cuando te da! cuenta de 'ue no e!t*! !ola& de 'ue& en realidad& ha- un ho)/re en la ha/itaci.n contigo& un ho)/re 'ue ha e!tado o/!er%ando c.)o te de!nuda/a! de un )odo la!ci%o+ :<u a)ante; :L aca!o otro ho)/re; Go lo !a/e!& no e!t*! !egura+ a ha/itaci.n e!t* de)a!iado o!cura co)o para 'ue pueda! %er& a! 'ue !igue! con lo! o1o! cerrado!& 2inge! dor)ir - e!pera! a %er 'u" har* "l& 'uien'uiera 'ue !ea+ Phoe/e agu0. el odo - lo o-. )o%er!e !in pri!a por la ha/itaci.n+ Se e!ta/a de!nudando+ uego rein. el !ilencio+ $e repente& !inti. 'ue alguien le%anta/a la! )anta! la ca)a !e hundi. a !u lado+ $e%erell !e acerc. )*! - ella pudo notar la dura - caliente longitud de !u cuerpo de!nudo+ Se apo-. !o/re un codo - la conte)pl.+ Phoe/e poda !entir !u )irada en la cara& !u cercana+ e cogi. una )ano& luego la otra& !u1et*ndo!ela! a)/a! con una !ola de la! !u-a!+ , continuaci.n& le hi0o le%antar lo! /ra0o!& le peg. la! )ano! a la! al)ohada! por enci)a de la ca/e0a - !e inclin. )*! cerca+ #,/re lo! o1o!+ Ella o/edeci.+ o 8nico 'ue pudo %er 2ue una gran !o)/ra o!cura 'ue !e cerna en la o!curidad& lo 8nico 'ue pudo perci/ir 2ue la dura - )a!culina 2uer0a de !u cuerpo apo-ado a )edia! !o/re el !u-o+ #:Fui"n !o-; :<u a)ante o el !inie!tro de!conocido; $e%erell ha/a de!%iado la atenci.n hacia !u! la/io!+ e palpitaron+ #,)/o! #)ur)ur.& )ientra! !e ar'uea/a in!tinti%a)ente& )ientra! co)pro/a/a !u agarre en la! )ano!& anhelando !entir !u! la/io! !o/re lo! de ella& !u cuerpo 1unto al !u-o+ Phoe/e o-. !u pro2unda ri!a+ uego la /e!.+ =ora0)ente+ Entre la! !o)/ra!& "l era lo 'ue ella ha/a dicho& !u a)ante - un a)ena0ador de!conocido& un ho)/re !eductor decidido a to)ar todo lo 'ue de!eara& a arrancarle ha!ta el 8lti)o 1adeo& ha!ta el 8lti)o re!'uicio de re!i!tencia+ Pero Phoe/e tena !u! propio! plane!+ Se contone.& !e )o%i. ha!ta 'ue "l !e coloc. !o/re ella& peg*ndola a la ca)a - !u! !entido! !u!piraron encantado!& !ati!2echo! - con una creciente e(pectaci.n+ Go !a/a por 'u" anhela/a !entir !u pe!o+ Era un )i!terio& pero no tu%o tie)po para de!%elarlo& atrapada co)o e!ta/a en una !al%a1e uni.n de /oca!& la/io!& lengua! 'ue !e enreda/an& )ientra! !enta c.)o le a/ra la parte delantera del ca)i!.n - de1a/a !u! pecho! al de!cu/ierto+ e acarici. lo! in2la)ado! )ontculo! con la )ano 'ue tena li/re ha!ta 'ue la hi0o /ullir de de!eo+ , continuaci.n& interru)pi. el /e!o& /a1. la %i!ta& agach. la ca/e0a - la de%or.+ Con la! )ano! a8n !u1eta! por enci)a de la ca/e0a& Phoe/e no pudo hacer otra co!a 'ue 1adear& ar'uear!e i)potente - o2recerle !u cuerpo para !u deleite& para aplacarlo a "l !ati!2acerla a ella+ Se contone. con!iguiendo acariciar a! la dura longitud de !u erecci.n& in%it*ndolo de!carada)ente& !ugiriendo& atra-"ndolo+ ogr. a%i%ar !u 2uego )ientra! "l ali)enta/a el de ella& con!igui. a5adir un to'ue de e(citada pa!i.n a !u! )8!culo! -a ten!o!& in%ocar una peligro!a !o)/ra de de!eo )*! o!curo& )*! pro2undo+ $e%erell de!li0. la )ano entre lo! do!& le le%ant. el ca)i!.n ha!ta la cintura& le

a/ri. la! pierna! con la! !u-a! - !e aco)od. pe!ada)ente entre ella!+ Phoe/e !e re%ol%i. -& cuando con!igui. acariciar la ro)a punta de !u erecci.n con lo! re!/aladi0o! la/io! de !u entrada& "l !i!e. - !e 'ued. in).%il& con un te)/lor de de!controlada pa!i.n apena! repri)ida& 'ue 2ue una a)ena0a - una pro)e!a al )i!)o tie)po+ Ella %ol%i. a ar'uear!e& in%it*ndolo de!carada)ente+ E!ta/a )u- e(citada - !e !enta %aca+ Se )ora por !entirlo en !u interior& llen*ndola& e)/i!ti"ndola pro2unda)ente+ #$i)e lo 'ue de!ea!+ #Bna ronca orden+ Phoe/e !ollo0. - !e retorci. de!e!perada& pero "l la in)o%ili0.+ #$ilo+ $i la! pala/ra!+ :Fu" de!ea!; :Fuiere! 'ue te to)e& 'ue te haga )a; #?SA #Se le e!cap. la !8plica con un 1adeante !ollo0o& )ientra! !e e!2or0a/a por li/erar !u! )ano!+ Pero $e%erell no !e lo per)iti.& la )antu%o atrapada /a1o !u cuerpo en la o!curidad& )ientra! le cu/ra lo! la/io! con lo! !u-o! - to)a/a !u /oca& al )i!)o tie)po 'ue !e !u)erga pro2unda)ente en !u cuerpo+ Phoe/e grit. de placer& intent. ar'uear!e para re!ponder a !u !iguiente e)/e!tida& pero "l no le per)iti. ni !i'uiera e!e pe'ue5o /alanceo+ En la o!curidad& li/erado por !u !8plica - !u la!ci%a in%itaci.n& la e)/i!ti. dura - pro2unda)ente& llen. !u cuerpo& arra!. !u! !entido!+ a hi0o de %erdad !u-a+ @ lo 8nico 'ue Phoe/e pudo hacer& lo 8nico 'ue $e%erell le per)iti.& 2ue regoci1ar!e con a'uella pri)iti%a po!e!i.n& a'uel podero!o actoM di!2rutar de la pa!i.n 'ue lo i)pul!a/a& del codicio!o de!eo& la potente e innega/le prue/a de !u anhelo de ella+ Cuando !u! !entido! !e ten!aron& a)/o! !e 2u!ionaron e iniciaron la -a 2a)iliar e!calada& Phoe/e !e e!tre)eci.& 1ade. - acept. con agrado todo lo 'ue le dio+ Puede 'ue 2uera ella la 'ue !e entregara& pero "l le e!ta/a dando )*! de lo 'ue to)a/a+++ o 'ui0* !u )odo de to)ar era un tipo de entrega+ K!e 2ue el 8lti)o pen!a)iento !e)icoherente 'ue tu%o& cuando& con una e)/e!tida incre/le)ente pro2unda& $e%erell hi0o 'ue el "(ta!i! la in%adiera+ a lan0. en a'uel %ertigino!o %aco dorado -& con un grito gutural& !e uni. a ella+ Se a/ra0aron con 2uer0a )ientra! !u! la/io! !e acaricia/an& !e ro0a/an+ Se a2erraron el uno al otro con lo! dedo! entrela0ado! )ientra! !e e!2or0a/an por to)ar aire+ a 2uer0a de la pa!i.n lo! 0arande.& el de!eo lo! !acudi. una 8lti)a %e0 - luego cedi.+ o! de1. e(hau!to!& agotado!& 1unto!& aun'ue total e irre2uta/le)ente ca)/iado!+ Cuando lleg. a la agencia e!a tarde& para co)entar con E))eline alguno! te)a! pendiente!& Phoe/e a8n !e !enta le%e)ente ner%io!a& !in !a/er 'u" ha/a ca)/iado ni c.)o+ $e%erell e!ta/a all& con la! pierna! e!tirada! por de/a1o de la )e!a - lo! li/ro! de cuenta! de la agencia e!parcido! ante "l+ ,l0. la %i!ta cuando entr.& la )ir. a lo! o1o!& de in)ediato le-. !u e(pre!i.n - !onri.+ Bna !onri!a nti)a - c.)plice pero tran'uili0adora+ ,uto)*tica)ente& lo! la/io! de Phoe/e !e cur%aron en una !onri!a+ Da1. la ca/e0a& !e 'uit. la capa - la de1. !o/re una !illa+ #Dueno+ #Se !ent. en otra !illa al lado de E))eline - 1unto a $e%erell#+ E)pece)o!+ : o2tu! ha encontrado algo 'ue pueda !er adecuado para la !e5orita Spr-; $e%erell %ol%i. a centrar!e en !u! li/ro! - ella centr. !u atenci.n en el tra/a1o+ $ie0 )inuto! )*! tarde& lleg. o2tu!+ Salud. a $e%erell con un ge!to de la ca/e0a& cogi. la !illa del otro lado de E))eline - de1. un papel !o/re la )e!a+

Phoe/e ello cogi. en !eguida& lo de!do/l. an!io!a - le-. lo 'ue ha/a e!crito+ #Creo 'ue a e!ta! per!ona! le! ir* /ien la !e5orita Spr-+ o2tu! ha/a ido a %erlo! el da anterior - le! ha/a pedido el hi!torial la/oral - la! credenciale! de la 1o%en+ Bni. la! )ano! !o/re la )e!a - !e5al. el papel 'ue !o!tena Phoe/e+ #Pertenecen a la alta /urgue!a& !on /a!tante rico! - tienen )u- /ueno! contacto!& un peln atolondrado! lo! do!& pero de gran cora0.n+ <ienen una 2a)ilia 'ue crece de pri!a - cuando lo! he %i!itado hace una! poca! hora!& e!ta/a )u- claro 'ue nece!ita/an a-uda urgente)ente+ E!t*n de!e!perado!+ Phoe/e - E))eline lo acri/illaron a pregunta! !o/re la ca!a de lo! EollingSorth& !ituada en Dloo)!/ur-+ #:<re! ni5o! )enore! de cinco a5o! - otro en ca)ino; #E))eline a!inti. )u!eria#+ Sin duda& nece!itar*n )*! a-uda 'ue una ni5era& o inclu!o do!+ #E!e pue!to parece per2ecto para la !e5orita Spr-+ #Phoe/e )ir. a o2tu!#+ :E!t*n /u!cando una in!titutri0; K!te !onri.& le%e)ente pagado de ! )i!)o+ #Go lo ha/an pen!ado nunca& pero ahora )i!)o !e lo e!tar*n planteando+ e! )encion" la ,thena ,genc-+ Calculo 'ue tendr"i! noticia! de la !e5ora EollingSorth en )eno! de una !e)ana+ Phoe/e lade. la ca/e0a )ientra! ta)/orilea/a !o/re la )e!a con e(pre!i.n radiante+ #Dloo)!/ur- - una 2a)ilia !in ninguna relaci.n con lo! Chi2le-& 'ue& de hecho& !e )ue%e en crculo! total)ente di2erente!+ $e/era !er /a!tante !eguro& !ie)pre 'ue oculte)o! cual'uier )enci.n !o/re el 8lti)o e)pleo de Con!tance+ E))eline /u!c. entre una pila de papele!& con!ult. uno - luego neg. con la ca/e0a+ #<endre)o! 'ue con!eguirle una re2erencia para cu/rir "!a+ En la anterior reco)endaci.n %iene la 2echa -& lo 'ue e! )*!& le de!ean !uerte en !u nue%o e)pleo& por lo 'ue no pode)o! ocultar el hueco+ #,! 'ue nece!ita)o! una re2erencia 2al!a+ #Phoe/e hi0o una )ueca#+ <8 no puede! hacerla& por'ue -a ha! hecho de)a!iada! 8lti)a)ente+ #<8 ta)poco por el )i!)o )oti%o #replic. E))eline )ir*ndola#+ :@ ahora 'u"; Go pode)o! hacer 'ue Con!tance !e e!cri/a una para ! )i!)a+ Oein. el !ilencio+ o2tu! lo interru)pi. al carra!pear+ #@o podra e!cri/ir una+ Eingir 'ue e! de una !upue!ta !e5ora o2tu!+ Phoe/e - E))eline lo )iraron+ #Go+++ no puede #di1o $e%erell& )irando a o2tu!#+ Gi ta)poco -o+ #Sonri.#+ $e/e hacerlo una )u1er+ Phoe/e a!inti.+ #>racia!& o2tu!& pero $e%erell tiene ra0.n+ <iene 'ue e!cri/irla una )u1er+ # Erunci. el ce1o#+ Go puedo pedr!elo a Edith+++ Son. la ca)panilla de la puerta principal - o-eron a Dirtle! decir9 #Duena! tarde!& !e5ora!+ :Puedo a-udarla!; , un !ua%e !u!urro de 2alda! ro0ando el !uelo le !igui. el !onido de la puerta al cerrar!e+ E))eline !e le%ant.+ #En realidad& )e pregunta/a !i )i !o/rina e!t* a'u& la !e5orita Jalle!on+ Con lo! o1o! a/ierto! co)o plato!& Phoe/e )ir. a $e%erell+ #@ creo 'ue )i !o/rino ta)/i"n podra e!tar a'u+++ $e%erell+ Puede 'ue lo cono0ca por Paignton+

Go ca/a duda de 'ue a'uella %oce! con acento! tan di!tinguido! pertenecan a ,udre- - a Edith+ #Parece 'ue !e a%ecina una in%a!i.n+ #Kl !e le%ant.+ Phoe/e )a!cull. algo ininteligi/le - lo !igui. cuando !e dirigi. hacia la puerta principal+ #?,h& e!t*i! a'uA ,udre- lo! %io pri)ero+ So!tena uno! ela/orado! i)pertinente!& el per2ecto to'ue 2inal para !u atuendo+ Vlti)a)ente ha/a adoptado el e!tilo egipcio& - lle%a/a un %e!tido de !eda de di%er!o! tono! dorado! - %erde!& - un tur/ante de !at"n !u1eto con una diade)a de perla! !o/re la ca/e0a+ $e%erell la !alud. con un a!enti)iento+ #Se5ora!+ #Se inclin. hacia Edith#+ :, 'u" de/e)o! e!te ine!perado placer; Phoe/e le dio un golpe en la e!palda - "l !o!pech. 'ue lo ha/a hecho tanto por el tono l*nguido de !u! pala/ra! co)o por !u apre!ura)iento en adelantar!e+ #:Lcurre algo; #Go& no& 'uerida+ #Edith )ira/a a !u alrededor con curio!idad& e(a)in. la )e!a - la! !illa!& la! ca1a! en la! e!tantera!& el )o!trador#+ Go!otra! !.lo+++ 'uera)o! %er+++ ,udre- re!opl.+ #4e)o! decidido 'ue !i $e%erell puede %i!itarte a'u& entonce!& ta)/i"n poda)o! hacerlo no!otra!+ ,l 2in - al ca/o& lle%a)o! a-ud*ndote )ucho )*! tie)po 'ue "l+ El aludido logr. contener la ri!a& pero !upo 'ue la di%er!i.n !e ha/a re2le1ado en !u! o1o! cuando )ir. a Phoe/e a lo! !u-o!& a8n perple1a+ Edith le dio una! pal)adita! en la )ano+ #4e decidido 'ue -a era hora de 'ue )e diera por enterada& 'uerida+ So/re todo& de!pu"! de 'ue alguien golpeara al po/re Eergu! en la ca/e0a+ Je di!gu!t" )uch!i)o - no e! propio de una da)a no !a/er 'u" e!t* !ucediendo en !u ca!a+ Gi !i'uiera 2ingir 'ue no lo !a/e+ E))eline !e ha/a 'uedado atr*!& en la entrada del pa!illo+ ,l %erla& Edith !onri.9 #:@ a 'ui"n tene)o! a'u; Bn poco de!concertada& la )u1er le hi0o una apre!urada re%erencia+ #So- la !e5ora Dirtle!& !e5ora+ #4u)+++ Je re!ulta! 2a)iliar+ #,udre- la )ir. a tra%"! de lo! i)pertinente!#+ Pero :de d.nde+++; #$e repente& a/ri. )ucho lo! o1o! - /a1. lo! i)pertinente!#+ ?Cielo !antoA Ere! la da)a de co)pa5a 'ue de!apareci.+ :C.)o era el no)/re; a !e5orita Pon!on/-& e!o e!+ $e!apareci!te de la 2ie!ta en la 2inca de lad- Jc,lli!ter+++ #,udre2runci. el ce1o#+ Pero e!o 2ue hace )ucho!& )ucho! a5o!+ #Cinco a5o! #inter%ino Phoe/e& al tie)po 'ue le diriga una !uplicante )irada a $e%erell+ Kl a%an0. hacia ,udre- - Edith& la! rode. con lo! /ra0o! - la! gui. hacia el pa!illo+ #Fui0* de/era)o! ir a la cocina - !eguir con la! pre!entacione! donde no no! pueda %er cual'uier tran!e8nte+ Para e)pe0ar #!e5al. a Dirtle! con la ca/e0a cuando pa!aron 1unto a "l#& "!te e! Dirtle!& el e!po!o de E))eline+ Son 'uiene! lle%an la agencia+ <anto ,udre- co)o Edith !onrieron al ho)/re& 'ue !e ru/ori0. - le! dedic. %aria! re%erencia!+ #Entonce!& :c.)o 2unciona e(acta)ente e!to; #pregunt. ,udre-+ #=enid a !entaro! #in!i!ti. $e%erell#+ Phoe/e o! lo e(plicar*+ K!ta le lan0. una elocuente )irada& pero !igui. a ,udre- por el pa!illo+ Edith i/a

detr*!& con E))eline tra! ella& - $e%erell cerra/a la co)iti%a+ Cuando entraron en la cocina& %ieron 'ue o2tu! no ha/a apro%echado la oportunidad para )archar!e por la puerta de atr*!& !ino 'ue& a pe!ar de lo 'ue $e%erell ha/a de2inido co)o una e(tre)a ti)ide0& !e ha/a 'uedado para a-udarlo! a a2rontar a'uel 8lti)o !uce!o+ Por !upue!to& no !a/a a 'u" tendra 'ue en2rentar!e& pero& por lo )eno!& ,udre- no al0. lo! i)pertinente!& co)o ha/itual)ente haca& de un )odo inti)idador+ En lugar de e!o& la da)a !e 'ued. de pie en un e(tre)o de la )e!a& )irando i)pa!i/le a o2tu!& 'ue !e ha/a le%antado - !o!tena el !o)/rero ante "l& )ientra! parpadea/a un poco aturdido+ Phoe/e hi0o la! pre!entacione!+ #K!te e! el !e5or o2tu! Coate!+ E! un /ene2actor de la agencia de!de hace %ario! a5o!+ # o )ir.& e!/o0ando una !onri!a de aliento#+ K!ta e! )i ta& la !e5ora Edith Dal)ain& a 'uien )e ha/r* odo )encionar )u- a )enudo+ Clara)ente inc.)odo& o2tu! !e inclin.+ #Se5ora+ E! un placer conocerla+ $e%erell !e )o%i. para o2recerle una !illa a ,udre-& pero !u ta lo cogi. del /ra0o le dio un apret.n+ #Pre!"nta)e #!i!e.& )ientra! Edith re!ponda encantada al !aludo del ca/allero+ ,udre- no ha/a apartado la %i!ta de "l+ $e%erell !e 0a2. de !u agarre - di1o9 #Parece !er 'ue e! la tarde de la! ta!+ Per)ta)e 'ue le pre!ente a la )a& la !e5orita ,udre- $e%erell+ <a)/i"n e! la )adrina de Phoe/e+ o2tu! !e ar). de %alor& !e %ol%i. hacia la da)a - le hi0o una re%erencia+ #Se5orita $e%erell+ Go la )ir. a lo! o1o!& pero a $e%erell no le e(tra5.& por'ue ,udre- !ie)pre tena un e2ecto /a!tante !o/recogedor en lo! ho)/re! de !u )i!)a generaci.n+ e o2reci. una !illa a !u ta& pero& para !u !orpre!a& con la )irada 2i1a en o2tu!& ,udre- lo ignor. - le tendi. la )ano al ho)/re+ #Se5or Coate!+ K!te )ir. lo! delgado! dedo! 'ue le tenda& trag. !ali%a - !e lo! /e!.+ Ella le !onri.+ #E! intere!ante& - ta)/i"n tran'uili0ador& !a/er 'ue e!to! ni5o! tienen a alguien )*! !en!ato 'ue ello! a 'uien pedirle con!e1o+ Sonriente& dio )edia %uelta - to). a!iento+ $e%erell lo hi0o a !u lado - le lan0. una )irada a Phoe/e& 'ue ar'ue. la ce1a en una r*pida re!pue!ta - !e !ent. hi0o a !u %e0 en la !illa 1unto a Edith& )ientra! le indica/a a o2tu! 'ue %ol%iera a to)ar a!iento+ Sin e)/argo& el ho)/re carra!pe. - !e 'ued. de pie+ # a %erdad e! 'ue de/o )archar)e+ #$io %uelta! al !o)/rero entre la! )ano!#+ S.lo he %enido+++ #?<ontera!A #,udre- le dedic. todo el encanto de !u !onri!a#+ <anto Edith co)o -o no! !entira)o! de!olada! !i cre-"ra)o! 'ue nue!tra llegada ha interru)pido !u reuni.n+ $e hecho& le agradecera 'ue !e 'uedara+++ Go! ir* )u- /ien conocer !u opini.n !o/re el tra/a1o de la agencia+ #Jir. alrededor+ Su curio!o e(a)en inclu-. a E))eline#+ Je !iento 2a!cinada por e!te negocio+ Einal)ente& !e %ol%i. de nue%o hacia o2tu! - le pidi.9 #Por 2a%or& 'u"de!e& !e5or Coate!+ o2tu!& incapa0 de negar!e ante !e)e1ante !8plica& %acil. - aca/. !ent*ndo!e+ S.lo

entonce!& ,udre- )ir. a Phoe/e+ #@ ahora& 'uerida& e(plcano! c.)o 2uncionan a'u la! co!a!+ Ella )ir. a $e%erell& to). una pro2unda in!piraci.n - e)pe0. a e(plicar /re%e)ente la! di%er!a! acti%idade! de la agencia+ <anto Edith co)o ,udre- hicieron pregunta!& per!picace! a %ece! - otra! /a!tante !orprendente! por !u ingenuidad+ En un )o)ento dado& ,udre- le hi0o una con!ulta a o2tu!& inclu-"ndolo en la con%er!aci.n+ Sentada al lado de Edith& 2rente a $e%erell - ,udre-& Phoe/e no pudo e%itar 2i1ar!e en lo a gu!to 'ue "!ta pareca !entir!e con a'uella! per!ona! de una po!ici.n in2erior a la !u-a+ Edith !e )o!tra/a )*! re!er%ada a la hora de relacionar!e con o2tu!& e inclu!o )*! con E))eline& pero ,udre- e!ta/a )u- intere!ada en conocer el papel 'ue a)/o! de!e)pe5a/an+ Go le%ant. ninguna 2rontera !ocial& !ino& al contrario& lo! ani). a 'ue ha/laran con ella li/re)ente - lo logr.+ Edith ta)/i"n e!ta/a intere!ada e intrigada& pero educada co)o una Jalle!on entre la /uena !ociedad& - rodeada por )ucho! pariente! !u)a)ente e!tirado!& le re!ulta/a )*! di2cil rela1ar!e entre gente nor)al+ ,un'ue ,udre- tena uno! antecedente! igual de augu!to! - podra decir!e 'ue una 2a)ilia inclu!o )*! e!tirada - arrogante& !ie)pre !e ha/a caracteri0ado por !u car*cter co)porta)iento nada con%encional+ o )i!)o !uceda con $e%erell+ ,l %er la co)pren!i%a )irada 'ue interca)/i. con o2tu! - recordar la 2acilidad con 'ue !e ha/a ganado a Eergu! - Dirtle!& e inclu!o a E))eline& a! co)o !u co)plicidad con >rainger& del 'ue Phoe/e ahora ha/a a%eriguado lo !u2iciente co)o para con!iderar 'ue !u pue!to de )o0o de cuadra - a-udante era una e!pecie de 6re!cate7& !e dio cuenta de 'ue el inter"! - la 2acilidad de relacionar!e de $e%erell con gente de cla!e! in2eriore! no era& co)o ella ha/a !upue!to& re!ultado de !u e!tancia en el e1"rcito& !ino 2ruto de algo )*! pro2undo& )*! !i)ilar a una ha/ilidad heredada& una ha/ilidad 'ue ella %alora/a+ Phoe/e ha/a de1ado de !entir e!e di!tancia)iento re!pecto a lo! de)*! haca )ucho tie)po gracia! a !u de!cu/ri)iento& pri)ero con E))eline - luego con toda! la! de)*!& de 'ue la! )u1ere! de cual'uier po!ici.n !ocial e!ta/an !u1eta! a la! )i!)a! a)ena0a!& lo! )i!)o! )iedo! - la! )i!)a! e)ocione!M 'ue& !in i)portar la calidad de !u! %e!tido!& !u )odo de ha/lar )*! o )eno! culto o !u! conoci)iento! de la! re2inada! de!tre0a! 2e)enina! eran iguale! - )erecan la )i!)a a-uda - re!peto+ Sin e)/argo& e!o no era algo 'ue $e%erell hu/iera tenido 'ue aprender& !ino )*! /ien un principio 'ue ha/a a!i)ilado )ucho tie)po atr*!& tanto tie)po 'ue 2or)a/a parte de !u car*cter+ Era tan a/ierto de )ente - poco con%encional co)o ,udre- - e!ta/a igual de di!pue!to a proteger a una doncella co)o lo e!ta/a con una da)a+ @ )ientra! o/!er%a/a c.)o !e inclina/a hacia adelante para de!%iar la atenci.n de ,udre- de o2tu! - per)itir 'ue el po/re ho)/re recuperara el aliento& Phoe/e !e dio cuenta de 'ue "!e era un de!cu/ri)iento /a!tante a!o)/ro!o en un ca/allero co)o "l& en un ho)/re de !u cla!e+ Cinco noche! de!pu"!& a/rigada - !aciada entre la! !*/ana! de !u ca)a& ador)ilada pero !in !u)ir!e en un !ue5o pro2undo& !e )ara%ill. del giro 'ue ha/a dado !u %ida& o& )*! /ien& lo! giro!& por'ue lo 'ue ha/a ca)/iado no era !i)ple)ente la pre!encia del pe!ado cuerpo )a!culino tendido a !u lado - el )u!culo!o /ra0o 'ue le rodea/a la cintura& el hecho de tener un ho)/re a/ra0*ndola protector inclu!o dor)ido+ $e%erell !e ha/a hecho !itio por ! )i!)o all& en !u )undo pri%ado& pero !e ha/a

)o!trado igual de decidido en hacer!e un hueco en la agencia - recla)arlo co)o !u-o+ o 'ue le pareca tan a!o)/ro!o era 'ue -a 2uera en Ren!ington Church Street& co)o en lo! ca)ino! - calle1one! donde aguarda/an para a-udar a e!capar a la! a!u!tada! )u1ere! 'ue re!cata/an& el lugar 'ue "l recla)a/a era a !u lado& no 2rente a ella& no en !u !itio& !ino con ella& a !u lado+ Se ha/a otorgado a ! )i!)o el papel de co)pa5ero+ o )ir. a tra%"! de la o!curidad& la pe'ue5a porci.n de ro!tro 'ue poda %er+ $or)a pro2unda)ente a !u lado - Phoe/e a8n e!ta/a a!o)/rada& irre)edia/le)ente 2a!cinada de 'ue alguien co)o "l& un ho)/re co)o el 'ue ella !a/a 'ue era& pudiera !er tan+++ d.cil+ Fue !e )o!trara tan di!pue!to a adaptar!e& a repri)ir lo 'ue nadie !a/a )e1or 'ue Phoe/e 'ue era !u inclinaci.n natural a )andar -& en lugar de e!o& !e !o)etiera a una )u1er& peor a8n& ?a una da)aA $e hecho& lo! 8nico! )o)ento! en lo! 'ue ha/a )o!trado alguna tendencia a to)ar la! rienda! ha/a !ido durante lo! re!cate!& cuando no le gu!ta/a el lugar& lo! alrededore!& el peligro 'ue !upona para ella+ Sin nece!idad de pala/ra!& Phoe/e !a/a 'ue no le gu!ta/a 'ue ella 2or)ara parte del grupo 'ue !ala por la noche para re!catar a la! )u1ere!& pero ha/a aceptado& de )ala gana& 'ue ninguna 1o%en 'ue e!perara a-uda !e ira de /uen grado !ola con "l ni con Dirtle!& ni& de hecho& con ning8n ho)/re+ <ena 'ue ir& por'ue ella poda tran'uili0ar a la! chica! co)o nadie )*! poda hacerlo+ ,! 'ue& aun'ue le di!gu!tara& cuando todo i/a !eg8n el plan& !e 'ueda/a en un !egundo plano - la de1a/a e!tar al )ando+ $e%erell no !.lo ha/a logrado aplacar !u! )iedo! a e!e re!pecto& !ino ta)/i"n a/rirle lo! o1o! a una gran cantidad de po!i/ilidade! 'ue& ante! de 'ue "l llegara a !u %ida& ha/ra 1urado 'ue eran i)po!i/le!+ $e hecho& e!e da ha/a trado con!igo una nue%a !erie de o/!er%acione! - re%elacione!+ 4aca tie)po 'ue 'uera %i!itar a do! de !u! 6clienta! e!peciale!7 en !u! nue%o! e)pleo! para %er c.)o le! i/a+ ,l conocer !u de!eo& $e%erell !e ha/a o2recido para lle%arla a Surre-& a lo! pue/lo! donde !e encontra/an la! propiedade! en el ca)po en la! 'ue ahora tra/a1a/an la! )uchacha!+ E))eline le! ha/a e!crito - lo ha/a arreglado todo para 'ue !e reunieran con Phoe/e en la! po!ada! locale! - e!a )a5ana $e%erell la ha/a aco)pa5ado a la! cita!+ Se ha/a !entado un poco apartado para %elar por ella - la! 1.%ene! )ientra! charla/an& pero cuando ha/a llegado el )o)ento de partir& en a)/o! ca!o! !e ha/a le%antado& !e ha/a acercado -& con una !onri!a - uno! cuanto! cu)plido!& ha/a hecho de!aparecer el in!tinti%o )iedo 'ue atena0a/a a la! chica!+ 4a/a ha/lado con Phoe/e delante de ella!& reconociendo a/ierta)ente !u co)pro)i!o con la agencia - )*! !util)ente con la due5a de la )i!)a+ a! do! 1.%ene! ha/an parpadeado !orprendida! de 'ue "l& un ho)/re preci!a)ente del tipo del 'ue tan )alo! recuerdo! tenan& pen!ara - !e co)portara co)o lo haca+ Einal)ente& la! do! ha/an aceptado !in pro/le)a! 'ue la! aco)pa5ara en el carrua1e ha!ta la entrada de !u lugar de tra/a1o - la! do! !e ha/an )archado tran'uila! - #a Phoe/e no le ca/a duda# )eno! inclinada! a to)ar a todo! lo! ca/allero! podero!o! por !in%ergUen0a!+ El %ia1e de %uelta ha/a !ido otra re%elaci.n+ e ha/a preguntado !o/re el co)porta)iento de la! chica! tra! el re!cate& lo 'ue nece!ita/an #tanto e)ocional co)o 2!ica)ente# para recuperar!e del )e1or )odo de a'uella pe!adilla& para erradicar )e1or

lo! )iedo! re!ultante!+ ,l recordarlo& Phoe/e cerr. lo! o1o!+ $e%erell e!ta/a total)ente concentrado& co)pleta)ente a/!orto& no !.lo intere!ado !ino+++ $e nue%o& la pala/ra 'ue !e le ocurra era 6co)pro)etido7+ <ena alg8n plan de!arroll*ndo!e en !u ca/e0a& de e!o no le ca/a duda& pero a8n no lo ha/a )encionado& toda%a no lo ha/a propue!to+ Phoe/e ha/a tenido intenci.n de preguntarle al re!pecto en la 2ie!ta de lad- 4u/ert+ Pero en ca)/io !e ha/a pa!ado gran parte de la %elada actuando co)o !u protectora+ En la )a-ora de lo! /aile! - 2ie!ta! a lo! 'ue ha/an a!i!tido ha!ta el )o)ento& lo! 'ue Edith - ella ha/itual)ente 2recuenta/an& no predo)ina/an la! )adre! de!eo!a! de /u!carle! )arido a !u! hi1a!& pero la 2ie!ta de lad- 4u/ert era uno de lo! e%ento! )*! i)portante! de la <e)porada& 'ue ahora !e encontra/a en pleno apogeo+ , pe!ar de la clara pre2erencia de $e%erell por !u co)pa5a& !e le! ha/a ido acercando un 2lu1o continuo de da)a! di!pue!ta! a pro/ar !uerte en la ardua tarea de arrancarlo de !u lado+ Sin e)/argo& "l no ha/a cedido -& en )*! de una oca!i.n& Phoe/e ha/a !entido la nece!idad de e)plear !u ingenio - !u lengua para protegerlo+ Oeal)ente& alguna! de la! propo!icione! )*! de!carada! ha/an hecho 'ue !intiera %ergUen0a a1ena de !u propio !e(o+ Se )o%i. en la ca)a - le ro0. una pierna con la !u-a+ Para !er !incera& !e ha/a !orprendido al reconocer en ! )i!)a una reacci.n 'ue ha/a %i!to en "l cuando otro! ca/allero! !oltero! ha/an intentado de!pertar !u inter"!+ En !u ca!o& lo ha/a eti'uetado de po!e!i%idadM en el !u-o+++ :era di2erente; @ !i ella tena derecho a !entir!e a!& :aca!o "l no lo tena ta)/i"n; o! nu)ero!o! incidente! durante la 2ie!ta ha/an de1ado algo )u- claro9 $e%erell nece!ita/a una e!po!a& una )u1er del cali/re id.neo para a-udarlo& para a!i!tirlo en la %ida !ocial 'ue ha/a heredado 1unto con el ttulo+ Phoe/e ha/a de!cu/ierto )*! detalle! !o/re !u !ituaci.n por lo! co)entario! 'ue ha/an de1ado caer di%er!a! da)a! durante la %elada& - ta)/i"n por lo! 'ue ha/a hecho ,udre-& a 'uien le ha/a dado por %i!itar la agencia con 2recuenciaM e!o! co)entario! le ha/an /a!tado a Phoe/e para co)prender 'ue !u nece!idad era real+ Bna 6a!ociaci.n7+ e dio %uelta! a la pala/ra en !u )ente co)o !i la e!tu%iera !a/oreando+ Kl !e ha/a con%ertido en !u !ocio en !u e)pre!a& pero :- en la de "l; $e%erell tena un de!tino 'ue de/a !eguir& igual 'ue ella+ Pero :era de !u incu)/encia; a re!pue!ta dependa de lo 'ue hu/iera entre lo! do!+ Si lo 'ue ahora co)partan& en realidad era el ro)ance 'ue ella ha/a a!u)ido 'ue !era& entonce! de/era e!tar deca-endo& de/eran de!aparecer la atracci.n - el de!eo+ Go o/!tante& e!ta/a !ucediendo lo contrario+ Cada %e0 e!ta/an )*! conectado!& !u! %ida!& e!peran0a! - a!piracione! )*! unida! con cada da 'ue pa!a/a -& en lo 'ue a $e%erell concerna& era algo incue!tiona/le)ente deli/erado+ Pero entonce!& !i no era un ro)ance& :'u" era; Bna a!ociaci.n& !& pero :d.nde ter)ina/a; Cuando ella ha/a in!i!tido en 'ue tu%ieran un ro)ance& no ha/a !a/ido& no ha/a i)aginado 'ue una relaci.n co)o la 'ue !e e!ta/a de!arrollando entre ello! pudiera e(i!tir& pudiera !er po!i/le+ Pero :- !i+++; $e%erell ha/a ca)/iado de opini.n una %e0 - ha/a aceptado !u propue!ta+ :@ !i ahora era ella 'uien ca)/ia/a de parecer; :Ca)/iara "l; : ograra per!uadirlo de 'ue %ol%iera a pen!ar co)o ante!; :$e!ea/a ella 'ue lo hiciera; El concepto - la pregunta le atra%e!aron la )ente - la !iguieron en !u! !ue5o!+

17
#,'u tiene!& 'uerida+ #,udre- de1. una re2erencia pulcra)ente e!crita !o/re la )e!a de la cocina de la agencia& delante de Phoe/e#+ :Gece!ita! algo )*!; Ella cogi. la carta& la le-.& luego al0. la ca/e0a - !onri.+ #Por el )o)ento& no+ Pero gracia!+ E!to e! per2ecto+ #Por !upue!to+ 4*0)elo !a/er cuando nece!ite! otra+ Se de!pidi. con un ge!to de la )ano - de!apareci. por el pa!illo+ a o-eron decirle adi.! a E))eline - luego la puerta principal al a/rir!e - cerrar!e+ $e%erell )ir. a Phoe/e& !e !onrieron el uno al otro - luego "l %ol%i. a centrar !u atenci.n en lo! li/ro! de cuenta!+ Cuando le pidieron 'ue e!cri/iera una re2erencia 2al!a para la !e5orita Spr-& ,udre!e ha/a )o!trado encantada de a-udar+ Edith - ella !e ha/an to)ado la con2ecci.n de dicha! re2erencia! co)o un )odo de contri/uir al tra/a1o de la agencia+ $e%erell !o!pecha/a 'ue a !u ta le encanta/a in%entar!e 2a)ilia! -& con !u %ena art!tica& no tena ninguna di2icultad en ca)/iar !u e!critura para poder ela/orar re2erencia! de )ultitud de da)a! i)aginaria!+ #Con e!to #)ur)ur. Phoe/e )ientra! de1a/a a un lado la carta#& $ulcie de/era poder a!egurar!e e!e pue!to con lad- 4untSell+ @& de e!e )odo& otra de !u! 6clienta! e!peciale!7 'uedara aco)odada+ Pero Phoe/e tena ra0.n cuando le ha/a ad%ertido 'ue "!a era !u "poca de )*! tra/a1o& -a 'ue tenan pendiente! tre! re!cate! )*!+ a puerta principal !e a/ri. - %ol%i. a cerrar!e una %e0 )*!+ $e%erell le%ant. la ca/e0a+ Se o-eron %oce! en la parte de delante+ 4a/a entrado una )u1er& pero tanto la de!conocida co)o E))eline ha/la/an en un tono tan /a1o 'ue $e%erell no pudo !a/er lo 'ue decan+ a )u1er no !e 'ued. )ucho rato - en cuanto la puerta %ol%i. a cerrar!e& E))eline lleg. por el pa!illo+ Se detu%o en la entrada& de!de donde poda regre!ar a la parte delantera !i alguien entra/a& con el ce1o 2runcido - una e(pre!i.n de de!concierto+ #Dueno+++ !in duda& e! algo /a!tante e(tra5o+ #:Fu" ocurre; #Dirtle! entr. por la puerta tra!era& con un !aco de patata! en lo! /ra0o!#+ :$.nde de1o e!to; E))eline le !e5al. la de!pen!a - luego re!pondi. a !u pri)era pregunta+ #Era )i her)ana Oo!e+ 4a %enido para decir)e 'ue la chica de la 'ue )e ha/a ha/lado& una de ca!a de !u a)iga a)a de lla%e!& la !e5ora Ca)/er& la 'ue pen!a/an 'ue nece!ita/a nue!tro! !er%icio!& /ueno& pue! parece 'ue la )uchacha !e ha ido+ $e%erell 2runci. el ce1o+ #:4a huido; #pregunt. Phoe/e+ E))eline a!inti.+ #E!o e! lo 'ue ha dicho Ca)/er+ 4a/l. con la chica+ E!ta/a !iendo aco!ada por el !o/rino de !u !e5or - pareca di!pue!ta a 'ue la a-ud*ra)o!& pero e!ta )a5ana ha/a de!aparecido+ Ca)/er cree 'ue 'ui0* e!ta/a tan de!e!perada 'ue no ha 'uerido e!perar !i)ple)ente ha huido+

<odo! pen!aron en una 1o%en doncella !ola por la! calle! de ondre!+ #Dueno #co)ent. Phoe/e con e(pre!i.n tri!te pero re!ignada#& !.lo pode)o! a-udar a la! 'ue acuden a no!otro!+ E))eline a!inti. - !e dirigi. a la parte de delante+ Dirtle! re!opl. - !ali. a /u!car el re!to de la! co)pra!+ Cuando Phoe/e %ol%i. a e!tudiar !u! li!ta!& $e%erell o/!er%. !u ca/e0a gacha - re2le(ion.+ : a doncella ha/a huido o+++; Por )ucho 'ue lo intent.& no pudo a%eriguar 'u" era lo 'ue !enta cerni"ndo!e )*! all* del alcance de la percepci.n+ En el otro e(tre)o de ondre!& Jalcol) Sinclair entr. en un edi2icio alto - e!trecho !ituado )u- cerca de <hreadneedle Street& en el concurrido centro de la ciudad+ Sin )irar a derecha ni i0'uierda& !u/i. a la pri)era planta+ a! e!tancia! del 2inal del pa!illo 'ue da/an a la calle& al/erga/an lo! de!pacho! de $ra-ton and Co)pan-& agente co)ercial del !e5or <ho)a! >lendoSer+ Jalcol) lla). de un )odo i)perio!o a la puerta del de!pacho - entr.+ Jeno! de un )inuto de!pu"!& lo aco)pa5aron al de!pacho pri%ado de $ra-ton& un ho)/re de negocio! h*/il - !u)a)ente concien0udo& aun'ue a2a/le - de a!pecto /a!tante nor)al& 'ue lo reci/i. de pie tra! !u e!critorio& con una !onri!a en la cara+ #Se5or >lendoSer& e! un placer& co)o !ie)pre+ Ero - di!tante& Jalcol) le e!trech. la )ano+ #Con2o en 'ue todo %a-a /ien+ #$e!de luego& !e5or+ #$ra-ton le !e5al. la !illa de delante del e!critorio+ ,guard. ha!ta 'ue el 1o%en !e !ent. para to)ar "l a!iento de nue%o#+ e gu!tar* !a/er 'ue la po!ici.n 'ue to)a)o! en Donnington and Co)pan- -a no! ha %alido uno! i)portante! di%idendo!+ $ra-ton continu. - le o2reci. a Jalcol) #<ho)a! >lendoSer# un detallado in2or)e !o/re !u con!idera/le cartera de accione!+ Kl e!cuch. con atenci.n& pero )ientra! una parte de !u )ente regi!tra/a hecho! ci2ra!& la otra da/a %uelta!& co)o !ie)pre& co)pro/ando& con!iderando& %alorando e%aluando !u! opcione! - deci!ione!& !u! )o%i)iento! en el ta/lero de a1edre0 de la %ida& en el 'ue $ra-ton - <ho)a! >lendoSer eran uno& po!i/le)ente una uni.n e!encial+ 4enr- no !a/a nada de <ho)a! >lendoSer e inclu!o )eno! a8n del do)inio de la! 2inan0a!& de lo! negocio! - de la ha/ilidad para o/tener - ge!tionar el capital 'ue tena Jalcol)+ ,l tra!ladar!e a la ciudad& i)pul!ado por una po!i/le pero %aga nece!idad& el 1o%en !e ha/a di%ertido creando !u alia! - !u! cuenta! con $ra-ton& al principio co)o un )edio para ocultar -& al )i!)o tie)po& hacer algo 8til& con la con!idera/le !u)a 'ue ha/a a)a!ado a lo largo de !u! a5o! en L(2ord+ , lo! 1.%ene! ca/allero! e!tudiante! le! gu!ta/a apo!tar& 1ugar a la! carta! por e(or/itante! !u)a!& !u)a! 'ue 'uiene! apo!ta/an con Jalcol) a )enudo perdan& aun'ue "!te 1uga/a !ie)pre honora/le - legti)a)ente& nunca recurra a la! tra)pa!+ K!a era la e)oci.n& la e(periencia& el de!a2o+ , lo largo de lo! a5o!& ha/a llegado a con!iderar !u papel co)o el del encargado de en!e5arle! a !u! colega! una %alio!a lecci.n& una 'ue& por de!gracia& alguno! !e to)a/an )u- a pecho+ , )eno! 'ue uno 2uera un )ago de lo! n8)ero!& no era !en!ato 1ugar con otro 'ue ! lo 2uera+

Pero lo 'ue ha/a e)pe0ado co)o una di%er!i.n !e ha/a con%ertido en un a/!or/ente inter"!+ Jalcol) ahora !a/a 'ue la! 2inan0a! - hacer dinero era el ca)po en el 'ue "l !o/re!ala - el 'ue le da/a )a-or !ati!2acci.n+ <odo e!o era per2ecto+ Sin e)/argo& co)o con!ecuencia& <ho)a! >lendoSer - !u cartera de accione! ahora !igni2ica/an )ucho para Jalcol)+ Eran creaci.n !u-a - e!ta/a di!pue!to a luchar para protegerla!+ Jientra! e!cucha/a !uper2icial)ente& pen!. 'ue $ra-ton ha/a tra/a1ado tan duro co)o era ha/itual en "l - de un )odo igual de in!pirado 'ue !ie)pre+ E!o e! lo 'ue lo ha/a atrado de e!e ho)/re+ El hecho de 'ue& co)o a ! )i!)o& lo )oti%a/a la e)oci.n de in%ertir con "(ito tanto co)o el dinero+ Co)o !ie)pre haca )ientra! !e !enta/a a e!cuchar !u! entu!ia!)ado! in2or)e!& Jalcol) !e 2elicit. por !u pre%i!i.n al elegir a $ra-ton - al crear un )edio tan e(celente de guardar di!creta)ente grande! !u)a! de e2ecti%o+ El agente ter)in.+ #?E(celenteA Jalcol) !onri.& a8n di!tante& pero )o!trando !u apro/aci.n+ Se )eti. una )ano en el /ol!illo - !ac. un 2a1o de /illete!& la parte 'ue !e ha/a 'uedado del pago de la! 8lti)a! do! )u1ere! 'ue ha/a entregado a lo! tra2icante!+ , pe!ar de !u perenne de!eo de e2ecti%o& 4enr- !e )o!tra/a !u)a)ente rela1ado a la hora de !uper%i!ar lo 'ue de/era ha/er !ido !u-o+ $e hecho& ni !i'uiera co)pro/a/a el i)porte 'ue Jalcol) a2ir)a/a 'ue reci/an por entregar a la! doncella! )*! guapa! de ondre!& !ecue!trada! de la! ca!a! de lore! - du'ue!+ Co)o !ie)pre arrogante)ente !eguro - ciego& 4enr- crea !in )*! 'ue Jalcol) le entrega/a la !u)a co)pleta+ Se)e1ante ingenuidad !orprenda a "!te !ie)pre 'ue lo pen!a/a& por'ue& en realidad& el cincuenta por ciento del dinero ha/a ido a parar& de!de el principio& a la! cuenta! del !e5or <ho)a! >lendoSer+ ,hora& de1. con toda tran'uilidad lo! /illete! !o/re la )e!a del !e5or $ra-ton co)ent.9 #,5ada e!to a )i cuenta+ Cn%i"rtalo co)o le pare0ca adecuado+ E!a oportunidad con la Gorthern Canal& por e1e)plo& podra e!tar /ien+ o! o1o! del ho)/re !e ha/an ilu)inado+ Cogi. el dinero+ #$e!de luego& !e5or+ Bna elecci.n e(celente+ Jientra! $ra-ton conta/a el dinero e indica/a a !u! a!i!tente! 'ue anotaran la !u)a en di%er!o! li/ro! de cuenta& Jalcol) de1. 'ue !u )ente %ol%iera a centrar!e en un te)a 'ue cada %e0 le preocupa/a )*!+ 4enr-& arrogante - ciego& era un po!i/le la!tre+ Cuando& con la con%eniente )an!edu)/re& Jalcol) ha/a e!peculado !o/re lo! peligro! de depo!itar !u)a! de e2ecti%o reci/ido en tran!accione! ilegale! en la propia cuenta /ancaria de uno& 4enr- !e ha/a redo de!de5o!o+ ,2ir). 'ue !u reputaci.n - e!tatu! !ie)pre lo protegeran ante cual'uier in%e!tigaci.n+ Fui0* ha/a !ido a! en el pa!ado& pero Jalcol) ha/a odo !u2iciente! ru)ore! co)o para !uponer 'ue la! autoridade! e!ta/an cada %e0 )*! alerta+ @& aun'ue "l poda -& de hecho& dara la e!palda a lo! tra2icante!& por'ue no nece!ita/a !u dinero& 4enr- era otro a!unto+ ,hora era adicto a lo! 2ondo! 'ue !u a!ociaci.n con e!e negocio le aporta/an& o )*! e!pec2ica)ente& adicto a la! ar)a! de colecci.n 'ue el dinero le per)ita co)prar+ Por de!gracia& ta)/i"n e!ta/a !iendo un terco idiota - !e nega/a a to)ar la! precaucione!

