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La mquina de los nios.

Replantearse la educacin en la era de


los ordenadores
Seymour Papert
CAPTULO I
Anhelantes e instructores
Imaginemos un grupo de viajeros del tiempo provenientes del pasado; entre ellos
hay un grupo de cirujanos y un grupo de maestros de escuela todos ellos ansiosos
por conocer cunto ha cam!iado su pro"esi#n al ca!o de cien o ms a$os% Imagine&
mos el desconcierto de los cirujanos al encontrarse en el 'uir#"ano de un hospital mo&
derno% Si !ien ser(an capaces de reconocer 'ue se esta!a llevando a ca!o una opera&
ci#n) e incluso podr(an adivinar cul era el #rgano en"ermo) en la mayor(a de los ca&
sos no ser(an capaces de hacerse una idea de cul era el o!jetivo del cirujano ni de la
"unci#n de los e*tra$os instrumentos 'ue +ste y su e'uipo esta!an utili,ando% Los ri&
tuales de la asepsia y la anestesia) los agudos sonidos de los aparatos electr#nicos y
las !rillantes luces) tan "amiliares para los espectadores ha!ituales de televisi#n) les
resultar(an totalmente e*tra$os%
Los maestros del pasado) por el contrario) reaccionar(an de manera muy distinta a
la clase de una escuela primaria moderna% Posi!lemente se sentir(an con"undidos por
la presencia de algunos o!jetos; 'ui, perci!ir(an cam!ios en la aplicaci#n de ciertas
t+cnicas &y seguramente no ha!r(a acuerdo entre ellos so!re si el cam!io ha sido para
!ien o para mal&) pero es seguro 'ue todos comprender(an per"ectamente la "inalidad
de cuanto se esta!a llevando a ca!o y ser(an per"ectamente capaces de encargarse
de la clase% Utili,o esta par!ola a modo de medida) tosca pero e"ica,) de la des&
proporci#n 'ue e*iste en las di"erentes "acetas del cam!io hist#rico% -n el um!ral del
asom!roso crecimiento de la ciencia y la tecnolog(a de nuestro pasado ms reciente)
algunas reas de la actividad humana han su"rido un megacam!io% Las telecomunica&
ciones) el ocio y el transporte) as( como la medicina) se hallan entre estas reas; la
escuela permanece como nota!le e*cepci#n% Tampoco podemos decir 'ue no se
haya producido ning.n cam!io en c#mo se educa a los estudiantes) pues es evidente
'ue lo ha ha!ido% Sin em!argo) la par!ola me !rinda la oportunidad de hacer hinca&
pi+ so!re algo 'ue todos sa!emos acerca de nuestro sistema educativo/ s() ha cam&
!iado) pero no hasta tal punto 'ue su naturale,a se haya visto sustancialmente altera&
da% La par!ola nos plantea la siguiente pregunta/ 0por 'u+) en un per(odo durante el
cual hemos vivido la revoluci#n de muchas reas de nuestra actividad) no hemos pre&
senciado un cam!io compara!le en la manera en 'ue ayudamos a nuestros ni$os a
aprender1
2e lan,ado al aire esta pregunta en numerosas situaciones) desde conversaciones
casuales a seminarios ms "ormales) y ante todo tipo de audiencias) desde ni$os 'ue
s#lo lleva!an algunos a$os en contacto con la escuela hasta pro"esionales de la edu&
caci#n con toda una vida de dedicaci#n a la misma% Aun'ue las respuestas reci!idas
han sido tan variadas como lo podr(an ser las respuestas al test de manchas de tinta
de 3orschach) su distri!uci#n dista mucho de ser uni"orme a lo largo de todo el espec&
tro de posi!ilidades; la mayor(a se sit.a a un lado u otro de una gran l(nea divisoria%
Los 'ue se hallan a un lado de esta l(nea) a los cuales llamar+ Instructores) se sien&
ten desconcertados por mi pregunta) sorprendidos por'ue les parece 'ue estoy de"en&
diendo la necesidad de un megacam!io% 3econocen 'ue la escuela tiene pro!lemas
45y) 'ui+n no los tiene hoy en d(a67 y se sienten muy preocupados por resolverlos%
Pero) 0un megacam!io1 08u+ puede 'uerer decir eso1
9uchos se indignan% Para ellos) ha!lar de megacam!io es como tocar la lira mien&
tras toda 3oma est ardiendo% 2oy en d(a) la educaci#n se en"renta a pro!lemas in&
mediatos y urgentes% 2!lenos de c#mo podemos utili,ar los ordenadores para resol&
ver algunos de estos pro!lemas prcticos e inmediatos 'ue tenemos) me dicen%
-n el lado opuesto de la l(nea estn los anhelantes) 'uienes responden citando
o!stculos para el cam!io en la educaci#n tales como los costos) la pol(tica) el inmen&
so poder 'ue tienen los intereses personales de los !ur#cratas de la educaci#n o la
"alta de investigaciones cient("icas so!re nuevas "ormas de aprendi,aje% -stas perso&
nas no dicen :no puedo imaginarme 'u+ es lo 'ue usted pretende;) por'ue ellos tam&
!i+n han sentido el deseo de algo di"erente%
Individualmente muchos anhelantes &desde padres a pro"esores y administradores&
hallan maneras de sortear la escuela) en particular cuando sienten 'ue los pro!lemas
de la escuela a"ectan directamente a sus am!iciones puestas en los hijos% Algunos
padres dejan a sus hijos en casa/ en los -stados Unidos hay varios cientos de miles
de pro"esores particulares% Otros se a"anan por !uscar escuelas alternativas e incluso
a.nan sus es"uer,os para crear escuelas capaces de o"recer dichas alternativas%
Un grupo importante de anhelantes opera como una especie de 'uinta columna
dentro de la misma escuela/ un !uen n.mero de pro"esores se las arregla para crear)
dentro de los l(mites de sus clases) oasis de aprendi,aje completamente re$idos con
la "iloso"(a educativa a la 'ue se adhieren sus administradores; en algunos distritos
escolares) 'ui, a'