o/%ia!+ Jalcol) a/orreca a lo! idiota! -& entre "!to!& lo! terco! eran lo! peore!+ Pero lo 'ue real)ente no le gu!ta/a& lo 'ue lo preocupa/a& era el po!i/le punto d"/il en !u! propia! de2en!a! 'ue ahora repre!enta/a 4enr-+ Por lo 'ue+++ $ra-ton di1o algo+ Jalcol) lo )ir.& !onri. - !e le%ant.+ @a ha/an ter)inado& a! 'ue !e de!pidi. - !e 2ue+ En cuanto la puerta de la o2icina !e cerr. tra! "l& de1. 'ue !u )ente %ol%iera a centrar!e en el pro/le)a 'ue %ea 'ue !e acerca/a+ 4enr- hara lo 'ue le %iniera en gana - no ha/a nada 'ue Jalcol) pudiera hacer a e!e re!pecto& ni ta)poco !e !enta o/ligado a hacerlo+ Su tutor - "l ha/an logrado lle%ar!e /ien durante ca!i 'uince a5o!& a! 'ue era hora de !eguir adelante+ En cuanto cu)pliera lo! %eintiuno& en cue!ti.n de una! poca! !e)ana!& - a!u)iera el control de la 2ortuna 'ue !u padre ha/a de1ado a cargo de 4enr-& actuara - de1ara de !er la !o)/ra del ho)/re& cortara el cord.n u)/ilical 'ue& ha!ta el )o)ento& lo ha/a )antenido atado+ Entretanto& !in e)/argo& !era prudente 'ue pen!ara en a!egurar !u propia po!ici.n en ca!o de 'ue atraparan a 4enr-+ Era co)plicado& aun'ue ha/a 2or)a! - )edio!& - en e!a! circun!tancia! no tendra ning8n pro/le)a en u!arlo! para a!egurar!e de 'ue no lo atraparan a "l ta)/i"n+ Jientra! con!idera/a la! opcione!& a/ri. la puerta principal - !ali. a la calle+ #<re! re!cate! en una !e)ana+++ ?E! todo un r"cordA Phoe/e /rind. con $e%erell+ Sonriendo encantada& )ir. a !u pe'ue5a /anda reunida en la cocina de la agencia+ #>racia! a nue!tro e(celente e'uipo9 Dirtle!& Eergu!& Scatcher& >rainger $e%erell+ #Cnclin. la ca/e0a hacia cada uno de ello! !eg8n lo! 2ue no)/rando#+ o! tre! !e han lle%ado a ca/o !in ning8n pro/le)a+ @ gracia! a E))eline& o2tu!& ,udre-& Edith a ) )i!)a& -a tene)o! a una de nue!tra! clienta! e!peciale! colocada - %ario! pue!to! po!i/le! para la! otra! do!+ Dirtle! le%ant. la cer%e0a+ #?Por la ,thena ,genc-A <odo! /rindaron - /e/ieron+ $e%erell /a1. la 1arra - conte)pl. a a'uel in!.lito e'uipo+ a /uena %oluntad - el entu!ia!)o 2luan por toda! parte!+ <re! re!cate! en un perodo tan /re%e era& !in duda& un logro+ Scatcher& el propietario de la tienda de al lado& un negocio de co)pra de antigUedade! de dudo!a procedencia& era un pillo poco agraciado& cu-a apariencia )*! /ien ruda oculta/a un gran cora0.n+ El ho)/re !e ha/a )o!trado e(tre)ada)ente recelo!o re!pecto a $e%erell& pero ha/a con2iado en la pala/ra de Phoe/e - lo ha/a aceptado+ Por !u parte& "l e!ta/a di!pue!to a ad)itir 'ue& a pe!ar de la! cue!tiona/le! pr*ctica! co)erciale! de Scatcher& !u )irada per!pica0& !u ingenio - !u in!tinto /ien agudi0ado por la nece!idad de !uper%i%encia eran )u- %alio!o! en lo! turno! de guardia+ $e hecho& en !u 8lti)o re!cate& el ho)/re ha/a %i!to al %igilante a tie)po para e%itar 'ue lo! de!cu/rieran+ a idea de Scatcher - ,udre-& por no )encionar a Edith& trat*ndo!e con !e)e1ante 2a)iliaridad era algo 'ue $e%erell nunca ha/ra i)aginado 'ue %era hecha realidad& pero all e!ta/an lo! tre!& de/atiendo con !eriedad lo! e)pleo! 'ue e!ta/an intentando con!eguir para la! chica! a la! 'ue aca/a/an de re!catar+ o2tu! e!ta/a de pie 1unto a ,udre-& o )*! /ien ella e!ta/a de pie 1unto a "l+ Su ta

gra%ita/a in%aria/le)ente alrededor del ho)/re& pero no i)porta/a la atenci.n con 'ue $e%erell la o/!er%ara& no logra/a a%eriguar !i !u inter"! e!ta/a )oti%ado !.lo por la curio!idad o ha/a algo )*!+ Por otro lado& nunca ha/a %i!to 'ue ,udre- centrara !u atenci.n& nor)al)ente di!per!a& de un )odo tan con!tante en nada+ Phoe/e cogi. a $e%erell del /ra0o - !e ale1. de E))eline - Dirtle! para acercar!e a o2tu!& al 2ondo de la e!tancia+ #El 8nico pen!a)iento 'ue e)pa5a )i alegra por nue!tro tra/a1o de e!ta !e)ana e! 'ue e(i!tieran tre! !ituacione! de la! 'ue ha-a)o! tenido 'ue re!catar a e!a! chica!+ $e%erell cerr. la )ano !o/re la de ella& apo-ada en !u )anga& - !e la apret. con dul0ura+ #Cierto+ #Kl )i!)o ha/a pen!ado en ello#+ Pero co)o t8 tan !a/ia)ente di1i!te una %e0& !.lo pode)o! hacer lo 'ue pode)o! hacer - con2iar en 'ue $io! !e encargue del re!to+ #4u)+++ Go recuerdo ha/er dicho todo e!o& al )eno! no la 8lti)a parte& pero tiene! ra0.n+ # o )ir. a lo! o1o!#+ Fuera darte la! gracia!& no !.lo por no poner tra/a! re!pecto a la agencia& !ino ta)/i"n por unirte a no!otro!+ Gunca podra)o! ha/er reali0ado tre! re!cate! en una !e)ana !in ti - >rainger para a-udarno!+ #>rainger - -o e!ta)o! di!2rutando #replic. $e%erell con tono un tanto cortante #+ Go lo dude! ni un !egundo+ #,! - todo+ #Phoe/e )ir. al 2rente& hacia el pe'ue5o grupo ante ello! - a5adi. /a1ando la %o0#9 a %erdad e! 'ue nunca ha/a %i!to a Edith tan ani)ada& tan i)plicada+ ,-udarno! de un )odo tan directo le ha ido /ien+ Kl !onri.+ #E! la naturale0a le%e)ente e!candalo!a del negocio lo 'ue tanto la e)ociona+ ,udre- la ha e!tado corro)piendo+ Phoe/e !e ri.& !e reunieron con lo! de)*! - continuaron con la cele/raci.n+ J*! tarde& e!a noche& cuando $e%erell entr. por la puerta de cri!tal de la !alita de e!tar de Edith - !u/i. la e!calera en !ilencio& to). una deci!i.n& una 'ue ha/a e!perado no tener 'ue to)ar+ E!a %elada ha/an a!i!tido al /aile de lad- Carna/-& 'ue ha/a !ido no tanto un e%ento de gran concurrencia co)o una reuni.n e(tre)ada)ente !electa+ En "l ha/a pre!ente! )ucho! ca/allero! !oltero! 'ue ha/an ido )*! para de1ar!e %er en e!e crculo 'ue para corte1ar a alguna 1o%en da)a+ En un )o)ento de la %elada& cuando lo ha/an en%iado por /e/ida! para ,udre- Edith& lo a/ord. lord >ri)!/- -& a continuaci.n& lad- 4endricH!+ Para cuando lleg. al !al.n en el 'ue !e encontra/a la )e!a de la! /e/ida!& Phoe/e lle%a/a -a un /uen rato !ola al lado de Edith+ ,l regre!ar con un %a!o en cada )ano& $e%erell !e ha/a detenido en el otro e(tre)o del !al.n de /aile& para co)pro/ar 'ue ning8n ca/allero hu/iera apro%echado !u au!encia para acercar!e a ella+ Ginguno lo ha/a hecho& - !i lo ha/a intentado& -a !e ha/a retirado& por'ue Phoe/e !egua de pie 1unto a !u ta& charlando con ,udre-+ a i)agen ha/a pue!to de )ani2ie!to una ano)ala 'ue ha/a notado ante!& pero 'ue a8n no !e ha/a detenido a anali0ar en pro2undidad+ Phoe/e era& !in lugar a duda!& atracti%a+ Go o/!tante& aun'ue lo! ca/allero! la )ira/an -& por !upue!to& !e 2i1a/an en ella& poco! !e le acerca/an+ En un principio& "l ha/a pen!ado 'ue !e de/a a !u propia pre!encia atenta -

clara)ente po!e!i%a& pero+++ Bn ca/allero !e detu%o entonce! 1unto a $e%erell& )irando 2i1a)ente en la )i!)a direcci.n+ Era apue!to - uno! a5o! )*! 1o%en 'ue "l+ Era e%idente 'ue e!ta/a o/!er%ando& %alorando a Phoe/e+ $e%erell %ol%i. la ca/e0a para e!tudiar al reci"n llegado& ha!ta 'ue "!te !e dio cuenta& lo )ir. a lo! o1o! - !onri. t)ida)ente+ #Pen!a/a+++ #Con la ca/e0a& !e5al. a Phoe/e& al otro lado de la !ala& - la conte)pl. una %e0 )*!#+ E! )u- atracti%a& :no cree; a %erdad e! 'ue e! una l*!ti)a+ Kl parpade. !orprendido+ #:Bna l*!ti)a; #Dueno& !+ #El otro ho)/re lo )ir.#+ Si no lo !a/e& e! 'ue de/e de ha/er e!tado en la guerra+ $e%erell a!inti.+ #:Fu" e! lo 'ue no !"; # a !e5orita Jalle!on& la da)a a la 'ue e!t*/a)o! )irando+++ E! )e1or e%itarla+ ,l )eno! !i pre2iere con!er%ar intacto el pelle1o+ <iene una lengua tan a2ilada co)o un !a/le+ $e/era lle%ar un cartel de ad%ertencia9 6Peligro!a& )e1or no acercar!e7+ #:En !erio; #Kl !e e!2or0. por ocultar una !onri!a& pero %ol%i. a )irar a Phoe/e reco/r. la co)po!tura#+ :Por 'u"; El ca/allero neg. con la ca/e0a+ #Gi idea+ Por lo 'ue !"& ha !ido a! de!de 'ue lleg. a la ciudad+ Jucho! lo han intentado& pero todo! han aca/ado retir*ndo!e para la)er!e la! herida!+ #,l ca/o de un )o)ento& a5adi.#9 4a/a odo 'ue alg8n %aliente ha/a logrado do)ar al drag.n& pero no )e parece %erlo por ninguna parte+ Sin duda -a lo ha/r* hecho !alir corriendo de!pa%orido+ Se ha/a !entido tentado de recla)ar el ttulo de !an 3orge& pero !e ha/a re!i!tido+ Con un ge!to de la ca/e0a& !e de!pidi. del 1o%en ca/allero - a%an0. entre la )ultitud ha!ta regre!ar 1unto a Phoe/e+ Por el ca)ino& record. la reacci.n inicial de ella ante !u inter"!9 !e ha/a e!2or0ado al )*(i)o por ahu-entarlo+ ,un'ue no lo ha/a logrado& a otro! ca/allero! !u! )"todo! de recha0o no le! ha/ran parecido tan entretenido! - di%ertido! co)o a "l+ <odo lo cual lo ha/a lle%ado a plantear!e una pregunta a8n !in re!pue!ta& la pregunta 'ue ha/a e!perado 'ue Phoe/e le re!pondiera !in tener 'ue hac"r!ela+ :Fu" ha/a !ucedido para 'ue le%antara !e)e1ante! /arrera!; E!e )i!)o incidente la ha/a i)pul!ado ca!i !eguro a crear la agencia+ leg. a la puerta de !u dor)itorio - la a/ri.+ 4a/a llegado el )o)entoM tena 'ue !a/erlo+ Para !u !orpre!a& la encontr. de pie ante una de la! %entana!& a8n ata%iada con el %e!tido de 2ie!ta+ a! cortina! e!ta/an de!corrida! - conte)pla/a la tran'uila calle+ Con lo! /ra0o! cru0ado! !o/re el pecho& )ir. por enci)a del ho)/ro - lo %io& pero !e %ol%i. de nue%o hacia la %entana+ $e%erell !e acerc. - le apo-. la! )ano! !o/re lo! ho)/ro!+ #:Fu" hace!; #S.lo+++ pen!a/a+ #Se reco!t. en "l - apo-. la e!palda en !u tor!o#+ <ra! nue!tra cele/raci.n de ho-& pareca el )o)ento adecuado para re2le(ionar !o/re c.)o e)pe0a)o!& todo lo 'ue he)o! pa!ado - d.nde e!ta)o! ahora+ $e%erell no di1o nada+ Se li)it. a de!li0arle la! )ano! por lo! /ra0o!& luego le rode. la cintura - la a/ra0.+ L/!er%. !u ro!tro - %io 'ue !onrea+ E!ta/a recordando con

!ati!2acci.n+ #El pri)er a5o& el a5o de!pu"! de 'ue re!catara a E))eline& crea)o! la agencia ella& SHinner& Eergu!& Dirtle! - -o+ Dirtle! era el 1ardinero de la propiedad en la 'ue E))eline tra/a1a/a+ <a)/i"n !e )arch. de all -& durante do! a5o!& !e e!2or0. para con%encerla de 'ue !e ca!ara con "l+ $e%erell e!per. no tener 'ue nece!itar tanto tie)po para con%encer a Phoe/e+ #E!e pri)er a5o& re!cata)o! a do! doncella!+ El !egundo a cuatro+ Entonce! 2ue cuando o2tu! !e uni. a no!otro!+ Cntenta)o! colocar a una de la! doncella! en !u ca!a& pero "l !e dio cuenta de 'ue !u re2erencia era 2al!a - %ino a la agencia+ En cuanto de!cu/ri. la %erdad& !e )arch. - te)i)o! lo peor& pero luego regre!. - di1o 'ue 'uera a-udar+ o ha e!tado haciendo cada %e0 )*! - )*! a lo largo de lo! a5o!+ #@ ha/"i! ido re!catando cada %e0 )*! - )*! )u1ere!+ #S+ #Su e(pre!i.n re2le1a/a 2elicidad+ ,!inti.#9 El a5o pa!ado 2ueron nue%e+ E!te a5o& -a he)o! tenido ocho clienta! e!peciale! - a8n ha/r* )*!+ #Bna )a5ana por la noche+ #$e%erell apo-. la )e1illa en !u pelo& ten!. lo! /ra0o! un poco - la e!trech. contra "l#+ @ no de/era! ol%idar lo! "(ito! )*! p8/lico!+ >racia! a la! operacione! de la agencia& )ucha! )u1ere! han con!eguido tra/a1o! /ueno! !eguro!+ #Cierto+ #Su %o0 re2le1a/a una gran !ati!2acci.n+ Phoe/e intent. %ol%er!e& pero $e%erell !e lo i)pidi.+ Sorprendida - a8n !onriendo& !e inclin. hacia un lado& intentando %er !u ro!tro& pero "l )antu%o la )e1illa pegada a !u pelo#+ :Fu" ocurre; $e%erell !u!pir.+ #Phoe/e& tengo 'ue pregunt*rtelo+++ tengo 'ue !a/erlo+ Go !a/a e(plicar por 'u"& no tena ning8n )oti%o& !.lo !enti)iento!& - e!ta/a de!cu/riendo 'ue no lo! poda controlar+ #:Fu"; #pregunt. ella& al tie)po 'ue apo-a/a la! )ano! !o/re la! !u-a! en la cintura+ #Fuiero+++ nece!ito !a/er 'u" te !ucedi. para 'ue decidiera! crear la agencia+ Phoe/e no di1o nada durante un largo )inuto& pero $e%erell no la pre!ion.& no ha/l.+ a 2alta de ten!i.n en el cuerpo /a1o !u! )ano!& la rela1ada cur%a de !u e!palda contra !u pecho le di1eron 'ue no !e ha/a pue!to a la de2en!i%a+ S.lo e!ta/a pen!ando+ ,l 2inal& !u!urr.9 #E!o 2ue hace )ucho tie)po+ #Go i)porta+ Por 2a%or& cu"nta)elo+ Su!pir. - %ol%i. a reco!tar!e en "l& con la ca/e0a apo-ada en !u ho)/ro - lo! dedo! a2err*ndole la! )ano!+ #E!ta/a en una reuni.n !ocial de %ario! da! con )i ta Jarion+ @o tena dieci!iete a5o!& a8n no )e ha/an pre!entado en !ociedad+ Era la pri)era %e0 'ue a!i!ta a un aconteci)iento de e!e tipo& en el 'ue ha/a reunido un grupo de hu"!pede! )u- !electo& en la propiedad ca)pe!tre de una pare1a -a )a-or+ Era un honor e!tar in%itado -& para )& con lo 1o%en 'ue era& )u- e)ocionante e!tar all+ Su %o0 !e torn. di!tante& $e%erell !inti. 'ue %ol%a atr*!& a una e!cena 'ue recorda/a /ien& pero 'ue en alguno! a!pecto! e)pe0a/a a ol%idar+ # le%*/a)o! tre! da! en la )an!i.n+ Era la noche del gran /aile 'ue la an2itriona ha/a decidido cele/rar+ Eue un )agn2ico aconteci)iento+ =ino gente de toda! parte! - a ) !e )e pre!t. )ucha atenci.n+ Con2ie!o 'ue )e !ent un poco a/ru)ada& ca!i )areada& e/ria de 2elicidad+ El !al.n de /aile e!ta/a ate!tado+ Ltro! !alone! ad-acente! ta)/i"n

e!ta/an a/arrotado!+ Era una noche c*lida - e)pec" a !entir)e ago/iada+ Du!'u" a Jarion con la %i!ta& pero -o e!ta/a rodeada de 1.%ene! ca/allero!& todo! )e pedan un /aile& todo! charla/an - no !a/a c.)o e!capar+ 7Pero entonce!+++ #Su %o0 ca)/i.+ ,l ca/o de un )o)ento& continu. con un tono ine(pre!i%o& )*! di!tante#+ Bn ca/allero& uno de lo! hu"!pede! e nti)o a)igo del an2itri.n& acudi. en )i re!cate+ L e!o pen!" -o+ Ju- a)a/le)ente+++ #Se detu%o un )o)ento ante! de pro!eguir#9 $e!pidi. a lo! 1.%ene! dici"ndole! 'ue nece!ita/a un )o)ento de pa0 para !erenar)e& luego !ugiri. 'ue 2u"ra)o! a pa!ear por la galera+ <odo e!ta/a ate!tado de gente - )e di1o 'ue all hara )*! 2re!co - !e e!tara )*! tran'uilo& por'ue la! %entana! e!ta/an a/ierta!+ @o 'uera ha/lar con Jarion& decirle d.nde i/a a e!tar& pero "l )e a!egur. 'ue no ha/a nece!idad+ $e!pu"! de todo& era una 2ie!ta en una re!idencia de ca)po& no un /aile de ondre!+ Phoe/e %ol%i. a detener!e+ <ra! una larga pau!a& continu.9 # e per)it 'ue )e !acara de all& pero la galera a la 'ue )e lle%. no era la galera principal& !ino otra en una ala !eparada& una en la 'ue no ha/a )*! 'ue dor)itorio! -& por tanto& a e!a hora e!ta/a de!ierta+ El lugar e!ta/a tan tran'uilo - 2re!co co)o "l ha/a dicho+ <a)poco e!ta/a de)a!iado ilu)inada - llena de hornacina! - al2"i0are!+ 7Go )e !enta c.)oda& pero+++ Je di1e 'ue eran co!a! de )i i)aginaci.n& 'ue eran tontera! )a!+ Go %i el peligro ha!ta 'ue 2ue de)a!iado tarde+ #:Fu" !ucedi.; Phoe/e ten!. la! )ano! !o/re la! de "l& recon2ort*ndolo in!tinti%a)ente+ Sin e)/argo+++ una parte de ella a8n te)/la/a+ #E)pe0. a decir co!a!& a hacer co)entario! la!ci%o!+ Je e!candalic" - e(pre!" )i con)oci.n& pero e!o !.lo logr. enardecerlo )*!+ Oecuerdo la e(pre!i.n de !u! o1o!+ #Se e!tre)eci.+ <u%o 'ue tragar !ali%a ante! de ha/lar#9 Je atrap. contra la pared+ $e%erell no !upo 'u" lo i)pul!. a hacerlo+ ,un'ue %i%iera cien a5o! )*!& !eguira !in !a/erlo+ $io un pa!o a un lado& la arra!tr. con "l le1o! de la %entana& la hi0o girar - la peg. a la pared+ #:,!; #Se acerc. )*!& atrap*ndola con !u cuerpo a lu0 'ue entra/a por la %entana era d"/il& aun'ue !u2iciente para 'ue Phoe/e pudiera %er !u ro!tro+ ,/ri. lo! o1o! co)o plato! )ientra! conte)pla/a lo! de "l+ uego& con un tono un poco )*! 2ir)e& )*! controlado& a!inti. - di1o9 #S+ #:Fu" hi0o entonce!; #Cntent. /e!ar)e+ #:Cntent.; #@o )e re!i!t& no !e lo per)it+ $e%erell /a1. la ca/e0a& le cu/ri. lo! la/io! con lo! !u-o!& la o/lig. a a/rirlo! - la /e!. apa!ionada)ente& con toda la contundencia 'ue 'ui!o& ha!ta 'ue a)/o! ardieron+ Einal)ente& interru)pi. el /e!o - la )ir. a lo! o1o!+ #<8 no te re!i!te! a )+ <e gu!ta 'ue te /e!e+ Phoe/e parpade. - !e e!2or0. por con!eguir el !u2iciente aire para re!ponder9 #S+ #:@ entonce!; #@ entonce!+++ #Su )irada !e torn. di!tanteM al ca/o de un )o)ento& !e hu)edeci. lo! in2la)ado! la/io!#+ E!t*/a)o! 2orce1eando+ @o intenta/a li/erar)e& pero "l era )ucho )*! 2uerte 'ue -o+ Je )antena pegada contra la pared - e)pe0. a !u/ir)e la

2alda+ #:,!; #Con una )ano& $e%erell le le%ant. la 2alda - la !u1et. en el pu5o+ Con lo! o1o! cla%ado! en lo! !u-o!& Phoe/e to). una %acilante in!piraci.n+ #S+ # a pala/ra !on. entrecortada& pero no por el )iedo+ El de!eo hi0o 'ue le te)/lara la %o0+ Kl /a1. la ca/e0a - le acarici. lo! la/io! con !u aliento+ #:@ entonce!; E!a %e0& cuando ella intent. hu)edecer!e lo! la/io!& "l !e lo! atrap. - le introdu1o la lengua en la /oca+ #:Fu" pa!. de!pu"!; Su! pecho! !e ele%aron cuando to). aire+ #Jeti. una pierna entre la! )a! - )e o/lig. a a/rirla!+ #:,!; a le%ant. un poco& )eti. un )u!lo duro co)o una piedra entre !u! pierna! - la o/lig. a apo-ar!e en el ten!o )8!culo& e!ti)ul*ndola i)placa/le inclu!o a tra%"! de la arrugada 2alda+ Phoe/e 1ade. - ech. la ca/e0a hacia atr*!+ #S+++ a!+ #Pero de repente neg. con la ca/e0a al tie)po 'ue 2runca el ce1o#+ Go+++ a! no+ Con "l no )e !enta a!+ #$e%erell pre!ion. - ella 1ade.#+ Go era co)o+++ #Go era co)o e!to& co)o e! con)igo+ #Go+++ a'uello 2ue horri/le+ E!to+++ )e gu!ta+ E!o era lo 'ue ha/a de!eado - e!perado or& la tran'uilidad de !a/er 'ue !u pa!ado no podra+++ no !e interpondra entre ello!& ni entonce!& ni nunca+ ,guard. ha!ta 'ue %ol%i. a )irarlo a lo! o1o!+ #:@ entonce!; Phoe/e to). una pro2unda in!piraci.n+ #<re! doncella! entraron en la galera& lle%a/an /ol!a! de agua caliente para la! ca)a! de lo! hu"!pede!+ =enan charlando& ca!i !e toparon con no!otro! ante! de dar!e cuenta de nue!tra pre!encia+ Soltaron un chillido - retrocedieron+ Se 'uedaron parali0ada!+ Go !a/an 'u" hacer+ Kl !e ha/a %uelto hacia ella!& a! 'ue lo e)pu1"& )e li/er" - !al corriendo+ #,'u no ha- doncella! #conte!t. $e%erell+ Ella lo )ir. a lo! o1o!+ #Go+ #Su! la/io! !e rela1aron#+ Gada 'ue te i)pida+++ to)ar)e+ Kl la )ira/a a lo! o1o!+ #S.lo t8+ Phoe/e e!tudi. !u! o1o!& !u ro!tro+ , continuaci.n& le%ant. una )ano - le de!li0. la pal)a por la nuca& hundiendo lo! dedo! en !u pelo& - atra1o !u! la/io! hacia lo! !u-o!+ #Go 'uiero 'ue te detenga!+ Su!urr. la! pala/ra!& luego lo /e!.+ ,pa!ionada)ente+ $e%erell le !u/i. a8n )*! la 2alda& /u!c. entre !u! pierna! - la encontr. li!ta e in2la)ada& h8)eda - de!eo!a+ e co!t. un )inuto de!a/rochar!e lo! pantalone!& li/erar !u anhelante erecci.n -& de!pacio& !in detener!e& !u)ergir!e por co)pleto en el caliente re2ugio 'ue tan ardiente)ente ella le o2reca+ Phoe/e !u!pir. en !u /oca& !e ar'ue. cuando la ele%. a8n )*! contra el )uro -& !in pala/ra!& lo urgi. a to)arla )*! pro2unda)ente+ Kl la e)/i!ti. - ella gi)i.+ Cuando le

le%ant. la! pierna!& Phoe/e le rode. la! cadera! con ella! - !e a2err. a !u cintura+ 3ade. cuando la !o!tu%o all& total)ente hundido en !u interior& ella co)pleta)ente a/ierta& co)pleta)ente !u-a+ Eue una e(tra5a - )ara%illo!a e(periencia& llena de !u!piro! - ge)ido! ahogado!& de nti)a penetraci.n /a1o la! ropa! - una aceptaci.n inclu!o )*! e%ocadore!+ Su cuerpo !e cerra/a alrededor del de "l una - otra %e0& acogi"ndolo pro2unda)ente en !u interior+ Go hu/o pri!a& no hu/o pa!i.n de!controlada& !.lo un !encillo de!eo de placer& una /8!'ueda para encontrarlo& para darlo& para reci/irlo en todo !u e!plendor& para e(pri)ir ha!ta el 8lti)o *pice de !en!acione! del )o)ento& de !u uni.n+ @ al 2inal& cuando !u! !entido! e!tu%ieron al l)ite& lo! ner%io! en ten!i.n - el 2ren"tico )o)ento le! !o/re%ino& cuando el calor recorri. !u torrente !anguneo - durante e!e glorio!o in!tante lo! arranc. de la realidad& !iguieron a2errado!& a/ra0ado!& !a/oreando 1unto! ha!ta el 8lti)o in!tante+ a oleada de placer lo! atrap.& lo! ele%. - lo! lan0. al "(ta!i!+ Einal)ente& retrocedieron - !e de1aron caer !o/re la ca)a& de)a!iado e(hau!to! para )o%er!e& de)a!iado !aciado! para 'ue le! i)portara+ Oe!pira/an con di2icultad - $e%erell cre-. or !u! cora0one! a8n atronando+ El tu)ulto cedi. poco a poco+ Oela1ada /a1o el /ra0o 'ue "l le ha/a pa!ado por la cintura& Phoe/e& de repente& !e e)pe0. a rer+ Con lo! o1o! /rillante!& !e %ol%i. - lo )ir.+ #E!o ha !ido+++ # e%ant. una )ano& o lo intent.& - luego %ol%i. a de1arla caer !o/re la ca)a#+ ?Jara%illo!oA Cncre/le+ Pero no )e pida! 'ue )e )ue%a en /re%e+ $e%erell re!opl.+ #Go! 'uedare)o! a'u tu)/ado! durante una hora o do!& ha!ta 'ue logre orientar)e+ Phoe/e !e ri.& aparente)ente encantada por la de/ilidad 'ue le ha/a cau!ado+ El !onido lo recorri.& una )ara%illo!a nota 'ue lleg. ha!ta lo )*! pro2undo de !u !er& e%ocadora e inten!a)ente !ati!2actoria& tan !ati!2actoria& decidi. $e%erell& co)o el 1adeante gritito 'ue !ie)pre !olta/a cuando llega/a al cl)a(+ <ra! un )o)ento& !e incorpor. !o/re un codo& la )ir. a la cara - o/!er%. !u e(pre!i.n de 2elicidad+ =acil.& pero tena 'ue !a/erlo+ #:Fu" !ucedi. entonce!; Phoe/e a/ri. lo! o1o!& lo )ir. a tra%"! de la! !o)/ra! - luego !u!pir.+ Su e(pre!i.n ca)/i. cuando record. el pa!ado+ #Corr ha!ta )i ha/itaci.n+ la)" a SHinner - ella acudi.+ Se 'ued. con)igo+ J*! tarde& cuando Jarion pa!. para preguntar ad.nde ha/a ido& le di1e 'ue ha/a tenido un horri/le dolor de ca/e0a+ SHinner - -o lo ha/la)o!+ En e!e )o)ento& no ha/a nada 'ue -o pudiera hacer+ Si hu/iera prote!tado+++ en e!o! crculo!& en e!a! circun!tancia!& alguno! no )e ha/ran credo& ha/ran !u!urrado 'ue haca e!a! acu!acione! para hacer)e la intere!ante& )ientra! 'ue otro! ha/ran !a/ido 'ue deca la %erdad& pero no ha/ran 'uerido !a/er+ @& por enci)a de todo& e!ta/a la %ergUen0a& no !.lo para )& !ino para Jarion ta)/i"n& - la de nue!tra an2itriona& 'ue ha/a !ido de lo )*! a)a/le+ #Sin tener en cuenta 'ue ha/a in%itado a un ca/allero a !u ca!a del 'ue de/a de !a/er 'ue a/u!a/a de 1o%encita!+ Phoe/e pen!. en lo ingenua e inocente 'ue era entonce!+ #E(acto+ Sin tener en cuenta e!o+ Pa!. un )o)ento& luego& $e%erell pregunt.9

#:Fui"n era "l; Ella lo )ir. a lo! o1o! - decidi. 'ue era )e1or no decr!elo& no nece!ita/a !a/erlo+ Go por'ue no tu%iera derecho a ello& !o/re todo de!pu"! de lo 'ue aca/a/a de !uceder entre lo! do!+ #Kl+++ Je %engu" de "l uno! cuanto! a5o! de!pu"!& en cuanto a%erigU" c.)o poda hacerlo+ $e%erell 2runci. el ce1o+ #:C.)o; #$e!cu/r 'ue !e ha/a ca!ado por dinero - 'ue dependa de la 2a)ilia de !u e!po!a -& por tanto& de !u apo-o+ @o ha/a pa!ado )*! tie)po con Edith para entonce! ha/a de!cu/ierto c.)o 2unciona/an lo! cotilleo! en la /uena !ociedad+ # e !o!tu%o la )irada#+ Su e!po!a no lo !a/a& no tena ni idea& pero por lo 'ue pude %er& era la 8nica 'ue no !o!pecha/a nada+ Cnici" un ru)or+ Eue )u- 2*cil& por'ue la gente e!t* !egura de 'ue Edith !a/e todo lo 'ue ha- 'ue !a/er - da por !upue!to 'ue ella con2a en )+ Eue )u!encillo decir 'ue )e lo ha/a contado otra per!ona+ 7, !u e!po!a le lleg. el co)entario de!de )ucha! 2uente! di2erente! - e)pe0. a o/!er%ar a !u )arido+ En cue!ti.n de da!& tu%o prue/a! de 'ue lo! ru)ore! eran cierto!+ $e!de entonce!& lo ha )antenido pr*ctica)ente cauti%o en el ca)po+ Ella controla el dinero -& en %i!ta de lo 'ue de!cu/ri.& )antiene un 2"rreo control !o/re el )i!)o+ 4i0o una pau!a - luego a5adi.9 #,l 2inal& le di donde )*! le dola+++ En !u orgullo+ ,hora e! una e!pecie de ha0)errer& por'ue todo el )undo !a/e por 'u" e!t* con2inado all+ @& por !upue!to& !u e!po!a nunca cele/ra reunione! !ociale! de %ario! da!+ $e%erell la )ir. a lo! o1o! ante! de a!entir+ #Oecu"rda)e 'ue nunca te lle%e la contraria+ #El ca/allero 'ue !e ha/a encontrado en el /aile no e!ta/a tan e'ui%ocado+ Peligro!a& )e1or no acercar!e+ Phoe/e !olt. una ri!ita - cerr. lo! o1o!+ #,hora 'ue te he contado todo! )i! !ecreto!& 'uiero !a/er uno de lo! tu-o!+ Kl parpade. !orprendido - pen!.+ #Creo 'ue no tengo ning8n !ecreto& ninguno 'ue t8 pueda! 'uerer !a/er+ #,h& por !upue!to 'ue !+ #,/ri. lo! o1o! - lo )ir.#+ $i)e& por 'u" contigo& no i)porta lo 'ue haga!& no i)porta c.)o& lo en"rgico 'ue !ea!& lo do)inante& lo aterrador+++ Por 'u" la repul!i.n - el p*nico 'ue !entira !i 2uera otro ho)/re el 'ue hiciera la! co!a! 'ue t8 )e hace!+++ #4i0o una pau!a - luego a5adi. con la )irada 2i1a en !u! o1o!#9 :Por 'u" contigo e!a! )i!)a! co!a! !on tan )ara%illo!a!; $e%erell la conte)pl. un largo )o)ento& luego inclin. la ca/e0a - le ro0. lo! la/io! con lo! !u-o!+ #Por'ue todo! lo! de)*! !on lo! e'ui%ocado! - -o no+ Por'ue #ro0. !u delicada /oca con !u aliento# -o !o- el ho)/re adecuado para ti+ Phoe/e no hi0o )*! pregunta!+ <ra! un largo - !ua%e /e!o& !e de!nudaron en la o!curidad& !e )etieron entre la! !*/ana! - !e dur)ieron a/ra0ado!+ #:Fu" 'uiere! decir con 'ue !e ha ido; #Sentada a la )e!a de la cocina de la agencia 1unto a $e%erell& con la! cuenta! e!parcida! ante ello!& Phoe/e !e 'ued. )irando a E))eline+ #4a de!aparecido+ # a )u1er a!inti. con tri!te0a de!de la entrada del pa!illo#+ Co)o la otra& !.lo 'ue e!ta %e0 la chica !a/a 'ue ira)o! ho- a por ella& a! 'ue :por 'u"

!alir hu-endo la noche anterior; $e%erell )ir. hacia una )u1er 'ue e!ta/a en la parte delantera de la tienda+ #:E! el a)a de lla%e!; #S+ a !e5ora Stanle-+ E! 'uien no! ha a-udado a organi0ar el re!cate+ E!t* a%ergon0ada& pero+++ #E))eline !e encogi. de ho)/ro!#+ Go e! culpa !u-a+ Kl )ir. a Phoe/e - luego a E))eline+ #Pdele a la !e5ora Stanle- 'ue pa!e+ =ea)o! !i pode)o! aclarar algo de lo 'ue ha !ucedido+ a )u1er apareci. en la cocina& aco)pa5ada de E))eline+ E!tru1a/a ner%io!a !u /ol!o de tela+ ,l %er a $e%erell - a Phoe/e& !u! o1o! !e a/rieron co)o plato!+ Se apre!ur. a hacer una re%erencia )ientra! lo! conte)pla/a con de!)edido a!o)/ro+ Cuando $e%erell la in%it. educada)ente a !entar!e& pareci. %acilar+ #Lh& adelante+ Go te co)er*n+ #E))eline la gui. ha!ta una !illa#+ <8 !.lo re!ponde a !u! pregunta! - %ea)o! 'u" pode)o! a%eriguar+ a !e5ora Stanle- !e !ent. en el /orde de la !illa - trag. !ali%a+ #Ella+++ i0ette+++ e!ta/a an!io!a por )archar!e con la agencia+ e! 1uro 'ue no entiendo por 'u" !e ha e!2u)ado e!ta noche+ i0ette no e! una chica e!t8pida+ #:E!2u)ado; #$e%erell )antena una e(pre!i.n alentadora& lo )eno! a)ena0adora po!i/le+ #S& la 8lti)a %e0 'ue la %i e!ta/a !u/iendo al pi!o de arri/a - e!ta )a5ana no la he encontrado por ninguna parte+ #Su ropa& !u! pertenencia!& :e!t*n a8n en !u ha/itaci.n; a !e5ora Stanle- a!inti.+ #$e/i. de )archar!e )u- precipitada)ente para ha/erla! de1ado& pero+++ #Se encogi. de ho)/ro!#+ :Fui"n !a/e; , $e%erell no le gu!t. la idea 'ue !e e!ta/a 2or)ando en !u ca/e0a+ #Creo& !e5ora Stanle-& 'ue el )a-ordo)o o u!ted de/eran in2or)ar a la polica de la de!aparici.n de i0ette+ Sin duda e! i)pro/a/le 'ue la encuentren& pero en inter"! de la 1u!ticia& e! lo 'ue de/era hacer!e+ a )u1er a!inti. con tri!te0a+ #S& he pen!ado 'ue 'ui0* de/era)o! hacerlo& pero e!to- !egura de 'ue no encontrar*n ni ra!tro de la po/re i0ette& no )*! de lo 'ue encontraron de la Dertha de 4iggin!+ $e%erell !e inclin. hacia adelante+ #:Fui"n; # a !e5ora 4iggin! e! el a)a de lla%e! del )a-or Nrigle- - de !u e!po!a& en South ,udle- Street+ Su doncella& Dertha& una chica )u- guapa 'ue lle%a/a con ello! !ei! a5o!& de!apareci. de repente hace do! !e)ana!& igual 'ue i0ette+ #Geg. con la ca/e0a#+ 4iggin! in2or). de !u de!aparici.n a la polica& pero no !e ha !a/ido nada al re!pecto+ @ no han %uelto a %er a Dertha+ $e%erell dud.& pero 2inal)ente decidi. 'ue de/a !a/erlo+ #E!a Dertha+++ dice 'ue era una chica guapa+ @ !upongo 'ue i0ette ta)/i"n+ #Lh& !+ Ju- guapa! la! do!+ Dueno& ha- 'ue !erlo para !er doncella de !al.n hoen da+ Kl no re!pondi. - !e le%ant. cuando la !e5ora Stanle- !e pu!o en pie+ ,parte de repetirle el con!e1o de 'ue denunciara la de!aparici.n de i0ette& no di1o nada )*!+ Bn )inuto )*! tarde& la ca)panilla !on. - la puerta principal !e cerr. tra! el a)a de lla%e!+

Dirtle!& 'ue ha/a e!tado !entado en la /utaca 2rente al 2uego durante toda la entre%i!ta& )ir. a $e%erell cuando "!te %ol%i. a !entar!e+ #:Cree 'ue ha- algo detr*! de todo e!to; :$etr*! de e!a! doncella! 'ue de!aparecen de repente de!pu"! de ha/er acordado 'ue !e )archar*n con no!otro!; Kl )ir. a Phoe/e - %io la )i!)a pregunta en !u! o1o! - en lo! de E))eline cuando "!ta %ol%i. de!pu"! de aco)pa5ar a la !e5ora Stanle-+ #Creo #e)pe0.& )ientra! pen!a/a /ien la! pala/ra!# 'ue e!a! de!aparicione! !e e!t*n %ol%iendo de)a!iado 2recuente! para pa!arla! por alto+ <re!& toda! en el e!pacio de do! !e)ana!& toda! chica! atracti%a!& la cla!e de )uchacha! 'ue tra/a1an en la! )an!ione! de Ja-2air+ Go le gu!ta/a nada lo 'ue e!ta/a pen!ando+ # a )i!)a 0ona en la 'ue no!otro! tra/a1a)o! principal)ente #co)ent. Dirtle!+ #E(acto+ #$e%erell ocult. cual'uier reacci.n en !u ro!tro#+ Sea co)o 2uere& no %eo ning8n )odo de 'ue poda)o! in%e!tigarlo !i no e! a tra%"! de la polica+ Go a )eno! 'ue tu%ieran otra co!a con la 'ue tra/a1ar+ e dio %uelta! a e!a idea en !u )ente una - otra %e0+ a e(a)in. de!de todo! lo! *ngulo! - no pudo ponerle ning8n reparo+ Sa/a de)a!iado poco co)o para alertar a nadie& ni !i'uiera a a'uello! 'ue apo-aran !u in!tinto de 'ue algo ne2ario e!ta/a !ucediendo+ Jir. a Dirtle!& 'ue e!ta/a tan !erio co)o "l+ #4a!ta 'ue no aclare)o! e!te )i!terio de la! doncella! de!aparecida!& to)are)o! toda! la! precaucione! po!i/le!+ Phoe/e hi0o una )ueca+ #Dueno& ho- no tendre)o! 'ue preocuparno! por nada& por'ue -a no tene)o! a nadie a 'uien re!catar+

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#,'u e!t*+ #Phoe/e !e5al. a una delgada 2igura en%uelta en una capa& 'ue !e acerca/a a la 0ona de e!calera! en la parte tra!era de una de la! ca!a! 'ue da/an a Cur0on Street+ $e%erell dedic. a la %acilante 2igura una /re%e )irada ante! de %ol%er a concentrar!e en la! den!a! !o)/ra! 'ue en%ol%an el e!trecho calle1.n en el 'ue Phoe/e - "l aguarda/an& parcial)ente oculto! al a/rigo del carrua1e+ ,'u"l era el !e(to re!cate 'ue "l a-uda/a a organi0ar - el 'ue )eno! le ha/a gu!tado+ ,un'ue !.lo e!ta/an a uno! )etro! de la! a)plia! calle! de Ja-2air& !e encontra/an en un la/erinto de calle1uela!& calle1one! - ca/alleri0a! interconectada!+ 4a/a de)a!iada! %a! de acce!o& toda! !u)ida! en la o!curidad& de)a!iado! punto! de!de lo! 'ue otro! podran acercar!e a ello! !in !er %i!to!+ Sigui. repiti"ndo!e 'ue a'uello no era una /atalla& 'ue Phoe/e - !u gente no eran tropa! 'ue e!ta/a !ituando para repeler un ata'ue+ Sin e)/argo& a! era co)o !u )ente !egua %iendo el )o)ento& c.)o !u in!tinto lo i)pul!a/a a reaccionar+ Phoe/e !e )o%i. a !u lado& atenta a la doncella 'ue !ali. al calle1.n con la )irada 2i1a en el o!curo carrua1e+ $e%erell !u1eta/a a Phoe/e del /ra0o& pero 2inal)ente la !olt.+ #=e a por ella+ Go nece!it. !u!urr*r!elo do! %ece!+ ,%an0. r*pido& decidida+ , pe!ar de la capa - la capucha& era e%idente 'ue !e trata/a de una )u1er+ a a!u!tada doncella& ta)/i"n en%uelta en !u capa& !e irgui. con la /ol!a pegada al pecho en un ge!to de2en!i%o& pero no !ali. corriendo+ $e%erell %ol%i. a e(a)inar la 0ona& ha/a algo 'ue no le gu!ta/a+ Eergu! !e encontra/a !entado en el pe!cante del carrua1eM >rainger e!ta/a )*! adelante& en el calle1.n& %igilando !u %a de e!cape& )ientra! 'ue Dirtle! )onta/a guardia en la entrada de una de la! calle1uela!& a !u e!palda+ Scatcher ta)/i"n e!ta/a por all& e!condido entre la! !o)/ra!& un poco )*! le1o!+ <odo! lo! in!tinto! de $e%erell lo urgan a aco)pa5ar a Phoe/e& a 'uedar!e a !u lado+ Sin e)/argo& !i la chica lo %ea& grande - a)ena0ador& podra de1ar!e lle%ar por el p*nico - !alir hu-endo+ Phoe/e tena el don de tran'uili0arla! con una! poca! pala/ra!& por lo 'ue& aun'ue a8n lo )ira/an a "l con recelo - de!con2ian0a& - en )enor )edida a Dirtle! - a Eergu!& la! chica! con2ia/an lo !u2iciente en Phoe/e co)o para ir!e con ello!+ K!ta lleg. a la altura de la 1o%en - ha/l. con ella+ $e%erell %io c.)o parte de la ten!i.n en el ro!tro de la doncella de!apareca - )ira/a hacia el carrua1e+ Phoe/e !e dio la %uelta - lo lla). por !e5a!+ $e%erell e)pe0. a a%an0ar cuando not. un e!calo2ro en la e!palda+ En e!e )i!)o in!tante& %io )o%er!e una !o)/ra entre Scatcher - "l& 'ue !urga de un e!trecho hueco entre do! ca!a!+ Ech. a correr+ J*! ho)/re! !alieron de e!e e!trecho hueco+ $e!de atr*!& le lleg. el !onido de una )aldici.n - de una re2riega& !eguido! por la incon2undi/le caco2ona de una pelea+ e hi0o !e5a! a Phoe/e+

#?,l carrua1eA Ella !e ha/a %uelto - )ira/a 2i1a)ente )*! all* del coche& hacia el altercado 'ue !e e!ta/a produciendo tra! "l+ $o! ho)/re! aparecieron detr*! de la doncella& la e)pu1aron a un lado - !e a/alan0aron !o/re $e%erell& 'ue tu%o 'ue detener!e para encargar!e de ello!+ Bna !erie de golpe! r*pido! - contundente!& una patada en una rodilla - 'uedaron en el !uelo& rodando gru5endo !o/re el *!pero pa%i)ento+ $e%erell !e dio la %uelta - e%alu. r*pida)ente la !ituaci.n+ Scatcher !e ha/a a/alan0ado por detr*! !o/re el grupo entre Phoe/e - "l+ , pe!ar de !u e!ca!a e!tatura& e!ta/a dando /uena cuenta de ello! -& para !u ali%io& >rainger ta)/i"n e!ta/a repartiendo golpe!+ Pero un ho)/re ha/a logrado e!ca/ullir!e - ha/a llegado ha!ta Phoe/e+ E!ta/a de pie ante "!ta - la doncella& )irando a una - a otra+ E!ta/a )u- claro 'ue le ha/an ordenado 'ue cogiera a la )u1er - no !a/a a cu*l !e ha/an re2erido+ Einal)ente !e decidi. por Phoe/e+ $e%erell !e pu!o hecho una 2uria+ El ho)/re e)pe0. a tirar de ella hacia el calle1.n& pero Phoe/e !e re!i!ti. - lo golpe. con la )ano li/re+ El ho)/re )aldi1o& !e detu%o le%ant. el /ra0o para darle un /o2et.n+ Sin e)/argo& el pu5o de $e%erell i)pact. contra !u cara ante! - la !olt.+ #?,l carrua1eA #grit. $e%erell& e)pu1*ndola hacia la doncella& luego !e encar. con el )at.n& 'ue !e ta)/ale. hacia atr*! )ientra! grita/a de 2uria+ Cuando recuper. el e'uili/rio& /a1. la ca/e0a - carg. contra "l+ Pero no le ha/an en!e5ado a luchar en el )i!)o ca)po de /atalla 'ue a $e%erell& 'ue& con uno! cuanto! golpe! r*pido! !eguido! de un !ati!2actorio gancho& lo derri/.+ S.lo dedic. un )o)ento a con2ir)ar 'ue Scatcher - >rainger !e podan de2ender !olo!& luego !e dio )edia %uelta - corri. hacia el carrua1e+ Phoe/e aca/a/a de alcan0arlo a/ri. la puerta+ ,rra!tra/a a la doncella& ca!i hi!t"rica+ #?Su/eA # a e)pu1. hacia la puerta+ $e%erell lleg.& cogi. a la chica por la cintura - la )eti. dentro& acto !eguido& agarr. a Phoe/e - la !u/i. detr*! de ella+ Cerr. la puerta de un golpe+ #?Fuedao! ahA Go ha/a nadie en el pe!cante - lo! ca/allo! !e )o%an in'uieto!& pero a8n no de!/ocado!+ $e%erell corri. hacia la parte po!terior del carrua1e+ Dirtle! !e ha/a %i!to !uperado por tre! ho)/re! - Eergu! ha/a /a1ado para a-udarlo+ uchando con !u l*tigo& ha/a logrado li/erar a !u )agullado co)pa5ero& pero lo! tre! atacante! !eguan rode*ndolo!+ o! de!conocido! !e 'uedaron in).%ile! cuando $e%erell !urgi. de entre la! !o)/ra! - !e aline. 1unto a Eergu! - Dirtle!& e!te 8lti)o -a erguido& aun'ue un poco ine!ta/le+ ,l %erlo& calcularon r*pida)ente !u! po!i/ilidade! - decidieron 'ue -a no tenan %enta1a+ o! tre! !e )iraron& dieron )edia %uelta - !alieron corriendo+ Eergu! )aldi1o - !e di!pu!o a !alir tra! ello!& pero $e%erell lo cogi. del /ra0o - lo hi0o retroceder+ #Go& %a-*)ono! de a'u+ Eergu! record. !u o/1eti%o& a!inti. - regre!. al carrua1e+ $e%erell a-ud. a Dirtle! a !u/ir+ #Entra+

uego e!tudi. el calle1.n+ o! tre! ho)/re! 'ue !e ha/an en2rentado a "l !e ale1a/an ta)/aleante!+ leg. a %i!lu)/rar a uno de ello! de!apareciendo por el e!trecho hueco+ J*! all*& en%uelto! en !o)/ra!& >rainger - Scatcher a8n !eguan en pie& pero ta)/i"n lo e!ta/an do! de !u! atacante!+ $e%erell !e dio la %uelta - en do! 0ancada! lleg. ha!ta el coche - !u/i. 1unto a Eergu!+ #,delante& lo! recogere)o! por el ca)ino+ El ho)/re 'uit. el 2reno - !olt. la! rienda!+ ,n!io!o! por ale1ar!e de all& lo! ca/allo! !e pu!ieron en )archa+ o! do! atacante! 'ue !e en2renta/an a Scatcher - >rainger lo! o-eron llegar+ Cuando )iraron - %ieron el carrua1e& dieron )edia %uelta - !e 2ueron corriendo por otro de lo! e!trecho! calle1one!+ #?Su/idA #le! grit. $e%erell a Scatcher - a >rainger+ El pri)ero lleg. corriendo+ >rainger %acil.& de!eo!o de per!eguirlo!& pero 2inal)ente o/edeci.+ Eergu! redu1o la %elocidad - lo! do! ho)/re! !u/ieron detr*! de la ca/ina& en la! po!icione! de lo! laca-o!+ En cuanto e!tu%ieron arri/a& Eergu! arre. a lo! ca/allo!& !ali. a la! de!ierta! calle! !e dirigi. a la agencia+ , !u lado& $e%erell !e aco)od. en el pe!cante+ #$a un rodeo #di1o+ 4a!ta 'ue no !e !ent. a la )e!a de la cocina de la agencia& Phoe/e no tu%o oportunidad de anali0ar lo 'ue ha/a !ucedido+ Se de1. caer en una !illa - )ir. a !u alrededor& a !u gente& co)o $e%erell lo! lla)a/a+ Kl e!ta/a ta)/i"n all& !entado a !u lado& rodeando con la! )ano! una hu)eante ta0a+ Eergu! - "l ha/an curado la! )agulladura! de Dirtle!& )ientra! E))eline - ella ha/an cal)ado a la doncella+ a chica& Joll- $o-le& e!ta/a ahora acurrucada /a1o la! )anta! en uno de lo! e!trecho! ca)a!tro! del pi!o de arri/a& dando gracia! al cielo por !u !al%aci.n+ Erente a Phoe/e apareci. una ta0a de t"+ ,l0. la %i!ta - le dedic. una !onri!a de agradeci)iento a E))eline& 'ue !e !ent. a !u lado+ Dirtle! e!ta/a delante& /e/i"ndo!e lo 'ue Phoe/e !o!pecha/a 'ue era una in2u!i.n con una /uena raci.n e(tra de ron+ Eergu! !e irgui. tra! a%i%ar el 2uego - !e !ent. al e(tre)o de la )e!a+ a puerta tra!era !e a/ri. - Scatcher - >rainger& 'ue ha/an e!tado ocup*ndo!e de lo! ca/allo!& entraron+ E))eline !e le%ant.& le! !ir%i. un t" - %ol%i. a !entar!e+ $e%erell )ir. a !u alrededor cuando Scatcher -& 2inal)ente& >rainger !e !entaron+ #Dien& e!ta)o! todo! a'u& )*! o )eno! intacto!+ @ he)o! !alido de "!ta /a!tante /ien& pero+++ #Oecorri. a todo! con la )irada ha!ta detener!e en Phoe/e#+ :Fui"ne! eran; :Por 'u" no! han atacado; @ :%ol%er*n a hacerlo; #Go tenan nada 'ue %er con la ca!a& con la gente rica de la 'ue la chica hua # co)ent. Dirtle!#+ @ ta)poco eran uno! 1o%en0uelo! 'ue hu/ieran !alido a di%ertir!e+ Scatcher a!inti.+ #Pertenecan a lo! /a1o! 2ondo!+ Eran tipo! peligro!o!+ #:4a! reconocido a alguno de ello!; #pregunt. $e%erell+ El otro neg. con la ca/e0a+ #Go !on de e!te lado de la ciudad& ni ta)poco& !i )e lo pregunta& del Ea!t End+ # De/i.+ uego a5adi.#9 o )*! pro/a/le e! 'ue %inieran de SouthSarH+ # o 'ue )*! )e preocupa a ) #inter%ino Eergu! con !u acento e!coc"! lento -

l8gu/re# e! el por'u"+ E!o era lo 'ue ta)/i"n preocupa/a a Phoe/e+ Eergu! la )ir. pri)ero a ella - luego a $e%erell+ #:Podra !er 'ue e!a 8lti)a %e0 - 'ui0* la otra anterior& llegaran ha!ta la chica pri)ero - ho- ha-a)o! !ido no!otro! )*! r*pido!; $e%erell %acil.& para de!pu"! ad)itir9 #Parece 'ue !+ Pero :'u"+++; #Se interru)pi. - /a1. la %i!ta hacia la ta0a 'ue !o!tena entre la! )ano!& con el ce1o 2runcido#+ =ea)o!+ E!a otra /anda+++ Si !upone)o! 'ue e!t*n i)plicado! en la! otra! de!aparicione! de la! 'ue he)o! odo ha/lar& entonce!& parece !er 'ue %an detr*! de una cla!e e!pec2ica de )u1er+ #Jir. a todo! lo! pre!ente!#+ :<odo! ha/"i! %i!to a Joll- $o-le; Con2u!o!& Eergu!& Scatcher - >rainger negaron con la ca/e0a+ #E! irlande!a& otra doncella de !al.n& incre/le)ente /onita& por no decir )uher)o!a+ a !e5ora Stanle- de!cri/i. a la! otra! do! chica!& a i0ette - a Dertha& co)o )uguapa!+ Parece !er 'ue e!ta /anda e!t* !ecue!trando a doncella! de !al.n atracti%a! -& por !upue!to& Ja-2air cuenta con la )e1or !elecci.n de ella!+ #Pero+++ :por 'u"; #E))eline pronunci. en %o0 alta la pregunta o/%ia+ a e(pre!i.n de $e%erell era adu!ta+ #S.lo !e )e ocurre un )oti%o+ E!ta otra /anda a/a!tece a tra2icante! de )u1ere!+ E))eline 1ade. e!candali0ada+ 4orrori0ada& Phoe/e contu%o la re!piraci.n+ Dirtle! parpade. !orprendido+ #Crea 'ue e!o -a no pa!a/a+ #Pue! pa!a #a2ir). $e%erell# pero 2unciona por ciclo!+ ,!olar*n ondre! durante uno! cuanto! )e!e!& 'ui0* un a5o& luego de!aparecer*n+ Entonce!& !er* el turno de Dri!tol& i%erpool o Southa)pton+ Con lo! a5o!& pro/a/le)ente !e ha-an %uelto )*! !electi%o!+ a! 1.%ene! her)o!a!& pre2eri/le)ente intacta!& dar*n lo! )e1ore! /ene2icio! a !u ruin negocio+ 4i0o una pau!a - de!pu"! conclu-.9 #Parece !er 'ue e!o! !in%ergUen0a! han regre!ado a ondre!+ #Entonce! #co)ent. Phoe/e#& )ientra! no!otro! re!cata)o! al )i!)o tipo de chica! por'ue& por !upue!to& !on la! 1.%ene! )*! atracti%a! en el !er%icio la! 'ue e!t*n !o)etida! a atencione! inde!eada!& e!a otra /anda e!t* intentando !ecue!trarla!+ #E(acto+ #$e%erell la )ir. a lo! o1o! cuando ella lo )ir. a "l#+ @ "!e e! el )oti%o por el 'ue %a)o! a tener 'ue hacer algo al re!pecto+ Si la agencia no de1a de tra/a1ar con la! 6clienta! e!peciale!7& e! ine%ita/le 'ue %ol%a)o! a toparno! con e!a /anda+ #4i0o una nue%a pau!a - luego a5adi.#9 L )e1or dicho& e! ine%ita/le 'ue %engan a por no!otro!+ #Por la noche& en lo! e!trecho! calle1one!+ #Eergu! a!inti.#+ Jientra! re!cata)o! a la! chica!+ Ello! !a/r*n !ie)pre d.nde encontrarno!+ #S& pero !er* inclu!o peor !i no! !iguen ha!ta a'u+ E!o no pode)o! per)itirlo+ E! algo a lo 'ue no de/e)o! arrie!garno! nunca+ <odo! )ur)uraron !u acuerdo+ $e%erell aguard. un )o)ento para de1ar 'ue todo el )undo a!i)ilara la !ituaci.n& ante! de decir9 #E!o no! o/liga a to)ar una deci!i.n& una deci!i.n 'ue de/e)o! to)ar )*! o )eno! e!ta noche+ Phoe/e !e %ol%i. hacia "l+ #:Fu" deci!i.n; a )ir.+

#<ene)o! do! opcione!+ Bna9 no hace)o! nada para detener a e!a /anda& nada 'ue atraiga la atenci.n hacia la agencia+ Go! retira)o! - no! oculta)o! ha!ta 'ue lo! lo/o! de1en de )erodear por la! calle! de ondre! - !e )archen+ E!o podra !er cue!ti.n de !e)ana! o 'ui0* )e!e!+ <endra)o! 'ue cancelar todo! lo! re!cate! - de1ar 'ue la! chica! a)ena0ada! !e la! arreglen por ! !ola! ha!ta 'ue !ea !eguro para no!otro! %ol%er a actuar+ Gi !i'uiera podra)o! o2recerle! re2ugio a la! 'ue pudie!en llegar ha!ta a'u por ! !ola!& por'ue e!o podra guiar a lo! lo/o! ha!ta nue!tra puerta+ Bn gra%e )ur)ullo de re!i!tencia !urgi. alrededor de la )e!a - "l le%ant. una )ano pidiendo !ilencio+ #,nte! de 'ue dig*i! 'ue no a e!a opci.n& pen!ad una co!a+ E!ta agencia ha re!catado a )ucha! )u1ere! a lo largo de lo! a5o! - re!catar* a )ucha! )*! en el 2uturo !i contin8a e(i!tiendo+ Si no! nega)o! a interru)pir te)poral)ente la acti%idad& pondre)o! el por%enir de la agencia - el re!cate de toda! e!a! )u1ere! en peligro+ <odo! e!ta/an )u- !erio! - 2runcan el ce1o )ientra! !ope!a/an !u! pala/ra!+ #En peligro :ha!ta 'u" punto; #pregunt. Phoe/e 2inal)ente en un tono clara)ente di!gu!tado#+ :Cu*l e! la otra alternati%a; 4a! dicho 'ue ha/a do!+ # a !egunda !era detener a lo! tra2icante!+ Eergu! pareci. preocupado+ #:C.)o; E!ta noche ha !alido todo /ien& pero la pr.(i)a %e0 !er*n )*! no!otro! !o)o! lo! 'ue !o)o!+ $e%erell !onri.+ #S - no+ Go ha/a pen!ado en en2rentarno! a ello! en la! calle1uela! por la noche+ E!o !era in!en!ato+ Sin e)/argo& tengo contacto! 'ue !a/en )u- /ien c.)o encargar!e de e!a gente+ $e hecho& creo 'ue e!tar*n )*! 'ue encantado! de hacerlo en cuanto le! in2or)e de 'ue una /anda a! e!t* acti%a+ 7,un a!& !i no! decidi)o! por e!ta opci.n& )ientra! e!te)o! encarg*ndono! de ello!& co!a 'ue no! lle%ar* una !e)ana apro(i)ada)ente& tendre)o! 'ue e!tar )*! alerta 'ue nunca+ Go de/ere)o! lla)ar la atenci.n con la! Pclienta! e!peciale!Q de la agencia+ ,un'ue la! accione! para a-udarla! no !on en ! )i!)a! ilegale!& alguno! )"todo! e)pleado! no contaran con la apro/aci.n general+ @ ade)*! de/era)o! !eguir e%itando 'ue lo! tra2icante! !e 2i1en en no!otro!+ $e%erell lo! )ir. a todo! - aca/. 2i1ando la %i!ta en Phoe/e+ #Pode)o! actuar contra ello!+ Con !uerte& la! autoridade! lo! atrapar*n& o& co)o )ni)o& lo! ahu-entar*n de ondre! - podre)o! continuar con el tra/a1o a !al%o+ ,hora /ien& !i alerta)o! a la! autoridade!& e(i!te el rie!go de 'ue de!cu/ran el papel 'ue la agencia de!e)pe5a& 'ue& en de2initi%a& e! el )oti%o por el 'ue no! he)o! topado con la /anda+ 7Pode)o! poner e!pecial cuidado en pa!ar de!aperci/ido! en cual'uier re!cate durante la! pr.(i)a! !e)ana!& )ientra! la! autoridade! !e encargan de la /anda& pero no pode)o! pre%er -& por tanto& no pode)o! controlar& lo 'ue %a-a a !uceder una %e0 in2or)e)o! a la! autoridade!+ Phoe/e le !o!tu%o la )irada con el ce1o 2runcido )ientra! !e pregunta/a por 'u" la )ira/a con tanta inten!idad& por 'u" ha/la/a )*! con ella 'ue con ning8n otro+ #,! 'ue #conclu-. $e%erell# tene)o! do! opcione!+ a! do! 2uncionaran+ Bna e! total)ente !egura& pero de1ara)o! a lo! tra2icante! en pa0+ a !egunda e! arrie!gada& pero& con !uerte& !igni2icar* el 2in de e!a /anda+ Jantu%o la )irada 2i1a en !u ro!tro+ Phoe/e !inti. 'ue e!ta/a e!perando+ uego !e

dio cuenta de 'ue todo! aguarda/an !u deci!i.n+ Carra!pe. - )ir. a lo! pre!ente!+ Su gente& !u agencia+++ !u deci!i.n+ =ol%i. a )irar a $e%erell& a !u! o1o! %erde! 2ir)e! e i)pertur/a/le!+ Su )irada le tran!)iti. 2uer0a - !eguridad+ #Go creo 'ue en realidad tenga)o! )*! de una !alida+ Go pode)o! per)itir 'ue e!o! tra2icante! act8en !in intentar detenerlo!+ a ra0.n de !er de la agencia !e opone por co)pleto a la !u-a+ #<o). una decidida in!piraci.n - )ir. a lo! pre!ente!#+ Creo 'ue de/era)o! optar por el !egundo ca)ino+ <ene)o! 'ue alertar a la! autoridade!+ Gadie ha/a di!cutido+ $e%erell ha/a aceptado el encargo de Phoe/e de hacer lo 'ue 2uera nece!ario para alertar a la! autoridade! - ponerla! !o/re la pi!ta de lo! tra2icante!+ ,de)*!& le! ha/a hecho hincapi" a todo! !o/re la nece!idad de ocultar la! operacione! e!peciale! de la agencia a todo! a'uello! 'ue toda%a no tu%ieran conoci)iento de ella!+ Jientra! !u/a la e!calera del clu/& tra! el de!a-uno& record. la con%er!aci.n 'ue Phoe/e - "l ha/an )antenido )*! tarde& a !ola!& en el dor)itorio de ella+ ,un'ue $e%erell ha/a ha/lado del rie!go 'ue corra la agencia& ella& !u reputaci.n& corran un rie!go !i)ilar+ Si alguna %e0 !e llega/a a !a/er 'ue era due5a de negocio co)o "!e& 'ue& ade)*!& e!ta/a e!peciali0ado en re!catar a !ir%ienta! de la e(plotaci.n !e(ual& !e la condenara al o!traci!)o+ <al era la hipocre!a de la !ociedad en la 'ue %i%an+ Cuando "l le ha/a planteado la cue!ti.n& Phoe/e ha/a de!cartado el te)a con un ge!to de la )ano+ Go con ligere0a& por'ue ha/a %i!to el peligro& pero !in %acilar+ Cndependiente)ente de todo lo de)*!& !.lo por todo lo 'ue ahora ha/a %i!to de ella& la apo-ara !ie)pre+ Phoe/e tena )u- claro lo 'ue e!ta/a /ien - lo 'ue e!ta/a )al& 'u" regla! podan incu)plir!e& cu*le! eran 2le(i/le! - cu*le! in%iola/le!+ @ era )u- con!ciente de lo! rie!go! 'ue uno a %ece! de/e a!u)ir+ ,lguien co)o "l& con !u pa!ado& no poda de!ear nada )e1or en una e!po!aM una co)pren!i.n - un prag)ati!)o 'ue augura/an un /uen 2uturo para ello!+ Entr. en la /i/lioteca - !e dirigi. al e!critorio 'ue ha/a en un rinc.n+ Jedia hora )*! tarde& lla). a >a!thorpe+ #Fue !e entreguen lo ante! po!i/le+ # e entreg. una! carta! dirigida! al %i0conde <rentha) - al )ar'u"! de $earne en !u! re!idencia! de ondre!#+ @ dale e!to a CroShur!t cuando !e de!pierte+ #,5adi. una nota do/lada a la pila+ >a!thorpe le ha/a in2or)ado durante el de!a-uno de 'ue >er%a!e <regarth& conde de CroShur!t& ha/a llegado al clu/ e!a noche -a tarde& procedente de !u propiedad en lo )*! ale1ado de Cornualle!+ $e!de el punto de %i!ta de $e%erell& - !o!pecha/a 'ue ta)/i"n del de >er%a!e& a'uello era una 2ant*!tica coincidencia+ El )a-ordo)o )ir. la! )i!i%a! con inter"!+ #:4a- alg8n plan en )archa& )ilord; >a!thorpe ha/a !ido !argento )a-or durante la guerra+ Poda oler la acci.n in)inente+ #$e!de luego+ #$e%erell !e le%ant.#+ =o- a con%ocar una reuni.n a'u e!ta tarde+ #=acil. - luego a5adi.#9 a !e5orita Jalle!on ta)/i"n a!i!tir*& lo cual !orprender* a lo! de)*!& pero e! total)ente nece!ario+ En %i!ta del n8)ero de a!i!tente!& tendre)o! 'ue u!ar la /i/lioteca+ #$e!de luego& )ilord+ a! nor)a! e!t*n )u- /ien& pero ha- 'ue !er 2le(i/le+ :, 'u" hora !er*; # a he con%ocado para la! cuatro& pero podra !er )*! tarde+ E!to- !eguro de 'ue <rentha)& $earne - CroShur!t& ade)*! de la !e5orita Jalle!on - -o& e!tare)o! a'u a e!a

hora& pero no e!to- !eguro de cu*ndo podr* reunir!e con no!otro! la 8lti)a per!ona a la 'ue %o- a con%ocar+ >a!thorpe lo )ir. intrigado+ Sonriendo& $e%erell le dio una pal)ada en el ho)/ro !e dirigi. a la puerta+ #$e!"a)e !uerte+ Je diri1o a Nhitehall para en2rentar)e a un le.n+ Bn le.n ha)/riento& 2ru!trado - de!contento& 'ue pareca di!pue!to a atacar 2ero0)ente a cual'uiera 'ue !e lo )ereciera+ Sentado 2rente a la )e!a de $al0iel& $e%erell o/!er%. c.)o el elegante ca/allero 'ue durante )*! de die0 a5o! ha/a !ido !u co)andante& repa!a/a )ental)ente la in2or)aci.n 'ue "l aca/a/a de pre!entarle9 la! doncella! de!aparecida!& el accidentado 6re!cate7& la naturale0a de lo! ho)/re! i)plicado!+ $e%erell !e pregunt. durante cu*nto tie)po )*! $al0iel #o Oo-ce a !a/er 'u" )*! # continuara /u!cando a !u 8lti)o traidor+ Ca!i ha/an logrado atraparlo el )e! anterior& cuando 3acH Narne2leet ha/a e!tado en la ciudad& pero en el 8lti)o )o)ento el 68lti)o traidor7 de $al0iel #el 'ue "l ha/a deducido 'ue e(i!ta - 'ue ahora !a/an 'ue era de carne - hue!o# !e ha/a e!capado de !u tra)pa+ 4a/a )atado a !u !ecua0 para ello& lo 'ue !.lo pona de )ani2ie!to la crueldad de e!e ho)/re+ Sin e)/argo& la de $al0iel nunca !e ha/a pue!to en duda+ ,un'ue !u e(pre!i.n era tan enig)*tica co)o !ie)pre& !u! o1o! ca!ta5o! re2le1a/an !u2iciente 2ru!traci.n co)o para 'ue $e%erell pudiera %erla+ ,! - todo& "!te no e!ta/a !eguro de lo 'ue e!o augura/a+ 4a/a acudido a $al0iel con la e!peran0a de o/tener !u apo-o en el a!pecto ad)ini!trati%o& por'ue poda a/rirle! puerta! con una !i)ple nota& lla)ar la atenci.n de cual'uier ra)a de la! autoridade!& e(igir co!a! 'ue nadie )*! poda+ , pe!ar de !u 2raca!o con !u 8lti)o traidor& a8n o!tenta/a un gran poder+ Pero+++ ha/a una in'uieta ten!i.n en $al0iel+ $e%erell la reconoci.& era la nece!idad de actuar& de hacer algo& de lograr algo aun'ue el o/1eti%o )*! de!eado per)aneciera 2uera de !u alcance+ Ello! lo lla)a/an lo! ner%io! de la /atalla+ El i)pul!o de actuar contra el 'ue a )enudo ha/a 'ue luchar en la hora pre%ia a la pri)era carga& un i)pul!o 'ue lo! 'ue ha/an !er%ido en la )i!)a e!2era !ecreta 'ue $e%erell ha/an tenido 'ue aprender a repri)ir para no actuar precipitada)ente - pro%ocar un de!a!tre+ Go o/!tante& en el ca!o de $al0iel no era una cue!ti.n de tie)po& !ino de no tener una %a de e!cape para la! 2ru!tracione! 'ue !u per!ecuci.n del 8lti)o traidor le ha/a generado+ El 2raca!o era algo 'ue !u te)pera)ento no a!i)ila/a /ien+ $e repente& la )irada de $al0iel %ol%i. a centrar!e en !u ro!tro+ #<ra2icante! de )u1ere!+ E!a! pala/ra!& pronunciada! con a'uella %o0 gra%e e ine2a/le)ente di!tinguida& con un tono 'ue indica/a )ucho )*! 'ue indignaci.n& le indicaron a $e%erell 'ue lo )ni)o 'ue i/a a reci/ir era a!i!tencia ad)ini!trati%a+ #:En e!a agencia e!t*n lo /a!tante !eguro!; #Por el )o)ento& !+ Go ha- nada 'ue lo! tra2icante! puedan de!cu/rir 'ue pueda lle%arlo! ha!ta all*+ $al0iel a!inti. con deci!i.n+ #Ju- /ien+ Puede! contar con)igo+ El tr*2ico de e!cla%o! -a e! /a!tante )alo&

pero tener a una /anda operando en la! calle! de ondre!& raptando )u1ere! a la! 'ue eligen a-udado! por alguien de la /uena !ociedad& e! repugnante+ Fue co)etieran un error - ca!i cogieran a la !e5orita Jalle!on& !.lo de)ue!tra 'ue el peligro no !e li)ita 8nica)ente a la! cla!e! )*! /a1a!+ 7@ tiene! toda la ra0.n& no pode)o! de1ar e!to en )ano! de la polica+ E!t*n de!/ordado!+ ,de)*! #lo! o!curo! o1o! de $al0iel re2le1aron el /rillo depredador de un )erodeador nato#& co)o alguno! de lo! culpa/le! !on )ie)/ro! de la! cla!e! alta!& la polica tendra di2icultade! donde no!otro! no la! tendre)o!+ , $e%erell no le pa!. de!aperci/ido el 6no!otro!7+ #Entonce!& :c.)o propone! 'ue no! en2rente)o! a e!to; #continu. $al0iel& cu-a )irada era ahora enga5o!a)ente a2a/le+ Pero $e%erell no !e de1. enga5ar+ Su e( co)andante anda/a /u!cando pelea - !e !inti. contento de 'ue e!tu%ieran del )i!)o lado+ #4e con%ocado una reuni.n en el clu/ a la! cuatro en punto& e!ta tarde+ CroShur!t e!tar* all - )u- pro/a/le)ente <rentha) - $earne+ St+ ,u!tell& <orrington - Narne2leet !e encuentran en !u! 2inca!+ Si le! in2or)a)o!& para cuando reci/an lo! )en!a1e! regre!en a la ciudad& todo ha/r* aca/ado+ #$e!de luego+ @ !upongo 'ue& reci"n ca!ado! co)o e!t*n& !egura)ente ha/r* otra! co!a! 'ue recla)en !u atenci.n+ #$al0iel e!ta/a con!ultando una agenda+ $e%erell no pudo !a/er !i e!e 8lti)o co)entario lo ha/a hecho en tono de /urla o co)o la !i)ple corro/oraci.n de un hecho+ #, la! cuatro en punto en el clu/ Da!tion+ #,l0. la %i!ta - )ir. a $e%erell a lo! o1o!#+ ,ll e!tar"+ , pri)era hora de la tarde& Jalcol) %ol%i. a a%enturar!e en el e!tudio de !u tutor para !entar!e en la /utaca 'ue ha/a ante el e!critorio - ar)ar!e de )ucha paciencia+ Einal)ente& 4enr- al0. la %i!ta de la cartera de docu)ento! 'ue ha/a e!tado ho1eando - lo o/!er%. con e(pre!i.n inde!ci2ra/le - lo! o1o! entornado!+ #:@ /ien; Con la indi2erencia con%ertida en un arte& Jalcol) !e !acudi. una pelu!a de la )anga - di1o9 # e! cau!a)o! alguno! da5o!& pero+++ 4enr- 2runci. el ce1o+ #Pero :'u"; #$e1. la cartera !o/re la )e!a con un golpe#+ Se !upona 'ue de/a)o! darle! una lecci.n+ #Lh& e!to- !eguro de 'ue captaron el )en!a1e+ #Jalcol) 2runci. le%e)ente el ce1o+ Por una %e0& el ge!to 2ue total)ente aut"ntico+ E!ta/a con2u!o - !u in!tinto de !uper%i%encia reacciona/a in'uieto#+ L/!er%" la acci.n de!de un lugar cercano+ Ello! no )e %ieron& pero de/o ad)itir 'ue no )e gu!t. lo 'ue %i+ 4enr- 2runci. a8n )*! el ce1o+ #:Fu" dia/lo! 'uiere! decir; Jalcol) %acil. )ientra! %ol%a a re)e)orar la e!cena+ #Bno del otro grupo+++ !a/a pelear+ @ no& no )e re2iero a 'ue 2uera un )at.n o algo de e!e e!tilo+ Gi !i'uiera un adepto del 2a)o!o /o(eador 3ohn 3acH!on& era )ucho )*! e2ica0+ En !u )ente& %ol%i. a %er a'uella 2igura alta - a)ena0adora& c.)o !e )o%a& la 2uer0a controlada& la inci!i%a - decidida aplicaci.n de la )i!)a+ #Era+++ algo total)ente di2erente - peligro!o& !in duda+ Go pude %erlo /ien& pero !i

tu%iera 'ue de!cri/irlo& dira 'ue tiene la con!tituci.n de un !oldado de la >uardia Oeal+ #4u)+ #4enr- cerr. la cartera - la de1. a un lado#+ Parece 'ue ello!& 'uiene!'uiera 'ue !ean& han reclutado a un pro2e!ional+ #4a- algo )*!+ #Jir. a 4enr- a lo! o1o!#+ 4a/a una )u1er+ Era uno de ello! a-uda/a a !acar a la chica+ #:Bna )u1er; #4enr- ar'ue. la! ce1a! - luego re!opl.#+ Go !" por 'u" )e !orprendo+ Pro/a/le)ente 2uera la gol2illa de tu !oldado+ Jalcol) inclin. la ca/e0a& e%a!i%o+ #Chi2le- ta)/i"n ha/l. de 'ue ha/a una )u1er en el ca)ino cuando !ali.+ Kl !upu!o igual)ente 'ue !era la a)ante de alguien 'ue a-uda/a a la otra /anda+ Sin e)/argo #aguard. ha!ta 'ue !u tono hi0o 'ue la 2ra )irada de 4enr- %ol%iera a 2i1ar!e en !u ro!tro #& !i era la )i!)a )u1er 'ue %i anoche& no era ninguna gol2illa+ Pertenece a la /uena !ociedad+ Go puedo decir 'ui"n e!& pero la he %i!to e!ta <e)porada+ 4enr- entorn. lo! o1o!M Jalcol) ca!i poda or c.)o lo! pen!a)iento! !eguan uno! a lo! otro! en !u cere/ro+ 4enr- apret. la )and/ula+ #4a0 %ida !ocial+ a <e)porada e!t* en pleno apogeo+ Se cele/ran )ucho! /aile! - 2ie!ta! - t8 tiene! entrada li/re en todo! ello!+ ,%erigua 'ui"n e! e!a da)a+ #Su! o1o! !e tornaron )*! 2ro!M /rilla/an co)o el hielo#+ Go te acer'ue! a ella en ning8n !al.n de /aile+ ,%erigua cu*l e! !u no)/re - luego podre)o! organi0ar una reuni.n pri%ada para preguntarle con 'ui"n e!t* tra/a1ando+ E!to- !eguro de 'ue podre)o! con%encerla de 'ue no! lo cuente todo+ Era e%idente 'ue a 4enr- le entu!ia!)a/a la per!pecti%a& pero Jalcol) no e!ta/a tan !eguro de 'ue 2uera /uena idea )eter!e con el ho)/re al 'ue ha/a %i!to en el calle1.n+ E!per.+ Cuando !u tutor no di1o nada )*!& a/!orto en con!iderar alguna e!cena 'ue Jalcol) no tena ning8n %erdadero de!eo de %er& inclin. la ca/e0a diligente)ente+ #E)pe0ar" a in%e!tigar e!ta noche+ 4enr- %ol%i. en !& lo )ir. con el ce1o 2runcido& luego a!inti. - a/ri. la cartera de nue%o+ #Cn2.r)a)e en cuanto !epa! 'ui"n e!+ #:=a a %enir a'u; #<ri!tan ar'ue. la! ce1a!#+ =a-a& %a-a& e!t* )u- intere!ado+ Phoe/e e!tudi. la e(pre!i.n del ro!tro de <ri!tan& luego el de Chri!tian+ ,di%inando !u! pen!a)iento!& $e%erell le e(plic.9 #Gue!tro e( co)andante e! alguien )u- e!pecial+ #Sea 'uien !ea+ #>er%a!e )ir. a Phoe/e a lo! o1o!#+ Se hace lla)ar $al0iel& pero "!e no e! !u %erdadero no)/re+ Cu*l e! - por 'u" lo ha )antenido en !ecreto e! un )i!terio 'ue he)o! decidido re!ol%er entre todo!+ Chri!tian - <ri!tan ha/an llegado prontoM >er%a!e no ha/a !alido& por lo 'ue -a !e encontra/a en el clu/ cuando llegaron+ o! tre! ha/an e!tado e!perando en la /i/lioteca& rela1ado! en lo! !illone!& con una! copa! de /rand- en la )ano& cuando $e%erell lleg. aco)pa5ado de Phoe/e+ En cuanto entraron por la puerta& !e le%antaron con pre!te0a& !onrieron - !e alinearon para la! pre!entacione!+ Go hu/o ni ra!tro de cen!ura& ni !i'uiera a tra%"! de una )irada& por el arrogante recha0o de $e%erell de !u regla& 'ue li)ita/a la entrada de )u1ere! en la /i/lioteca+ En cuanto todo! !e aco)odaron& con Phoe/e en un !ill.n& con una copa del )*! 2ino 1ere0 en la )ano - lo! de)*! 2lan'ue*ndola en crculo& $e%erell !e !inti. 2eli0 de 'ue a8n

2altaran die0 )inuto! para la hora& lo 'ue le da/a tie)po para tran'uili0arla re!pecto a $al0iel+ #4ace una! poca! !e)ana!& de!cu/ri)o! 'ue !u %erdadero no)/re e! Oo-ce # co)ent. Chri!tian#& pero la)enta/le)ente e!o no no! lle%. )u- le1o!+ Go e!ta)o! !eguro! de !i e! !u pri)er no)/re& el tercero o el cuarto& o inclu!o puede 'ue no !e trate de un no)/re de pila+ # o 'ue ! de!cu/ri)o! e! 'ue lad- L!/alde!tone -& al )eno!& otra! do! grande! da)a! lo conocen - !a/en 'ui"n e!+ #$e%erell reto). el relato#+ Pero aun'ue no! e!2or0a)o! por preguntarle! a dicha! da)a! -& cuando e!o no 2uncion.& intenta)o! utili0ar otra! 2or)a! de coacci.n con ella!& !.lo logra)o! de!cu/rir 'ue ta)/i"n !a/an el )oti%o por el 'ue )antiene !u identidad en !ecreto+ #,! 'ue #conclu-. <ri!tan#& )*! all* del no)/re al 'ue re!ponde& !igue !iendo el gran )i!terio de !ie)pre+ Phoe/e !onri.+ #C)agino 'ue e! un )i!terio 'ue ninguno de %o!otro! puede de1ar correr+ <odo! re2le(ionaron - luego negaron con la ca/e0a+ #Kl conoce todo! nue!tro! !ecreto! #co)ent. >er%a!e#+ o 1u!to e! 'ue no!otro! cono0ca)o! ta)/i"n lo! !u-o!+ Por cierto #)ir. a $e%erell#& :ha- alguna relaci.n e!pec2ica entre %ue!tro te)a - !u o/!e!i.n; :E! por e!o por lo 'ue e!t* tan intere!ado; #E! )u- i)pro/a/le #re!pondi. "l+ @a le ha/a hecho un re!u)en a Phoe/e !o/re la hi!toria del 8lti)o traidor de $al0iel#+ Creo 'ue el )oti%o de !u inter"! e! )*! por'ue !e !iente 2ru!trado e in'uieto !in ning8n ene)igo al 'ue hincarle el diente+ ,! 'ue e!tar* encantado de poder centrar !u atenci.n en e!te ca!o+ o! otro! !oltaron una! ri!ita!+ Chri!tian a!inti.+ #S& puedo hacer)e una idea de e!o+ #Si nece!it*/a)o! )*! prue/a! de 'ue 2uera lo 'ue 2ue!e lo 'ue hi0o durante la guerra no la pa!. todo el tie)po tra! una )e!a #continu. $e%erell#& !u actual reacci.n no! la! ha proporcionado+ Si hu/iera !ido un !i)ple chupatinta!& ahora no !entira 'ue la inacti%idad lo in'uieta+ o! otro! tre! a!intieron+ En la di!tancia& o-eron un perentorio golpe en la puerta principal+ ,l )i!)o tie)po& el relo1 !o/re la repi!a dio la hora+ Phoe/e aguard. con lo! o1o! cla%ado! en la puerta+ Cuando !e a/ri. - el )a-ordo)o del clu/ indic. al %i!itante 'ue entrara& e!pera/a !entir!e decepcionada+ $e!pu"! de toda la charla !o/re el )i!terio - la a)ena0a& no crea real)ente 'ue !u e( co)andante pudiera e!tar a la altura de la i)agen 'ue ello! le ha/an pintado+ Pero le /a!t. una !ola )irada para !a/er 'ue !e ha/a e'ui%ocado+ L/!er%. c.)o lo! cuatro ho)/re! !e le%anta/an para e!trecharle la )ano e interca)/iar !aludo!+ Go !e )ole!t. en e!cuchar !u! pala/ra!& pero !e 2i1. en 'ue& aun'ue !u %o0 era co)o la! de lo! de)*!& gra%e - /ien )odulada& !u tono !ie)pre tena un to'ue+++ una ad%ertencia de 'ue podra !er )u- a2ilado+ J*! 'ue lo! de)*!& u!a/a !u %o0 co)o una ar)a+ Por !u a!pecto era )u- !i)ilar a lo! otro!9 i)peca/le)ente %e!tido con cha'ueta& chaleco& pantalone! - /ota! - un pa5uelo per2ecta)ente anudado al cuello+ <ena el pelo o!curo& ca!ta5o& )ientra! 'ue !u! ra!go! )o!tra/an la incon2undi/le huella de !u! antepa!ado! nor)ando!+

<odo e!o Phoe/e lo capt. con una !ola )irada& luego !e centr. en lo 'ue no le ha/an dicho& todo lo de)*! 'ue pudo %er )ientra! !e )o%a entre ello!+ $e%erell era cort"!& elegante - 2uerte& al igual 'ue lo! otro! tre! )ie)/ro! del clu/+ Su e( co)andante& !in e)/argo& lle%a/a e!a! tre! cualidade! al e(tre)o+ Phoe/e ha/a pa!ado toda !u %ida entre la /uena !ociedad& pero nunca ha/a %i!to a un ho)/re co)o a'u"l+ 4a/a algo /a1o la !uper2icie& algo 'ue acecha/a& in2inita)ente )*! peligro!o& algo 'ue& la %erdad& no de/era per)itir!e en ning8n !al.n de alcurnia+ @& de repente& !e acerc. con !u o!cura )irada 2i1a en ella+ $e%erell lo aco)pa5a/a para hacer la! pre!entacione!+ Phoe/e !e le%ant.& !inti"ndo!e atrapada por a'uella )irada de depredador+ $e%erell - lo! de)*! eran ho)/re! do)inante!& pero no eran a!+ <an peligro!o& tan i)pactante+++ tan )a!culino+ <oda! !u! re!er%a! !o/re lo! ho)/re! grande! - 2uerte! regre!aron en un !u!piro+ Jir. a $e%erell& 'ue capt. !u a!u!tada )irada& ar'ue. una ce1a con ge!to interrogati%o - al )o)ento e!tu%o a !u lado& con una )ano /a1o !u codo+ 3u!to a tie)po de i)pedir 'ue ella hiciera una re%erencia+ Su contacto la tran'uili0.+ L-. c.)o la pre!enta/a - record. 1u!to a tie)po 'ue de/a o2recerle la )ano+ $al0iel !e la cogi.& !u! dedo! e!ta/an 2ro!& !u pre!i.n no 2ue nada pertur/adora cuando !e inclin. !o/re ella+ Phoe/e to). aire - logr. e!/o0ar una !onri!a acepta/le+ El ho)/re le !olt. la )ano - le !onri. en re!pue!ta+ Oe!ulta/a encantador !in hacer el )*! )ni)o e!2uer0o& co)o $e%erell+ #E! un placer conocerla& !e5orita Jalle!on+ Ella re!pondi. con la 2.r)ula de rigor -& en !eguida& "l !e ale1. para coger una copa de /rand- 'ue <ri!tan le o2reca+ Phoe/e %ol%i. a !entar!e en el !ill.n+ Poda re!pirar con nor)alidad de nue%o+ Cuando todo! lo! de)*! !e !entaron ta)/i"n& !e dio cuenta de por 'u" in!tinti%a)ente ha/a e!tado a punto de hacerle una re%erencia& una pro2unda re%erencia+ 4a/a %i!to a $al0iel ante!& no lo! ha/an pre!entado& !.lo lo ha/a %i!to en una 2ie!ta 'ue una de !u! ta! ha/a cele/rado haca )ucho tie)po+ El recuerdo era /orro!o+ Pero cuando $e%erell e)pe0. a ha/lar& Phoe/e lo apart. de !u )ente& -a !e ocupara de e!o )*! tarde+ $e%erell ha/a e(plicado poco a lo! de)*!& aparte de 'ue !e ha/an topado con una /anda de tra2icante! de )u1ere! 'ue opera/a en Ja-2air+ E!a )a5ana a pri)era hora ha/a ha/lado con ella de la nece!idad de re%elarle! a !u! e( colega!& ade)*! de a $al0iel& todo el alcance de la! operacione! de la agencia+ Si 'ueran !u a-uda& tenan 'ue con2iarle! toda la %erdad+ Phoe/e ha/a accedido - ahora 'ue lo! ha/a conocido& no le ca/a duda de 'ue ha/a !ido la deci!i.n correcta+ Pero )ientra! e!cucha/a c.)o $e%erell le! e(plica/a el 2unciona)iento de la e)pre!a& c.)o !e entera/an de la e(i!tencia de !u! 6clienta! e!peciale!7 - luego organi0a/an el re!cate - !u recolocaci.n& !e pregunt. c.)o le! !onara todo e!o a a'uello! ho)/re!+ Si lo! horrori0ara 'ue una da)a de !u po!ici.n& !oltera& no !.lo e!tu%iera in%olucrada& !ino 'ue 2uera la in!tigadora de !e)e1ante a!unto& corrigiendo un )al del 'ue da)a! co)o ella no de/eran tener ning8n conoci)iento o& al )eno!& de/eran 2ingir no tenerlo+

: a con!ideraran %ulgar; Jientra! $e%erell ha/la/a& )antu%o la )irada 2i1a en la copa de 1ere0 'ue !o!tena en la )ano+ Cuando "l aca/. de de!cri/ir el tra/a1o de la agencia - !e detu%o& ella to). aire& al0. la %i!ta - e!tudi. el crculo de ro!tro!+ a e(pre!i.n de <ri!tan 2ue la )*! 2*cil de interpretar+ <ena lo! o1o! a/ierto! co)o plato! por la !orpre!a - en ello! !e re2le1a/a !u apro/aci.n+ #Fu" e)pre!a tan !u)a)ente loa/le+ #$e!de luego+ #>er%a!e al0. la copa hacia ella#+ Bna la/or enco)ia/le+ #Eelicidade! por !u cora1e& !e5orita Jalle!on+ #$al0iel inclin. la ca/e0a en !u direcci.n - !u! o1o! atraparon a lo! !u-o!#+ El 8nico ele)ento 'ue )e parece in'uietante !o/re !u e)pre!a e! 'ue ha-a )oti%o! para 'ue e(i!ta+ #Su e(pre!i.n !e endureci. - /a1. la %i!ta#+ L1al* no 2uera a!+ #Cierto #inter%ino Chri!tian#+ Sin e)/argo& co)o "!a e! la realidad& !u tra/a1o )erece el )*! alto re!peto+ L1al* )*! da)a! dedicaran !u tie)po a acti%idade! parecida! en %e0 de perderlo en !u! ha/ituale! o/ra! de caridad& 'ue !uelen !er del todo ine2icace!+ #@ ahora 'ue lo dice& !e5orita Jalle!on& :le i)portara 'ue le ha/lara a )i e!po!a de !u agencia; #le pregunt. <ri!tan#+ E! el tipo de e)pre!a en el 'ue !" 'ue le encantara participar+ Phoe/e& !onro1ada por !u! e(agerado! elogio!& di1o 'ue -a ha/a conocido a eonora - 'ue i/an a %er!e de nue%o+ e dio per)i!o a <ri!tan para 'ue le e(plicara la hi!toria de la agencia -& para !u !orpre!a& !e de!cu/ri. pro)eti"ndole 'ue per)itira 'ue !u e!po!a la a-udara+ #Dueno& pue! a! 2unciona la e)pre!a #inter%ino $e%erell#+ @ lo 'ue ha !ucedido e!+++ Jientra! "l e(plica/a lo! 8lti)o! aconteci)iento! #la! chica! 'ue ha/an de!aparecido ante! de 'ue pudieran re!catarla! - el 8lti)o altercado#& Phoe/e e!tudi. a lo! de)*! di!creta)ente& con!iderando no !.lo !u! pala/ra!& !ino ta)/i"n todo lo 'ue pudo %er de !u! reaccione!+ Se parecan a $e%erell en )ucho! a!pecto!+ Eran ca/allero! 2uerte!& corpulento!& inherente - !en!ual)ente cari!)*tico!& i)pactante!& arrogante!& do)inante! - rico!& 'ue& a pe!ar de !er guerrero! de cora0.n& !e )o%an no por el i)pul!o de do)inar - po!eer& de capturar - e(plotar& !ino por una nece!idad de proteger - de2ender+ ,un'ue era el )*! di2cil de interpretar& $al0iel era& a e!e re!pecto& el e1e)plo )*! claroM aun'ue todo! lo! de)*! ta)/i"n la !entan& !u 2uria contra 'uiene! hacan nece!aria la e(i!tencia de la agencia era )*! dura& )*! potente& !e perci/a con )*! claridad+ ,l0. la ca/e0a - )ir. a lo! pre!ente!M todo! e!ta/an atento! a $e%erell - !u! pala/ra!+ @a no le ca/a la )*! )ni)a duda de 'ue ha/a !ido un acierto pedir a-uda a a'uello! ca/allero!+ Se !enta co)pleta)ente a !al%o al con2iarle! lo! !ecreto! de !u agencia - lo! !u-o! propio!& al con2iarle! la de2en!a de !u e)pre!a+ Cgual 'ue le ha/a !ucedido con $e%erell& - e! 'ue& cuando recorri. el crculo de ro!tro! con la %i!ta& no !e !orprendi. en a/!oluto+ Bna %ocecilla en !u ca/e0a le deca 'ue $e%erell no era el 8nico 'ue era grande& podero!o& !en!ual+++ - !eguro+ Cuando lleg. al 2inal de !u e(po!ici.n& "l hi0o una pau!a - luego plante. la conclu!i.n ineludi/le+ #E!to! !ecue!tro! e!t*n planeado!+ <ienen un o/1eti%o concreto+ Go !e trata de cual'uier doncella 'ue pa!a/a por all& -a !ea guapa o no& !ino 'ue !on chica! e!pecial)ente elegida!& de una cierta edad - /elle0a+

# o 'ue !igni2ica #Chri!tian entorn. lo! o1o!& uno! o1o! de un !ua%e gri!& 'ue ahora )ira/an con dure0a# 'ue alguien& ca!i !eguro un )ie)/ro de la! cla!e! alta!& e!t*& a 2alta de una )e1or pala/ra para de2inirlo& identi2icando lo! o/1eti%o!+ $e%erell a!inti.+ #E(acto+ Go puede !er un )a-ordo)o u otro )ie)/ro del !er%icio do)"!tico+ >er%a!e re!opl.+ #Go %en a tanto! !ir%iente! de otra! ca!a! co)o para poder !er 8tile! en e!e a!pecto& no en %i!ta del ni%el de e(igencia de lo! tra2icante!+ #Entonce! #inter%ino <ri!tan con un tono re/o!ante de indignaci.n#& e! uno de lo! nue!tro!+ #Jir. a lo! de)*!#+ Por a! decirlo+ #E(acto+ #El tono de $al0iel pro)eta el )*! horrendo ca!tigo#+ Joti%o por el cual e! tan apropiado 'ue !ea)o! no!otro! 'uiene! le de)o! ca0a - no! a!egure)o! de 'ue !e haga 1u!ticia+ Phoe/e parpade. - )ir. a !u alrededor+ En lugar de e!candali0ar!e& todo! lo! de)*! a!entan& total)ente !erio!+ # o 'ue no! lle%a a nue!tra pri)era pregunta #co)ent. $e%erell#+ :C.)o; Phoe/e !e reco!t. en !u a!iento - e!cuch. )ientra! interca)/ia/an !ugerencia! co)entario!+ Era /a!tante in'uietante perci/ir e!a otra parte de ello!& !u lado i)placa/le de!piadado+ En !u per!ecuci.n de la per!ona 'ue e!ta/a a-udando a lo! tra2icante!& - de lo! propio! tra2icante!& no reconocan co!a! tale! co)o li)itacione!& !.lo o/!t*culo! 'ue !uperar+ En e!e a!pecto eran tan aterradore!& tan te)i/le! co)o cual'uier otro ho)/re 'ue Phoe/e hu/iera conocido+ Sin e)/argo& $e%erell era uno de ello! -& al e!cuchar& poda entender lo 'ue lo! i)pul!a/a& lo 'ue ali)enta/a !u pa!i.n& lo 'ue& en 8lti)a in!tancia& le! dara la %ictoria+ Con!idera/an 'ue era !u o/ligaci.n - el lugar 'ue le! corre!ponda& de2ender a lo! d"/ile! e inde2en!o! contra 'uiene! hacan da5o - a/u!a/an de lo! de)*!+ K!e era !u papel& para lo 'ue ha/an nacido& un derecho 'ue todo! ha/an recla)ado haca -a tie)po+ o !a/an& lo a!u)an& lo co)prendan - ahora ella ta)/i"n+ Gunca %ol%era a )o!trar!e recelo!a ante ho)/re! co)o ello!+ >er%a!e !e inclin. hacia adelante en !u a!iento& con la copa entre la! )ano!+ #Si alguien de la /uena !ociedad e!t* i)plicado& - e!o lo !a/e)o!& entonce! e! dinero lo 'ue ha- detr*!+ $al0iel a!inti.+ #$e acuerdo+ Se )e ocurren otro! )oti%o! )eno! !a/ro!o!& pero& a pe!ar de todo& el dinero de/e de !er la principal atracci.n+ #Entonce! #inter%ino Chri!tian#& :'u" pode)o! deducir de e!e indi%iduo; Go puedo i)aginar 'ue !ea una )u1er+ <ri!tan hi0o una )ueca+ #E! po!i/le& pero :pro/a/le; <endra 'ue tener alguna cone(i.n con lo! tra2icante!& alg8n acuerdo& - no puedo %er a ninguna )u1er& a pe!ar de !u nece!idad de 2ondo!& capa0 de lle%ar e!o a ca/o+ $e)a!iado peligro!o& de)a!iado pro/a/le 'ue aca/a!e co)o parte de la )ercanca+ #,! 'ue nue!tra pre!a e! un ho)/re #conclu-. $e%erell#+ Bn ho)/re 'ue %i%e en ondre!& po!i/le)ente durante la )a-or parte del a5o& )u- pro/a/le)ente en Ja-2air& - en %i!ta de la! ca!a! de la! 'ue han de!aparecido doncella!& 'ue !e )ue%e en lo! )e1ore! crculo!+

Chri!tian a5adi.9 #Puede 'ue no !e !epa 'ue e!t* 2alto de 2ondo!+ $al0iel inclin. la ca/e0a+ #E!o !era de)a!iado 2*cil+ #Sin e)/argo #replic. $e%erell#& ha- )odo! de in%e!tigar& gente 'ue lo !a/r*+ Chri!tian !onri.+ #Supongo 'ue no te ha! retirado del )undo de lo! negocio!+ :4a!ta d.nde llegan tu! contacto!; $e%erell entorn. lo! o1o!+ #Po!i/le)ente lo /a!tante le1o!+ 4ar" 'ue corran la %o0 - %ere)o! 'u" pode)o! de!cu/rir+ $al0iel haca girar la copa entre !u! largo! dedo!+ #@o %er" 'u" puedo a%eriguar a tra%"! de )edio! )eno! directo!+ Du!ca)o! a alguien con una !ecreta nece!idad de e2ecti%o+ Sie)pre ha- ru)ore!+ $e%erell )ir. a Chri!tianM todo! de!ea/an !a/er cu*le! eran e!o! 6)edio! )eno! directo!7 'ue !u e( co)andante tena a !u di!po!ici.n& pero ninguno !e decidi. a preguntar+ #Entretanto #continu. $al0iel#& lo! de)*! pod"i! %er 'u" a%erigu*i! en la! co)i!ara!+ Concentrao! en la! 'ue rodean Ja-2air+ =ea)o! 'u" pod"i! de!cu/rir !o/re doncella! de!aparecida!& de ah - de cual'uier otra 2uente 'ue teng*i! a )ano+ $e/era)o! intentar con!eguir la! 2echa! de toda! la! de!aparicione! 'ue de!cu/ra)o!+ #Jir. a $e%erell#+ Con !uerte& !i alguno de %o!otro! o -o identi2ica)o! a un pro/a/le !o!pecho!o& podre)o! %er !i ha reci/ido ine(plica/le! ingre!o! por e!a! 2echa!+ $e%erell a!inti.+ #Cnclu!o podra)o! !eguirle la pi!ta a tra%"! de e!o! pago!+ $i2cil& pero cuanta! )*! 2echa! poda)o! identi2icar& )*! de!tacar* una cuenta& independiente)ente de 'ue u!e otro no)/re para ocultar lo! pago!+ #Cierto #a!inti. Chri!tian#+ @ luego e!t*n lo! tra2icante!+ #Sonri.& pero no ha/a nada de di%er!i.n en el ge!to#+ Preguntar" entre )i! contacto! de lo! /a1o! 2ondo! %er" 'u" han odo+ ,un'ue lo! tra2icante! de )u1ere!& por !u car*cter& !uelen !er cri)inale! itinerante!& !in relacione! e!trecha! en la 0ona de acci.n+ Go o/!tante& lo co)pro/ar"+ Gunca !e !a/e d.nde pode)o! tener algo de !uerte+ #@ luego e!t*n lo! )uelle!+ #>er%a!e !e5al. a <ri!tan con la ca/e0a#+ Entre t8 -o& de/era)o! cu/rir e!a *rea+ @ 3acH 4endon e!t* ta)/i"n en la ciudad+ Sean 'uiene! !ean e!o! delincuente!& tendr* 'ue ha/er /arco! i)plicado! - alguien tiene 'ue !a/er algo al re!pecto+ #,de)*! #inter%ino $al0iel#& alertar" o2icial)ente a la polica portuaria+ Fue -o !epa& lo! tra2icante! de )u1ere! nor)al)ente re8nen pri)ero la )ercanca en la co!ta luego lla)an al /arco& por'ue e! de)a!iado !o!pecho!o tener una e)/arcaci.n !in una )ercanca e!pec2ica atracada+ a! autoridade! de lo! )uelle! - del puerto e!t*n )ucho )*! alerta en lo! 8lti)o! a5o!+ $al0iel )ir. a !u alrededorM todo! lo! de)*! a!entan )ientra! !eguan pen!ando& pero no hu/o )*! !ugerencia!+ Jir. a Phoe/e a lo! o1o!+ #E! !u2iciente para e)pe0ar #a2ir).#& pero ta)/i"n !ugerira 'ue !e %igilara en !ecreto la! in!talacione! de la ,thena ,genc-& al )eno! ha!ta 'ue !epa)o! 'ui"n e! nue!tro ho)/re en la /uena !ociedad+ Go tene)o! ni idea de 'u" puede !a/er& a! 'ue !era prudente a!egurar!e de 'ue lo! tra2icante! no %i!iten la agencia para de1arla 2uera del negocio per)anente)ente+

o! otro! cuatro !e )o!traron de acuerdo+ $al0iel le !onri. le%e)ente a Phoe/e ella le de%ol%i. la !onri!a con un ge!to un poco ten!o+ ,'uel de!concertante ho)/re pen!a/a 'ue le ha/a hecho un 2a%or& - )upo!i/le)ente !e lo hu/ie!e hecho+ Pero en lo 8nico 'ue poda pen!ar ella cuando la reuni.n aca/.& era en c.)o i/a a e(plicarle! a E))eline - a la a8n a!u!tada Joll-& por no ha/lar de la! otra! )u1ere! 'ue pa!aran por la agencia& 'ue ha/ra toda una !erie de ca/allero! grande!& peligro!o! - podero!o!& pero !eguro!& )erodeando por all& pa!e*ndo!e de a'u para all* - protegi"ndolo! a todo!+

19
J*! tarde& e!a )i!)a noche& Phoe/e !e !ent. a !u tocador para cepillar!e el pelo& )ientra! pen!a/a en lo! aconteci)iento! del da+ El encuentro con lo! colega! de $e%erell& !a/er lo 'ue planea/an hacer& c.)o planea/an atrapar a lo! tra2icante! de /lanca!& ha/a !ido intere!ante& pero al re)e)orar el epi!odio& lo 'ue %erdadera)ente la a!o)/r. 2ue 'ue la hu/ieran in%itado a a!i!tir a la reuni.n - la hu/ieran aceptado co)o una pre!encia nece!aria+ 4a/a ha/lado poco& pero no !e ha/a !entido e(cluida+ Bna - otra %e0 la ha/an )irado en /u!ca de !u con2ir)aci.n+ Si hu/iera ha/ido algo en lo 'ue no hu/iera e!tado de acuerdo& le ha/an dado la oportunidad de decirlo+ @ cual'uier co)entario 'ue pudiera ha/er hecho ha/ra !ido e!cuchado - con!iderado& de e!o e!ta/a !egura+ e ha/a re!ultado e(tra5o 'ue la trataran a!& co)o a una igual& 'ue& en realidad& era co)o $e%erell la trata/a+ Fui0* lo! ho)/re! co)o "l& co)o !u! otro! colega!& %ean la cola/oraci.n con da)a! co)o la nor)a o& al )eno!& algo lo /a!tante nor)al co)o para aceptarlo !in pe!ta5ear+ K!e& ella lo !a/a /ien& no era el )odo de pen!ar co)8n entre lo! ca/allero! de la! cla!e! alta!+ Solt. un !ua%e /u2ido& de1. el cepillo - alarg. lo! /ra0o! para de!a/rochar!e el collar de perla!+ e ha/a dicho a SHinner 'ue no la nece!itara e!a nocheM a8n no !e ha/a de!%e!tido& por'ue de!ea/a ha/lar con $e%erell pri)ero+ @& para ello& la ropa le !era de a-uda+ <ra! de1ar el clu/& ha/an ido a la agencia para contarle! la noticia a lo! de)*!+ E))eline ha/a parpadeado !orprendida al !a/er 'ue otro! cuatro ca/allero!& todo! corpulento! e( !oldado! de la >uardia Oeal& co)o $e%erell& 2recuentaran !u cocina durante la! pr.(i)a! !e)ana!+ Se ha/a 'uedado )u- callada+ J*! tarde& Phoe/e !e la ha/a lle%ado aparte - ha/an !u/ido a %er a Joll-+ ,ll& le! ha/a e(plicado 'ue lo! otro! cuatro ho)/re! eran co)o $e%erell& 'ue no de/an te)er a/!oluta)ente nada& 'ue& de hecho& E))eline - Joll- podan con2iar en ello! !i nece!ita/an cual'uier co!a+ Para !u !orpre!a& E))eline ha/a %uelto a parpadear !orprendida& ha/a re2le(ionado un )o)ento& luego ha/a !onredo - le ha/a a!egurado 'ue todo ira /ien+ Si eran co)o $e%erell& tanto ella co)o Joll- e!ta/an i)paciente! por conocerlo!+ Phoe/e apena! o-. uno! pa!o! ante! de 'ue !u puerta !e a/riera+ Jir. - %io a $e%erell -a dentro& cerr*ndola+ ,l %er 'ue a8n e!ta/a %e!tida& ar'ue. una ce1a+ Phoe/e !e le%ant. - le tendi. la! )ano!+ #?E(celenteA #Se la! cogi.#+ C/a a ad%ertirte 'ue no te de!%i!tiera!+ #:Lh; # a !orprendi.& por'ue !ola )o!trar!e i)paciente por tenerla de!nuda lo ante! po!i/le#+ :Por 'u"; $e%erell !onri.+ #Por'ue dudo !eria)ente 'ue pueda con%encerte de 'ue te pa!e! la! pr.(i)a! !e)ana!& ha!ta 'ue atrape)o! a lo! tra2icante! - a !u c.)plice& encerrada en e!ta ha/itaci.n& - 'uiero en!e5arte uno! cuanto! truco! para de2enderte& en ca!o de 'ue un ho)/re te agarre co)o e!e !in%ergUen0a lo hi0o anoche+

#Lh+ #Cntrigada& pregunt.#9 :$e/era darle un pu5eta0o; $e%erell le dirigi. una !u2rida )irada - le le%ant. una )ano+ #Ci"rrala en un pu5o+ Euerte+ Phoe/e o/edeci.+ Kl hi0o lo )i!)o - coloc. el !u-o 1unto al de ella+ #:=e! la di2erencia; Phoe/e hi0o una )ueca+ #El tu-o e! ca!i tre! %ece! )*! grande 'ue el )o+ #Cierto+ Ji )u5eca ta)/i"n e!& co)o )ni)o& el do/le de grande 'ue la tu-a+ Si intenta! darle un pu5eta0o a un ho)/re& e! pro/a/le 'ue t8 te haga! )*! da5o 'ue el 'ue le har*! a "l+ Pero en un )o)ento ha/lare)o! de lo 'ue puede! hacer+ Pri)ero #la cogi. de la! )u5eca!# tiene! 'ue li/erarte+ Phoe/e e!tudi. !u! )ano!+ El ho)/re 'ue la ha/a agarrado la noche anterior !.lo la ha/a cogido de una )u5eca - ella no ha/a !ido capa0 de 0a2ar!eM $e%erell le a2erra/a la! do! - era )*! grande - )*! 2uerte+ #:Puedo; # o )ir. a la cara#+ :E! po!i/le; Kl !onri.+ #Lh& !+ >ira lo! /ra0o! hacia arri/a - hacia a2uera+ Phoe/e parpade.& luego )ir. la! )ano!& lo hi0o+++ - $e%erell !e %io o/ligado a !oltarla+ #?LhA #<iene! 'ue hacerlo )ucho )*! r*pido o !e dar* cuenta - aguantar*+ Pero !i lo hace! /ien& e! ca!i i)po!i/le 'ue alguien pueda !eguir agarr*ndote a!+ #=ol%i. a cogerla de la! )u5eca!#+ =uel%e a intentarlo+ E!ta %e0& r*pido+ Phoe/e lo hi0o+ Oepitieron el e1ercicio )ucha! %ece!& cada %e0 nota/a 'ue "l u!a/a )*! de !u 2uer0a+ Sin e)/argo& ella !ie)pre logra/a 0a2ar!e+ #?DienA #e(cla). cuando pararon#+ Go tena ni idea de 'ue 2uera tan !encillo+ $e%erell !onri.+ #Go lo e!& con e!o !.lo i)pide! 'ue te agarre de la! )u5eca!& 'ue e! el )odo )*! 2*cil de !u1etar a una )u1er& pero !i logra! li/erarte& cual'uier atacante decidido te agarrar* del cuerpo+ Se lo de)o!tr. agarr*ndola de la cintura ante! de 'ue pudiera retroceder+ a !u1et. delante de "l+ #:@ ahora 'u" har*!; Phoe/e )ir. !u! )ano! apo-ada! !o/re lo! /ra0o! de "l+ Parecan ridcula)ente pe'ue5a!+ #Bn pu5eta0o no+ $e%erell ri.+ #Go+ , )eno! 'ue no tenga! otra alternati%a& no recurra! a la! )ano!+ Si un ho)/re te !u1eta a!& cara a cara& tiene! una ar)a )ucho )e1or+ Phoe/e 2runci. el ce1o+ #:Cu*l; Kl le%ant. una )ano - le toc. la 2rente+ #K!te e! el hue!o )*! duro de tu cuerpo+ V!alo& golp"alo con "l+ Si tiene! !u nari0 a tu alcance& dale ah+ Si no& inclu!o en la /ar/illa le doler*+++ Phoe/e lo intent.+ $e%erell la !olt. - !e ta)/ale. hacia atr*!& parpadeando+ #S+ #=ol%i. a parpadear !orprendido& al tie)po 'ue !e lle%a/a una )ano a la /ar/illa#+ ,!+ Ju- /ien+++

#?Lh& $io! )oA :<e he hecho da5o; #Con la! )ano! e(tendida!& !e acerc. a "l+ $e%erell le 2runci. el ce1o+ #Je recuperar"+ Pero la pri)era regla 'ue t8& en particular& tiene! 'ue aprender e!9 no de1e! 'ue el a!altante te co1a+ Cuando e!e ru2i*n te agarr. anoche& ante! !e ha/a pa!ado uno! cuanto! !egundo! decidiendo a cu*l de la! do! !e lle%a/a - la! do! o! 'ueda!tei! all e!perando a 'ue !e decidiera+ # a apart. de "l& de1. un /uen )etro de di!tancia entre lo! do!+ Da1. la ca/e0a& la )ir. a lo! o1o! - a5adi. en"rgico#9 Si un ho)/re !e te acerca con la intenci.n de agarrarte& ?correA $io un pa!o hacia ella+ Phoe/e !olt. un chillido ahogado - !e pu!o detr*! del !ill.n+ #Dien+ # an0. a un lado el !ill.n con un le%e e)pu1.n - %ol%i. a ir a por ella+ Phoe/e !e dio la %uelta - corri. hacia la ca)a& pero la alcan0.& "l le rode. la cintura por detr*! con un /ra0o 'ue pareca de hierro& la peg. contra !u cuerpo& /a1. la ca/e0a le di1o9 #Go con2e! en 'ue !er*! capa0 de li/rarte de !u agarre o en 'ue podr*! golpearlo+ #Jo%i. la ca/e0a hacia un lado cuando ella intent. golpearlo con la parte po!terior de la !u-a& pero la di2erencia de e!tatura hi0o 'ue lo alcan0ara en el ho)/ro#+ Corre lo )*! r*pido 'ue pueda!& por'ue !i te agarra& te le%antar* en el aire+ #Se lo de)o!tr.& al0*ndola coloc*ndo!ela ca!i de/a1o del /ra0o#+ @ entonce! e!tar*! inde2en!a+ Phoe/e 1ade.+ Se e!2or0. por erguir!e - de!cu/ri. 'ue tena ra0.nM e!ta/a inde2en!a+ #En realidad& ha- do! co!a! 'ue puede! hacer !i te coge a!& ante! de 'ue te le%ante+ #$e%erell %ol%i. a de1arla en el !uelo+ e toc. el tac.n del 0apato con la punta de la /ota#+ Go intente! e!to con)igo por'ue duele co)o )il de)onio!& pero !i lle%a! tacone! co)o "!to!& puede! cla%arle uno en el e)peine+ Con !uerte& te !oltar* - entonce! podr*!+++ #Correr+ # o )ir. por enci)a del ho)/ro#+ :Fu" )*!; # a otra co!a 'ue puede! hacer& no e! una /uena !alida& !ino un 8lti)o recur!o& e! de!plo)arte en !u! /ra0o!& de1arte caer+ E! )u- di2cil !u1etar a alguien 'ue cae a pe!o+ Phoe/e lo intent. - co)prendi. a 'u" !e re2era+ #Pero #continu. "l al )i!)o tie)po 'ue la agarra/a con )*! 2ir)e0a# !i hace! e!o& tiene! 'ue e!tar preparada para !alir corriendo en cuanto !u agarre !e a2lo1e& por'ue& en cuanto !e d" cuenta& te coger* con )*! 2uer0a& co)o lo he hecho -o+ a al0. del !uelo+ #,! 'ue& co)o %e!& correr - no de1ar 'ue te co1an e! la pri)era - )e1or alternati%a& por'ue& una %e0 te tenga& te le%antar* - te tirar*+++ a lan0. !o/re la ca)a+ Phoe/e re/ot. - !olt. un grito ahogado cuando "l la !igui. - la atrap. /a1o !u cuerpo+ Contu%o la re!piraci.n - lo )ir. a lo! o1o!& luego !onri. co)o una gata - le rode. el cuello con lo! /ra0o!+ #:Entiendo 'ue "!te e! el 2inal de )i lecci.n; Sa/a per2ecta)ente /ien hacia ad.nde !e ha/a de!%iado !u atenci.n+ #S+ # a )ir.& centr*ndo!e en !u! la/io!#+ Por e!ta noche+ Se )o%i. por de/a1o de "l con a!tucia+ #@ ahora :'u"; #,hora #dirigi. la! )ano! a lo! la0o! del %e!tido# no! concentrare)o! en de!nudarte+ Para poder aplacar lo! otro! cla)oro!o! i)pul!o! 'ue lo ha/an acuciado+ 4a/a hecho todo lo po!i/le por protegerla& ha/a colocado a todo! lo! guardia!& todo! lo! centinela! 'ue pudo& pero era i)po!i/le e!tar !ie)pre a !u lado+ E!a circun!tancia

lo irrita/a& el hecho de 'ue en e!a "poca no pudiera encerrarla con lla%e en alguna torre ha!ta 'ue el peligro hu/iera pa!ado lo ener%a/a - de!perta/a en "l uno! !enti)iento! 'ue no !a/a 'ue po!e-era+ El 8nico ali%io& el 8nico /*l!a)o 'ue pareca cal)ar !u -o )*! pri)iti%o era po!eerla& recordar!e a ! )i!)o 'ue poda hacerlo& 'ue era !u-a& 'ue !e entregara a "l de /uen grado - total)ente+ Cuando le hi0o a/rir la! pierna! e introdu1o !u anhelante erecci.n en !u re!/aladi0o - a/ra!ador calor& una parte de "l !u!pir.& !e rela1. - !e !u)ergi. en el para!o& - en ella+ #Si no! di!culpa& lad- 4arting& )i ta no! lla)a+ #Phoe/e le !onri. con dul0ura a la da)a& una %ie1a /ru1a co)o la 'ue )*!& - luego con )eno! dul0ura a !u !o/rina& 'ue )ira/a de un )odo !u)a)ente indecoro!o a $e%erell& 'ue !e inclin. hacia Phoe/e )ientra! a%an0a/an entre la )ultitud de in%itado!+ #:Edith no! hace !e5a! con la )ano; Crea 'ue !e encontra/a en el otro e(tre)o de la e!tancia+ #@ a! e!& pero !eguro 'ue otra de )i! ta! de/e de e!tar por a'u en alguna parte+ :Fui"n !a/e; #Se encontra/an en el /aile de lad- >i22ord& un i)portante aconteci)iento+ 4a/an pa!ado cinco da! de!de 'ue $e%erell le! pidi. a-uda a !u! a)igo! para /u!car a lo! tra2icante!+ $urante la! 8lti)a! cinco noche!& !e ha/an pa!eado entre la /uena !ociedad& alerta a cual'uier ru)or& aun'ue ha!ta el )o)ento no ha/an odo ninguno+ Pero en cada /aile& en cada 2ie!ta& Phoe/e ha/a tenido 'ue actuar en de2en!a de $e%erell+ o )ir. con e(pre!i.n crtica#+ Go puedo creer la cantidad de )adre! con hi1a! ca!adera! 'ue parecen con!iderarte una pre!a legti)a+ : le%a! un cartel 'ue -o no puedo %er en el 'ue ponga 6 a %eda e!t* a/ierta7; Kl !onri. -& )irando al 2rente& le dio una! pal)adita! en la )ano 'ue po!e!i%a)ente apo-a/a en !u )anga+ #E! una de la! cruce! 'ue lo! ho)/re! co)o -o de/e)o! !oportar+ $entro de e!to! !alone! !o)o! la pre!a& no lo! ca0adore!+ Go dice )ucho de lo! tie)po! 'ue %i%i)o!+ Phoe/e lo )ir.& %ol%i. a )irar al 2rente - !olt. un /u2ido+ ,l ca/o de un )o)ento& replic.9 #Podra! intentar !er un po'uito )*! de!de5o!o+ Podra& pero era de)a!iado !ati!2actorio para "l %er c.)o Phoe/e u!a/a !u lengua e ingenio en !u de2en!a+ Se le da/a !orprendente)ente /ien+ #Gece!ita! pulir tu! ha/ilidade!+ E! e%idente 'ue "!te no e! un tipo de acci.n en el 'ue ha-a! participado )ucho ante!& el de proteger a ca/allero! a lo! 'ue lo! i)portunan la! arpa! - !u! pupila!+ :@ 'ui"n !a/e; Fui0* de!cu/ra! 'ue en el 2uturo nece!itar*! e!o! talento!+ Por e1e)plo& cuando 2uera !u e!po!a+ Phoe/e !e li)it. a re!oplar - lo gui. ha!ta la !ala donde !e !er%an la! /e/ida!+ #<ra! encargar)e de lad- 4arting& 'ue ha !ido+++ :la cuarta;& e!to- )uerta de !ed+ $e%erell la condu1o diligente)ente entre la )ultitud+ a /uena !ociedad !e acerca/a a toda pri!a al cenit de la <e)porada con !u ha/itual 2er%or hedoni!ta -& para col)o& la !e)ana anterior la prince!a Charlotte& la prince!a real& !e ha/a ca!ado& haciendo 'ue la! )u1ere! con alguna intenci.n )atri)onial !e lan0aran con redo/lado 2rene!+ <odo! lo! /aile! e!ta/an repleto! de )adre! con hi1a! ca!adera! acechando en cada rinc.n+ $e%erell ha/ra pre2erido retirar!e - e%itar dicho! e%ento!& pero Phoe/e a8n

nece!ita/a relacionar!e& )antener!e al da !o/re lo 'ue !e ha/la/a de la! ca!a!& lo! po!i/le! pro/le)a! -& lo 'ue era )*! i)portante& la! %acante! adecuada! para la! )u1ere! de lo! regi!tro! de la agencia& tanto la! 'ue procedan de !u! acti%idade! con%encionale! co)o !u! clienta! e!peciale!+ Cuando llegaron al !al.n donde !e !er%an la! /e/ida!& una e!tancia ad-acente& 'ue a2ortunada)ente e!ta/a )eno! concurrida& $e%erell con!igui. do! copa! de cha)p*n+ #4a- un pe'ue5o rinc.n all& donde la %entana e!t* oculta por la! pal)era!+ =a-a)o!+ $e%erell a!inti. - atra%e!aron el !al.n ha!ta donde la !ituaci.n de la! pal)era! - la %entana crea/an un rinc.n de!de el 'ue poda %er!e el !al.n de /aile& pero con algo de inti)idad+ Phoe/e !e acerc. -& con un le%e !u!piro de ali%io& !e %ol%i. hacia "l+ Jir. )*! all*& e(a)inando a lo! in%itado! 'ue pa!ea/an por el !al.n+ $e%erell /e/i. - la )ir. a la cara& e!tudi*ndola+ =io - di!2rut. o/!er%ando c.)o i/a de!haci"ndo!e de la! )*!cara! !ociale!& ahora 'ue !e encontra/a a !ola! con "l+ Era en )o)ento! co)o "!e& cuando e!ta/an !olo!& do! per!ona! 1unta!& pero& de alg8n )odo inde2ini/le& co)o una !ola& cuando !enta con )*! 2uer0a el i)pul!o de )encionarle el )atri)onioM cuando !enta c.)o !e co)ple)enta/an& !u capacidad para tra/a1ar 1unto! por la agencia - )*! a)plia)ente en la !ociedad& una co)plicidad 'ue !e )o!tra/a tan a la! luce! 'ue era i)po!i/le negarla - $e%erell no poda creer 'ue Phoe/e no 2uera con!ciente de ello& 'ue no lo %iera con la )i!)a claridad 'ue "l+ $e!de 'ue lo ha/a aceptado en el !electo crculo de lo! 'ue !a/an de la e(i!tencia de la agencia& !u relaci.n !e ha/a hecho cada %e0 )*! e!trecha+ ,un'ue "l ha/a pretendido 'ue !ucediera - ha/a hecho todo lo 'ue e!ta/a en !u )ano para pro%ocarlo& lo !orprenda lo r*pido - pro2unda)ente 'ue !e ha/an entrela0ado !u! %ida!+ Phoe/e tena 'ue %er& tena 'ue !a/er -a 'ue !u )atri)onio e!ta/a prede!tinado+ Para $e%erell no ha/a ninguna duda& ninguna en a/!oluto+ a 8nica pregunta 'ue 'ueda/a por re!ponder era cu*ndo de/a a/ordar el te)a -& para "l& la re!pue!ta era lo ante! po!i/le& 'ue !iendo reali!ta !igni2ica/a en cuanto !e hu/ieran encargado con "(ito de lo! tra2icante! de )u1ere! - de la a)ena0a 'ue !uponan para la agencia+ De/i. cha)p*n - !e pro)eti. 'ue& en cuanto el peligro hu/iera pa!ado& le pedira a Phoe/e 'ue 2uera !u e!po!a+ Co)o !i !iguiera !u! pen!a)iento!& ella lo )ir.+ #Je )uero por !a/er 'u" ha/"i! ha/lado en la reuni.n de ho-+ Go ha- nadie lo /a!tante cerca para orno!& a! 'ue& cu"nta)e :'u" han de!cu/ierto lo! de)*!; Phoe/e !a/a 'ue $e%erell - !u! colega! !e ha/an reunido e!a )a5ana para poner en co)8n todo lo 'ue ha/an a%eriguado ha!ta el )o)ento - para decidir 'u" de/an hacer a continuaci.n+ Sin 'ue ella !e lo pidiera& "l la ha/a )antenido al da de todo lo 'ue ha/a ido de!cu/riendo por !u parte& pero nor)al)ente tenan 'ue e!perar ha!ta encontrar!e a !ola! en !u dor)itorio+ Sin e)/argo& !u i)paciencia au)enta/a& por'ue& con la a)ena0a de lo! tra2icante! cerni"ndo!e !o/re la agencia& le re!ulta/a di2cil concentrar!e en lo rutinario+ $e%erell !e )o%i.& )ir. a !u alrededor - con2ir). 'ue no hu/iera nadie cerca+ #En re2erencia a la! chica! 'ue han de!aparecido a lo largo de la! 8lti)a! !e)ana!& he)o! con!eguido in2or)aci.n de ocho a tra%"! de la! co)i!ara!+ Sei! en Ja-2air& o en la! pro(i)idade!& toda! tra/a1a/an en ca!a! de 2a)ilia! perteneciente! a la /uena !ociedad& no

!.lo rica!& !ino ta)/i"n de un cierto ni%el !ocial+ a! otra! do! eran hi1a! de co)erciante!& la! do! )u- her)o!a! -& en a)/o! ca!o!& !e relaciona/an per!onal)ente con ca/allero! de la! cla!e! alta!& 'ue i/an a co)prar lo! producto! de !u! padre!+ #,! 'ue& !uponiendo 'ue e!te)o! en lo cierto - el !o!pecho!o pertene0ca a la /uena !ociedad& la! ha/ra conocido en lo! co)ercio! de !u! padre!+ $e%erell a!inti.+ , e!a! do! chica! !e la! ha/an lle%ado de lo! 1ardine! de !u! ca!a!+ <u%o 'ue e!2or0ar!e por no )o!trar !e%eridad en !u ro!tro& por )antener una e(pre!i.n encantadora - rela1ada& co)o !i Phoe/e - "l e!tu%ieran ha/lando de ni)iedade!+ #,! 'ue ahora tene)o! ocho 2echa! de ocho !ecue!tro!+ ,l/ergo la e!peran0a de 'ue en alg8n lugar& e)pleando !u! )"todo! concien0udo! - a!o)/ro!a)ente e2icace!& re!pecto a lo! cuale! pre2iero no tener )ucho! detalle!& Jontague& )i ad)ini!trador& !er* capa0 de !eguir la pi!ta ha!ta alguna cuenta& a tra%"! de pago! reali0ado! en e!a! 2echa!+ Phoe/e ar'ue. la! ce1a!+ #:E!o puede hacer!e; #S& pero no e! 2*cil+ @& la)enta/le)ente& ta)poco r*pido+ Pero !i el dinero e! !u o/1eti%o& ah ha/r* alg8n ra!tro+ #, )eno! 'ue el ho)/re 2uera lo /a!tante prudente co)o para guardar !u! ruine! ganancia! /a1o el colch.n& aun'ue !i nece!ita/a urgente)ente lo! 2ondo!+++#+ a otra po!i/ilidad e! 'ue !e e!t" ga!tando el dinero o tenga alguna nece!idad apre)iante+ $al0iel ha pue!to a tra/a1ar a !u! contacto! en lo! clu/e! - le! ha pedido 'ue le in2or)en de cual'uier deuda inu!ual o urgente o de alg8n ine!perado de!pil2arro+ Phoe/e 2runci. el ce1o+ #:C.)o cree! 'ue tra/a1a e!e ho)/re; :C.)o !e co)unica con lo! tra2icante!; #Cuanto )*! a%erigua)o! !o/re lo! contacto! de lo! /a1o! 2ondo! con lo! 'ue >er%a!e& <ri!tan& Chri!tian - -o he)o! e!tado ha/lando& )*! pro/a/le no! parece 'ue nue!tro ho)/re e!t" actuando co)o el pro%eedor 'ue pen!*/a)o! 'ue era+ Seg8n no! han in2or)ado& a lo! tra2icante! de )u1ere! no le! gu!ta )o!trar !u cara - ta)poco !on partidario! de con!eguir la )ercanca per!onal)ente+ Seg8n parece& cuentan con gente del lugar a la 'ue e)/aucan para 'ue tra/a1e con ello!+ 7Son e!a! gente! 'uiene! identi2ican lo! )e1ore! o/1eti%o!& organi0an lo! !ecue!tro! u!ando a ho)/re! de la 0ona - luego entregan la! chica! a lo! tra2icante!+ En e!te ca!o& !in e)/argo& no !e e!t* u!ando a lo! contacto! ha/ituale!+ ,un'ue en lo! /a1o! 2ondo! !e !o!pecha/a 'ue lo! tra2icante! de )u1ere! ha/an regre!ado& nadie !a/e 'ui"n e! !u nue%o pro%eedor& una !ituaci.n 'ue e!t* poniendo ner%io!o a todo el )undo& en particular de/ido a 'ue e!te nue%o e!t* de1ando en )al lugar al antiguo& por'ue ha e!tado entregando una )ercanca e(celente - ha e!tado operando durante /a!tante tie)po !in di!parar la! alar)a!& !in alertar a la! autoridade! ni de1ar ninguna pi!ta !o/re 'ui"n e!+ Phoe/e guard. !ilencio durante un )o)ento - luego pregunt.9 #:$.nde ocultan a la! chica!; #Por lo 'ue he)o! a%eriguado& !u /a!e general)ente e! un al)ac"n& !er* uno de lo! )ucho! al)acene! legale! 'ue ha- a lo largo del ro& tra! lo! )uelle!+ ocali0arlo !era literal)ente co)o /u!car una agu1a en un pa1ar+ Ella 1ade.+ #Entonce!& :la! chica! a la! 'ue han !ecue!trado e!t*n 2uera de nue!tro alcance; #Go nece!aria)ente+ Oe8nen la )ercanca en el al)ac"n& pero una %e0 alcancen el cupo& tendr*n 'ue tra!ladarla! al /arco+ E! )ucho )*! pro/a/le 'ue poda)o! identi2icar la e)/arcaci.n+ 4o- he)o! decidido renunciar a locali0ar el al)ac"n - concentrarno! en identi2icar el /arco+ Si lo logra)o!& podre)o! re!catar a la! chica!+ #4i0o una pau!a -

luego a5adi. en %o0 /a1a#9 E! i)pro/a/le 'ue le! ha-an hecho da5o& por'ue lo! tra2icante! !.lo o/tendr*n /ene2icio! !i e!t*n intacta! - her)o!a!+ $e/en de e!tar por tanto /ien ali)entada! - alo1ada! en /uena! condicione!+ #Pero pre!a! #replic. Phoe/e con %o0 2urio!a+ $e%erell a!inti.+ #<ri!tan ha ha/lado con 3acH& lord 4endon& otro e( agente - a)igo de <on- DlaHe& uno de lo! )ie)/ro! de nue!tro clu/+ 3acH e! el propietario de 4endon Shipping& una de la! e)pre!a! na%iera! )*! grande! del pa!+ <iene todo! lo! contacto! 'ue nece!ita)o! para %igilar )u- de cerca el ro - ahora 'ue $al0iel ha alertado a la polica portuaria& 3acH e!t* tra/a1ando con ello!+ Sa/en lo 'ue hacen - e!t*n /a!tante !eguro! de 'ue no ha !alido ni entrado ning8n /arco relacionado con el tr*2ico de e!cla%o! en la! 8lti)a! !e)ana!& por lo 'ue el tran!porte para e!a )ercanca a8n no ha llegado+ #Entonce!& :tendre)o! alguna oportunidad de re!catar a la! chica!; #Con !uerte& !+ #Ltro! in%itado! e)pe0a/an a acercar!e a donde e!ta/an+ $e%erell la cogi. del codo& la ale1. de a'uel rinc.n - regre!aron al ate!tado !al.n de /aile+ Go ha/a otro lugar adonde ir#+ En cuanto tengan la carga co)pleta #/a1. la %o0#& a%i!ar*n al /arco+ 4ar*n 'ue llegue a la %i!ta de todo el )undo& lle%ar* carga legal para e(plicar !u aparici.n en el puerto -& lo 'ue e! )*! i)portante& !u nece!idad de un )uelle+ 7Cuando atra'ue& de!cargar* la )ercanca - e)/arcar*n en !ecreto a la! chica!& luego el /arco 0arpar* de nue%o& lo )*! pro/a/le e! 'ue digan 'ue !e dirigen a Southa)pton o a alg8n otro puerto para lle%ar !u !iguiente entrega+ Bna %e0 en )ar a/ierto& na%egar*n ru)/o al lugar donde !e e!pere !u )ercanca !ecreta+ #Entonce!+++ #Phoe/e entorn. lo! o1o! e i)agin. c.)o !era#+ <endre)o! 'ue e!perar ha!ta el 8lti)o )o)ento& 1u!to ante! de 'ue !u/an a /ordo a la! chica!+ $e%erell !e irgui. - a!inti.+ #<endre)o! 'ue e!perar a 'ue la! traigan ha!ta no!otro!+ Se acerca/an a la creciente )ultitud& por lo 'ue !e %ieron o/ligado! a de1ar la con%er!aci.n - 2ingir 'ue di!2ruta/an del /aile+ Phoe/e ha/a dicho 6no!otro!7 - "l ha/a u!ado ta)/i"n e!e t"r)ino+ Ca!i al a)anecer de la )a5ana !iguiente& tu)/ada c.)oda - caliente 1unto a $e%erell en !u ca)a con lo! o1o! cerrado!& de1. 'ue !u! pen!a)iento! %agaran+ Se per)iti. pen!ar - %alorar el te)a 'ue cada %e0 la a2ecta/a )*!+ Ella ha/a ca)/iado+ 4a/a recorrido un largo ca)ino de!de !u de!con2ian0a general ante lo! ho)/re! 2uerte! - podero!o!+ ,hora& aparte del 'ue e!ta/a tendido de!nudo a !u lado& !e ha/a aliado con todo un grupo de ello! -& le1o! de huir ate)ori0ada& cada da lo! aprecia/a )*!+ En cuanto a $e%erell+++ Se ha/a con%ertido en )ucho )*! 'ue otro )*! de 6!u gente7& de 'uiene! tra/a1a/an con ella en la agencia& pre!tando !u apo-o a !u 6pe'ue5a cru0ada7+ $e hecho& ni !i'uiera era !i)ple)ente el )e1or - el )*! nti)o de !u! cola/oradore!& era !u a)ante protector& - a lo largo de la! 8lti)a! !e)ana! tra/a1ando 1unto!& !e ha/a dado cuenta de 'ue "l ha/a unido e!a! 2uncione! para con%ertirla! en algo )*!+ Se ha/a con%ertido en !u de2en!or per!onal+ Phoe/e ta)/i"n !e ha/a dado cuenta de 'ue lo! de)*!& no 8nica)ente !u! colega!& !ino ta)/i"n E))eline - Dirtle!& Eergu! e inclu!o& de un )odo )*! re%elador& SHinner& todo! con!idera/an !u participaci.n& !u relaci.n& co)o correcta - adecuada& algo 'ue no

!.lo de/a aceptar!e& !ino alentar!e+ o cual era intere!ante& con!iderando 'ue la %i!i.n pre%ia de !u doncella re!pecto a lo! ho)/re! co)o "l ha/a !ido tan negati%a co)o lo era la de Phoe/e+ Sonri.+ En un !orprendente giro del de!tino& !e ha/a con%ertido en de2en!ora de lo! ca/allero! 2uerte! - podero!o!+ Bn cierto tipo de ho)/re! 2uerte! - podero!o!+ Para !u !orpre!a& ha/a de!cu/ierto 'ue poda aceptar a $e%erell co)o !u de2en!or !in in)utar!e+ <odo e!o -a era e(tra5o& pero lo 'ue haca 'ue !u )ente !e dirigiera hacia una direcci.n %erdadera)ente a!o)/ro!a era la !en!aci.n de co)plicidad 'ue au)enta/a entre ello! ahora 'ue ha/an unido !u! 2uer0a! en de2en!a de la agencia+ ,l principio ha/a i)aginado 'ue a "l no le intere!ara real)ente el te)a )*! all* del hecho de 'ue ocupa/a la )a-or parte del tie)po de ella - !upona un cierto peligro& pero a )edida 'ue ha/an ido pa!ando la! !e)ana!& Phoe/e !e ha/a dado cuenta de 'ue lo ha/a !u/e!ti)ado& de 'ue !u creciente i)plicaci.n con la agencia& !u! tra/a1o! - !u de2en!a e!ta/an )oti%ado! por un !incero inter"!& una !incera apreciaci.n del %alor del tra/a1o - un de!eo de contri/uir+ $e%erell era co)o o2tu! en e!e a!pecto& un ine!perado regalo del cielo+ Era e!a !en!aci.n de co)plicidad& el creciente !enti)iento de cola/oraci.n !urgido - con!olidado durante la! 8lti)a! !e)ana! en la! 'ue ha/an tra/a1ado 1unto!& lo 'ue haca 'ue !u! pen!a)iento! deri%aran en o/1eti%o! co)partido!& co)pro)i!o! co)partido!+++ %ida! co)partida!+ ,h era adonde la lle%a/an in%aria/le)ente !u! pen!a)iento!+ Era innega/le 'ue el apo-o )utuo 'ue !e o2recan en otra! e!2era! a1ena! a la agencia ta)/i"n !e ha/a %uelto in!tinti%o - con!tante+ So!pecha/a 'ue "l era tan con!ciente de e!o co)o lo era ella& lo cual la haca preguntar!e 'u" pen!a/a $e%erell !o/re !u relaci.n& !i !u! pen!a)iento! !eguan el )i!)o ca)ino 'ue lo! !u-o!+ Eran a)ante!& !& pero "l nece!ita/a una e!po!a+ E!o ha/a dicho de!de el principio - la! 8lti)a! !e)ana! en lo! !alone! de /aile le ha/an con2ir)ado lo real 'ue era e!a nece!idad& la 2acilidad con 'ue ella podra !ati!2acerla - lo di!pue!ta 'ue e!ta/a a hacerlo ahora+ Phoe/e Jar- Jalle!on& e!ta/a con!iderando el )atri)onio+ $urante a5o!& ha/a i)aginado 'ue nunca lo hara+ ,hora no poda i)aginar no !eguir la direcci.n 'ue la urgan a !eguir !u! pen!a)iento!+ @& ade)*!& e!ta/a /a!tante !egura de 'ue !i !e lo !ugera& $e%erell aceptara+ 4a/a !ido ella la 'ue !e ha/a declarado en contra cuando "l ha/a !acado el te)a por pri)era %e0& por lo 'ue tendra 'ue !er ella 'uien %ol%iera a !acar a relucir la po!i/ilidad 'ue $e%erell ha/a planteado inicial)ente+ Pen!. en ello& en c.)o %ol%er a introducir el te)a& en c.)o podra re!ponder "l+ , !u lado& !e )o%i. - la /u!c. /a1o la! !*/ana!+ Cuando la encontr.& la e!trech. contra !u cuerpo - %ol%i. a 'uedar!e pro2unda)ente dor)ido+ ,8n no ha/a a)anecido& por lo 'ue no tena 'ue de!pertarlo toda%a& a! 'ue lo de1. dor)ir )ientra! ella lidia/a con el a!o)/ro!o hecho de 'ue& 2uera cual 2ue!e !u reacci.n inicial a la !ugerencia de 'ue !e ca!aran& ella #!u cora0.n& !u )ente& todo !u !er # e!ta/a decidida a con%encerlo de 'ue ponerle la alian0a en el dedo !era lo )e1or 'ue podra hacer& por el /ien de a)/o!+ Jalcol) Sinclair !e encontra/a de pie en el lateral del !al.n de lad- OathdoSne de!e. 'ue la e!tancia e!tu%iera )*! o!cura+ Go le gu!ta/a la atenci.n de la! 1.%ene! da)a! e inclu!o )eno! la de !u! dura! )adre!& 'ue lo )ira/an calculadora!& pregunt*ndo!e !i !era

una pre!a adecuada+ Su apariencia no a-uda/a a ahu-entarla!& pero al )eno! !u edad le proporciona/a algo de protecci.n+ Jucha! !a/an 'ue a8n no ha/a alcan0ado la )a-ora de edad& 'ue era de)a!iado 1o%en para e!tar pen!ando -a en el )atri)onio+ ,! - todo& de)a!iada! !e 2i1a/an en "l para !u gu!to+ ,'uella 2ie!ta era el tercer acto !ocial en !u agenda para la %eladaM de/era a!i!tir a do! /aile! )*! !i all no o/tena ning8n re!ultado+ Se ha/a pa!ado la 8lti)a !e)ana in%e!tigando en lo! e%ento! !ociale! de la /uena !ociedad& algo !i)ilar a una penitencia+ Sin e)/argo& aun'ue 4enr- no le hu/iera ordenado /u!car a la da)a del calle1.n& "l lo ha/ra hecho de todo! )odo!& por'ue& en !u opini.n& la !uper%i%encia era un digno o/1eti%o+ Einal)ente& !e le ha/a ocurrido 'ue 'ui0* lo! principale! /aile! en lo! 'ue la! 1.%ene! da)a! hacan !u! pre!entacione! en !ociedad no eran el lugar adecuado para /u!car a !u pre!a+ a l.gica le !ugera 'ue de/a de !er una )u1er )a-or& una %iuda o una auda0 )atrona tal %e0+ ,! 'ue ha/a ca)/iado !u ca)po de acci.n a lo! aconteci)iento! )*! !electo! 'ue e!a! da)a! 2recuenta/an+ El n8)ero de a!i!tente!& )*! reducido& era una %enta1a a5adida+ a au!encia de grande! aglo)eracione! le per)ita 'uedar!e tran'uilo en un lado de la e!tancia - /u!car !i!te)*tica)ente+ Su )irada la pa!. de largo al principio& pero entonce! !e irgui. de!pu"! de ha/lar con una anciana !entada en un !o2* - !e %ol%i. hacia un ca/allero grande+++ Jalcol) lo! reconoci. a a)/o!& o al )eno! cre-. hacerlo+ Cuando ella !e )o%i.& e!tu%o !eguro de 'ue era la )u1er& pero :el ho)/re; Go lo ha/a %i!to con tanta claridad+ Go i)porta/a cu*nto !e e!2or0ara por recordar& no con!egua e!tar !eguro de !i era "l+ Pero re!pecto a ella no le ca/a duda+ Pegado a la pared& !e e!2or0. al )*(i)o por pa!ar de!aperci/ido )ientra! e!tudia/a a la pare1a+ E!ta/an en el otro lado de la e!tancia& pero lo! in%itado! 'ue i/an - %enan le proporciona/an a Jalcol) !u2iciente co/ertura para poder o/!er%arlo! !in te)or a 'ue lo %ieran+ $e repente& cuando lo! )8!ico!& en el !al.n ad-acente& iniciaron un %al!& el ca/allero !e %ol%i. hacia la da)a - le ha/l.+ Con una her)o!a !onri!a #tena 'ue reconocer 'ue ella era )u- atracti%a& aun'ue un poco )a-or# le o2reci. la )ano+ Se e(cu!aron ante la %ie1ecita del !o2* - !e dirigieron a la pi!ta de /aile+ Jalcol) no lo! !igui.+ Se 2i1. en la %ie1a da)a - le !orprendi. de!cu/rir 'ue la conoca9 Edith Dal)ain+ Era a)iga de !u! padre! - le ha/a ha/lado con )ucha a)a/ilidad uno! )e!e! ante!& cuando !e la ha/a encontrado en Dond Street+ 4a/a una natural 2a)iliaridad en el )odo en 'ue la otra da)a )*! 1o%en le ha/a ha/lado a Edith+ Jalcol) !upu!o 'ue !eran pariente! cercana!+ Con una le%e !onri!a& !e apart. de la pared - atra%e!. la e!tancia+ $e ca)ino& !e detu%o un )o)ento para o/!er%ar a la! pare1a! 'ue /aila/an - %io a lo! do! 'ue le intere!a/an girando co)o !i no hu/iera nadie )*! en la pi!ta+ 4acan )u- /uena pare1a& pero para la per!pica0 )irada de Jalcol) ha/a algo )*! entre ello!+ 3urara 'ue eran a)ante!& 'ue el ca/allero de!conocido era !u a)ado+ $e!cart. el pen!a)iento )ientra! continua/a a%an0ando - e%ita/a h*/il)ente a do! 1.%ene! da)a! para apro(i)ar!e al !o2* - a Edith Dal)ain+ #Duena! noche!& lad- Dal)ain+ #Se inclin. ante ella con una an!io!a e inocente lu0 en lo! o1o!#+ Jalcol) Sinclair& !e5ora+

a )u1er tena uno! per!picace! o1o! a0ule! 'ue lo o/!er%aron con inter"!+ #Jalcol)& 'u" alegra %ol%er a %erte+ :E!t*! /ien; #S& de!de luego+ #Oecorri. la e!tancia con la )irada#+ 4e e)pe0ado a !alir un poco& para 2a)iliari0ar)e con e!te a)/iente& por a! decirlo+ #E!to- !egura de 'ue la! an2itriona! e!tar*n encantada! de darte la /ien%enida+ <u )adre era )u- 'uerida por )ucha! de ella!+ Kl !a/a )u- poco de !u )adre+ El co)entario le dio 'ue pen!ar& pero el %al! no durara eterna)ente+ Edith !egua con la )irada 2i1a en !u ro!tro+ #Fue -o recuerde& -a ha! aca/ado tu! e!tudio!& :no e! a!; #S& aca/" el a5o pa!ado& pero he e!tado %ia1ando con alguno! a)igo! ha!ta hace poco! )e!e!+ # e hi0o un /re%e re!u)en de !u! %ia1e!M !e e!ta/a 'uedando !in tie)po+ ,ca/. con una ner%io!a )irada a !u alrededor& !eguida por un c*ndido9 #:4a %enido !ola& !e5ora; Edith !onri.& co)prendi"ndole per2ecta)ente& o al )eno! e!o cre-. ella+ #Go& no+ Je aco)pa5a )i !o/rina& la !e5orita Jalle!on+ ,hora e!t* /ailando& pero !in duda %ol%er* en !eguida+ #?LhA #Jalcol) %ol%i. la ca/e0a hacia la pi!ta de /aile#+ :Era la da)a 'ue e!ta/a ha/lando con u!ted hace uno! )inuto!; :,co)pa5ada por un ca/allero; Edith !onri.+ #S& era ella+ $e%erell& el %i0conde de Paignton& la aco)pa5a/a+ #:$e%erell; #Jalcol) 2runci. el ce1o co)o !i intentara u/icar el no)/re#+ Creo 'ue no lo cono0co+ Edith hi0o un ge!to con la )ano& indic*ndole 'ue no era nece!ario 'ue !e e!2or0ara+ #Go& no lo conoce!+ $e%erell pa!. lo! 8lti)o! die0 a5o! de la guerra& en Erancia& tra! la! lnea! ene)iga!+ a 8lti)a %e0 'ue e!tu%o en la ciudad o 'ue !e relacion. con la /uena !ociedad tena tu edad - t8 e!ta/a! en la e!cuela+ # ade. la ca/e0a - lo e!tudi.#+ Si 'uiere!& puedo pre!ent*rtelo!+ 4a/a un /rillo en lo! o1o! de la anciana 'ue hi0o 'ue le re!ultara 2*cil& con el de/ido tacto& negar cual'uier nece!idad de 'ue le pre!entara a la !e5orita Jalle!on o a !u aco)pa5ante+ Edith acept. !u negati%a !in in!i!tir& !uponiendo 'ue e!tara ner%io!o o 'ue !era por ti)ide0& o a)/a! co!a!+ E)pleando !u encanto )*! 1u%enil& Jalcol) !e de!pidi. de ella cuando !onaron la! 8lti)a! nota! del %al!+ Se ale1. de all - de1. la ca!a in)ediata)ente& ante! de 'ue a la )u1er !e le ocurriera !e5al*r!elo a la !e5orita Jalle!on - a Paignton+ Por el )o)ento& ha/a a%eriguado todo lo 'ue nece!ita/a !a/er de ello!+ Pero ello! no nece!ita/an !a/er nada de "l+ Go era Phoe/e Jalle!on 'uien preocupa/a a Jalcol)& !ino el ca/allero en cu-o! /ra0o! ha/a e!tado /ailando& el 'ue la ha/a )irado co)o !i lo 2uera todo para "l - 'ue ha/a pa!ado lo! 8lti)o! die0 a5o! de la guerra tra! la! lnea! ene)iga!+ Jalcol) !e !enta )u- !ati!2echo por ha/er de!cu/ierto e!e pe'ue5o chi!)e+ e ha/a dado una - )il %uelta! a lo largo de la noche - lo ha/a lle%ado co)o un hue!o de pri)era calidad ante 6!u a)o7& en cuanto !e le pre!ent. la oca!i.n+ #:Phoe/e Jalle!on& dice!; #Con lo! o1o! entornado!& 4enr- de1. el li/ro 'ue ha/a e!tado le-endo#+ E! la hi1a de Jartindale& !u heredera+ Se con%irti. en un !olitario

tra! la )uerte de !u e!po!a+ a chica %a por ah aco)pa5ada de !u! ta!& tiene una docena de ella!& pero& !eg8n he odo& ninguna ha logrado 'ue !e ca!e+ Jalcol)& de!de !u po!ici.n ha/itual 2rente al e!critorio& )ur)ur.9 # a encontr" con una de !u! ta!& la !e5ora Edith Dal)ain+ Go !a/a 'ue la !e5orita Jalle!on 2uera tan reacia al )atri)onio+ $e hecho& la %i /ailando con un ca/allero+ # $e!cri/i. a Paignton& )ientra! o/!er%a/a la reacci.n de 4enr-& 'ue 2ue de!de5o!a+ #Kl )e da igual+ 4a0 'ue co1an a la !e5orita Jalle!on - 'ue la traigan a'u+ #Su! o1o! /rillaron con 2rialdad#+ Go de/era co!tar )ucho con%encerla para 'ue no! diga 'ui"n e! el lder de e!a otra /anda+ Sin duda& re!ultar* !er alg8n a)ante con )ala reputaci.n+ # Oe!opl. con de!d"n#+ a! )u1ere!& !ean da)a! o no& !on toda! iguale!+ Jartindale !e lo tiene /ien )erecido& por per)itirle ir por ah con !.lo )u1ere! %elando por ella+ Jalcol) tu%o 'ue repri)ir un co)entario *cido - le co!t. un gran e!2uer0o )antener !u ha/itual tono& poco !eguro de ! )i!)o+ #:Go cree 'ue Paignton podra !er el ho)/re; #:Paignton; :$e%erell& 'ue e! co)o !e lo conoce; #Su tono de1. claro lo ridcula 'ue le pareca la !ugerencia#+ <iene! 'ue aprender a interpretar )e1or a lo! ho)/re!& chico+ $e%erell no e! de e!a cla!e& no !.lo e! un e( )ie)/ro de la >uardia Oeal& 2or)a parte del e'uipo de $al0iel+ $e lo! de re- - patria ha!ta la )uerte - ning8n o/!t*culo )e detendr* en el ca)ino+ #4enr- /u2.#+ E! total)ente i)po!i/le 'ue alguno de ello! e!t" i)plicado en la trata de /lanca!+ #Bn /rillo de di%er!i.n le ilu)in. lo! o1o!#+ Cnclu!o aun'ue !e lo plantearan& la po!i/ilidad de encontrar!e a !u e( co)andante en la puerta pidi"ndole!& por 2a%or& una e(plicaci.n& a!egurara 'ue de1aran pa!ar la oportunidad+ Go& $e%erell no e! el ho)/re al 'ue Phoe/e Jalle!on e!t* a-udando a !ecue!trar a la! chica!+ ?Lh& )ara%illo!oA $e%erell no era e!e tipo de ho)/re+ Jalcol) cla%. la )irada en el /onito par de pi!tola! colgada! en la pared detr*! de 4enr- ha!ta 'ue e!tu%o !eguro de 'ue !u %o0 no re2le1ara el de!precio 'ue !enta - lo %ol%i. a intentar9 #Sin duda ha- algo entre ello!& entre $e%erell - Phoe/e Jalle!on+ 4enr- ar'ue. la! ce1a!& le%e)ente altanero+ #Go !era la pri)era da)a 'ue ha 1ugueteado con alg8n ho)/re poco apropiado+ Fui0* ahora tiene a $e%erell en un pu5o& pero el otro la e!t* chanta1eando+ E!o podra !er per2ecta)ente po!i/le+ Si /u!ca pe!car a $e%erell& lo 8lti)o 'ue 'uerra e! 'ue apareciera un antiguo a)ante+ Se detu%o& luego a!inti. co)o !i e!tu%iera con%encido de !u! argu)ento! - cla%. en "l una 2ra )irada+ #<r*ela a'u+ Jalcol) %acil.& luego con el !e)/lante total)ente ine(pre!i%o& a!inti. con la ca/e0a - !e le%ant.+

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El tra/a1o de la agencia de/a continuar+ $e%erell !e repeta e!a 2ra!e %aria! %ece! cada hora para recordar!e por 'u" Phoe/e nece!ita/a pa!ear!e por !alone! de /aile - ca!a! llena! de 2ren"tica! )ultitude!+ E!a noche -a ha/an a!i!tido al /aile de lo! $alr-)ple! - de lo! Ca%endi!h - ahora !e encontra/an en el !al.n de /aile de lad- Jel%in& rodeado! de una parlanchina )ultitud+ , pe!ar de !u e(periencia& tena 'ue e!2or0ar!e por )antener una e(pre!i.n a2a/le en lugar de dar rienda !uelta a un de!agrada/le gru5ido+ El apogeo de la <e)porada e!ta/a cerca - la! )u1ere! perteneciente! a la her)andad de la! ca!a)entera! - la! 1.%ene! !oltera! 'ue a8n no ha/an tenido "(ito e)pe0a/an a de!e!perar!e lo !u2iciente co)o para ignorar toda! la! !e5ale! - lle%ar a ca/o un ata'ue coordinado contra "l+ Por !uerte& Phoe/e !e )antena 2ir)e en !u de2en!a& algo 1u!to& en %i!ta de 'ue !u 8nico prop.!ito al e!tar a !u lado& %ulnera/le a cual'uier ata'ue& era protegerla+ #E!to e! una locura #)ur)ur.& cuando una oleada de in%itado! 'ue !e diriga a la pi!ta de /aile e)pu1. a la )ultitud+ #S+ #$e%erell la atra1o )*! cerca de "l con ge!to protector#+ Pero por alguna inco)pren!i/le ra0.n& la! an2itriona! de la /uena !ociedad act8an del )i!)o )odo a5o tra! a5o+ :Oeal)ente tienen tan poca )e)oria la! )u1ere!; Phoe/e le lan0. una )irada repro/adora& pero !onrea+ #E!to- /a!tante !egura de 'ue Canter/ur- no tiene hi1o!+ #$e%erell al0. la ca/e0a - e(a)in. a la )ultitud#+ a 8lti)a %e0 'ue la %i e!ta/a en e!e rinc.n+ #Jir. a Phoe/e a lo! o1o! - ar'ue. una ce1a#+ :E(a)ina)o! el terreno - la ra!trea)o!; Phoe/e !onri.+ #4ace! 'ue !uene co)o un e1ercicio )ilitar+ #Si 'uiere! )i opini.n #replic. con la ca/e0a gacha para poder ha/larle al odo& )ientra! a%an0a/an entre lo! in%itado!#& ha- /a!tante! da)a! entre la! cla!e! alta! 'ue podran darle leccione! a un general+ Con la )irada al 2rente& Phoe/e !e ri.+ Sin e)/argo& )ientra! la guia/a entre la )ultitud& lo! !entido!& lo! in!tinto! de $e%erell per)anecan alerta - atento!& ca!i co)o !i a'uello 2uera real)ente un ca)po de /atalla+ 4a!ta 'ue !e detu%iera a lo! tra2icante! de )u1ere! - de!apareciera toda a)ena0a !o/re Phoe/e - !u e)pre!a& !e )antendra en guardia+ Ella no pondra un pie 2uera de ca!a por la noche !in "l a !u lado+ $urante el da& !i no la aco)pa5a/a& !e encontra/a en la agencia o con Edith& ,udre- o o2tu!& - !ie)pre /a1o la atenta %igilancia de Eergu!& con el 'ue $e%erell ha/a llegado a un acuerdo9 Phoe/e no !e 'uedara nunca !in la %igilancia de uno de lo! do!+ Go !a/a !i ella !e ha/a dado cuenta& pero ta)poco %io )oti%o para dirigir !u atenci.n hacia la e!trecha %igilancia a la 'ue la tenan !o)etida+ Go ha/a nece!idad de pro%ocar una di!cu!i.n in8til a e!e re!pecto+ J*! tarde& e!a noche& )ientra! recorran ParH Street en el carrua1e tra! a!i!tir al 8lti)o de !u! co)pro)i!o! !ociale!& 2ue Edith 'uien pregunt. !o/re lo! progre!o! de !u! in%e!tigacione!+ $e%erell la pu!o al da& por'ue haca tie)po 'ue ha/an de!cartado ocultarle! a Edith o a ,udre- la !eriedad de la !ituaci.n+

Su ta pa!a/a )ucho tie)po con o2tu! - el po/re ho)/re no tena nada 'ue hacer ante !u! treta! interrogatoria!+ ,! 'ue lo 'ue o2tu! oa& ,udre- lo !a/a -& por tanto& Edith ta)/i"n e!ta/a al corriente+ #<ri!tan - -o he)o! logrado identi2icar a lo! do! ho)/re! 'ue no! atacaron en el calle1.n )ientra! re!cat*/a)o! a Joll- $o-le+ #Jir. a Phoe/e& 'ue e!ta/a atenta a !u! pala/ra!#+ o! do! 2ueron contratado! e!pec2ica)ente para e!e tra/a1o+ Ginguno !a/a 'ui"n le! paga/a& pero lo! do! de!cri/ieron a la per!ona con la 'ue trataron co)o un 1o%en& no un ca/allero& ni ta)poco )u- educado& pero 'ue ha/la/a /a!tante correcta)enteM no tan /ien %e!tido co)o pulcro+ 7El 'ue lo! contrat. de/e de !er e!e tipo de ho)/re 'ue puede aparecer en el )undo )*! !.rdido !in lla)ar la atenci.nM pero no e! conocido& no e! una per!ona 'ue nadie pare0ca conocer lo !u2iciente co)o para identi2icarlo de alg8n )odo+ Phoe/e ar'ue. la! ce1a!+ #Pero :ello! tra/a1aron para "l; E!t* claro 'ue no tu%o ninguna di2icultad para 2or)ar una /anda+ o! la/io! de $e%erell !e cur%aron en una cnica !onri!a+ #Paga /ien& e!o e! lo 8nico 'ue le! i)porta a e!e tipo de per!ona! - )antu%o !u pala/ra+ e! pag. ta)/i"n el re!to de lo pro)etido& aun'ue no lograron raptar a Joll$o-le ni in2ligirno! )ucho! da5o!+ En e!o 2ue a!tuto& por'ue ahora !e ha/r* corrido la %o0 entre lo! )atone! a !ueldo de 'ue !e puede con2iar en "l en e!e a!pecto+ $udo 'ue tenga alg8n pro/le)a para contratar a 'uien de!ee cuando lo nece!ite+ #Sin e)/argo #$e%erell hi0o una )ueca#& entre lo! )ucho! ha/itante! de ondre!& !i e!te ho)/re no e! conocido en lo! /a1o! 2ondo!& %a - %iene - nunca u!a la )i!)a ta/erna do! %ece!& nue!tra! po!i/ilidade! de encontrarlo !on )ni)a!+ Phoe/e 2runci. el ce1o+ #Parece /a!tante a!tuto para !er alguien de e!a cala5a+ $e%erell %acil. - luego di1o9 # o! ho)/re! con lo! 'ue he)o! ha/lado& - al parecer ta)/i"n !u! colega!& !upu!ieron 'ue el 1o%en tra/a1a/a para otra per!ona+ Cuando le preguntaron 'u" ha/a 'ue hacer& 2ue co)o !i recitara .rdene! reci/ida!+ , todo! le! dio la i)pre!i.n de 'ue actua/a co)o un !ir%iente& aun'ue no )encion. a nadie )*! en ning8n )o)ento+ #Entonce! #co)ent. Edith con !u %o0& nor)al)ente !ua%e& te5ida de un tono !e%ero#& el pro%eedor& 'ue !o!pecha)o! 'ue pertenece a la /uena !ociedad& tiene a un ho)/re de cla!e in2erior 'ue !e encarga de lo! a!pecto! )eno! agrada/le! del negocio+ Kl a!inti.+ #Pero !i no pode)o! locali0ar a e!te ho)/re& no podre)o! llegar ha!ta !u 1e2e+ ,! 'ue en lo re2erente a la identi2icaci.n del pro%eedor& nue!tro )e1or - en realidad 8nico )odo de a%an0ar e! a tra%"! del dinero 'ue !upue!ta)ente ha- detr*! de todo e!to+ #:Jontague ha a%eriguado algo al re!pecto; #Phoe/e !e e!2or0. por interpretar el ro!tro de $e%erell a tra%"! de la! !o)/ra!+ o %io e!/o0ar una 2ero0 !onri!a+ #<ene)o! e!peran0a!+ Jontague )e ha co)unicado a 8lti)a hora de la tarde 'ue !e e!t* acercando al 2inal de !u! pe!'ui!a! - cree 'ue puede ha/er encontrado algo+ Sin e)/argo& ha in!i!tido en re%i!ar toda! la! prue/a! per!onal)ente+ <ene)o! una reuni.n pa!ado )a5ana por la tarde con todo! lo! de)*!+ E!pero 'ue& para entonce!& Jontague tenga un no)/re 'ue darno!+ e cont. /re%e)ente a Edith lo! pa!o! 'ue ha/an dado para controlar la llegada del

/arco - !u plan para re!catar a la! chica! 'ue -a e!ta/an en )ano! de lo! tra2icante!+ Phoe/e& 'ue -a lo ha/a odo la noche anterior& !e reco!t. en !u a!iento - repa!. )ental)ente todo lo 'ue ha/a e!tado !ucediendo en lo! 8lti)o! tie)po! en lo re2erente a la agencia - !u tra/a1o+ $e!pu"! de Joll- $o-le& ha/an re!catado a do! chica! )*!M en a)/o! ca!o!& en cuanto !e ha/a decidido 'ue !u inter%enci.n era nece!aria& $e%erell ha/a organi0ado una operaci.n r*pida - )u- cautelo!a& utili0ando a !u! a)igo! - !u induda/le e(periencia+ o! do! re!cate! ha/an ido co)o la !eda+ Si podan ahu-entar a lo! tra2icante!& Phoe/e& en cierto grado& !e !entira /a!tante !ati!2echa& por'ue la agencia podra continuar !u tra/a1o !in pro/le)a! -& de hecho& con el apo-o adicional 'ue en la! 8lti)a! !e)ana! le ha/an /rindado& !era )*! 2uerte - e2ica0 'ue nunca+ Pero la e(i!tencia de e!e 6pro%eedor7 haca 'ue un g"lido e!calo2ro le recorriera la e!paldaM 'ue alguien a! pudiera e(i!tir& %i%iendo en !u )undo pri%ilegiado& pero acechando a lo! )*! %ulnera/le!& de hecho& u!ando !u po!ici.n para hacerlo& le pro%oca/a una repugnancia 'ue le era i)po!i/le digerir+ Go poda no actuar al re!pecto+ Jir. a $e%erell& inclu!o %elado por la! !o)/ra!& poda %er con 2acilidad no !.lo !u i)paciencia& !ino ta)/i"n !u 2ir)e !eguridad+ o )ir. a lo! o1o! - de1. 'ue parte de la anticipaci.n 'ue !enta !e re2le1ara en ello!+ #Entonce!& pa!ado )a5ana& ante! de 'ue ter)ine el da& con !uerte& podrai! conocer la identidad del pro%eedor+ Kl la )ir. a lo! o1o! - a!inti.+ #E! lo 'ue todo! e!ta)o! e!perando - entonce! actuare)o!+ ,l da !iguiente& a 8lti)a hora de la tarde& con todo! lo! !entido! alerta& Jalcol) !e )o%i. !in pri!a a tra%"! de la /ru)o!a o!curidad 'ue en%ol%a el e!trecho pa!a1e conocido co)o SSan ane& no le1o! del Puente de ondre!+ o! edi2icio! !e api5a/an a a)/o! lado!M a pe!ar de !u a!pecto& todo! e!ta/an ocupado! - cual'uiera de ello! poda ocultar uno! o1o! intere!ado!+ Sin e)/argo& la nie/la de 8lti)a hora de la tarde 2or)a/a un den!o %elo 'ue /lo'uea/a la %i!i.n )*! all* de treinta cent)etro! de di!tancia+ o! !onido! re!ona/an en el e!pacio cerradoM lo! cercano! olore! del hu)o de la le5a& lo! de!perdicio! 'ue !e pudran& la! agua! re!iduale! - el )et*lico olorcillo de la /ru)a 'ueda/an !uperado! por el incon2undi/le hedor de lo! )uelle! cercano!+ El de!tino de Jalcol) apareci. a !u i0'uierda+ Sin hacer ruido& !u/i. una !erie de e!trecho! - de!%enci1ado! e!calone! - lleg. a la di)inuta e!tancia 'ue ha/a !o/re la inh.!pita ta/erna 'ue da/a no)/re al ca)ino+ Se detu%o en lo alto de lo! e!calone! - )ir. hacia a/a1o )ientra! e!cucha/a la cadencia del ir - %enir de lo! tran!e8nte!+ Ginguna alteraci.n& ning8n ca)/ioM no crea 'ue nadie lo hu/iera %i!to - )ucho )eno! 'ue lo hu/iera !eguido+ Seguro de 'ue el cru1ido de la e!calera le ad%ertira !i alguien intenta/a acercar!e lo !u2iciente para e!cuchar #!ie)pre un rie!go en a'uella 0ona#& le%ant. el pe!tillo - entr.+ a e!tancia& pol%orienta& pareca apla!tada /a1o la! %iga!M en ella ha/a una )e!a de!nuda de )adera con una 8nica %ela& -a encendida& tre! ta/urete! - nada )*! aparte de 3enning!& !entado en uno de lo! ta/urete!& e!perando paciente)ente& un o/ediente -& por !uerte& inteligente laca-o+ El ho)/re !e le%ant.+

Jalcol) cerr. la puerta - !onri. !in e!2uer0o )ientra! !e 'uita/a el !o)/rero o!curo - de ala ancha 'ue ha/a lle%ado para ocultar !u reluciente pelo - !u! /ello! ra!go!& ninguno de lo! cuale! era propio de a'uella 0ona+ $urante un !egundo& e!tudi. a 3enning!& un 1o%en de cara redonda& con!tituci.n 2uerte& li)pio - pulcro& con a!pecto de hi1o de co)erciante+ Era de la )i!)a edad 'ue Jalcol)& pero en lo re2erente a e(periencia ha/a una enor)e di2erencia entre ello!+ Jientra! o/!er%a/a la !onri!a con la 'ue el otro le re!pondi.& Jalcol) !e pregunt. cnica)ente por 'u" lado !e decantara la lealtad de 3enning! !i alguna %e0 era pue!ta a prue/a+ Go e! 'ue i)portara& por'ue& llegado! a e!e punto& a'uel ho)/re no era !u principal lnea de de2en!a+ Si lo atrapa/an - lo o/liga/an a ha/lar& cual'uier co!a 'ue 3enning! pudiera decir !.lo apo-ara la! propia! a2ir)acione! de Jalcol)9 'ue era el ttere de !u tutor& nada )*! 'ue un laca-o de un ni%el algo )*! alto& en el !iguiente rango por enci)a de 3enning! en una 1erar'ua controlada con pu5o de acero de!de arri/a+ El 1o%en pen!a/a 'ue lo! cuidado!o! plane! 'ue Jalcol) le e(plica/a pro%enan de !u de!conocido 1e2e& a !a/er& de 4enr-M )ientra! 'ue "!te crea 'ue todo! lo! plane! !o/re c.)o lle%ar a ca/o lo! !ecue!tro! - c.)o tratar con lo! tra2icante! de )u1ere!& %enan del ta)/i"n para "l de!conocido contacto& 3enning!+ S.lo !i e!te 8lti)o de!cri/iera ante 4enr- la! in!truccione! 'ue Jalcol) le ha/a co)unicado con regularidad - 'ue !upue!ta)ente %enan de "l& ha/ra alg8n )oti%o para 'ue 4enr- !e cue!tiona!e el )onta1e 'ue Jalcol) ha/a creado+ :@ 'u" pro/a/ilidade! ha/a de 'ue e!o !ucediera; Se !ent. en uno de lo! ta/urete! - di1o9 #<ene)o! otro tra/a1o+ Go co)o lo! 'ue he)o! hecho ha!ta ahora+ #Jir. a 3enning! a lo! o1o! - %io i)paciencia en ello!+ 4i0o una )ueca - de1. 'ue !u %o0& por pri)era %e0 en pre!encia de !u co)pinche& re2le1ara un le%e ra!tro de in!eguridad#+ Si 2uera por )+++ !incera)ente& de1ara a e!a da)a tran'uila+ E!to )e parece de)a!iado& e! de)a!iado arrie!gado+ 4i0o una pau!a& 2runci. el ce1o - de1. 'ue el otro %iera lo preocupado 'ue e!ta/a+ #Pero el 1e2e e!t* decidido& a! 'ue+++ #Se encogi. de ho)/ro!& hi0o otra )ueca le e(plic. 'u" ho)/re! !e nece!itaran& d.nde - cu*ndo de/a reali0ar!e el !ecue!tro e(acta)ente c.)o de/a lle%ar!e a ca/o+ 3enning! a/ri. lo! o1o! co)o plato! ante lo! detalle!& pero Jalcol) lo ha/a elegido a "l no !.lo por !u a!pecto tan nor)al& !ino ta)/i"n por !u )ente *gil+ , pe!ar de 'ue no to)a/a nota!& poda contar con 'ue recordara cada detalle& !in i)portar lo in!igni2icante& lo aparente)ente intra!cendente 'ue 2ueraM - en %i!ta de la! i)plicacione! del d.nde& cu*ndo - c.)o& no nece!ita/a darle ninguna e(plicaci.n )*! !o/re lo! rie!go!+ <ra! un )o)ento de re2le(i.n& 3enning! a!inti.+ #S" d.nde puedo con!eguir a do! ho)/re! de con2ian0a lo /a!tante inteligente! co)o para hacer e(acta)ente lo 'ue le! diga& - un carrua1e adecuado+ #Jir. a Jalcol) a lo! o1o!#+ Pero en %i!ta del peligro& :e!t* !eguro de 'ue no de/era)o! contar con )*! a-uda; Kl neg. con la ca/e0a+ #Seg8n )i 1e2e& en una 0ona co)o "!a& )*! de do! ho)/re! lla)aran la atenci.n - e!o e! algo 'ue 'uere)o! e%itar a toda co!ta+ El peligro no e!tar* en lle%ar!e a la da)a& !ino en 'ue lla)en la atenci.n -& por tanto& alguien pueda !eguirlo! de ca)ino a la !egunda ca!a+

3enning! 2runci. el ce1o+ #<iene ra0.n+ Sin duda e!to e! total)ente di2erente a todo lo de)*!& pero+++ #Se encogi. de ho)/ro!#+ E!to- !eguro de 'ue lo con!eguire)o!+ #$e!de luego+ Jalcol) )eti. la )ano por de/a1o de la capa& !ac. un porta)oneda! - lo tir. !o/re la )e!a+ Se o-. un !onido )et*lico+ 3enning! lo )ir.& lo !ope!. )ental)ente& luego a!inti. - lo cogi.+ #Si lo! ho)/re! regatean& o2r"cele! una tari2a )*! alta de lo ha/itual+ #Jalcol) !e le%ant. - )ir. a lo! o1o! a !u lugarteniente#+ ,!eg8rate de 'ue con!egui)o! a do! ho)/re! /ueno! para lle%ar a ca/o el tra/a1o& - 'ue !e ci5an al plan e!ta/lecido+ 3enning! a!inti. - !e )eti. el porta)oneda! en el /ol!illo+ Kl %ol%i. a colocar!e el !o)/rero para ocultar !u! 2accione! - !e %ol%i. hacia la puerta+ Con la )ano en el po)o& !e detu%o - %acil.+ Su le)a era9 ha- 'ue !er !ie)pre preca%ido+ Se dio )edia %uelta+ 3enning! lo )ir. con curio!idad+ El ro!tro de Jalcol) per)aneci. i)pa!i/le& pero !onri. en !u 2uero interno+ #Bna co!a9 !i pa!ado )a5ana no acudo a nue!tra !iguiente cita& lo )e1or !er* 'ue de! por !entado 'ue& a pe!ar de nue!tra prudencia& han de!cu/ierto a )i 1e2e+ Si e!o !ucede& te acon!e1o 'ue de!apare0ca!+ Go !.lo de la 0ona& !ino de ondre!+ El otro le !o!tu%o la )irada !in pe!ta5ear& luego di1o9 #<engo una ta en E(eter+ Puede 'ue %a-a a %erla para di!2rutar de la /ri!a )arina+ Jalcol) cur%. lo! la/io! con e(pre!i.n le%e)ente atri/ulada+ #Bna e(celente idea+ Cuando !e de!pidi.& con un ge!to de la ca/e0a& - !e %ol%i. para )archar!e& 3enning! !e apre!ur. a preguntar9 #Pero :'u" ha- de u!ted; $e cara a la puerta& Jalcol) !onri. - de1. 'ue !urgieran !u! %erdadera! e)ocione! donde el ho)/re no poda %erla!+ #Go te preocupe! por )+ ,un'ue lo! !ier%o! de la 1u!ticia atrapen a )i 1e2e& dudo 'ue !e preocupen por un !i)ple )en!a1ero+ Bno 'ue& ade)*!& ha/a tenido cuidado de parecer un inocente lle%ado por el )al ca)ino+ e%ant. la )ano en !e5al de de!pedida& a/ri. la puerta -& !in )irar atr*!& a/andon. la di)inuta e!tancia+ Jientra! regre!a/a por la! !ucia! calle1uela!& re%i!. r*pida)ente !u! de2en!a!+ <odo e!ta/a li!to+ 3enning! ha/a !ido el 8nico re!'uicio po!i/le - ahora -a lo tena /a1o control+ Si atrapa/an a 4enr-& /ien por a'uella 8lti)a locura o por alguna de la! otra! e!tupidece! de la! 'ue Jalcol) no tena noticia -& por tanto& de la! 'ue no poda proteger!e& !era i)po!i/le ocultar !u i)plicaci.n+ $e!de el principio& !e ha/a dado cuenta de 'ue !u )e1or de2en!a era )antener!e a plena %i!ta pero di!2ra0ado+ En e!te ca!o& el di!2ra0 'ue ha/a u!ado durante a5o! con 4enr-& - 'ue !u tutor 2ir)e e irre%oca/le)ente crea 'ue !e corre!ponda con la %erdadera realidad de Jalcol) Sinclair& era /*!ica)ente ine(pugna/le+ o protegera de cual'uier co!a )*! all* de la! )*! !ua%e! repercu!ione!+ $e hecho& lo !orprendera 'ue !e lo con!iderara )erecedor !i'uiera de una ad%ertencia 2or)al+ Si 1uga/a /ien !u! carta!& e(i!ta la po!i/ilidad de 'ue inclu!o !e lo %iera co)o una %cti)a+ @ "l era un e(celente 1ugador de carta!+ Si 4enr- haca 'ue !u ca!tillo de naipe! !e de!)oronara& !u !iguiente de!a2o !era

%er 'u" )ano poda con!eguir 'ue !e le repartiera a partir de lo 'ue 'uedara+ Co)placido por la analoga& !il/. entre diente! )ientra! !e diriga a Ja-2air& ahora por una calle principal+ Vnica)ente le 'ueda/an uno! poco! da! ante! de 'ue el de!tino lo ele%ara a un nue%o )undo& uno en el 'ue "l !era !u propio !e5or+ $entro de tan !.lo cuatro da!& cu)plira %einti8n a5o! - a!u)ira el control de la herencia 'ue tan diligente)ente ha/a tra/a1ado para proteger de la! de!tructi%a! )ano! de 4enr-+ ,l da !iguiente por la tarde& Phoe/e !ali. de la !alita de e!tar hacia la e!trecha terra0a 'ue da/a al 1ardn cercado de la ca!a de Edith+ $entro& tu)/ada! en lo! di%ane! del !al.n& !u ta - ,udre- recorda/an an"cdota! con lo! o1o! cerrado!& )ientra! de!can!a/an tra! el a1etreo de la tarde+ Sonriendo& ella !ali. - a%an0. !in pri!a por el ca)ino paralelo al a)plio parterre 'ue /ordea/a el )uro+ Pa!a/an de la! cinco - el !ol e!ta/a -a por de/a1o de lo! te1ado!& pero la! piedra! del )uro a8n con!er%a/an el calor del da+ Era el )o)ento per2ecto para 'ue una da)a pa!eara !in nece!idad de para!ol+ Phoe/e a )enudo lo haca a e!a hora& durante e!e inter%alo entre lo! co)pro)i!o! %e!pertino! - el ritual de preparaci.n para la %elada+ a calide0 del da inten!i2ica/a el per2u)e de la! 2lore!+ Se agach. para oler una ro!a ro1a - !e )ara%ill.& co)o !ie)pre haca& por la ri'ue0a del aro)a+ Gor)al)ente& apro%echa/a e!o! )o)ento! de 'uietud para poner orden en !u! pen!a)iento!& para repa!ar el da de!de la per!pecti%a de la agencia - con!iderar 'u" podra depararle la %elada& c.)o podra !acarle! el )*(i)o pro%echo a lo! co)pro)i!o! !ociale! en /ene2icio de !u e)pre!a+ E!e da& !in e)/argo& e!ta/a total)ente concentrada en repri)ir !u! pen!a)iento!& en contenerlo! cuando de!ea/an a%an0ar a toda pri!a+ $e%erell pronto a%eriguara la identidad del ruin pro%eedor+ : o !a/ra e!e )i!)o da; :4a/ra en%iado Jontague un )en!a1e a !u reuni.n; :L -a ha/ran a%eriguado la re!pue!ta a tra%"! de alguna otra %a; Por otra parte& :'ui"n era el ho)/re; :Era alguien 'ue ella conociera; @ lo 'ue era )*! i)portante& :c.)o decidiran actuar $e%erell - !u! colega!; : o haran e!e )i!)o da; :Se lo dira ante! a ella; :L+++; #Si no de1o de pen!ar #)a!cull. para ! )i!)a#& )e %ol%er" loca+ Jir. al otro lado del 1ardn& donde Eergu! e!ta/a !entado en un /anco 1unto a la ca!a& arreglando una /rida+ Continu.& pa!. la puerta del )uro& lleg. ha!ta el rinc.n po!terior del 1ardn - !e detu%o para ad)irar un ro!al cu/ierto de grande! ro!a! de un her)o!o tono ro!ado+ El !onido de la puerta tra!era de la ca!a al a/rir!e la hi0o dar!e la %uelta+ Jilligan& el a)a de lla%e!& !e a!o).+ Cuando la %io& la lla). co)o haca la )a-ora de la! tarde!9 # a !e5ora Dal)ain ha pedido 'ue !e !ir%a el t" en el !al.n& !e5orita+ @a e!t* li!to - %o- a !er%irlo ahora+ Phoe/e le hi0o un ge!to con la )ano indic*ndole 'ue la ha/a odo - !e %ol%i. hacia la ca!a+ #>racia!& Jilligan+ ,hora %o-+ El a)a de lla%e! %io a Eergu! en el /anco+ #Ser* )e1or 'ue t8 ta)/i"n entre!& ante! de 'ue )i! /ollo! !e en2ren+ #Dollo!& :eh; El ho)/re de1. a un lado la /rida+ Jir. a Phoe/e& 'ue regre!a/a por el ca)ino& luego !igui. a Jilligan por la puerta de la cocina+ Phoe/e no !e apre!ur.+ Se e!ta/a tan /ien 2uera+ 4a/a pa!ado la puerta del 1ardn -

e!ta/a a )edio ca)ino de la !alita de e!tar& cuando o-. un !ua%e golpe !eco a !u e!palda& !eguido in)ediata)ente del grito de un ni5o+ #?GooooA ?Ji pelotaA :C.)o la recuperar"; Ella !e dio la %uelta - %io la pelota& 'ue ha/a re/otado en el c"!ped - !e ha/a ale1ado un poco+ J*! all*& 2uera& !e oa una agitada di!cu!i.n en la 'ue !e de/ata la prudencia de !altar el alto )uro para recuperar la pelota+ Phoe/e retrocedi. r*pida)ente para cogerla -& con ella en una )ano& !e acerc. a la puerta+ #?Go !alt"i! el )uroA 4a- tro0o! de cri!tal en lo alto+ E!perad un )o)ento - -o o! la dar"+ Pen!. en lan0*r!ela por enci)a& pero no e!ta/a !egura de !i lo! ni5o! lograran cogerla o caera en el 1ardn del otro lado del ca)ino& %igilado por un enor)e /ull)a!ti22+ Cogi. la lla%e del gancho& a/ri. la puerta - !e encontr. con el ca)ino de!ierto+ e lleg. el !onido de pa!o! apre!urado! 'ue !e ale1a/an+ Con2u!a& !ali. a la calle& )ir. - lleg. a %er a lo! tre! chico! do/lando la e!'uina co)o al)a 'ue lle%a el dia/lo+ #Dueno+ ,!o)/rada& !e detu%o+ En e!e )i!)o in!tante& !e dio cuenta de 'ue no e!ta/a !ola+ 3ade. - gir. !o/re !u! talone!+++ Bna /ol!a negra le cu/ri. la ca/e0a+ Phoe/e de1. caer la pelota& le%ant. la! )ano! para agarrar la tela - to). aire para gritar+ Bna dura - *!pera )ano le !u1et. la! do! !u-a!+ Sinti. 'ue la a)orda0a/an con una /anda de tela& 'ue ten!aron - le ataron alrededor de la ca/e0a+ o 8nico 'ue pudo hacer& 2ue i)pedir 'ue la tela !e le )etiera dentro de la /oca+ $urante un )o)ento& !e concentr. 8nica)ente en e!a /atalla& ha!ta 'ue !u! !entido! regre!aron repentina)ente al )undo e(terior+ Sinti. 'ue le pega/an lo! /ra0o! a lo! co!tado! - !e lo! !u1eta/an all& luego le tira/an de la! )ano! hacia adelante - le ata/an la! )u5eca! con 2uer0a+ ,nte! de 'ue lograra centrar!e& la le%antaron - entre do! ho)/re! la lle%aron ha!ta un carrua1e& no le1o! de all+ a de1aron tendida en el !uelo& co)o !i 2uera un !aco+ a puerta del carrua1e !e cerr. - el %ehculo !e /alance. cuando uno de lo! ho)/re! !u/i.+ #Cierra la puerta del 1ardn+ a! pala/ra! !onaron gra%e!& parecida! a un gru5ido+ Bn !egundo )*! tarde& o-. un golpe apagado cuando la puerta !e cerr.+ Ca!i in)ediata)ente& el carrua1e %ol%i. a /alancear!e al !u/ir el !egundo ho)/re - el coche !e pu!o en )archa+ $e!de la parte opue!ta de ParH Street& por donde pa!ea/a co)o cual'uier otro elegante ca/allero 'ue di!2rutara de la agrada/le tarde& Jalcol) o/!er%. c.)o el carrua1e 'ue tra!lada/a a la !e5orita Phoe/e Jalle!on a%an0a/a por la calle& entonce!& do/l. la e!'uina - !e adentr. a8n )*! en Ja-2air con aire de tri!te re!ignaci.n+ Geg. con la ca/e0a - continu. ca)inando+ 4a/a !ido un )o%i)iento e!t8pido& innece!ario e inacepta/le)ente peligro!o+ 4a/a )uch!i)a! doncella! 'ue raptar en Ja-2airM ha/ra !ido 2*cil e%itar al grupo del 'ue la !e5orita Jalle!on 2or)a/a parte+ Cuanto )*! de!cu/ra& )*! !eguro e!ta/a de 'ue la interpretaci.n de la !ituaci.n de 4enr- ha/a !ido de!ca/ellada+ a otra 6/anda7 no e!ta/a con2a/ulada con lo! tra2icante! de )u1ere!& ni con ninguna otra ra)a del negocio del co)ercio de carne hu)ana+ Go eran de e!e tipo de gente - no tenan cone(ione! o/%ia!+ Si le hu/ieran per)itido tra/a1ar a !u )odo )*! preca%ido& Jalcol) ha/ra in%e!tigado la %erdadera naturale0a de la! acti%idade! de e!e grupo+

En %i!ta de 'ue ta)/i"n e!ta/an operando& !i no 2uera de la le-& !in duda& al l)ite& - en %i!ta de 'ue per!ona! co)o $e%erell - la !e5orita Jalle!on e!ta/an i)plicada!& !egura)ente ha/ra ha/ido alguna in2or)aci.n 'ue pudie!e ha/er apro%echado para anular cual'uier a)ena0a 'ue hu/ieran podido !uponer para ello!+ Sin e)/argo& 4enr- careca de toda prudencia - precauci.n+ Jalcol) tendra 'ue ha/er pre!entado !u ca!o de un )odo !u)a)ente en"rgico para con%encer a !u tutor de la locura de !u en2o'ue+ @ no e!ta/a preparado para e!o+ Si hu/iera di!cutido con "l - le hu/iera hecho entrar en ra0.n& algo 'ue !in duda ha/ra logrado& ha/ra de!truido !u di!2ra0+ a %enda 'ue h*/il)ente ha/a dedicado a5o! a te1er ha/ra cado de lo! o1o! de 4enr-+ Entonce! "!te ha/ra de!cu/ierto la %erdadM - !i "l caa& ha/ra arra!trado a Jalcol) con!igo+ Jalcol) ha/a !ido te!tigo con de)a!iada 2recuencia del rencor de 4enr- co)o para dudar 'ue lo dirigira contra "l ta)/i"n !i le da/a alg8n )oti%o+ Bna de la! caracter!tica! de lo! inteligente! era 'ue e%ita/an lo! e!collo! 'ue atrapa/an a lo! )ortale! in2eriore!+ Jalcol) no tena ninguna intenci.n de 'uedar atrapado en la red 'ue a e!a! altura! ha/a logrado te1er para 4enr-+ So/re todo& por'ue era la alti%a arrogancia de !u tutor lo 'ue i/a a echarlo todo a perder+ Cuando lleg. a Piccadill-& cru0. la calle - pa!e. por el /orde de >reen ParH+ Ca)in. por la acera )ientra! /alancea/a !u /a!t.n& co)o !i 2uera un ca/allero 'ue conte)plara la /elle0a del da+ ,l repa!ar lo! 8lti)o! )e!e! - !u! deci!ione! en pre%i!i.n de la pro/a/le de/acle& %ea 'ue no ha/a )ucho )*! 'ue pudiera ha/er hecho+ El pa!ado )e! de dicie)/re& )eno! de !ei! )e!e! ante! de 'ue alcan0ara la )a-ora de edad - lograra el control de la 2ortuna 'ue !u padre le ha/a de1ado& 4enr- #'ue& co)o !u tutor& tena el co)pleto control de e!a 2ortuna ha!ta entonce!# ha/a e)pe0ado a 1uguetear con lo! 2ondo!& !acando pe'ue5a! cantidade! para !ati!2acer !u o/!e!i.n por co)prar ar)a!+ Jalcol) ha/a tenido 'ue /u!car una 2uente alternati%a de e2ecti%o lo /a!tante i)portante co)o para !ati!2acer la creciente nece!idad de 4enr- - hacerlo de pri!a+ K!a ha/a !ido la 8nica ra0.n por la 'ue ha/a )encionado a lo! tra2icante! de )u1ere! - la po!i/ilidad 'ue ha/a %i!to ah+ Co)o era de pre%er& a 4enr- le ha/a entu!ia!)ado la idea+ E!a oportunidad& un producto de la creati%a )ente de Jalcol)& 'ue "!te ha/a /u!cado !iguiendo .rdene! de 4enr-& !e ha/a con%ertido en una lucrati%a realidad+ @ a! ha/a e)pe0ado - a! ha/a continuado+ @ 4enr-& con%ertido ahora en un adicto& no per)itira 'ue ce!ara nunca+ , )eno! 'ue lo atraparan+ Para !er !incero& Jalcol) no !a/ra decir !i& de no ha/er e(i!tido la nece!idad de 4enr-& igual)ente ha/ra de!arrollado e!a idea de a-udar a lo! tra2icante! de )u1ere! ha!ta el punto de hacerla realidad+ , )enudo pen!a/a en plane! de e!e tipo& pero de un )odo pura)ente te.rico+ Gunca ante! ha/a con%ertido la teora en pr*ctica+ Cnclu!o en e!e )o)ento& aun'ue ha/a !ido !u idea - ha/a 2uncionado& aun'ue e!ta/a agradecido por la e(periencia 'ue ha/a ad'uirido& no !enta el )*! )ni)o ra!tro de pena ante la idea de 'ue pronto atraparan a 4enr- - el a!unto de lo! tra2icante! !e aca/ara+ $entro de tre! da!& !e %era li/re de !u tutor+ <odo un )undo lleno de po!i/ilidade! de hacer dinero lo e!pera/a all 2uera - tena intenci.n de e(plorarlo+ Sin e)/argo& ha!ta entonce!+++ Cada %e0 e!ta/a )*! !eguro de 'ue la captura de 4enr- e!ta/a pr.(i)a& -a 'ue

!ecue!trar a la no%ia - ca!i pro)etida de un ho)/re co)o $e%erell pareca un )odo !eguro de atraer todo el pe!o de la le- !o/re !u ca/e0a+ Se detu%o en la e!'uina de ,rlington Street - conte)pl. la 2achada de la ca!a de !u tutor+ Para entonce!& la !e5orita Jalle!on e!tara en la! ca/alleri0a!& detr*! del edi2icio& !i no -a en !u interior+ <ra! con!iderar e!o 2ra)ente& conclu-. 'ue 'ui0* -a era hora de 'ue atraparan a 4enr-+ Por !upue!to& co)o )ie)/ro de la! augu!ta! 6autoridade!7& "!te !e con!idera/a intoca/le+ $e hecho& !e crea por enci)a de la le- de un )odo /a!tante literal+ Jental)ente& Jalcol) %alor. todo lo 'ue !a/a - 'ue contradeca e!a con%icci.n de i)/ati/ilidad+ Einal)ente& continu. ca)inando& pa!. ,rlington Street - !igui. ha!ta el NhiteI!& en St+ 3a)e!+ ,ll encontrara a )ucho! conocido! 'ue lo %eran& )ucho! a)igo! con )u/ueno! contacto! con lo! 'ue cenar+ Cndependiente)ente de 'ui"n hu/iera e%aluado la! po!i/ilidade! correcta)ente& 4enr- o "l& - Jalcol) !a/a por 'ui"n apo!tara !i 2uera un ho)/re al 'ue le gu!taran la! apue!ta!& en %i!ta de lo 'ue !ucedera )u- pro/a/le)ente en cuanto la !e5orita Jalle!on e!tu%iera en )ano! de !u tutor& no ha/a ninguna nece!idad de 'ue "l e!tu%iera cerca+

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En el !uelo del carrua1e& Phoe/e not. cada !acudida& cada /ache& ha!ta 'ue pen!. 'ue !e le caeran lo! diente! uno a uno+ Cuando 2inal)ente el coche !e detu%o& !olt. un !u!piro de ali%io& al )eno! en la )edida en 'ue !e lo per)ita la )orda0a+ Go ha/a podido )o%er!e ni un )il)etro+ <ena la! )ano! de)a!iado /ien atada! no ha/a !ido capa0 de a2lo1ar la! atadura!+ a tela de la capucha era tupida - negra& por lo 'ue ni !i'uiera poda di!tinguir la lu0 del da+ Pero !a/a 'ue !egua en ondre!+ El carrua1e no ha/a ido )u- le1o!& el in2ernal tra-ecto !o/re lo! ado'uine! no ha/a !ido tan largo+ Poda or lo! 2a)iliare! !onido! de la capital& apagado! por la capucha& pero claro!+ Si tu%iera 'ue adi%inar& dira 'ue a8n !eguan en Ja-2air o cerca+ Por lo! !onido! del e(terior& lo! eco! de lo! ca!co! de lo! ca/allo! - la! %oce! de lo! ho)/re! - !u! /ota!& crea 'ue el %ehculo !e encontra/a en alg8n e!pacio e!trecho entre ca!a!& pro/a/le)ente una ca/alleri0a+ ,nte! de 'ue pudiera pen!ar nada )*!& la puerta del carrua1e !e a/ri.+ Bna! )ano!& grande! - )a!culina!& la !acaron+ Segua ha/iendo do! ho)/re!& pero e!a %e0 uno !olo !e la carg. !o/re el ho)/ro+ # a lle%ar" dentro+ <8 e!pera con lo! ca/allo!+ #S& pero date pri!a+ #El !egundo ho)/re pareca ner%io!o#+ K!te no e! el tipo de !itio donde )e gu!ta entretener)e+ Gunca !e !a/e cu*ndo puede pa!ar por a'u un polica+ a co)i!ara no e!t* le1o!+ El 'ue la lle%a/a gru5. - !e dio la %uelta+ $urante uno! )o)ento!& Phoe/e !e e!2or0. por co)/atir el )areo& la! oleada! de n*u!ea!+ El ho)/re la carga/a co)o un !aco de patata!& con la ca/e0a colgando a !u e!palda - la! pierna! !u1eta! contra el pecho+ Con lo! /ra0o! atado! - la! )ano! atrapada! /a1o !u propio cuerpo& no poda apo-ar!e ni !u1etar!e para e%itar el /alanceo de !u ca)inar+ Einal)ente& por !uerte& redu1o el rit)o& !e detu%o - Phoe/e pudo %ol%er a centrar!e& pudo %ol%er a or - !entir+ Por el 2re!cor 'ue la en%ol%i.& !upu!o 'ue la ha/a lle%ado dentro de la ca!a& !egura)ente a tra%"! de alguna puerta tra!era a un pi!o in2erior+ Go perci/a ning8n olor tpico de una cocina& ninguna calide0+ :Bn !.tano; #Por a'u+ Phoe/e parpade. !orprendida+ ,'u"lla era una %o0 /ien )odulada& el acento era incon2undi/le& co)o la de un )a-ordo)o de la /uena !ociedad+ Entonce! e)pe0aron a )o%er!e otra %e0& pero de!pacio+ Se concentr. en lo 'ue la rodea/a& en 'u" poda a%eriguar& en c.)o lograr 'ue !u! !entido! ol%idaran el e2ecto de ir /oca/a1o& con el 2ornido ho)/ro de a'uel gigante pre!ion*ndole el e!t.)ago+ Poda or lo! pa!o! de !u captor - lo! del )a-ordo)o 'ue lo! preceda+ o!a! de piedra al principio& luego !u/ieron una corta e!calera - pi!aron /aldo!a!+ E!o 8lti)o dur. poco tie)poM perci/i. 'ue !e encontra/an en un e!pacio cerrado& :un pa!illo; Entonce! atra%e!aron una puerta - la! parede! de ale1aron+ :Bn %e!t/ulo; Seguan ca)inando !o/re !uelo de /aldo!a!& pero ahora el !onido !ona/a apagado por una al2o)/ra+ El ho)/re !e )o%i. para e'uili/rar el pe!o de ella& alarg. el /ra0o - e)pe0. a !u/ir una e!calera de )adera+ Phoe/e continu. !iguiendo la pi!ta de !u a%ance por lo 'ue le pareci. 'ue era una elegante ca!a+

,l llegar a la pri)era planta& el )a-ordo)o lo! gui. por un pa!illo al2o)/rado+ Phoe/e cont. lo! pa!o!& )ientra! !e repeta una de la! regla! de $e%erell+ 6Si te cogen - no puede! hacer nada )*!& conc"ntrate en a%eriguar lo )*(i)o po!i/le !o/re d.nde e!t*! - tu! captore!+7 4a/a continuado d*ndole leccione! - con!e1o! !o/re c.)o de2ender!e& c.)o reaccionar en di%er!a! circun!tancia! ad%er!a!+ Para !u !orpre!a& !u! pala/ra! re!ona/an con 2uer0a en !u )ente ca!i co)o !i "l e!tu%iera all& %elando por ella+ Pero e!o no era ninguna prue/a& ning8n 1uego+ <odo a'uello era de)a!iado real+ Cont.& !e )antu%o concentrada+ $oce pa!o! de!de lo alto de la e!calera& el )a-ordo)o !e detu%o+ o o-. )o%er!e+ :4a/a a/ierto una puerta; Entonce!& el ho)/re 'ue la carga/a gru5. - ca)/i. de direcci.n+ Pa!aron por una e!trecha puertaM Phoe/e !inti. 'ue un lado le ro0a/a el ho)/ro+ , continuaci.n& !iguieron !u/iendo& una e!calera e!trecha - e)pinada& :una e!calera de !er%icio; Da1o la capucha& 2runci. el ce1o+ ,'u"l pareca un lugar e(tra5o para una e!calera de !er%icio+ <a)/i"n pareca e(tra5o 'ue una e!calera 'ue lle%ara a la /uhardilla e)pe0ara en el pri)er pi!o+ Ca!i toda! la! ca!a! en Ja-2air - alrededore! tenan una 0ona a/uhardillada !o/re el !egundo pi!o& no !o/re el pri)ero+ :Podra !er 'ue hu/ieran entrado de!de el pri)er pi!o en %e0 de por la planta /a1a; Go& lo 'ue ella ha/a credo 'ue era el %e!t/ulo principal tena el !uelo de /aldo!a! - rara %e0 ha/a /aldo!a! en el pri)er pi!o& por'ue en e!a planta !ola ha/er !uelo! de )adera o en)o'uetado!+ Entonce!& :'u" era e!a e!calera; :,d.nde la e!ta/a lle%ando; o! e!calone!& once en total& aca/aron+ El ho)/re !e agach. para atra%e!ar una e!trecha entrada+ Con un gru5ido !e irgui. - )ir. a !u alrededor+ #Ponla en la ca)a+ El 'ue la lle%a/a !e )o%i. para o/edecer la orden del )a-ordo)o+ Phoe/e !e ten!.& la tiraron !o/re un colch.n co)o !i 2uera un !aco+ El p*nico 'ue ha!ta e!e )o)ento ha/a logrado )antener /a1o control !urgi.+ Se retorci.& rod. !o/re un co!tado - /u!c. de!e!perada)ente el /orde de la ca)a con lo! /otine!+ El )a-ordo)o )a!cull. una )aldici.n - a%an0. hacia ella+ #?EhA Gada de e!o+ #El ho!co ho)/re la cogi. de lo! pie!& le !u1et. lo! to/illo! con uno! grande! pu5o!& !e lo! 1unt. - !e lo! peg. a la ca)a+ Phoe/e !e re%ol%i.& intentando li/erar!e& pero con la! )ano! tan /ien atada!& apena! pudo hacer nada+ #Wtala #di1o el )a-ordo)o+ Entonce! !inti. 'ue le !u1eta/an lo! to/illo! a un lado - otro de la ca)a& !egura)ente a uno! po!te!+ Cuando lo! ho)/re! retrocedieron& ella intent. )o%er la! pierna! - de!cu/ri. 'ue !.lo poda hacerlo un par de cent)etro!+ @& peor a8n& no poda %ol%er!e& por'ue no poda apo-ar la! planta! de lo! pie! en la ca)a para dar!e i)pul!o+ Sinti. a lo! do! ho)/re! o/!er%*ndola& %alorando !u tra/a1o+ #E!o /a!tar*+ # a %o0 del )a-ordo)o !on. !ati!2echa+ Phoe/e o-. 'ue !e )o%a+ #=a)o! #in!t. al otro#+ Cn2or)ar" al !e5or de 'ue e!t* a'u - te dar" una nota para 'ue pueda! recla)ar el re!to del pago+ Se )archaron+ Ella e!cuch.+ Cerraron la e!trecha puerta con lla%e& luego& o-. un cru1ido cuando /a1aron la e!calera+ ,gu0. el odo - pudo di!tinguir un le1ano golpe !eco+++ uego no o-. nada )*!+

<ena la ca/e0a tapada& e!ta/a a)orda0ada - atada& inde2en!a !o/re una ca)a en alguna e(tra5a ha/itaci.n de la ca!a de un ca/allero+ S.lo do! ho)/re! ho!co! - el )a-ordo)o de e!e ho)/re !a/an d.nde e!ta/a+ @ ahora 6el !e5or7 i/a a !er in2or)ado+ :Fui"n era "l; :El pro%eedor; :Era "!e !u )odo de de%ol%erle! el golpe a la agencia - a ella; :4a/a a%eriguado 'ui"n era; :Fu" planea/a hacer; Cntent. !eguir una docena de direccione! al )i!)o tie)po+ Go poda centrar!e& no poda pen!ar+++ $e%erell ira a por ella+ a encontrara+ Go de!can!ara ha!ta 'ue lo hiciera+ Pero :c.)o; $e e!o no tena ni idea - 1u!to cuando el creciente p*nico %ol%i. a !urgir& record. 'ue "l e!pera/a a%eriguar 'ui"n era el pro%eedor& po!i/le)ente a'uella )i!)a noche+ Jupronto+ Bna %e0 lo !upiera& ira a ParH Street para in2or)arla& de!cu/rira 'ue ha/a de!aparecido& atara ca/o! - entonce!+++ ira all+ 3u!to cuando lleg. a e!a tran'uili0adora conclu!i.n& la e!calera tra! la puerta cru1i.+ ,lerta al in!tante& Phoe/e e!cuch.+ L-. el le%e cha!'uido - luego 'ue alguien entra/a+ a puerta !e cerr.+ , ciega!& a)orda0ada& inde2en!a& tendida en la ca)a& !inti. 'ue el )iedo la e)/arga/a+ C)placa/le centr. !u! !entido! en la per!ona 'ue ha/a entrado - 'ue !e detu%o a lo! pie! de la ca)a !upue!ta)ente para e!tudiarla+ Se o/lig. a 'uedar!e total)ente 'uieta+ Einal)ente& el reci"n llegado !e )o%i.+ #Dien+ Je alegra !a/er 'ue e!t*! !iendo inteligente& 'uerida+ Bna )ano le dio uno! golpecito! en el pie - Phoe/e dio un re!pingo+ # a hi!teria e! tan agotadora+++ @& en e!te ca!o& te a!eguro 'ue no !er%ir* de nada+ a %o0 era de ho)/re& *!pera& dura& pero !in duda di!tinguida& de /uena cuna& educada+ Perteneca a un ca/allero de cla!e alta& de !u )i!)a po!ici.n+ Go era 1o%en+ E!cuchando la 2uerte - cal)ada %o0 de $e%erell en !u )ente& control. !u! hi!t"rico! !entido! - !e centr. en a%eriguar todo lo 'ue pudiera de a'uel ho)/re+ Seg8n deca $e%erell& nunca !e !a/a 'u" pe'ue5o detalle poda !al%arlo a uno+ Por enci)a del )artilleo cada %e0 )*! 2uerte de !u cora0.n& e!cuch. con atenci.n )ientra! "l continua/a pa!e*ndo!e de lo! pie! de la ca)a a la puerta+ #<e a!eguro& 'uerida )a& 'ue te co)prendo per2ecta)ente+ Je do- cuenta de 'ue e!t*! en un aprieto& podra)o! decirlo a!& - 'ue ha! aceptado la 8nica !alida %ia/le+ En tu !ituaci.n& puedo entender 'ue !ati!2acer a tu a)ante& e( a)ante& !upongo& a-ud*ndolo a !ecue!trar a doncella! para lo! tra2icante!& e! un precio 'ue )ucha! da)a! en apuro! co)o t8 e!taran di!pue!ta! a pagar& en %i!ta de 'ue $e%erell ahora te ronda tan alentadora)ente+ Da1o la capucha& Phoe/e 2runci. el ce1o+ :Fu" de)onio!+++; El ho)/re !e detu%o+ Ella !inti. 'ue la e!tudia/a+ #Entregar a una! cuanta! doncella! no e! nada co)parado con el hecho de con%ertirte en la %i0conde!a de Paignton+ @& por !upue!to& $e%erell e! !u)a)ente rico+ Phoe/e parpade.+ :Kl crea 'ue un e( a)ante la e!ta/a chanta1eando - la o/liga/a a !ecue!trar doncella!; Por un )o)ento& la indignaci.n - la a2renta la do)inaron - !o2ocaron todo !u )iedo+ :C.)o !e atre%a a i)aginar ni por un )o)ento+++; Pero el ho)/re crea e!o+ Fui0* ha/a alguna po!i/ilidad de !al%aci.n ah+ =ol%i. a ha/lar )ientra! pa!ea/a de nue%o - ella lo e!cuch. *%ida)ente& to)ando nota de cada pala/ra& de cada detalle+

# o 8nico 'ue de!eo de ti& 'uerida& e! el no)/re de tu e( a)ante+ Go de/e! te)er ninguna repre!alia !i )e lo dice!& te pro)eto 'ue )e encargar" de "l+ Go %ol%er*! a %erlo nunca+ 4a/a una cadencia en !u di!cur!o& un pe!o en la! /ru!ca! pau!a! 'ue era inu!ual !orprendente+ #Si )e o/edece!& te do- )i pala/ra de 'ue ni -o ni )i! !ocio! te hare)o! ning8n da5o+ #Phoe/e !inti. 'ue !e detena - la )ira/a#+ $e/e! tener en cuenta 'ue no tengo ning8n )oti%o para te)erte o te)er cual'uier de!cu/ri)iento 'ue haga! a partir de e!te encuentro& por'ue no !er*! tan e!t8pida co)o para lla)ar la atenci.n de nadie !o/re tu i)plicaci.n& tu acti%a i)plicaci.n& de/era decir& en el tr*2ico de )u1ere!+ Se hi0o el !ilencio+ Kl !e encontra/a a lo! pie! de la ca)a& !egura)ente o/!er%*ndola+ Pa!. otro )o)ento& luego a5adi.9 #:@ /ien; a pregunta e!ta/a te5ida de una gran arrogancia+ E!ta/a aguardando !u re!pue!ta no e!ta/a aco!tu)/rado a 'ue !e le hiciera e!perar+ ?CdiotaA Phoe/e perdi. lo! e!tri/o! - )a!cull. con la tira de tela a8n a)orda0*ndola+ #?,hA Perd.na)e& 'uerida+ Fu" de!cuidado !o-+ Oode. la ca)a+ Ella re0. por'ue le 'uitara la capucha+ El ho)/re !e apro(i).+ El p*nico %ol%i. a !urgir - Phoe/e luch. por contenerlo no encoger!e para apartar!e de !u! )ano! cuando "l !e la! acercara a la ca/e0a+ <u%o 'ue contener la re!piraci.n - apretar lo! diente! cuando tante.+ @ repri)ir ca!i 2!ica)ente !u reacci.n cuando le palp. la ca/e0a+ Einal)ente& encontr. el nudo& lo de!hi0o - le 'uit. la )orda0a+ ? a capucha& la capuchaA Pero no& !e ale1. de la ca)a - le de1. la capucha pue!ta+ El cora0.n le atrona/a+ Phoe/e !olt. una e(halaci.n de di!gu!to& la capucha !e )o%i.& !e !epar. /re%e)ente de !u ro!tro& luego %ol%i. a caer& pero ahora+++ poda %er+ Si 2i1a/a la %i!ta 1u!to por de/a1o de la nari0& poda %er una e!trecha 2ran1a de la e!tancia )*! all* de !u! pie! atado! - de lo! pie! de la ca)a+ #Ju- /ien& 'uerida+ @ ahora& :cu*l e! tu re!pue!ta; 4a/la+ :Cu*l e! !u no)/re; Da1o la capucha& Phoe/e !e hu)edeci. lo! la/io! e intent. centrar!e+ #J))+++ #Gi por un !egundo con2i. en !u a2ir)aci.n de 'ue no le hara da5oM !i le da/a un no)/re& cual'uier no)/re& dado 'ue no tena ning8n e( a)ante chanta1e*ndola& no ha/ra nada 'ue le i)pidiera )atarla+++ o algo peor+ El de!conocido perteneca a la /uena !ociedadM en el )e1or de lo! ca!o! la con!iderara co)o )ercanca e!tropeada& una )u1er !in e!tatu! ni derecho!+ Si "l era& co)o ca!i !eguro pareca& el pro%eedor 'ue ha/an e!tado /u!cando& no tena honor& nada en lo 'ue ella pudiera tener la )*! )ni)a con2ian0a+ #@o+++ #<o). una enor)e in!piraci.n - !inti. 'ue el tor/ellino en !u ca/e0a !e cal)a/a#+ Gece!ito pen!ar+++ #En el 8lti)o )o)ento& !e le ocurri. a5adir#9 )ilord+ Gece!ito pen!ar con cuidado en )i !ituaci.n+ Go e! tan+++ tan !encilla - clara co)o u!ted !upone+ 4u/o un !egundo de %acilaci.n - luego o-.9 #:En !erio; Su %o0 !e ha/a %uelto horrenda)ente 2ra+ Phoe/e luch. por repri)ir un e!tre)eci)iento - no intentar ale1ar!e de donde crea 'ue e!ta/a+ <ra! un ten!o !ilencio& "l !e )o%i.& rode. la ca)a - e)pe0. a pa!ear!e a lo! pie! de

"!ta+++ ?@ pudo %erloA Phoe/e repri)i. un 1adeo+ ? o conocaA L al )eno! lo ha/a %i!to ante!+ Su no)/re !e le e!capa/a& pero no era un total de!conocido+ Bna !ola )irada a !u 2ornido cuerpo& a !u )eticulo!o atuendo le con2ir). 'ue perteneca a la cla!e alta+ 4a/a acertado al lla)arlo 6)ilord7+ :Fui"n de)onio! era; L/!er%. !u ro!tro& lo 'ue poda %er de "l& por'ue tena la ca/e0a gacha - la! )ano! unida! a la e!palda+ Era )a-or& tena )*! de cincuenta a5o!& calcul.& de pelo gri!& altura )edia& con!tituci.n 2uerte& ca)ina/a !acando pecho+ Cada )o%i)iento tran!)ita clara)ente la arrogancia 'ue )o!tra/an con de)a!iada 2recuencia lo! ho)/re! de !u edad - cla!e+ Go poda %erle lo! o1o!& pero !u! ra!go! eran duro!+ Erunca el ce1o con 2uer0a+ o 'ue %io le dio cierta idea de !u car*cter+ Phoe/e carra!pe.+ #Por 2a%or+++ So- con!ciente de 'ue e!+++ una !8plica& pero !i pudiera dar)e un poco de tie)po para !erenar)e - recuperar)e+ El 0arandeo en el carrua1e ha !ido horri/le& )e han lle%ado tu)/ada en el !uelo+ @ luego& cuando )e han !u/ido por la e!calera& ca!i )e de!)a-o+ Go le co!t. )ucho hacer 'ue !u %o0 te)/lara& !i)ular 'ue llora/a+ Sona/a co)o el tipo de )u1er 'ue1u)/ro!a 'ue ella tanto dete!ta/a& pero+++ a )ir. con el ce1o 2runcido+ <u%o una e(celente %i!ta de !u ro!tro& entonce!+ Su )e)oria reaccion.& pero a8n !e le e!capa/a+ Kl la e!tudi. - el de!precio !e re2le1. en !u e(pre!i.n+ #$o! hora! #e!pet.#+ <engo a!unto! 'ue atender+ #Se %ol%i. hacia la puerta#+ Oegre!ar" cuando ha-a aca/ado+ #,po-. la )ano en el po)o - !e %ol%i. hacia ella#+ Pero e!pero 'ue )e de! e!e no)/re cuando regre!e+ Go )*! e%a!i%a!+ $e!cu/rir*! 'ue no e!tar" di!pue!to a per)itirla!+ Su )irada !e torn. )*! 2ra& !u %o0 )*! dura+ #@ !i pien!a! en neg*r)elo& 'uerida& )e te)o 'ue tu !ituaci.n !e %ol%er* de lo )*! de!agrada/le+ Co)o !in duda !a/e!& lo! tra2icante! de )u1ere! no !on nada e(igente! en lo re2erente a la po!ici.n !ocial de !u )ercanca& !ie)pre 'ue !ea /onita -& en e!e a!pecto& recuerda 'ue cu)ple! lo! re'ui!ito!+ a o/!er%. durante un )o)ento& co)o !i e!perara alg8n !igno de 'ue ella era total)ente con!ciente de lo 'ue !u! pala/ra! augura/an+ Cuando %io 'ue !egua total)ente in).%il& dio )edia %uelta& a/ri. la puerta - !ali.+ Phoe/e no re!pir. ha!ta 'ue o-. el cha!'uido de la cerradura& !eguido por el cru1ido de la e!calera cuando /a1.+ Entonce!& !olt. el aire& to). una in!piraci.n - dio gracia! en !ilencio por ha/er podido arregl*r!ela! ha!ta el )o)ento+ Pero :ahora 'u"; <ena do! hora!+ Go !e haca ilu!ione! de 'ue no 2uera a regre!ar& de 'ue no in!i!tiera en con!eguir un no)/re+ Go !e i/a a 'uedar all tu)/ada& e!perando 'ue regre!ara+ i/erar!e de la! atadura! era !u pri)era tarea+ a! cuerda! 'ue le !u1eta/an lo! /ra0o! a lo! co!tado! le pa!a/an por enci)a de lo! codo!M !e retorci.& do/l. lo! /ra0o! hacia arri/a - le%ant. la! )ano! ha!ta donde pudo para e(a)inar la! cuerda! 'ue !e la! !u1eta/an+ Por de!gracia& con lo! codo! pegado! a lo! co!tado!& no poda le%antarla! ha!ta !u cara& por lo 'ue no poda u!ar lo! diente! para intentar !oltar la! cuerda! de la! )u5eca!+ Jo)ent*nea)ente de!ani)ada& decidi. %er !i poda 'uitar!e la capucha+ <ra! retorcer )ucho lo! ho)/ro! - la ca/e0a& logr. echarla hacia atr*! ha!ta 'ue la parte de

delante le 'ued. a la altura de la! ce1a!+ ,!pir. una /ocanada de aireM al )eno! poda %er+ Se to). un )o)ento para e!tudiar lo 'ue la rodea/a+ Era una e!tancia e(tra5a& no grande& pero ra0ona/le)ente c.)oda& con una ca)a 'ue& aun'ue no era lu1o!a& !in duda ta)poco era el catre de un cala/o0o+ ,de)*! de la ca)a& con cuatro po!te!& co)o ella ha/a i)aginado& pero !in do!el& ha/a una c.)oda 1unto a la puerta - otra )*! alta en una pared& con una palangana de porcelana - una 1arra enci)a+ Phoe/e !e pregunt. !i ha/ra agua en la 1arra& pero lo duda/a+ Jir. a !u alrededor e!tudi. lo )*! e(tra5o de la e!tancia9 no tena ninguna %entana+ 4a/a un gran tragalu0 en el techo& pero e!ta/a de)a!iado alto para 'ue alguien pudiera llegar ha!ta "l& inclu!o !u/i"ndo!e a la ca)a o a la c.)oda )*! alta+ Con un !u!piro& %ol%i. a e(a)inar!e la! )ano! - la! cuerda! 'ue !e la! !u1eta/an+ Go i)porta/a lo 'ue retorciera la! )u5eca!& no poda llegar a lo! nudo! con lo! dedo!+ $e!e!perada& /a1. la %i!ta hacia el pe!ado /roche de perla! 'ue lle%a/a en el pecho+ o a/ri. en un in!tante+ o le%ant. - lo e(a)in.+ El /roche era pe!ado& el al2iler largo ro/u!to+ Jo%i"ndolo con cuidado entre lo! dedo!& la/orio!a)ente& e)pe0. a tra/a1ar con "l+ Era un proce!o largo& lento - pe!ado& pero pudo %er 'ue haca progre!o!+ E!ta/a decidida a 'ue a'uel horri/le ho)/re no la encontrara tu)/ada en la ca)a inde2en!a cuando regre!ara+ Jientra! !egua intentando de!hilachar la! cuerda!& repa!. )ental)ente todo lo 'ue $e%erell le ha/a en!e5ado+ El hecho de !a/er 'ue ha/a co!a! 'ue poda hacer para proteger!e la cal).& le dio a !u deter)inaci.n un punto en el 'ue concentrar!e+ Puede 'ue hu/iera pa!ado una hora& pero 2inal)ente& ?la! cuerda! ca-eron - la! )ano! le 'uedaron li/re!A Se re!i!ti. al i)pul!o de gritar de alegra& por'ue no tena ni idea de !i ha/ra alguien tra! la puerta+ Se 'ued. tu)/ada& !onriendo al techo )ientra! !e )a!a1ea/a la! )u5eca!& luego !e incorpor. - !e pu!o a tra/a1ar con la! otra! atadura!+ En cue!ti.n de )inuto!& !e encontra/a !entada en el /orde de la ca)a 2rot*ndo!e lo! /ra0o!+ Con cuidado& !e pu!o de pie& !e acerc. a la puerta - peg. la ore1a a la )i!)a+ ,un'ue la )adera era delgada& no pudo or nada& no perci/i. 'ue hu/iera nadie en la e!calera+ ,l recordar lo e!trecha 'ue era - 'ue ha/a otra puerta al pie& !upu!o 'ue !i ha/a alg8n guardia& e!tara tra! e!a !egunda puerta& en el pa!illo 'ue ha/a )*! a/a1o+ Se !inti. lo /a!tante !egura co)o para ca)inar - e!tirar la! pierna!+ ,l 2inal& !in e)/argo& %ol%i. a !entar!e en la ca)a -& )ientra! !e retorca la! )ano! en el rega0o& !e o/lig. a hacer 2rente a una po!i/ilidad 'ue de/a con!iderar+ :@ !i $e%erell no de!cu/ra la identidad del pro%eedor e!e da; #4a- un /arco 'ue lla)a la atenci.n en el <*)e!i!& el Maire Jeune, de a 4a-a+ El relo1 !o/re la repi!a de la chi)enea de la /i/lioteca del clu/ Da!tion !on. !ei! %ece!M lo! cinco ho)/re! reunido! en el !o2* no le pre!taron atenci.n cuando <ri!tan continu.9 #$e!cargaron la lana 'ue tran!porta/an a-er - di1eron 'ue e!ta/an e!perando para cargar de nue%o+ Pero no ha- ninguna )ercanca regi!trada por ning8n co)erciante ni na%iera para e!e /arco+ El capit*n dice 'ue !u agente e!t* negociando una& pero nadie ha %i!to a ning8n agente+ a polica portuaria lo e!t* %igilando )u- atenta)ente a di!tancia& -

han tenido )ucho cuidado de no le%antar ninguna !o!pecha con !u! 6ha/ituale! pregunta!7+ #,! 'ue tene)o! el /arco #di1o $e%erell#+ ,hora de/e)o! a!egurarno! de atraparlo! ante! de 'ue !u/an a la! chica! a /ordo - le%en ancla! cual'uier da& -a a%an0ada la noche+ $e!de un !ill.n& $al0iel !e )o%i. - !ac. un pe'ue5o /loc de nota! del /ol!illo interior de la cha'ueta+ #:Cu*l e! la de!cripci.n del /arco; En%iar" una alerta al capit*n na%al en Eal)outh& por !i e!capa de nue!tra! rede!+ 4a- 'ue !er )u- )eticulo!o+ 4a/a )u- poca! per!ona! 'ue pudieran !er tan )eticulo!a!+ $e%erell !e )ordi. la lengua - e!per. )ientra! <ri!tan le da/a la in2or)aci.n a $al0iel - "!te la anota/a+ #En%a tu alerta a tra%"! de Charle!+ #>er%a!e )ir. a $al0iel a lo! o1o! cuando el e( co)andante al0. la %i!ta#+ K!e e! el tipo de )en!a1e 'ue a "l le encantar* entregar+ @ har* 'ue no !e !ienta e(cluido+ $al0iel apret. lo! la/io!& pero a!inti. con la ca/e0a+ #$e!de luego St+ ,u!tell !er* el )en!a1ero per2ecto+ #Oecorri. el grupo con la )irada#+ :@ 'u" )*! he)o! a%eriguado; Cada uno in2or). de !u! a%ance!& pero aparte de la noticia del /arco& ha/a ha/ido poco! progre!o!& )*! all* de lo 'ue -a !a/an da! ante!+ #Entonce! #conclu-. $e%erell#& ra!trear el dinero !igue !iendo nue!tra %a )*! !egura ha!ta el pro%eedor+ #:4a- algo )*! 'ue poda)o! hacer en e!e 2rente; #pregunt. Chri!tian+ # o dudo+ #Eue $al0iel 'uien re!pondi.#+ Puedo dar 2e de 'ue Jontague e! concien0udo - e(traordinaria)ente tena0 re!pecto a !e)e1ante! te)a!+ <iene contacto! por lo! 'ue dara )i /ra0o derecho+ #Sonri.#+ Pero e! la di!creci.n per!oni2icada& )oti%o por el 'ue !egura)ente cuenta con una! 2uente! tan a!o)/ro!a!+ $e%erell dedu1o 'ue el co)entario era una !util indirecta de 'ue& aun'ue Jontague pudiera conocer a $al0iel& era in8til intentar a%eriguar !u identidad a tra%"! de a'uel ho)/re de negocio! tan recto+ <ena 'ue reconocer 'ue e!a idea !e le ha/a pa!ado por la ca/e0a& por'ue el ad)ini!trador lle%a/a lo! a!unto! de alguna! de la! 2a)ilia! )*! rica! e in2lu-ente! del pa!+ Oecord. entonce! 'ue no ha/a )encionado !u 8lti)o )en!a1e+ #Jontague podra tener algo -a+ $i1o 'ue i/a a pa!ar!e el da haciendo co)pro/acione!+ e ha/l" de e!ta reuni.n - )e co)ent. 'ue al/erga/a la e!peran0a de ha/er a%eriguado algo de2initi%o al 2inal del da+ <odo! )iraron el relo1M eran ca!i la! !ei! - )edia+ Chri!tian !e le%ant. - 2ue por la licorera+ $al0iel le pregunt. por !u! contacto! en lo! /a1o! 2ondo!& !i !e )o!traran di!pue!to! a cola/orar para aca/ar con lo! tra2icante! de )u1ere!+ E!ta/an co)entando e!a po!i/ilidad cuando lla)aron a la puerta principal del clu/ con )*! 2uer0a de lo ha/itual - repetida! %ece!+ $e!de el pi!o de a/a1o !e o-eron lo! pa!o! de >a!thorpe cuando corri. a a/rirla+ En la /i/lioteca& !e )iraron uno! a otro!+ <odo! !e incorporaron& !e echaron hacia adelante - de1aron la! copa!+ e! llega/an %oce!& toda! de ho)/re!& agitada!+ uego& !e o-. un e!truendo de pa!o! !u/iendo la e!calera+ Se le%antaron todo! a la %e0 - !e %ol%ieron hacia la puerta 1u!to en el )o)ento en 'ue "!ta !e a/ra /ru!ca)ente+ Eergu! entr. corriendo& !eguido por >rainger - >a!thorpe un poco )*! atr*!+

El e!coc"! )ir. directa)ente a lo! o1o! a $e%erell )ientra! e!tru1a/a la gorra 'ue !o!tena entre !u! enor)e! )ano!+ # a tienen& )ilord+ o! )u- canalla! han !ecue!trado a la !e5orita Phoe/e+ El )undo de $e%erell !e ta)/ale.+ Bna 2ra oleada de !en!acione! lo inund. - !e lle%. todo el calor de !u cuerpo+ Bna !en!aci.n g"lida& 2ra co)o el hielo& la !igui.+ Se le par. el cora0.n& !u cuerpo !e agarrot.& duro co)o la piedra& - !e 'ued. cla%ado en el !uelo a pe!ar del a/ru)ador de!eo 'ue tena de correr ha!ta ParH Street para /u!car prue/a!& para poner pata! arri/a ondre! !i era nece!ario+++ Cuando logr. dar un pa!o al 2rente& $al0iel& a !u lado& le%ant. una )ano - lo detu%o+ #Go+ #4a/a algo en a'uella 2"rrea %o0 'ue inclu!o entonce! i)pona+ E!o lo hi0o %ol%er a la realidad& ca!i te)/lando por la contenci.n+ <o). aire - lo retu%o+ #Pri)ero de!cu/re todo lo 'ue pueda! #continu. $al0iel en %o0 /a1a#+ uego todo! podre)o! a-udar+ a l.gica del ra0ona)iento era innega/le+ $e%erell e(pul!. el aire atrapado en !u! pul)one! - a!inti.+ e indic. a Eergu! 'ue to)ara a!iento - "l !e %ol%i. a !entar de!pacio en el !u-o& )ientra! re!pira/a pro2unda)ente& /u!cando de!e!perado una cal)a 'ue !e ha/a hecho a5ico!+ Se e!2or0. por do)inar el p*nico 'ue a)ena0a/a con e)/argarlo+ Gunca ha/a !entido algo a!& le re!ulta/a di2cil re!pirar& pero $al0iel tena ra0.n+ L/lig. a !u )ente a centrar!e+ Eergu! !e !ent. en una !illa de re!paldo recto 'ue >er%a!e le o2reci. - cuando $e%erell !e encontr. con la angu!tiada )irada del e!coc"!& !e dio cuenta de 'ue Eergu! !e culpa/a a ! )i!)o& por'ue Phoe/e e!ta/a a !u cargo+ Jantu%o el tono !ereno+ #:Fu" ha !ucedido; E)pie0a por la 8lti)a %e0 'ue la ha! %i!to& pero !" /re%e+ El ho)/re a!inti. - to). aire+ #Ella e!ta/a pa!eando por el 1ardn tra!ero& co)o !ie)pre hace a 8lti)a hora de la tarde+ a !e5orita ,udre-& la !e5ora Edith - la !e5orita Phoe/e han regre!ado tra! !u! co)pro)i!o! de la tarde+ a! do! da)a! !e han tu)/ado en el !al.n - la !e5orita Phoe/e ha ido a dar !u ha/itual pa!eo+ Chri!tian !e inclin. hacia adelante+ #:Sie)pre pa!ea a la )i!)a hora; #S+ #E! un 1ardn cercado #inter%ino $e%erell+ uego !e5al. a Eergu! con la ca/e0a #9 Contin8a+ #Jilligan& el a)a de lla%e!& le ha dicho 'ue la !e5ora Edith ha/a pedido 'ue !e !ir%iera el t"+ a !e5orita Phoe/e e!ta/a al 2ondo del 1ardn+ 4a dicho 'ue -a %ena - ha e)pe0ado a acercar!e a la ca!a+ Entonce!& Jilligan )e ha dicho 'ue entrara+ ,! lo he hecho+ #Pareca de!tro0ado#+ Pero ella -a e!ta/a a )edio ca)ino hacia la !alita de e!tar& a )eno! de %einte )etro!& - la puerta del 1ardn e!ta/a cerrada con lla%e& -o lo ha/a co)pro/ado& - ha- tro0o! de cri!tal en la parte !uperior del )uro+ :C.)o han entrado - !e la han lle%ado; #: a puerta del 1ardn !egua cerrada; #Go+ #>rainger !e ha/a acercado - e!ta/a al lado de Eergu!#+ @o ha/a pa!ado por all ante!& la lla%e e!ta/a en !u !itio - la puerta cerrada& pero cuando lo he co)pro/ado de!pu"! de 'ue de!apareciera& la lla%e e!ta/a en la cerradura - la puerta cerrada& pero !in girar la lla%e+

#:Gadie ha odo nada; #pregunt. <ri!tan+ Eergu! neg. con la ca/e0a+ #Gi ta)poco %i!to nada+ e he)o! preguntado a todo el )undo+ #Ella ha a/ierto la puerta+ #$e%erell 2runci. el ce1o#+ :Por 'u"; Go e! tonta !a/a 'ue e!ta/a en peligro+ #<ra! un )o)ento& !e re!pondi. a ! )i!)o#9 ,lguien la ha enga5ado para 'ue !aliera con algo 'ue ella ha !upue!to 'ue era !eguro+ Gadie hi0o ning8n co)entario+ #El tie)po+ #$al0iel cla%. !u o!cura )irada en Eergu!#+ :Cu*nto tie)po ha pa!ado ante! de 'ue !e dieran cuenta de 'ue ha/a de!aparecido; El e!coc"! hi0o una )ueca+ #Jedia hora )*! o )eno!+ Crea)o! 'ue e!ta/a con la !e5ora Edith - la !e5orita ,udre-& pero entonce! la !e5ora ha en%iado a una doncella para 'ue preguntara d.nde e!ta/a la !e5orita Phoe/e& por'ue el t" !e e!ta/a en2riando+ #,! pue! #$al0iel entrela0. lo! dedo! de a)/a! )ano!#& )edia hora9 luego& el tie)po de /u!carla - de %enir ha!ta a'u+ #Con!ult. el relo1#+ Bna hora co)o )ni)o& pero no )ucho )*!+ Eergu! a!inti.+ $e%erell a/ri. la /oca& pero ante! de 'ue pudiera ha/lar& !e o-. otro golpe en la puerta principal+ Bna educada lla)ada e!a %e0+ >a!thorpe ha/a /a1ado a la planta /a1a uno! )inuto! ante!& !egura)ente para lla)ar a todo! lo! !ir%iente! - chico! 'ue lle%a/an )en!a1e! para lo! )ie)/ro! del clu/+ e! lleg. un )ur)ullo de %oce! de!de el %e!t/ulo principal& luego pa!o! 2ir)e! - !eguro! 'ue !u/an la e!calera+ #Se5ore!+ #>a!thorpe !e apart. e indic. al %i!itante 'ue entrara+ Jontague apareci. en el u)/ral+ Oecorri. con la )irada a lo! ten!o! pre!ente!+ E(a)in. cada ro!tro+ , la )a-ora no lo! conoca& pero parpade. !orprendido cuando %io a $al0iel+ =acil. durante una 2racci.n de !egundo& luego dirigi. la )irada ha!ta el ro!tro de $e%erell+ #E!pero no ha/er %enido en un )o)ento inoportuno& )ilord+ #En a/!oluto+ #$e%erell !inti. !urgir la e!peran0a+ ,pret. la )and/ula - le indic. a Jontague 'ue to)ara a!iento#+ :4a encontrado un no)/re; Con a!pecto inu!ual)ente gra%e& el ad)ini!trador !e !ent.+ #S+ #=ol%i. a )irar a lo! de)*!& a todo! e(cepto a $al0iel#+ Ji! noticia!& !in e)/argo& !on de un car*cter e(tre)ada)ente delicado+++ #En e!ta! circun!tancia!& le pido 'ue ha/le li/re)ente delante de todo!+ a !e5orita Jalle!on ha !ido !ecue!trada hace una hora - no tene)o! tie)po 'ue perder+ Gece!ita)o! !a/er la identidad del ca/allero 'ue ha e!tado a-udando a lo! tra2icante!+ El redondo !e)/lante de Jontague re2le1. !u con)oci.n& pero de in)ediato !e !eren.+ Jir. a $al0iel - luego a $e%erell+ #En e!e ca!o+++ #<o). una pro2unda in!piraci.n - a2ir).#+ S.lo ha- do! cuenta! en todo! lo! /anco! de la ciudad 'ue )ue!tran dep.!ito! con!idera/le! en e!a! 2echa! o poco ante! o de!pu"! de 'ue de!apareciera cada chica+ $e%erell a/ri. la /oca para pedirle !.lo el no)/re& pero Jontague lo detu%o le%antando una )ano+ #<ienen 'ue or e!to+ e! har" un /re%e re!u)en para 'ue 1u0guen la %alide0 de lo 'ue he a%eriguado+ Con2u!o& $e%erell 2runci. el ce1o - a!inti. de )ala gana+ #Bna de la! cuenta! e! una cuenta de in%er!i.n 'ue pertenece al !e5or <ho)a!

>lendoSer& un 1o%en de /uena 2a)ilia con un don e!pecial para la! in%er!ione!+ Go o/!tante& lo! pago! hecho! en e!a cuenta no concuerdan tanto en 2echa! e i)porte! co)o lo! dep.!ito! de la otra+ #:@ a 'ui"n pertenece; #Eue $al0iel 'uien lo pregunt.+ Jontague lo )ir.+ #4enr- 4u/ert oSther& lord oSther+ E! uno de lo! )agi!trado! del <ri/unal Supre)o+ Se produ1o un con)ocionado !ilencio+ , continuaci.n& Chri!tian di1o9 #@a entiendo por 'u" duda/a en dar !u no)/re+ #@ por 'u"+++ #a5adi. $al0iel# de!ea/a 'ue o-"ra)o! la! prue/a!+ #E(acto+ #Jontague apret. lo! la/io!#+ Pero ha- )*!+ E!a %e0 2ue $al0iel 'uien le%ant. una )ano+ #:,lguien !a/e d.nde %i%e oSther; Gadie lo !a/a+ $e%erell )ir. a >rainger+ #=e - preg8nta!elo a >a!thorpe+ Con lo! o1o! a/ierto! co)o plato!& el chico !ali. corriendo+ <odo! lo! re!tante! %ol%ieron a dirigir la atenci.n a Jontague& 'ue tena un a!pecto )*! 'ue gra%e+ #Sea 'uien !ea oSther& lo! hecho! !on irre2uta/le!+ $e hecho& !on i)po!i/le! de e(plicar de otro )odo+ Go he con2iado en la interpretaci.n de nadie )*!+ @o per!onal)ente 2ui - re%i!" lo! archi%o! de un )odo !u)a)ente irregular& pero con2o en 'ue pa!ar*n por alto e!o+ o 'ue encontr" e! 'ue& cada %e0 'ue una de e!a! chica! de!apareca& oSther ingre!a/a do!cienta! cincuenta li/ra! en !u cuenta+ Cada %e0+ 4e !eguido la pi!ta de lo! ingre!o! de !u! propiedade!& 'ue !on la!ti)o!a)ente pe'ue5o!& pero !on !u! 8nico! ingre!o!& aparte de e!to! otro!+ Por otro lado& ha !acado i)portante! !u)a!& 'ue !e corre!ponden con co)pra! de 2a)o!a! pi!tola!+ E! un *%ido coleccioni!ta& al parecer )uconocido por contar con un /ol!illo ca!i !in 2ondo+ >er%a!e parpade. !orprendido+ #Pero aca/a de decirno! 'ue no e! a!+ Fue tiene )u- poco! ingre!o!+ #E(acto+ # o! o1o! de Jontague centellearon#+ En %i!ta del e!tatu! de !u !e5ora& he in%e!tigado )*! a 2ondo para a!egurar)e de 'ue no !e )e ha/a pa!ado ninguna otra e(plicaci.n& cual'uier otra po!i/le 2uente de 2ondo!+ En ca)/io& he de!cu/ierto 'ue ha e!tado al /orde de la 'uie/ra durante el 8lti)o a5o o )*!+ Se de/e a la! pi!tola!& ha co)prado de)a!iada!+ Con e!o! ingre!o! tan /a1o!& nece!ita/a !in 2alta /u!car 2ondo! adicionale!+ $e hecho& ta)/i"n ha e!tado )anipulando inde/ida)ente la! cuenta! de !u pupilo& aun'ue no ha cau!ado )ucho! e!trago! en ella!+ #S.lo por'ue encontr. una 2uente )e1or #co)ent. <ri!tan#+ =endiendo doncella! para 'ue la! e!cla%i0aran !e(ual)ente+ $e%erell ha/a e!tado d*ndole %uelta! a la in2or)aci.n de Jontague+ # o 'ue e!t* diciendo e! 'ue !in el dinero de lo! tra2icante!& oSther e!tara en la /ancarrota+ El ho)/re a!inti.+ #K!e e! preci!a)ente el ca!o+ <odo! !a/an 'u" !igni2icara la /ancarrota para un ho)/re de la po!ici.n de oSther+ Eue $al0iel 'uien lo e(pre!. en pala/ra!+ #E!o !era el 2in para "l+ #Se le%ant.& al igual 'ue lo! de)*!+ >rainger - >a!thorpe aparecieron en la puerta+

#:$.nde e!t* la ca!a de oSther; #pregunt. $e%erell+ Cnclu!o "l perci/i. la %iolencia de !u tono+ #E!pera #inter%ino $al0iel#+ $e/era)o! de1ar 'ue el !e5or Jontague !e )archara con nue!tro )*! !incero agradeci)iento+ Go nece!ita or lo 'ue pretende)o! hacer+ El ad)ini!trador lo )ir. /re%e)ente a lo! o1o!+ $urante un in!tante& $e%erell pen!. 'ue prote!tara& pero luego inclin. la ca/e0a+ #$e!de luego+ #Jir. a $e%erell#+ Ca/allero!& le! de1o para 'ue hagan lo 'ue 1u0guen nece!ario+ a! pala/ra! !onaron de2initi%a!+ Jontague !e )arch. -& a una !e5al con la ca/e0a de $e%erell& >rainger di1o9 #,rlington Street& n8)ero 21+ $e%erell de!pidi. al chico - a Eergu! con una! pala/ra! de agradeci)iento - le indic. a >rainger 'ue cerrara la puerta al !alir+ En cuanto lo hi0o& "l !e %ol%i. hacia $al0iel+ Ginguno de ello! !e ha/a %uelto a !entar+ $al0iel ha/a cogido !u copa de /rand- - la ha/a apurado& ahora la e!ta/a de1ando en una )e!ita cuando $e%erell lo )ir. con una ce1a ar'ueada+ #:,8n al )ando; Su e( co)andante lo )ir. a !u %e0& luego !e irgui. - !onri.+ Eue una !onri!a !u)a)ente peligro!a& i)placa/le& de!piadada+ #:Con !e)e1ante pre!a; #$e1. la pregunta !in re!ponder durante )eno! de un !egundo - de!pu"! a5adi.#9 Por !upue!to+ $e%erell %acil.& !ope!ando lo 'ue poda %er en lo! o1o! de $al0iel& lo 'ue lea en !u e(pre!i.n9 'ue !i alguien tena 'ue aca/ar con oSther& !era )e1or 'ue 2uera "l& 'ue tena la !u2iciente autoridad co)o para !oportar cual'uier con!iguiente e!c*ndalo+ Phoe/e !e !enta ca!i cal)ada+ E!ta/a apo-ada en la pared 1unto a la puerta& con la pe!ada /acinilla 'ue ha/a de!cu/ierto /a1o la ca)a entre la! )ano!+ $e!de donde !e encontra/a& oira el cru1ido de la e!calera - e!tara preparada cuando !u captor regre!ara en /u!ca de !u re!pue!ta& una re!pue!ta 'ue -a ha/a decidido 'ue !era )e1or d*r!ela con porcelana /lanca+ 4a/a regi!trado a 2ondo la e!tancia - a'uel recipiente era !u )e1or ar)a& )*! pe!ada 'ue la 1arra+ E!pera/a 'ue& al )eno!& retra!ara al ho)/re lo !u2iciente para )ientra! /a1ar la e!calera -& con algo de !uerte& le diera tie)po a cerrar la puerta in2erior con lla%e tra! ella+ Conoca la! ca!a! co)o "!a+ Si poda e!tar li/re durante uno! )inuto!& podra llegar a la puerta principal+ K!e era !u planM el re!to !era 2*cil+ ,l0. la %i!ta - !e 2i1. en 'ue cada %e0 ha/a )eno! lu0+ E!ta/a anocheciendo+ Su! do! hora! de/an de e!tar llegando ca!i a !u 2in+ Oe!i!tir!e era arrie!gado& pero no crea 'ue tu%iera otra alternati%a+ , pe!ar de lo 'ue le ha/a dicho& a'uel ho)/re& el pro%eedor& era alguien en 'uien ninguna )u1er de/era con2iar nunca+ Si le da/a un no)/re& !egura)ente la entregara a lo! tra2icante! de in)ediato -& entonce!& :c.)o la encontrara $e%erell; Kl )i!)o le ha/a reconocido 'ue no podran locali0ar el al)ac"n& por lo 'ue el re!cate !.lo podra lle%ar!e a ca/o cuando intentaran lle%arla! a /ordo de !u /arco+ :@ cu*nta! !e)ana! podran pa!ar ante! de 'ue e!o !ucediera; ,parte de cual'uier otro peligro& !u reputaci.n 'uedara arruinada - e!o hara 'ue le

2uera i)po!i/le !eguir el e(celente con!e1o de ,udre- - di!2rutar de la %ida 'ue ha/a decidido 'ue de/era !er la !u-a+ Pero aparte de cual'uier otra con!ideraci.n& no e!ta/a di!pue!ta a per)itir 'ue a'uel horri/le ho)/re le i)pidiera con%ertir!e en la e!po!a de $e%erell+ Sin lugar a duda!& era la )e1or e!po!a para "l - e!ta/a ca!i !egura de 'ue $e%erell !e )o!trara de acuerdo en e!o+ Sonri. con e(pre!i.n ir.nica+ a %erdad era 'ue e!ta/a total)ente a!o)/rada con!igo )i!)a& por c.)o la do)ina/a la total deter)inaci.n& la con%icci.n - la te!tarude0& por lo poco 'ue la a2ecta/a el %erdadero )iedo+ Su !ituaci.n actual era )ucho peor& )ucho )*! aterradora 'ue el incidente de !u pa!ado - ella lo !a/a+ Sin e)/argo& -a no era a'uella ingenua chica de dieci!iete a5o!+ Go eran !.lo lo! a5o! 'ue ha/an pa!ado lo! 'ue la ha/a ca)/iado& !ino c.)o lo! ha/a pa!ado+ So/re todo& el 8lti)o )e! - todo lo 'ue $e%erell le ha/a en!e5ado& a tanto! ni%ele!& era lo 'ue haca 'ue e!tu%iera no !.lo decidida a no !er la %cti)a de ning8n ho)/re& !ino ta)/i"n con%encida de 'ue no tena 'ue !erlo& 'ue ha/a )ucho! )oti%o! para luchar - ninguno para e!perar perder+ o! ho)/re! co)o a'u"l no !ie)pre gana/an& por'ue ha/a otro! ho)/re! )e1ore! 'ue podan ani'uilarlo!+ o 8nico 'ue ella tena 'ue hacer era e!capar - de1ar 'ue ello!& el tipo adecuado de ca/allero! grande! - peligro!o!& !e encargaran del re!to+ ,!& en !u opini.n& era co)o de/eran !er la! co!a!+ 4uir era !u o/1eti%o -& en cuanto lo hu/iera logrado& ha/lara lo ante! po!i/le con $e%erell !o/re el )atri)onio+ Si& in e(tre)i!& todo el )undo le haca un 1ura)ento a $io! !o/re 'u" hara !i !e !al%a/a& "!e era el !u-o+ Go tena !entido continuar co)o ha!ta entonce!M el !u-o no era un %erdadero ro)ance+ Pa!a/an todo el tie)po 1unto!& co)partan !u! %ida!& de/eran ca!ar!e - aca/ar con a'uella charada+ ,! !e lo dira+ Bn cru1ido+ Phoe/e contu%o la re!piraci.n+ L-. la lla%e girando en la cerradura+ Sin hacer ruido& !e coloc. detr*! de la puerta+ Cuando "!ta !e a/ri.& le%ant. la pe!ada /acinilla& %io pelo gri! - no e!per. a %er )*!& /a1. con 2uer0a el recipiente+ El de!conocido perci/i. )o%i)iento en el 8lti)o !egundo - !e agach.+ En lugar de ro)perle la /acinilla en la coronilla& le dio de re2il.n - el ho)/re !.lo !e ta)/ale.+ Phoe/e 1ade. cuando la /acinilla !e le ca-. de la! )ano! - !e hi0o a5ico! en el !uelo+ Con una 2urio!a )ueca& "l !e %ol%i. hacia ella - la cogi. de la! )u5eca!+ Phoe/e record. la! en!e5an0a! de $e%erell& le%ant. lo! /ra0o!& lo! gir. - !e li/er.+ El de!conocido !e 'ued. e!tupe2acto durante un in!tante& entonce!& ella !e acerc. le%ant. la rodilla con 2uer0a - de pri!a& pero pi!. un tro0o de porcelana - el golpe no acert. en el lugar adecuado+ ,! - todo& el gru5ido del ho)/re !e interru)pi. - !u ro!tro !e torn. p8rpura+ <o). aire con un !i!eo - la cogi. por lo! ho)/ro!+ Cntent. 0arandearla& pero ninguno de lo! do! tena la !u2iciente e!ta/ilidad+ $urante un )o)ento& 2orce1earon )ientra! lo! tro0o! de porcelana cru1an /a1o !u! pie!+ Entonce!& Phoe/e record. - le golpe. la cara con la 2rente+ El ho)/re era )*! /a1o 'ue $e%erell - tena la ca/e0a agachada& a! 'ue le dio en el lateral de la 2rente con la !u-a+ ,ull.+ ?J8!ica para lo! odo! de Phoe/eA Pero !u! dedo! !e hundieron )*! pro2unda)ente en !u! ho)/ro!+ Ella )aldi1o - /a1. la %i!ta& intentando locali0ar !u pie para

cla%arle el tac.n en el e)peine+++ #?JilordA ?JilordA ?$e/e %enir en !eguidaA Sin re!uello - ner%io!o& la %o0 del )a-ordo)o lla). de!de el pie de la e!calera+ Phoe/e le%ant. la ca/e0a - )ir. hacia la puerta a/ierta+ #4a %enido un ca/allero+ Pregunta por u!ted+ $ice 'ue e! un a!unto urgente - 'ue no !e )archar* !in %erle+ Phoe/e to). aire para gritar+++ pero& con un enor)e e!2uer0o& el ho)/re la le%ant. del !uelo - la lan0. hacia el interior de la e!tancia+ Ella ca-. al !uelo contra la pared& !in aliento& pero logr. e%itar con la! )ano! 'ue !u ca/e0a golpeara contra el )uro+ ,l0. la )irada - lo %io de pie ante la puerta+ <ena el ro!tro encendido& col"rico+ Su! 2ro! o1o! gri!e!& lleno! de 2uria - odio& e!ta/an cla%ado! en ella+ e te)/la/an la! )ano! cuando !e arregl. la! )anga!+ #Je encargar" de ti )*! tarde+ #Su %o0 era un gra%e - *!pero gru5ido& nada parecido a !u anterior dicci.n#+ ?@& entonce!& lo! tra2icante! podr*n hacer contigo lo 'ue le! pla0caA E!cupi. la! 8lti)a! pala/ra!& luego !ali.& cerr. con 2uer0a - gir. la lla%e+ Phoe/e !e le%ant.& corri. ha!ta la puerta - e)pe0. a golpearla+ #?$e%erellA ?E!to- a'uA Se detu%o para to)ar aire - e!cuch.+++ Se dio cuenta de 'ue no poda or lo! pa!o! del ho)/re ni del )a-ordo)o ale1*ndo!e+ 4a/an cerrado la puerta al pie de la e!calera -& tal co)o ha/a !o!pechado& "!ta /lo'uea/a cual'uier !onido+ Go le !er%ira de nada gritar+ Oegre!. a la ca)a& con cuidado de no pi!ar tro0o! de porcelana& - !e !ent. en ella+ 4a/a a!u)ido 'ue el %i!itante era $e%erell& pero :- !i no lo era; Si no lo era+++ la /e!tia i/a a %ol%er - ahora 'ue !a/a 'ue e!ta/a !uelta en la ha/itaci.n& :'u" hara; Da1. la %i!ta - dio una patada a un tro0o de cer*)ica+ @& lo 'ue era )*! i)portante& :'u" i/a a hacer ella;

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Lculto entre la! !o)/ra! del !al.n de lord oSther& a tra%"! de la puerta parcial)ente a/ierta& $e%erell o/!er%. a $al0iel& Chri!tian - <ri!tan& 'ue e!pera/an en el %e!t/ulo principal a 'ue apareciera !u !e5ora+ El )a-ordo)o le! ha/a a/ierto la puerta -& co)o no le ha/an dado ninguna opci.n& ha/a per)itido entrar a lo! tre! ca/allero! -& ner%io!o por la de)anda le%e)ente a)ena0adora de $al0iel& ha/a !alido a toda pri!a a a%i!ar a !u !e5or+ Entonce!& <ri!tan ha/a %uelto a a/rir la puerta !in hacer el )*! )ni)o ruido& para 'ue $e%erell - >er%a!e !e de!li0aran dentro - to)aran po!icione! en el o!curo !al.n+ $e%erell )ir. a e!te 8lti)o& a !u lado entre la! !o)/ra!+ Su )i!i.n era regi!trar la ca!a+ Si Phoe/e e!ta/a all& de/an locali0arla - re!catarla )ientra! $al0iel - lo! de)*! )antenan ocupado a oSther+ 4a/an pa!ado )*! de do! hora! de!de 'ue ella e!ta/a pa!eando por el 1ardn de Edith+ Su )e1or teora era 'ue e!tara retenida en alg8n lugar de a'uella ca!a+ oSther 'uerra interrogarla& a%eriguar cu*l era !u papel en el !ecue!tro de la! chica!+ En %i!ta de la po!ici.n de Phoe/e& pareca i)pro/a/le e innece!ario ha/er hecho 'ue la lle%aran a cual'uier otra parte+ <oda%a no+ Fue oSther e!tu%iera en ca!a pareca con2ir)ar !u !upo!ici.n+ ,guardaron !ilencio!o! en la o!curidad - $e%erell dio gracia! al cielo por con!er%ar a8n la di!ciplina de la paciencia+ Bn 2ro horror lo ha/a anegado al enterar!e del !ecue!tro de Phoe/e+ @ todo lo 'ue ha/a a%eriguado de!de entonce! no ha/a hecho nada )*! 'ue inten!i2icar e!a !en!aci.n+ En %i!ta de !u pa!ado& "!a era !in duda la peor pe!adilla 'ue poda %i%ir Phoe/e+ Puede 'ue "l hu/iera reducido !u te)or& !ua%i0ado !u pro2undo - ahora in!tinti%o )iedo el p*nico en el 'ue deri%a/a& pero le era i)po!i/le !a/er c.)o reaccionara a la actual !ituaci.n - !u! a)ena0a! i)plcita!& lo pro2unda)ente 'ue la do)inara el )iedo& ha!ta 'u" punto le a2ectara+ a idea de ella aterrori0ada le lleg. al al)a& li/erando un torrente de e)ocione! una o/!e!i.n por actuar 'ue no !e pareca a nada 'ue hu/iera !entido ante!M una an!ia por re!catarla& de2enderla& protegerla& !o/re todo& por )antenerla a !al%o+ Jientra! e!pera/a& concentrado - alerta& con toda la atenci.n centrada en hacer !.lo a'uello& e!perar& la parte de !u cere/ro por regla general cnica& re!u)a lo o/%io con una i)pre!ionante claridad9 !e !enta a! re!pecto a Phoe/e por'ue ella era !u %ida& el centro de la )i!)a& el e1e+ Sin Phoe/e& nada tena !entido+ $e%erell ha/a pen!ado 'ue !era el centro de !u %idaM en ca)/io& era el punto en torno al cual gira/a todo+ Sin ella e!tara perdido+ En cuanto a'uello aca/ara& en cuanto la tu%iera a !al%o& 1ur. 'ue le pedira e in!i!tira en 'ue !e ca!ara con "l+ Go lo retra!ara )*!& no e!perara a 'ue %iera lo o/%io por ! !ola+ Si no !e ha/a dado cuenta -a& tendra 'ue aclarar el te)a - )o!trarle por 'u"M toda! - cada una de la! ra0one! por la! 'ue tenan 'ue ca!ar!e+ Se o-eron uno! pe!ado! pa!o! 'ue /a1a/an r*pido la e!caleraM pertenecan a )*! de una per!ona+ Con lo! la/io! apretado!& $e%erell !e re!i!ti. al i)pul!o de a!o)ar!eM >er%a!e - "l retrocedieron a8n )*! hacia la! !o)/ra! cuando lo! pa!o! !e detu%ieron ante $al0iel+

#:$al0iel; # oSther -a !ona/a ner%io!o#+ :Fu" e! e!to; Bna le%e %acilaci.n& 2uga0& pero ah e!ta/a& lo !u2iciente para alertar a $e%erell - a >er%a!e+ $al0iel )ur)ur.9 #Ji! di!culpa! por interru)pir !u !ie!ta& )ilord+ #Ltra /re%e pero !igni2icati%a pau!a#+ Parece 'ue !e ha dado un golpe en la ca/e0a+ #:Fu"; Lh& e!to& no e! nada+ Je he golpeado con un ca1.n+ Ju- torpe por )i parte& pero nada de lo 'ue preocupar!e+ #4i0o una pau!a para to)ar aire#+ @ /ien& :'u" lo! trae ha!ta )i ca!a; #Je te)o 'ue nece!ito con!ultarle un te)a legal+ B!ted -a conoce a $earne <rentha)& :no e! cierto; #S& por !upue!to+ # oSther %acil.& luego to!i. - retrocedi.#+ Si )e aco)pa5an a )i e!tudio+++ $e%erell )ir. a >er%a!e )ientra! e!cucha/an c.)o lo! cuatro ho)/re! atra%e!a/an el %e!t/ulo+ #:Sie!ta; #articul. >er%a!e !in !onido+ Con e(pre!i.n p"trea& $e%erell !e5al. arri/a+ Por lo! co)entario! de $al0iel& oSther e!ta/a de!peinado - herido+ Se ha/a %i!to )etido en una pelea poco ante! - %ena del pi!o de arri/a+ a %o0 del ho)/re& con un tono entre petulante - co)/ati%o& !e apag.+ Bna puerta al 2ondo del %e!t/ulo !e cerr.+ $e%erell aguard. un !egundo& luego !e a!o). con cuidado+ El )a-ordo)o& un ho)/re alto - !e%ero& e!ta/a de pie al otro lado de la puerta de lo 'ue !egura)ente era el e!tudio& e!cuchando+ 4i0o una )ueca - luego !e ale1. por la! puerta! del !er%icio& 'ue lle%a/an a la parte po!terior de la ca!a+ $e%erell toc. a >er%a!e en el /ra0o - e)pe0. a atra%e!ar el %e!t/ulo+ O*pido !ilencio!o& lleg. a la e!calera& 'ue !u/i. !in hacer ning8n ruido+ >er%a!e lo !egua+ Bna %e0 arri/a& !e detu%ieron& )iraron a !u alrededor& e!cucharon - con2ir)aron 'ue& tal co)o e!pera/an& a e!a hora del da no ha/a ning8n !ir%iente en lo! pi!o! !uperiore!+ <ra! un ge!to de la ca/e0a& !e !epararon+ O*pida& )inucio!a - )et.dica)ente regi!traron el pri)er pi!o+ Go encontraron nada& a! 'ue !u/ieron al !egundo+ $e!de ah& 2ueron a la /uhardilla& /u!cando con )*! cautela por !i alg8n )ie)/ro del per!onal do)"!tico !e encontra/a en !u! ha/itacione!+ Go encontraron nada ni a nadie+ $e%erell !e detu%o en el e!trecho pa!illo& )ir. a >er%a!e - %io !u propia 2ru!traci.n re2le1ada en el ro!tro de !u a)igo+ #Se no! ha pa!ado+ >er%a!e a!inti.+ #Ging8n ra!tro de pelea& ni !i'uiera una ca)a re%uelta 'ue 1u!ti2i'ue el a!pecto de!ali5ado de oSther+ $al0iel no lo hu/iera )encionado !i no lo cre-era pertinente - el ho)/re no ha/ra dado una e(cu!a de !u herida !i no 2uera lo /a!tante e%idente co)o para 'ue !e %iera a !i)ple %i!ta+ El 2ro horror !e inten!i2ic. - le in%adi. la! entra5a!+ 4i0o 'ue !e le encogiera el e!t.)ago - lo con%irti. en de!olado hielo+ <o). aire - logr. 'ue pa!ara a tra%"! de la opre!i.n 'ue !enta en el pecho+ Se dio la %uelta para e(a)inar la! puerta! de la! ha/itacione! a a)/o! lado!+ #=ol%ere)o! a regi!trarla!+ E!t* a'u& pero oculta+ <ena 'ue e!tar+ Phoe/e tena 'ue e!tar all+ E!a %e0 tra/a1aron 1unto!& uno da/a golpe! en una pared - el otro entra/a en la con!iguiente ha/itaci.n para con2ir)ar 'ue la pared !e corre!ponda& 'ue no ha/a un

e!pacio entre ella!+ <ra/a1aron lo )*! r*pido 'ue pudieron+ :Cu*nto tie)po podra alargar $al0iel !u in%enci.n !o/re una con!ulta legal; ,ca/aron con la /uhardilla - !iguieron por la !egunda planta+ o! 8nico! e!pacio! 'ue encontraron corre!pondan a ar)ario!+ Da1aron al pri)er pi!o& continuaron+ Go le! co!t. )ucho tie)po %er 'ue la! ha/itacione! )*! grande! e!ta/an toda! co)o de/eran e!tar+ Eru!trado!& - en el ca!o de $e%erell con un g"lido p*nico recorri"ndole el torrente !anguneo& !e detu%ieron en el pa!illo un poco )*! all* de la e!calera principal+ #E!to e! una locura+ #$e%erell !e pa!. la )ano por el pelo#+ <iene 'ue ha/er algo+ >er%a!e hi0o una )ueca+ ,l ca/o de un )o)ento& co)ent.9 #:E!tare)o! e'ui%ocado!; $e%erell no 'uera pen!arlo& pero en !u e!tado actual ni !i'uiera e!ta/a !eguro de !i !u! anteriore! deduccione! eran racionale!+ El p*nico 'ue /rota/a de !u interior no !e pareca a nada 'ue hu/iera !entido ante!+ Se ha/a en2rentado a la )uerte %aria! %ece! !in !e)e1ante agitaci.n& !in a'uella co)pul!i.n de!e!perada de actuar para eludir la de!olaci.n 'ue !e cerna ante "l - 'ue le de!truira el al)a+ <ena 'ue encontrar a Phoe/e+ ,pena! era con!ciente de 'ue cerra/a lo! pu5o! por el e!2uer0o de repri)ir el i)pul!o de gritar !u no)/re+ Con lo! la/io! apretado!& gru5.9 #$e/era)o! encontrar algo+ e%ant. la ca/e0a - )ir. hacia la e!calera+ #4a/le)o! con el )a-ordo)o+ $io un pa!o - algo cru1i. /a1o !u pie+ Se agach.+ Cogi. un tro0o de porcelana - lo le%ant. para 'ue >er%a!e pudiera %erlo+ #E(tra5o+ #>er%a!e )ir. a i0'uierda - derecha#+ E!te lugar !e ha /arrido hace poco+ $e%erell entorn. lo! o1o!+ #:@ !i oSther no !e ha golpeado la ca/e0a& !ino 'ue alguien lo ha golpeado; >er%a!e lo )ir. a lo! o1o!& luego e(a)in. la 0ona+ #K!a e! la cue!ti.n+ # uego !e5al. al lateral del pa!illo& )*! all* de donde !e encontra/a $e%erell#+ :,h ha- otro tro0o; 3unto a e!a! puerta!+ $e%erell !e %ol%i.& )ir. - cogi. con un dedo el pe'ue5o 2rag)ento /lanco+ uego !e le%ant. - e(a)in. la! e!trecha! puerta!+ #Parece un ar)ario+ #Cntent. a/rirlo#+ E!t* cerrado con lla%e+ >er%a!e !u!urr. a !u lado+ #:Por 'u" cerrar con lla%e un ar)ario; #E(acto+ #$e%erell /u!c. en el /ol!illo+ En uno! !egundo!& la! puerta! e!ta/an a/ierta!+ ,nte ello! !e encontraron e!tante! repleto! de toalla! - !*/ana!+ $ieron un pa!o hacia atr*! al )i!)o tie)po& e(a)inaron la parte !uperior& lo! laterale!& el !uelo del ar)ario+ #E! una puerta oculta #a2ir). >er%a!e+ $e%erell a!inti.+ #$e/e de ha/er una e!calera detr*!& e!condida en lo! ar)ario! en la! ha/itacione! de cada lado+ <ene)o! 'ue encontrar el )ecani!)o+ Sacaron la! toalla! - la! !*/ana!& luego >er%a!e )eti. la )ano en el rinc.n de un e!tante - gru5.9 # o tengo+ $e%erell retrocedi.+ Se o-. un cha!'uido+ >er%a!e ta)/i"n dio uno! pa!o! hacia

atr*! cuando la! do! )itade! del ar)ario !e a/rieron por el centro para re%elar una e!trecha - e)pinada e!calera 'ue !u/a+ Pudieron %er otra puerta en lo alto& )*! all* de un 8lti)o e!cal.n& )*! a)plio+ #Dien& /ien #!u!urr. $e%erell+ >er%a!e le dio uno! golpecito! en el /ra0o+ Se co)unicaron por !e5a!& por'ue no !a/an !i Phoe/e e!tara !ola o con un guardi*n+ Bno! !egundo! )*! tarde& $e%erell !u/i. !in hacer ruido - de1. a !u a)igo a/a1o para cu/rirle la! e!palda!+ En la e!tancia en lo alto de la e!calera& Phoe/e %ol%a a e!tar de pie& pegada a la pared 1unto a la puerta& pero e!a %e0 al otro lado+ a /e!tia e!perara 'ue e!tu%iera detr*! de la puerta - podra a/rirla con 2uer0a para golpearla con ella+ Con la ca/e0a pegada al )uro& intent. no pen!ar en lo 'ue pretenda hacer+ a /e!tia no le ha/a de1ado otra elecci.n+ Go i/a a !er !u %cti)a+ Su )irada recorri. el )ont.n de 2rag)ento! de porcelana /lanca en el !uelo& 1unto a la c.)oda+ 4a/a roto la 1arra - la palangana en /u!ca de una ar)a decente+ En la )ano derecha& !u1eta/a el tro0o largo - e!trecho& parecido a una daga+ 4a/a en%uelto la )itad con la cuerda con la 'ue la ha/an atado para poder !u1etarla con 2uer0a+ a punta e(pue!ta era lo /a!tante a2ilada co)o para atra%e!ar la piel+ Pronto de!cu/rira 'u" otro! da5o! podra cau!ar+ Cuando la e!calera cru1i.& to). aire - aguard.+ Pero "l ta)/i"n e!per.+ J*! preca%ido e!a %e0+ Solo tendra una oportunidad+ <endra 'ue actuar en cuanto entrara+ Go poda %acilar& no poda 2allar+ Su 2uturo - el de $e%erell dependan de ello+ a cerradura chirri.+ Solt. el aire& to). otra in!piraci.n - contu%o la re!piraci.n+ ,garr. con 2uer0a la i)pro%i!ada daga - !e ten!.+ a puerta !e a/ri. con 2uer0a& co)o ha/a pre%i!to+ >olpe. contra la pared+ Bn ho)/re entr.+ Phoe/e cerr. lo! o1o! - /a1. el /ra0o con toda !u 2uer0a para cla%arle la daga en el pecho+ $e%erell la %io& la cogi. de la )u5eca con un )o%i)iento incre/le)ente r*pido& agarr*ndola con 2uer0a en un pri)er )o)ento& pero a2lo1ando en !eguida el agarre& al tie)po 'ue ale1a/a la punta de la i)pro%i!ada daga de !u chaleco+ Ella 1ade. e intent. re!i!tir!e+ #Phoe/e+ ,/ri. lo! o1o! co)o plato! - lo! dirigi. a !u ro!tro+ Por un in!tante !e li)it. a )irarlo 2i1a)ente+ $e in)ediato& la daga !e le ca-. de la )ano& toda !u re!i!tencia de!apareci. - !e a/alan0. !o/re "l+ #Lh& gracia!& $io! )o+ ?Ere! t8A o a/ra0. con 2uer0a& luego retrocedi. - le !o!tu%o el ro!tro entre la! )ano!+ #:C.)o )e ha! encontrado; E!e ho)/re& !ea 'uien !ea+++ Se detu%o en )edio de la 2ra!e cuando >er%a!e a!o). la ca/e0a+ a )ir. de arri/a a/a1o& !onri.& - luego )ir. a $e%erell+ #Se lo dir" a lo! otro!+ Kl a!inti.+ Go poda ha/lar+ ,pena! poda tener!e en pie con todo a'uel ali%io )anando en !u interior+ <o). aire con di2icultad - %ol%i. a centrar !u atenci.n en Phoe/e& la )ir. durante un in!tante9 !u ro!tro& !u! o1o!& /rillante! - lleno! de %ida+ a le%ant. del

!uelo - la a/ra0. ha!ta 'ue la hi0o chillar+ Cnclu!o entonce!& con lo! o1o! cerrado! luchando contra e)ocione! 'ue !i)ple)ente eran de)a!iado 2uerte!& tu%o 'ue %ol%er a re!pirar pro2unda)ente ante! de lograr !oltarla - de1arla en el !uelo para e(a)inarla /ien+ El %e!tido e!ta/a arrugado - !ucio& pero no roto+ E!ta/a de!peinada& pero aparte de e!o& no pudo %er ning8n da5o+ Ging8n !igno de 'ue hu/ieran a/u!ado de ella+ J*! tran'uili0adora 2ue la clara - a/ierta e(pre!i.n de !u ro!tro - la lu0 decidida en !u! o1o! %ioleta+ Su reacci.n 2ue tan pro2unda 'ue ca!i !acudi. todo !u )undo+ Con la! )ano! apo-ada! en !u! ho)/ro!& e!tudi. !u ro!tro& la )ir. a lo! o1o! - !e e!2or0. por co)portar!e con nor)alidad+ #:E!t*! /ien; #S+ #,!inti.+ e1o! de de!)a-ar!e o inclu!o derru)/ar!e& pareca llena de energa#+ e he golpeado con la /acinilla& pero !e ha agachado - !e )e ha roto+ uego ha intentado coger)e por la! )u5eca!& pero tu truco ha 2uncionado& para !u gran a!o)/ro+ 4e intentado darle un rodilla0o& pero lo ha e!'ui%ado+ ,un'ue ca!i le he dado+ @ entonce!+++ # Erunci. el ce1o le%e)ente#+ Go puedo recordar 'u" )*! ha pa!ado& pero entonce! !u )a-ordo)o lo ha lla)ado - "l )e ha lan0ado con 2uer0a contra la pared& pero no )e ha hecho nada+ Pareca /a!tante contenta por !u iniciati%a+ Entonce!& !u! o1o! !e encontraron con lo! de "l+ <ra! un )o)ento& lade. la ca/e0a& luego di1o9 #Puede 'ue no lo hu/iera %encido& pero gracia! a lo 'ue )e en!e5a!te& a todo lo 'ue )e en!e5a!te& no )e ha hecho da5o+ @ ahora )e ha! re!catado& a! 'ue+++ $e%erell e!pera/a 'ue di1era 6todo e!t* /ien7M ha/ra 1urado por !u tono 'ue e!o era lo 'ue 'uera decir+ En ca)/io& !u pau!a !e prolong.+ Kl aguard.M a8n /atalla/a por to)ar el control de !u! e)ocione! e)/argado por el ali%io& la alegra& el triun2o& el orgullo 'ue !enta por ella& la ad)iraci.n por !u cora1e - )ucho )*!+ Entonce!& Phoe/e !e pu!o !eria& con una e(pre!i.n llena de deter)inaci.n+ #En cuanto e!to aca/e& tene)o! 'ue ha/lar a !ola!& de/e)o! ha/lar+ $e%erell parpade.+ :4a/lar; Jientra! 'ue una parte de !u )ente ha/a e!tado a!intiendo& total)ente de acuerdo& otra intenta/a i)aginar a 'u" !e re2era -& !o/re todo& por 'u" a'uella repentina !eriedad - deter)inaci.n+ Phoe/e )ir. a la puerta con el ce1o 2runcido+ #:, 'ui"n i/a a in2or)ar >er%a!e; Sacudiendo de!e!perada)ente la ca/e0a en !u 2uero interno para intentar centrar!e& $e%erell !e concentr. en lo 'ue tenan ante ello!+ #, lo! otro!9 $al0iel& Chri!tian - <ri!tan+ E!t*n ha/lando con oSther& di!tra-"ndolo+ Go i/an a a/ordar el te)a ha!ta 'ue no te tu%i"ra)o! a !al%o+ <ra! echar una 8lti)a o1eada a la e!tancia& oculta entre ha/itacione! - entre do! pi!o!& )oti%o por el 'ue no la ha/an de!cu/ierto ante!& la gui. ha!ta la puerta+ #=a)o!+ $e/era)o! /a1ar+ >er%a!e lla). a la puerta del e!tudio& luego la a/ri. - entr.+ Sentado en la /utaca 2rente al a)plio e!critorio& $al0iel !e %ol%i. para )irarlo+ <ri!tan e!ta/a de pie a un lado& cerca de la pared& con lo! /ra0o! cru0ado!M Chri!tian !e encontra/a en una po!ici.n !i)ilar al otro lado del e!critorio& c.)odo pero alerta+ oSther e!ta/a !entado detr*! del e!critorio& rgido& intentando ocultar el incipiente p*nico tra! un ce1o 2runcido+

>er%a!e cerr. la puerta& a%an0. - re!pondi. a la )uda pregunta de lo! de)*!+ # a he)o! encontrado+ E!t* con $e%erell+ #Se detu%o detr*! de la /utaca de $al0iel - le !o!tu%o la )irada a oSther#+ a ha/itaci.n en la 'ue !e encontra/a e!ta/a oculta+ #:E! e!o cierto; #$al0iel ar'ue. la! ce1a! al tie)po 'ue diriga !u o!cura )irada a oSther#+ Fu" i)prudente por !u parte+ El ho)/re palideci.+ Cntent. reaccionar con 2uria+ #Go !" de 'u" e!t*n ha/lando+ Si in!in8an+++ #El )o)ento de la! in!inuacione! -a ha pa!ado+ # a %o0 de $al0iel& aun'ue !ua%e& no de1a/a lugar a duda! de 'ue "l& - no oSther& e!ta/a a cargo del interrogatorio#+ Fui0* de/era e(plicarle lo 'ue -a !a/e)o!+ Con cal)a& !ucinta)ente& le re!u)i. todo lo 'ue tenan contra "l& citando la! prue/a! 'ue lo relaciona/an con el !ecue!tro de ocho )u1ere!+ Chri!tian& <ri!tan - >er%a!e per)anecieron en la e!tancia& todo! )irando a oSther con !u condena e(plcita en !u 2ro !ilencio+ Kl lo! )ir.& %io la crtica en !u! o1o!M %ol%i. a )irar a $al0iel+ <rag. !ali%a+ Go ha/a e!peran0aM lo co)prendi.+ Su ro!tro& "l )i!)o& pareci. en%e1ecer ante !u! o1o!+ Cuando aca/. !u e(po!ici.n de lo! hecho!& $al0iel pregunt.9 #:Fui"n era !u contacto con e!a gente; oSther parpade. !orprendido& do! %ece!& luego a2ir). con )alhu)orada arrogancia9 #Go lo !"+ @o no tengo trato con gente a!+ #Bna /onita di!tinci.n& !i)ple)ente coge !u dinero+ Entonce!& :c.)o !e tran!)ita la in2or)aci.n entre u!ted - la /anda 'ue organi0a/a lo! !ecue!tro! - c.)o !e le entrega/an lo! con!iguiente! pago!; El ho)/re %acil.+ <ra! un )o)ento& re!pondi.9 #, tra%"! de )i pupilo& Jalcol) Sinclair+ Bna curio!a ten!i.n do)in. a $al0iel+ Cuando %ol%i. a ha/lar& !u %o0 !on. )*! !ua%e& )*! ligera - total)ente aterradora+ #Su pupilo+ Corr1a)e !i )e e'ui%oco+ Sinclair ha !ido !u pupilo de!de 'ue era ni5o+ oSther a!inti.+ #:@ u!ted lo ha i)plicado en e!te negocio; :L !e in%olucr. "l )i!)o; El otro re!opl.+ #Jalcol) no e! )*! 'ue un ttere+ 4ace lo 'ue -o le digo+ Da1o )i! .rdene! e!ta/leci. lo! contacto! - actu. co)o correo& lle%ando in2or)aci.n - dinero de a'u para all*+ #:@ ha!ta ah llega !u i)plicaci.n; oSther apret. lo! la/io!& luego reconoci.9 #<iene a)igo! de !u "poca en Eton - L(2ord& -o lo ani)" a 'ue culti%ara !u a)i!tad+ Oe!ultaron !er e(celente! 2uente! de in2or)aci.n !o/re doncella! guapa! - co!a! a!& lo! ha/ituale! cotilleo! entre ho)/re! 1.%ene!+ Jalcol) )e traa la in2or)aci.n - -o decida cu*l era 8til - cu*l no+ #:,! 'ue Sinclair e! creaci.n 8nica)ente !u-a; oSther !onri.+ #Jalcol) e! d"/il+ e 2altan agalla!+ E! /a!tante inteligente& pero incapa0 de to)ar una deci!i.n+ <iene tendencia a !er )u- cautelo!o& ha!ta el punto de no hacer nada+

Puede 'ue !e le ocurran plane!& pero nunca hace nada al re!pecto+ <ra! un )o)ento de !ilencio& $al0iel )ur)ur.9 #Fui0* ha-a !ido una l*!ti)a 'ue no !iguiera !u e1e)plo+ $e !u %o0 !e de!prenda una pro2unda 2rialdad& una 'ue hela/a ha!ta lo )*! hondo+ El ro!tro de oSther& -a p*lido& perdi. )*! color+ El !ilencio !e prolong.+ Gadie !e )o%i.+ El ho)/re& cada %e0 )*! l%ido& per)aneci. parali0ado& in).%il& )ientra! todo el pe!o de lo 'ue !e ha/a dicho - de lo 'ue no !e ha/a dicho& !e 2iltra/a en !u cere/ro+ Einal)ente& parpade. - la /eligerante& aun'ue 2r*gil& re!i!tencia 'ue lo ha/a )antenido en pie ha!ta e!e )o)ento e)pe0. a de!aparecer+ $al0iel )ir. a lo! de)*!+ #:Podrai! de1ar)e a !ola! con lord oSther uno! )inuto!; Je reunir" con %o!otro! en el !al.n+ o! tre! reconocan una orden cuando la oan& !o/re todo una pronunciada por a'uella %o0 cal)ada& pero letal& ca!i incorp.rea+ Cnterca)/iaron )irada! cuando !e dirigieron a la puerta+ <odo! )iraron una 8lti)a %e0 a oSther& !entado tra! la )e!a& /lanco co)o el papel& con la )irada perdida - la pared a !u e!palda )o!trando !ei! 2a/ulo!o! e1e)plo! de !u o/!e!i.n& una o/!e!i.n por la cual ha/a %endido a )u1ere! para con%ertirla! en e!cla%a! !e(uale!+ ,/andonaron la e!tancia en !ilencio& cerraron la puerta - lo de1aron en2rent*ndo!e cara a cara con !u de!tino+ $urante uno! largo! )o)ento!& el tictac de un relo1 2ue el 8nico !onido 'ue ro)pi. el !ilencio+ uego $al0iel ha/l.& !u tono )*! 2ro - g"lido 'ue el hielo+ #:@ /ien& )ilord; $e!pacio& oSther %ol%i. a en2ocar la )irada - !e encontr. con la !u-a+ S.lo poda darle una re!pue!ta+ $e%erell lade. la ca/e0a cuando o-. a/rir!e la puerta del e!tudio+ Phoe/e - "l aguarda/an en el !al.n& -a total)ente ilu)inado+ Ella ocupa/a un !ill.n )ientra! "l pa!ea/a+ Por un lado& $e%erell de!ea/a en2rentar!e a oSther - co/rar!e %engan0a con !u !angre& pero ade)*! de 'ue no tena intenci.n de !eparar!e de Phoe/e& en %i!ta de la pro2undidad de !u 2ra 2uria& 'ui0* era )e1or 'ue de1ara el ca!tigo de oSther en )ano! de otro!+ Por !uerte& !i ha/a alg8n ho)/re %i%o en la <ierra en el 'ue con2iara para 'ue hiciera 1u!ticia& "!e era $al0iel+ <ena 'ue !entir!e 2eli0 de de1ar el a!unto en la! e(peri)entada! )ano! de !u e( co)andante+ #? oStherA #Phoe/e neg. con la ca/e0a - !e /e/i. el t" 'ue el )a-ordo)o !e ha/a apre!urado a traerle& de!pu"! de 'ue ella lo hu/iera )irado con !e%eridad+ $e%erell !e dio cuenta del detalle -& cuando le pregunt.& le con2ir). la participaci.n - co)plicidad del !ir%iente en !u !ecue!tro+ Kl repri)i. !u i)pul!o inicial de hacer peda0o! a a'uel ho)/re de!pu"! de 'ue hu/iera trado el t"& pero para cuando reapareci. con la /ande1a& ha/a decidido un )"todo de ca!tigo )*! adecuado+ >racia! al tie)po 'ue ha/a pa!ado en la agencia& ahora tena un conoci)iento )ucho )*! detallado de c.)o 2unciona/an la! co!a! entre la! gente! del !er%icio do)"!ticoM !ugiri.& - Phoe/e !e )o!tr. de acuerdo& 'ue !i)ple)ente de/eran )encionarle

el co)porta)iento del )a-ordo)o a Scatcher - Dirtle! - de1ar 'ue ello! decidieran !u !uerte+ #Sigue pareci"ndo)e incre/le #di1o ella - de1. la ta0a en el plato#+ Bn )agi!trado del <ri/unal Supre)o -& !i tu )e)oria no te enga5a& uno 'ue particip. en la con2ecci.n del /orrador de la! le-e! contra la e!cla%itud+ a puerta del e!tudio !e cerr.M $e%erell o-. pa!o! 'ue !e acerca/an+ Se detu%o& apro%ech. !u 8lti)o )o)ento a !ola! para )irar a Phoe/e& para di!2rutar de !u i)agen& cal)ada - en gran )edida !erena& a !al%o e inde)ne& para a!i)ilar e!e hecho+ Se dio la %uelta cuando lo! de)*! e)pe0aron a entrar+ #Go ca/e duda de !u culpa/ilidad #gru5. Chri!tian#+ o lle%a/a e!crito en la cara+ #=io a Phoe/e& le dedic. una a2a/le !onri!a - !e !ent. en el di%*n 'ue ha/a 2rente a ella#+ :$.nde e!ta/a e!a ha/itaci.n en la 'ue te ha/a encerrado; Entre lo! tre!& $e%erell& >er%a!e - Phoe/e& e(plicaron 'u" ha/a !ucedido en lo re2erente a la captura - el !u/!iguiente re!cate de ella+ uego <ri!tan - Chri!tian le! relataron lo ocurrido en el e!tudio+ # oSther !a/a lo 'ue !e le %ena enci)a inclu!o ante! de to)ar a!iento al %erno! a <ri!tan - a ) all de pie& do! no/le! cu-a pala/ra e!tara 2uera de toda duda co)o te!tigo! #a2ir). Chri!tian+ #Gunca ha/a a!i!tido a un interrogatorio co)o "!e+ #<ri!tan )ene. la ca/e0a#+ Cuando oSther ha e)pe0ado& e!ta/a con%encido 'ue podra li/rar!e de cual'uier red 'ue $al0iel pudiera crear& pero inclu!o ante! de 'ue >er%a!e !e uniera a no!otro! -a ha/a )etido la pata do! %ece! al reaccionar ante in2or)aci.n 'ue no de/era ha/er !a/ido+ $al0iel e! aterradora)ente per!pica0& apro%echa pe'ue5a! reaccione! -& a partir de "!ta!& parece !a/er por d.nde de/e de!li0ar el cuchillo - ahondar en la herida+ <ri!tan hi0o una pau!a - luego continu.9 # uego ha entrado >er%a!e& !e han pue!to la! carta! !o/re la )e!a - todo ha aca/ado+ $e%erell le! pregunt. por el contacto con lo! tra2icante!+ o! otro! aca/a/an de ter)inar la e(plicaci.n !o/re el pupilo de oSther cuando o-eron c.)o !e a/ra la puerta del e!tudio - luego ca!i in)ediata)ente !e cerra/a+ >uardaron !ilencio - e!cucharon+ Se o-eron pa!o!+ $e in)ediato& $al0iel apareci. ante la puerta a/ierta+ E(a)in. la ha/itaci.nM !u )irada encontr. a Phoe/e e inclin. la ca/e0a+ Ella le de%ol%i. el !aludo !in llegar a !onrer& in!egura+ <odo el )undo o/!er%. a $al0iel+ 4a/a ten!i.n en "l& una 'ue todo! lo! de)*! ho)/re! reconocan& una 'ue haca reaccionar !u! in!tinto! - lo! pona alerta& a la e!pera de un peligro a8n )a-or& co)o !i %ieran en "l una 2uga0 %i!i.n de un to'ue letal 2ina)ente per2eccionado+ $e repente& !e o-. un di!paro 'ue re!on. por toda la ca!a+ Proceda del e!tudio& a nadie le cupo la )*! )ni)a duda de 'ue el !onido %ena de all ni lo 'ue !igni2ica/a+ Gadie !e )o%i.+ , continuaci.n& !e o-eron grito! - r*pida! carrera! procedente! de la parte po!terior de la ca!a& 'ue llegaron ha!ta el %e!t/ulo+ $al0iel %ol%i. la ca/e0a - )ir.+ uego !e %ol%i. de nue%o - )ir. a Phoe/e a lo! o1o!+ #Ji! di!culpa!+ # a pro2unda %o0 !on. !erena& i)pa!i/le#+ Pero ha/a 'ue hacerlo+ Ella& con)ocionada pero ta)/i"n con2u!a& le !o!tu%o la )irada+

# e ha !ugerido 'ue !e 'uitara la %ida+ #En !u tono no ha/a ni ra!tro de condena& !.lo !incera curio!idad+ $al0iel la )ir. durante un )o)ento - re!pondi. en %o0 /a1a9 #4a- alguno! ho)/re! a lo! 'ue !i)ple)ente no nece!ita)o! en e!te )undo+ El )a-ordo)o entr. ca!i 2ar2ullando& con!ternado+ $al0iel !e %ol%i. para encargar!e de "l+ Chri!tian !e le%ant. - !e di!pu!o a a-udar+ <ri!tan - >er%a!e ta)/i"n !e pu!ieron en pie+ Phoe/e de1. la ta0a - )ir. a $e%erell& 'ue le de%ol%i. la )irada - le tendi. la )ano+ #=a)o!+ <e lle%ar" a ca!a+ Oecorrieron el corto ca)ino de %uelta en un coche de al'uiler& un lugar nada apropiado para !acar el te)a del 1ura)ento de Phoe/e+ En cuanto e!tu%ieran a !ola!& en el !itio propicio& e!ta/a decidida a cu)plirlo+ En la ca!a de ParH Street !e encontraron a Edith& ,udre- - o2tu! en el !al.n& todo! e!perando& an!io!o!+ Por !upue!to& una %e0 !e a!eguraron de 'ue e!ta/a a !al%o - /ien& e(igieron !a/er todo lo de)*!+ $e%erell !ugiri.& - Phoe/e e!tu%o de acuerdo& en 'ue !e lla)ara a SHinner& ta)/i"n a Eergu! - a >rainger& a 'uiene! $e%erell ha/a en%iado pre%ia)ente de!de el clu/ para tran'uili0ar a Edith& - a! todo! lo! i)plicado! podran or el relato+ o e(plicaron del )odo )*! conci!o po!i/le& pero Edith& ,udre- e inclu!o o2tu! tenan pregunta!+ E!ta/an de!eo!o! de conocer ha!ta el 8lti)o detalle+ En !u 2uero interno& Phoe/e !e i)pacient. por el retra!o& pero acept. 'ue todo! nece!ita/an 'ue lo! tran'uili0aran+ $e%erell - ella no !e guardaron nada para ello!M aparte de 'ue todo! lo! pre!ente! tenan derecho a !a/er& el e!c*ndalo del !uicidio de lord oSther !e e(tendera por toda la ciudad a la )a5ana !iguiente+ Einal)ente& llegaron al 2inal de la hi!toria+ Jientra! ,udre- - Edith ha/la/an !o/re oSther& $e%erell !e acerc. a Phoe/e - la to). del /ra0o+ Cnclin. la ca/e0a - )ur)ur.9 #E!t*! rendida& agotada+ Gece!ita! retirarte+ Ella lo )ir. !orprendida - luego !e dio cuenta+ #Lh& !+ #Se %ol%i. hacia lo! de)*! - repiti. e!a! )i!)a! pala/ra!& a5adi"ndole !u propio "n2a!i! - encor%*ndo!e un poco+ #Por !upue!to& 'uerida+ $e/e! !u/ir - de!can!ar+ Go per)ita! 'ue te entretenga)o!+ #Edith le dedic. una !onri!a a ella+++ a lo! do!+ #Go!otro! o! %ere)o! )a5ana #co)ent. ,udre-+ #<e aco)pa5ar" a la e!calera+ # uego $e%erell !e dirigi. a lo! de)*!#9 $e/o ir)e+ # o 'ue no le! di1o 2ue ad.nde+ Phoe/e !e %ol%i. hacia SHinner - Eergu!+ #Por 2a%or& in2or)ad a E))eline - a Dirtle!+ Go 'uiero 'ue !e preocupen innece!aria)ente+ #S+ #Eergu! )ir. a la doncella#+ Cre)o! a %erle! ahora )i!)o+ #@ t8 #le di1o $e%erell a >rainger# puede! regre!ar al clu/ - e(plicarle a >a!thorpe lo 'ue ha !ucedido+ Go tengo la )*! )ni)a idea de cu*ndo regre!ar* CroShur!t e!ta noche& !egura)ente !er* tarde+ #Go di1o nada !o/re !u propio regre!o+ >rainger !onri. - !e de!pidi.+ #S& !e5or+ #Se dio )edia %uelta - !igui. a SHinner - a Eergu!+ Phoe/e - $e%erell !e detu%ieron en el %e!t/ulo+ Kl cerr. la puerta del !al.n& e!per. a 'ue lo! de)*! hu/ieran de!aparecido tra! la puerta del !er%icio - le cogi. la )ano+

#=a)o!+ Sin !oltar!e& !u/ieron la e!calera hacia la ha/itaci.n de Phoe/e+ ?,l 2inA Ella entr. - !e acerc. a una %entana+ SHinner ha/a de1ado una l*)para encendida 'ue aporta/a la lu0 !u2iciente para !u prop.!ito+ Jientra! organi0a/a !u! pen!a)iento!& !e dio )edia %uelta con la intenci.n de pa!ear!e - !e encontr. con 'ue $e%erell ha/a cerrado la puerta - a%an0a/a hacia ella+ $e in)ediato& !u )ente !e pu!o alerta+ Se detu%o - lo !e5al. con un dedo+ #?$etenteA Kl parpade. de!pacio - o/edeci.& de1ando un )etro - )edio de di!tancia entre ello!+ a e(pre!i.n de !u ro!tro )ientra! e!tudia/a el !u-o de1a/a )u- claro 'ue no tena ni idea de lo 'ue e!ta/a !ucediendo& de en 'u" e!ta/a pen!ando+ Si e!ta/a pen!ando o !i e!ta/a de1*ndo!e lle%ar por el p*nico+++ Phoe/e agit. la! )ano! co)o !i de!echara !u! pen!a)iento!+ #Gece!ito ha/lar contigo - no puedo ni !i'uiera pen!ar !i e!t*! de)a!iado cerca+ # a recelo!a ten!i.n 'ue lo atena0a/a de!apareci.M ella inclu!o capt. una 2uga0 !onri!a en !u! la/io! ante! de 'ue 2or0ara a !u ro!tro a )o!trar una e(pre!i.n de atento inter"!+ Phoe/e 2runci. el ce1o#+ Fu"date donde e!t*! - e!cucha+ $e%erell apret. lo! la/io!& a8n e!ta/a un poco recelo!o+ Ella to). aire& uni. la! )ano! ante ! - 2ue directa al grano+ #S" 'ue cuando no! conoci)o!& en la )an!i.n Cran/rooH& tena! en )ente 'ue -o podra !er una /uena e!po!a para ti+ Gece!ita! ca!arte& de e!o no ca/e duda& no !.lo por tener un heredero& !ino por la! )ucha! o/ligacione! !ociale! 'ue ahora recaen en ti co)o %i0conde de Paignton& o/ligacione! 'ue ning8n !oltero podra cu)plir con 2acilidad+ 4i0o una pau!a - luego inclin. la ca/e0a+ #,! 'ue tiene! /uena! ra0one! para /u!car una e!po!a+ $e hecho& e! e!encial 'ue lo haga!+ #=acil.& e!tudi. !u! o1o! )ientra! !e pregunta/a !i !e atre%era a e(pre!ar en %o0 alta !u! !upo!icione!+ Su 2ir)e e i)pertur/a/le )irada& co)o !ie)pre& la tran'uili0.+ e dio 2uer0a para decir#9 @o+++ tengo la i)pre!i.n de 'ue toda! e!a! !e)ana! atr*! con!idera/a! !eria)ente hacer)e una propo!ici.n& - 'ue !egura)ente lo ha/ra! hecho !i -o no hu/iera de1ado claro 'ue no e!ta/a intere!ada en el )atri)onio+ #=acilando durante un !egundo& !e apret. la! )ano! con )*! 2uer0a - le%ant. la /ar/illa#+ :Era a!; Pa!. un )o)ento durante el cual $e%erell e!tudi. !u! o1o!& luego a!inti. /re%e)ente+ #S+ Bn ali%io de lo )*! dulce la inund.+ #Dien+ Por'ue lo 'ue de!ea/a decirte e! 'ue he ca)/iado de opini.n+ # e !o!tu%o la )irada#+ ,hora ! e!to- intere!ada en el )atri)onio+ Kl !e 'ued. )ir*ndola durante un )o)ento e(tra5a)ente %ertigino!o& luego algo ca)/i.& algo en la at).!2era& alg8n realinea)iento c.!)ico+ Se produ1o una repentina glorio!a oleada de alegra+ Su! ra!go! !e rela1aron - e)pe0. a a%an0ar+ #?Go& e!peraA # e%ant. una )ano#+ ,8n no he aca/ado+ E! i)portante+ @o no !o- la cla!e de )u1er 'ue ca)/ia de opini.n& no !o/re co!a! co)o "!a+ #Phoe/e+++ #?GoA #Cru0. lo! /ra0o! - le !o!tu%o la )irada#+ E!to- decidida a decir e!to+ <iene! 'ue e!cuchar)e+ 4a/a adoptado a'uella e(pre!i.n tan decidida)ente te!taruda 'ue $e%erell conoca tan /ien+ E!ta/a de)a!iado ali%iado& de)a!iado 2eli0 para negarle nada& inclu!o un retra!o

innece!ario en un )o)ento co)o a'u"l+ ,un'ue le re!ulta/a di2cil 'uedar!e a )edio )etro de di!tancia& inclin. la ca/e0a la in%it. a continuar+ Con algo )u- !i)ilar a un ge!to de ad%ertencia& ella di1o9 #,nte! no lo !a/a+ Cuando decid 'ue no 'uera ca!ar)e& no !a/a c.)o !era un )atri)onio entre gente co)o no!otro!& t8 - -o+ Gi !i'uiera !a/a 'ue ho)/re! co)o t8 e(i!tieran+ Go ha- tanto! co)o t8 por ah+ Je ha/a 2or)ado )i opini.n /a!*ndo)e en lo 'ue conoca& lo 'ue !a/a de lo! ca/allero! entonce! -& co)o !a/e!& )i %i!i.n no era nada 2a%ora/le+ Se detu%o -& )ir*ndolo a lo! o1o!& !i)ple)ente di1o9 #Ca)/ia!te )i percepci.n+ Je a/ri!te lo! o1o!+ Kl ca!i !e )o%i.& pero !u! o1o!& inten!o!& te5ido! por la! e)ocione!& lo detu%ieron+ #Go por 'ui"n ere!& !ino por lo 'ue ere!+ El tipo de ho)/re 'ue ere!+ #Erunci. el ce1o - lade. la ca/e0a#+ Ere! di2erente& nada con%encional+ Go reacciona! co)o lo haran lo! de)*!& co)o lo hacen+ <ra/a1ando contigo& a tu lado& en la agencia& lo he %i!to cada da+ J*! 'ue cual'uier otra co!a ha !ido lo 'ue haca!& tu! accione!& lo 'ue !i)ple)ente no ha per)itido 'ue !iguiera con )i! idea! preconce/ida!+ Je ha! o/ligado a replante*r)ela! para 'ue enca1ara!& para 'ue pudiera co)prenderte+ #Cur%. lo! la/io! cuando irgui. la ca/e0a#+ Go ha- )ucho! 'ue hu/ieran podido lograr e!o+ Su )irada !e perdi. en la di!tancia& pero de repente %ol%i. a centrarla en !u ro!tro& directa& a/ierta - !eria+ #E!ta)o! hecho! el uno para el otro a'u& en la ca)a& pero !.lo e!o nunca )e ha/ra inducido a ca)/iar de opini.n+ Sin e)/argo& t8 - -o& e!ta)o! hecho! el uno para el otro en toda! la! e!2era!& en nue!tro inter"! en la agencia& en nue!tro co)porta)iento entre la /uena !ociedad& en el )odo en 'ue no! en2renta)o! al )undo en general+ E! co)o !i nue!tra! %ida! !e hu/ieran creado para !er co)ple)entaria!& co)o !i e!tu%ieran de!tinada! a entrela0ar!e en una !ola+ 7Pero #to). una larga in!piraci.n - le%ant. la ca/e0a# ha- una %erdad 'ue de/e 'uedar clara& 'ue e! e!encial para ti - para )& para lo 'ue podra !er+ o 'ue )e ha hecho ca)/iar de opini.n !o/re el )atri)onio& contigo - !.lo contigo& e! 'ue t8 !ie)pre& en cual'uier e!2era& )e ha! per)itido !er -o+ Je ha! dado la li/ertad de !er -o )i!)a+ Cuando pien!o en ti& no pien!o en un Pe!po!oQ& pien!o en un Pco)pa5eroQ+ Gue!tra relaci.n no e!& nunca podra !er& la de un e!po!o - una e!po!a con%encionale! de nue!tra cla!eM ha !ido& de!de el principio& algo )*! !i)ilar a la idea de uno! co)pa5ero!& una a!ociaci.n 'ue 2unciona+ o )ir. 2i1a)ente a lo! o1o!+ #@ e!o e! lo 'ue de!eo& una a!ociaci.n contigo& de por %ida+ Creo 'ue lo )e1or para lo! do! e! 'ue no! ca!e)o!& pero -o nunca podr" !er una e!po!a con%encional& )e cono0co lo !u2iciente co)o para !a/er 'ue e! a! - lo acepto+ En el cur!o nor)al de la! co!a!& e!o )e e(cluira del )atri)onio& de la cla!e de )atri)onio ha/itual entre lo! de nue!tra cla!e+ Sin e)/argo& contigo+++ <8 ere! lo /a!tante 2uerte& poco con%encional di2erente co)o para aceptar un rol di!tinto& una relaci.n di2erente& para %i%irlo& hacer 'ue 2uncione - 'ue& de e!e )odo& -o pueda !er tu e!po!a+ Se detu%o - luego !i)ple)ente a5adi.9 # a pregunta e!9 :lo har*!; :<o)ar*! )i )ano - !er*! )i co)pa5ero en la %ida; $e%erell le !o!tu%o la )irada& %io la ten!i.n 'ue la atena0a/a& la e)oci.n 'ue centellea/a en !u! o1o!+ Co)prendi. entonce! por 'u" ha/a in!i!tido en ha/lar+ Se acerc.+

#$a)e la )ano+ Phoe/e o/edeci.+ $e%erell !e la e!trech. - to). una pro2unda in!piraci.n+ En e!e in!tante& !upo 'ue todo lo 'ue de!ea/a - nece!ita/a en la %ida !era !u-o+ Cuando %acil.& ella !e )o%i. -& con un le%e ra!tro de )ordacidad& in!i!ti.9 #:@ /ien; $e%erell !onri.+ Se lle%. !u )ano a lo! la/io!& le /e!. lo! dedo!+ @ ha/l. con la )i!)a !inceridad+ #<e a)o+ Phoe/e no ha/a dicho e!a! pala/ra!& pero no le i)porta/a+ Poda di!2ra0ar !u! !enti)iento! co)o 'ui!iera& con cual'uier argu)ento l.gico& pero "l poda %er la %erdad /rillando en !u! o1o!+ =ol%i. a /e!arle lo! dedo! con la )irada 2i1a en la de ella+ #J*! all* de lo i)agina/le+ E!to- perdida)ente ena)orado de ti+ a atra1o )*! hacia !& /a1. la ca/e0a& encontr. !u! la/io! - la /e!.+ a a/ra0. de!pacio& !a/oreando cada !egundo de un /e!o 'ue !e hi0o )*! - )*! pro2undo - lo! arra!tr. a a)/o!+ Phoe/e lo !igui. de /uen grado& co)o !ie)pre& !in re!er%a!+ Sera tan 2*cil aceptar todo lo 'ue ella le o2reca -& a ca)/io& darle el !encillo 6!7 'ue le peda+ a e!trech. con )*! 2uer0a en !u! /ra0o! en a'uel /e!o+ $urante uno! largo! )o)ento!& dio rienda !uelta al de!eo )ientra! la pa!i.n 2lota/a en el aire+ uego& con un !u!piro& interru)pi. el /e!o - le%ant. la ca/e0a+ a )ir. a la cara+ Phoe/e parpade. - !e e!2or0. por %ol%er a centrar la )irada - !u! pen!a)iento!+ Sin gana! de !oltarla& de renunciar al contacto de !u cuerpo& e!per. paciente)ente ha!ta 'ue ella lo logr. - pudo tener de nue%o !u atenci.n+ #Go tiene! ni idea #e)pe0.# de cu*nto pre2erira decir !i)ple)ente9 6S& !er" tu co)pa5ero en todo ha!ta 'ue la )uerte no! !epare7& de1arlo ah - lle%arte en /ra0o! ha!ta tu ca)a - hacerte el a)or durante el re!to de la noche -& de!pu"!& durante el re!to de )i %ida+ 4a/a e!perado tener 'ue con%encerte& !era tan 2*cil decir ! - aca/ar con e!to+ Pero+++ # a )ir. a lo! o1o! e in!pir.#+ E!o no !era 1u!to& no para ti& no para ) -& !o/re todo& para lo 'ue ha llegado a !er& lo 'ue ha !urgido entre no!otro!+ 4i0o una pau!a ante! de continuar9 #<iene! ra0.n al decir 'ue lo nue!tro no e! la nor)a& el ha/itual a2ecto entre e!po!o - e!po!a& 'ue e! algo )*! pro2undo - 2uerte& in2inita)ente )*! e(igente -& del )i!)o )odo& )*! grati2icante+ E! algo )*!& no )eno!& - de/era)o! aceptarlo& protegerlo - honrarlo+ 4a! ha/lado de la! ra0one! por la! 'ue nece!ito ca!ar)e - tiene! ra0.n+ Pero ha- otro )oti%o& el )oti%o por el 'ue tengo 'ue ca!ar)e contigo - !.lo contigo+ , Phoe/e le /rilla/an lo! o1o! con 2uer0a )ientra! e!tudia/a !u ro!tro+ #:Cu*l; #Go )e ha/a dado cuenta& no ha!ta 'ue te conoc& no ha!ta 'ue capta!te )i atenci.n - 2ui!te introduci"ndo)e en tu %ida& de 'ue lo 'ue )e 2alta/a& lo 'ue )e ha/a 2altado de!de 'ue de1" el e1"rcito era un o/1eti%o en la %ida& !encilla)ente& una ra0.n para %i%ir+ Ella 2runci. el ce1o intentando co)prender+ #:@ 'u" ha- de tu ttulo& de tu! propiedade!; $e%erell !onri. con un poco de pe!ar+ #Ji 2ortuna - propiedade! la! ge!tiono !in pro/le)a!& con de)a!iada 2acilidad+ Go !uponen ning8n de!a2o+ a! o/ligacione! !ociale! 'ue )e e!2uer0o por cu)plir la! %eo co)o una i)po!ici.n& nunca )e intere!ar*n ni )e e(citar*n+ #Se detu%o& luego reconoci.

#9 ,nte! de conocerte& e!ta/a in'uieto& ner%io!o+ Go tena nada 'ue hacer en el !entido 'ue )*! le i)porta a un ho)/re co)o a )+ Gada 'ue )e intere!ara& 'ue !upu!iera un de!a2o+ Gada en torno a lo cual con!truir )i %ida& ning8n co)pro)i!o 'ue e!ta/lecer co)o centro de ella+ e%ant. la )ano& le apart. un ri0o de la )e1illa - de1. 'ue !u! dedo! la acariciaran le%e)ente+ #<8 )e ha! o2recido todo lo 'ue nece!ito para tener una %ida plena& una a!ociaci.n contigo+ S& !er* di2erente& no%edo!a& un de!a2o& nada a/urrida+ S.lo la agencia en ! )i!)a al/erga in2inita! po!i/ilidade!+ Si uni)o! nue!tra! 2uer0a!& podre)o! hacer )ucho )*!+ @ e!o no e! ni la )itad de lo 'ue )e ha! o2recido+ Bna 2a)ilia& una a!ociaci.n& un )atri)onio con algo 'ue lo di2erencia de lo! de)*!9 un 2uturo 2a!cinante+ Bna )i!i.n poco con%encional& nue%a - e(igente 'ue puedo aceptar - a la 'ue puedo dedicar el re!to de )i %ida+ a )ir. a lo! o1o! - a5adi. en %o0 /a1a9 #Si ha- algo 'ue co)prendo ahora e! 'ue nece!ito un prop.!ito - por e!o te nece!ito a ti+ Gece!ito !er tu e!po!o& te nece!ito co)o )i e!po!a& nece!ito tenerte en el centro de )i %ida+ ,! 'ue !& acepto tu o2erta& !er" tu co)pa5ero en la %ida+ Go! ca!are)o! - hare)o! con nue!tra! %ida! lo 'ue no! pla0ca+ Sere)o! e!po!o - e!po!a& co)pa5ero! a)ante!+ a! pala/ra! le ha/an !urgido !in pro/le)a!& aun'ue parecan una rendici.n& no ante ella& !ino a lo 'ue ha/a !urgido - lo! ha/a unido& lo 'ue !ie)pre e!tara ah& en cada )irada& cada caricia+ Phoe/e ta)/i"n lo !inti.& lo %alor. co)o "lM e!a %erdad !e re2le1. clara)ente en !u! /rillante! o1o!+ Sonri.& !inti. c.)o la e)/arga/a la 2elicidad+ #Ere! en tanto! a!pecto! lo 'ue -o crea 'ue nunca de!eara& de)a!iado 2uerte& de)a!iado podero!o& peligro!o& do)inante& i)placa/le+ a li!ta !igue - !igue+ Pero )e ha! con%encido de 'ue& ade)*! de 'ue ere! 1u!ta)ente lo 'ue de!eo& !er tu e!po!a !er* todo lo 'ue de!ear" !ie)pre+ Sonri. - neg. con la ca/e0a+ #Oecono0co 'ue no lo entiendo+ o 8nico 'ue !" e! 'ue nunca !er" 2eli0& nunca !er" tan 2eli0 co)o podra !erlo& a )eno! 'ue e!t" contigo& a )eno! 'ue !ea tu-a+ $icho e!o& apart. la! )ano! de !u! ho)/ro! - le rode. el cuello con lo! /ra0o!+ $e%erell la a/ra0.& le per)iti. 'ue le hiciera /a1ar la ca/e0a& 'ue lo /e!ara& 'ue to)ara la iniciati%a - lo lle%ara ha!ta !u ca)a+ Fue lo a/ra0ara - lo acogiera en !u cuerpo+ Phoe/e !inti. c.)o !e le hencha el cora0.n& )*! lleno& )*! 2eli0 de lo 'ue lo ha/a e!tado nunca& cuando !e cerni. !o/re ella& !u o!curo - peligro!o a)ante de 2"rreo! )8!culo! dorado! por la lu0 de la %ela& 'ue !e )o%an - 2le(iona/an )ientra! la a)a/a& )ientra! ella lo a)a/a+ Cerr. lo! o1o!& entrela0. lo! dedo! con lo! de "l& lo a2err. con 2uer0a cuando la 2ero0 oleada de !en!acione! lo! alcan0.& lo! arra!tr. )*! all* de e!te )undo - lo! con!u)i.+ 4a/an dicho todo lo 'ue nece!ita/an decir& ha/an a/ierto !u! cora0one!& con2e!ado toda! !u! e!peran0a! - !ue5o!& - ha/an de!cu/ierto 'ue e!ta/an de acuerdo& total co)pleta)ente de acuerdo+ Cuando la noche lo! en%ol%i.& e(ploraron - de!cu/rieron 'ue con el reconoci)iento& la aceptaci.n - el co)pro)i!o aparecan nue%o! pai!a1e!& uno! )uro! 'ue no !a/an ni 'ue e(i!tan !e di!ol%an para re%elar un pre)io 'ue no tena precio+ a reco)pen!a 2inal+ a li/ertad de !er ello! )i!)o! !in re!triccione!& de !a/er - co)partir !in re!er%a!& de lle%ar !u a!ociaci.n a nue%o! ni%ele!& de a)ar - !er a)ado! con todo el

cora0.n+ <otal - plena)ente+

Eplo o
!ar" #$ree$, Londres% &in'o das despu(s #?E!t*! a'u& )uchachoA #Edith Dal)ain le !onri. a Jalcol) Sinclair cuando "!te entr. con $e%erell en !u !al.n+ $e%erell o/!er%. c.)o el 1o%en le de%ol%a el !aludo a Edith con una dulce !onri!a+ a )u1er )ir. a $e%erell& 'ue a!inti. -& tal co)o ha/an acordado& !e retir. al otro e(tre)o de la !ala para apo-ar!e en la pared 1unto a la %entana - o/!er%ar+ 4a/a accedido a lle%ar a Sinclair& a 'uien Edith al parecer conoca& ha!ta all+ Sin e)/argo& ella !e ha/a negado a decirle a "l& Phoe/e& ,udre- o cual'uier otra per!ona por 'u" nece!ita/a ha/lar con el 1o%en+ S.lo ha/a dicho 'ue era un te)a per!onal - no 'ui!o dar )*! e(plicacione!+ Ginguno de ello!& e(cepto 'ui0* Edith& !a/an 'u" pen!ar de Jalcol)+ a noche en la 'ue oSther ha/a !eguido el con!e1o de $al0iel - !e ha/a di!parado en la ca/e0a con una de !u! precio!a! pi!tola!& Chri!tian ha/a ido a in2or)ar a Sinclair al NhiteI!+ Cuando !e le noti2ic. la )uerte de !u tutor& el 1o%en ha/a parpadeado co)entado %aga)ente 'ue !upona 'ue e!o era el 2inal+ Cuando !e le pregunt. a 'u" !e re2era& re!pondi. 'ue !e re2era a !u tutela& a e!tar /a1o la autoridad de oSther& pero a Chri!tian no lo ha/a con%encido+ E!a )a5ana ha/a !ido la pri)era %e0 'ue $e%erell !e ha/a encontrado con Sinclair+ Su i)pre!i.n de "l !e corre!ponda con la de Chri!tian+ oSther ha/a dicho 'ue era 6/a!tante inteligente7 pero !e ha/a 'uedado )ucorto+ Sinclair po!ea una inteligencia )u- aguda+ Sin e)/argo& era un tipo de inteligencia di!tante& e(tra5a)ente de!conectada& con la 'ue $e%erell no !e ha/a encontrado nunca ante!+ Sinclair no pareca tener ning8n inter"!& o ninguno 'ue $e%erell pudiera di!cernir+ Pareca /a!tante ino2en!i%o+ Sin duda& no )o!tra/a el )*! )ni)o !igno de inclinar!e por la %iolencia+ ,un'ue /ien e!ta/lecido& apue!to& /ien %e!tido pero con !o/riedad& tena )u- poca pre!encia 2!ica+ Era alto& de 2igura e!/elta aun'ue a8n por de!arrollar+ Con a'uello! o1o! a%ellana& ra!go! agrada/le!& pelo ca!ta5o claro& en poco! a5o!& !era el o/1eti%o de la! )adre! con hi1a! ca!adera!+ So/re todo& ahora 'ue di!pona de !u herencia+ Pareca e(tra5o 'ue oSther no hu/iera ro/ado el dinero del chico& pero aparte de uno! ciento! de li/ra!& la herencia e!ta/a intacta cuando& do! da! )*! tarde& en !u %einti8n cu)plea5o!& Sinclair ha/a to)ado po!e!i.n de ella& !eg8n !e e!ta/leca en el te!ta)ento de !u padre+ oSther no ha/a tenido heredero! -& aun'ue 'uedara poco de!pu"! de pagar a !u! acreedore!& todo pa!ara a )ano! de "l& 'ue ahora era un 1o%en )u- rico+ $e%erell !e )o%i.& 2i1. la )irada en lo! la/io! de Edith - pre!t. atenci.n a !u! pala/ra!+ Go !e ha/a co)pro)etido a no intentar e!cuchar+ ,un'ue !a/a 'ue Edith ha/a !upue!to 'ue la di!tancia !igni2icara 'ue no podra or& "l tena )u- /uen odo& !o/re todo cuando lo co)/ina/a con !u %i!ta -& dada la preocupaci.n de Chri!tian - ta)/i"n la !u-a

propia re!pecto a Sinclair& !inti. 'ue e!ta/a 1u!ti2icado e!piarlo!+ El 1o%en e!ta/a 2rente a Edith - $e%erell no poda di!tinguir !u! pala/ra!& pero pudo !eguir a la anciana cuando aca/. con lo! ha/ituale! co)entario! - o/!er%acione!& - !e di!pu!o a ir al grano+ =e!tida en di%er!o! tono! de ro!a claro& pareca co)pleta)ente ino2en!i%a e in!igni2icante& algo 'ue !in duda no era+ $e%erell record. 'ue la pri)era %e0 'ue la ha/a %i!to& ha/a reconocido un car*cter o/!er%ador 'ue "l no de!a2iara+ Encontrar!e con una per!ona co)o ella en un !al.n 2ranc"! ha/a !ido& en !u )o)ento& !u peor pe!adilla+ o! o1o! de Edith e!ta/an ahora 2i1o! en Sinclair+ #4e odo& por !upue!to& 'ue e!ta/a! i)plicado en la ruin con!piraci.n de oSther& pero 'ue la! autoridade! han aceptado 'ue actua/a! 8nica)ente /a1o la! .rdene! de "l 'ue& co)o !u pupilo& e!o te a/!uel%e de culpa+ #Se detu%o - luego continu.#9 Por !upue!to& la! autoridade! no conocan /ien a oSther& ni a ti ta)poco+ @o& !in e)/argo& conoc )u- /ien a tu tutor -& aun'ue no a2ir)ara 'ue te cono0co a ti& ! conoc a tu! padre!M no !.lo a tu )adre !ino ta)/i"n a tu padre+ @ )u- /ien& de hecho+ Edith !e detu%o con la )irada cla%ada en Sinclair+ #,! 'ue he pen!ado& 'uerido& 'ue e! hora de 'ue tenga)o! una charla+ E!per. pero el chico no re!pondi.+ Cogi. !u ta0a de t" - /e/i.+ Sinclair ha/a cogido la !u-a& pero no ha/a pro/ado el t"+ $e!pacio& de1. la ta0a en una )e!illa a !u derecha+ El )o%i)iento lla). la atenci.n de $e%erell& de!pert. !u! in!tinto!+ 4a/a !ido no !.lo un ge!to gr*cil& !ino ta)/i"n controlado& de)a!iado controlado+ Lh& !& Sinclair era )ucho )*! de lo 'ue pareca+ :4a/a ol%idado 'ue $e%erell e!ta/a o/!er%ando; :L no !e ha/a dado cuenta de lo re%eladore! 'ue podan !er e!o! pe'ue5o! ge!to! aut"ntico!; En %i!ta de la edad del 1o%en& $e%erell !o!pech. 'ue !e trata/a de la !egunda opci.n+ En %i!ta de la inteligencia de Sinclair& e!tu%o !eguro de ello+ Con la ta0a en la )ano& Edith continu.+ @a no )ira/a a !u in%itado+ # oSther !ie)pre 2ue un ho)/re d"/il+ Su de/ilidad& 'ue era !u 2rialdad& !u 2alta de !enti)iento!& era lo 'ue tena en co)8n con tu padre+ E!o era lo 'ue lo! con%erta en tan /ueno! a)igo!+ Pero )ientra! 'ue oSther era /a!tante inteligente& tu padre era /rillante+ #Jir. a Sinclair#+ <odo el 'ue lo conoca reconoca 'ue la pro2undidad - a)plitud de !u )ente eran innega/le!+ 7 a)enta/le)ente& no era capa0 de conectar con el )undo )*! all* de !u intelecto+ Go tena ninguna e)pata con la gente& con la !ociedad en general+ Era el tercer hi1o de un %i0conde+ Sin e)/argo& no tena ni la )*! )ni)a noci.n de )oral& "tica& ni !i'uiera del decoro+ Poda ha/lar nue%e idio)a! con per2ecta 2luide0 pero no poda co)prender 'ue el )undo era real - no gira/a a !u alrededor+ 7 oSther& co)o he dicho& !e le pareca& aun'ue lo oculta/a )ucho )e1or+ En el ca!o de tu padre& !u !al%aci.n lleg. con tu )adre+ Ella era !u ancla& !u %nculo con el )undo+ Kl la e!cucha/a -& por'ue %erdadera)ente la a)a/a& por ning8n otro )oti%o )*!& haca lo 'ue le peda& 8nica - e(clu!i%a)ente para co)placerla+ , pe!ar de !u! de2ecto!& era genero!o en !u a)or - e!ta/a entregado a ella+ 3unto!& con tu )adre actuando co)o !u conciencia& !e con%irti. durante un /re%e perodo de tie)po en el /rillante intelectual 2il.!o2o 'ue de/era ha/er !ido+ Edith hi0o una pau!aM /a1. la %o0 - o/lig. a $e%erell a agu0ar el odo+ #4a/a& por !upue!to& un precio -& en alguno! a!pecto!& e!e precio 2ue tu

ai!la)iento+ <u )adre nunca pretendi. de!atenderte& pero la! de)anda! de tu padre !o/re !u tie)po - atenci.n eran con!tante! e ince!ante!& por lo 'ue& en retro!pecti%a de un )odo )u- i)prudente& !e te de1. )u- !olo+ @ entonce!& todo aca/. con a'uel accidente de carrua1e -& de!graciada)ente& 'ueda!te a cargo de oSther+ o )ir. directa)ente+ #Jucho! intenta)o! %elar por ti al principio& pero con la )uerte de tu padre& oSther !e %ol%i. )*! 2ro - di!tante& - )eno! !u!cepti/le a la! pre!ione! de la !ociedad+ ,! 'ue creci!te con "l co)o 8nica gua+ Jirando atr*!& e!o era algo 'ue no!otro!& lo! 'ue conoca)o! a tu! padre!& no de/era)o! ha/er per)itido nunca+ Pero no te %ea)o!& no de!de 'ue tena! !ei! a5o!& a! 'ue no no! di)o! cuenta+++ Edith hi0o una pau!a& de1. a un lado la ta0a - lo )ir. de nue%o+ #So- una de la! poca! per!ona! %i%a! 'ue conoci. /ien tanto a tu padre co)o a tu )adre+ <8 ere! /rillante& co)o "l+ Lh& no tiene! 'ue ocultarlo - e! de)a!iado tarde para negarlo& e!t* en tu! o1o! para cual'uiera 'ue !epa leer la! !e5ale!+ Sa/iendo e!o conociendo a oSther - !u! li)itacione!+++ Dueno& 'uerido& e! di2cil i)aginar 'ue 2uera "l 'uien tra). todo e!e plan - no t8+ Por otra parte& e!to- !egura de 'ue tiene! lo !u2iciente de tu )adre en tu interior para no ha/er !ido t8 'uien lo pu!iera en )archa& !ino oSther& pero el plan 'ue )e han de!crito tiene la )arca de tu )ente en "l& no la !u-a+ Oein. un !ilencio a/!oluto en la e!tancia+ En el otro e(tre)o& $e%erell per)aneca parali0ado+ #<al co)o e!t*n la! co!a! #continu. Edith#& la! autoridade! han !ido indulgente! re!pecto a tu i)plicaci.n+ <e han dado una oportunidad& una 'ue e!pero 'ue %ea! co)o lo 'ue e!+ E!c8cha)e& Jalcol)& por'ue -o he %i!to a lo! de tu cla!e ante! - )upoca! per!ona! lo han hecho+ <iene! 'ue controlar lo! producto! de tu intelecto+ <8 !ie)pre %er*! oportunidade! - po!i/ilidade! donde otro! no %er*n nada& pero con de)a!iada 2recuencia& tu! plane! no tendr*n la )enor con!ideraci.n por lo! derecho! ni& de hecho& por la! %ida! de lo! de)*!+ 7, di2erencia de tu padre& !er*! con!ciente de ello& pero co)o a "l& no te i)portar* real)ente+ Ju- pro/a/le)ente no pondr*! en )archa e!o! plane! por ti )i!)o& no tiene! un )oti%o apre)iante para hacerlo& pero te !entir*! tentado de per)itir 'ue otro! lo! pongan a prue/a !i)ple)ente para %er !i 2uncionan& co)o hici!te con oSther+ a in)o%ilidad de Sinclair& total - a/!oluta& !u atenci.n 2i1a en Edith& de)o!tra/a 2uera de toda duda la agude0a de la! pala/ra! de la anciana& 'ue e!tudi. el ro!tro del 1o%en - a!inti.+ #S& puedo %erlo en ti ta)/i"n+ ,! 'ue pien!a en e!ta ad%ertencia+ Con toda pro/a/ilidad& !er* la 8nica 'ue reci/a! nunca+ Sigue el /uen ca)ino+ Ere! )*! 2uerte 'ue tu padre& di2erencia! el /ien del )al+ Go per)ita! 'ue tu /rillante0 te !edu0ca para hacer realidad lo! plane! 'ue idea! - hacer da5o a lo! de)*!& aun'ue !ea de!de la di!tancia+ El hecho de 'ue no ha-a prue/a! para culparte no te a/!uel%e de la re!pon!a/ilidad+ Se reco!t. con lo! o1o! cla%ado! en el ro!tro del 1o%en+ ,l ca/o de un )o)ento& di1o9 #Go ha- nada )*! 'ue pueda decirte& por'ue )e co)prende! per2ecta)ente+ a pr.(i)a %e0 'ue !ienta! la tentaci.n& d"1ala pa!ar+ <ran!curri. un largo )o)ento en el 'ue ni Sinclair ni Edith !e )o%ieron& 2inal)ente& la anciana a5adi.9 #>racia! por %enir+ Paignton te aco)pa5ar* a la puerta+ Sinclair !e le%ant.& al igual 'ue Edith+

Para !orpre!a de $e%erell& el chico %acil.& luego !e inclin. con elegancia& !in el !upue!to ner%io!i!)o de la 1u%entud+ #Se5ora+ Se dio la %uelta - !igui. a $e%erell& 'ue lo e!pera/a en la puerta+ $e!de all& lo o/!er%. acercar!e& %io c.)o !e !ua%i0a/a !u ro!tro cuando la )*!cara 1u%enil& )*! /ien t)ida& %ol%a a !u !itio+ Su 2or)a de andar ca)/i. ta)/i"n& )eno! !egura& )*! %acilante+ Para cuando lleg. a !u lado& no ha/a ni ra!tro del ho)/re peligro!o al 'ue !a/a 'ue Edith !e ha/a en2rentado+ ,nte la puerta& el 1o%en !e detu%o - )ir. atr*!+ Edith !e ha/a le%antado - !e ha/a acercado al e!critorio& 1unto a la %entana+ a anciana !ac. !u diario& un delgado %olu)en con cu/ierta! de plata gra/ada! - una gran a)ati!ta adornando la portada+ Se !ent.& lo a/ri. - cogi. la plu)a+ Sinclair hi0o un %ago ge!to con la ca/e0a hacia $e%erell+ Sin )irarlo a lo! o1o! le per)iti. 'ue lo aco)pa5ara a la puerta+ $e%erell ha/l. con Chri!tian& luego con!ult. a $al0iel& pero conclu-eron 'ue la po!tura o2icial re!pecto a Jalcol) Sinclair era correcta+ a! con1etura! de Edith de 'ue el plan era 2ruto de !u cere/ro no podan de)o!trar!e e inclu!o ella e!ta/a !egura de 'ue ha/a !ido oSther& - no Sinclair& 'uien lo ha/a pue!to en )archa+ $e hecho& el propio oSther ha/a con2ir)ado el e!tatu! de Sinclair co)o un )ero laca-o+ #Puede 'ue tenga idea! cri)inale! #co)ent. $al0iel#& pero e!o no e! ning8n cri)en+ #Jientra! no haga nada para con%ertir la teora en pr*ctica+++ #$e%erell )ir. a lo! o1o! pri)ero a $al0iel& luego a Chri!tian+ Go nece!itaron pala/ra! para !a/er lo 'ue pen!a/a cada uno de ello!+ 4a/ra 'ue %igilar de cerca a Jalcol) Sinclair+ !ai n$on )all, *e+on% ,res se-anas despu(s Se ca!aron en la capilla del ca!tillo de Paignton& una antigua edi2icaci.n 'ue al/erga/a una e!tructura )ucho )*! )oderna+ Phoe/e e!ta/a e)ocionada - 2a!cinada por !u nue%o - de!ca/ellada)ente di2erente hogar& con el ca)po a !u alrededor& tan e(u/erante - %erde& con el )ar 'ue a %ece! atrona/a -& en otra! oca!ione!& !u!urra/a tan apaci/le)ente en la cala /a1o !u %entana+ E!e da& el )ar e!ta/a tran'uilo& el !ol /rilla/a cuando $e%erell - ella& cogido! del /ra0o& pa!aron entre la enor)e )ultitud reunida para cele/rar !u /oda+ <odo el )undo e!ta/a all+ $e%erell - ella ha/an acordado anunciar !u co)pro)i!o - darle! a todo! tre! !e)ana! para preparar!e - %ia1ar ha!ta Paignton 4all+ Phoe/e ha/a con%encido a E))eline - Dirtle! de 'ue cerraran la agencia durante uno! da! - di!2rutaran de la ho!pitalidad del ca!tillo+ Cnclu!o ha/an logrado lle%ar a Scatcher con ello!+ En e!e )o)ento& "!te pa!ea/a por el antiguo patio con%ertido ahora en una e(planada de c"!ped& donde todo! reunido! conte)pla/an a!o)/rado! la! )uralla! del ca!tillo+ Phoe/e )ir. ta)/i"n a !u alrededor& pero a la )ultitud& - !e 2i1. en cu*nto! ca/allero! corpulento! ha/a pre!ente!& entre ello! lo! )ie)/ro! del clu/ Da!tion+ Jucho! eran ho)/re! do)inante! - podero!o!& i)placa/le! cuando era nece!ario&

peligro!o! cuando !e en2urecan - no ha/a ninguno a 'uien no le con2iara !u honor& !u %ida+ $urante a5o!& ha/a i)aginado 'ue uno! ca/allero! a! no e(i!tanM ahora la rodea/an+ Jir. al ho)/re de cu-o /ra0o ca)ina/a& !onri. para ! )i!)a - !e apo-. le%e)ente& 2uga0)ente en "l+ $e%erell la )ir. pero !e li)it. a !onrer+ Se detu%ieron 1unto a 3acH& lord 4endon& otro de e!o! ca/allero! grande! podero!o!+ Rit& !u her)o!a )u1er& a !u lado& !onri. encantada - le dio do! /e!o! a Phoe/e+ ,un'ue era )a-or 'ue ella& pen!a/an igual en )ucho! a!pecto! -& al igual 'ue Phoe/e& e!ta/a incluida en a'uel grupo tan !u)a)ente !electo9 el de la! e!po!a! de lo! ca/allero! del clu/ Da!tion& -a 'ue a 3acH !e lo con!idera/a un )ie)/ro no o2icial del clu/+ 3acH le e!trech. la )ano a $e%erell+ Cuando !e %ol%i. hacia Phoe/e& ella !e pu!o de puntilla! - lo /e!. en la )e1illa+ #>racia! por tu a-uda+ 3acH !onri.+ #4a !ido un placer+ #Jir. a $e%erell#+ Sie)pre 'ue 'uer*i! detener un /arco de trata de /lanca!& -o !o- %ue!tro ho)/re+ $o! da! de!pu"! de 'ue oSther !e !uicidara& ha/an atrapado a lo! tra2icante! en lo! )uelle! - ha/an re!catado a la! chica! !ecue!trada!+ o! ho)/re! del /arco ha/an i0ado la! %ela! e intentado e!capar& pero de!cu/rieron 'ue e!ta/an /lo'ueado! no !.lo por la polica portuaria con !u! /arca! de re)o!& !ino ta)/i"n por do! grande! /arco! de la na%iera 4endon total)ente e'uipado! con ca5one! li!to! para !er u!ado!+ #:4a! colocado -a a toda! la! chica!; #pregunt. Rit#+ e en%i" a E))eline do! no)/re! )*! 'ue cre 'ue !eran apropiado! para %ue!tra! clienta!+ #>racia!+ #Phoe/e le e!trech. la )ano a Rit#+ Con todo! %o!otro! - %ue!tro! a)igo! ta)/i"n a-ud*ndono!& he)o! podido colocar a toda! la! chica! !ecue!trada!& ade)*! de a otra! )ucha! 'ue de!ea/an ca)/iar de ca!a+ Su 6pe'ue5a cru0ada7 ha/a crecidoM $e%erell ha/a co)entado 'ue e!ta/a en ca)ino de con%ertir!e en un !ecreto 'ue dara )ucho 'ue ha/lar& al )eno! entre una cierta parte de la /uena !ociedad+ #Per2ecto+ # o! o1o! de Rit /rilla/an cuando recla). el /ra0o de !u )arido#+ @ con el continuado "(ito de lo! ca/allero! del clu/ Da!tion a la hora de encontrar e!po!a! adecuada!& ha/r* pue!to! de !o/ra para ni5era! e in!titutrice! )u- pronto+ Phoe/e !e !onro1. - agradeci. 'ue $e%erell lo! e(cu!ara+ Go le ha/a dado la noticia a nadie toda%a& !olo a "l+ #:Cree! 'ue lo ha notado; , la %i!ta de la !onri!a c.)plice de Rit& "l crea 'ue era )u- pro/a/le+ Se encogi. de ho)/ro!+ #<odo el )undo lo !a/r* pronto+ Jir. a Phoe/e+ <ena lo! o1o! /rillante! - !u o!curo pelo ro1o de!peda re2le1o! granate!+ #En cuanto )e de! per)i!o& pien!o gritarlo a lo! cuatro %iento!+ <odo lo 'ue podra ha/er pedido de la %ida ahora lo tena& todo lo 'ue ha/a de!eado+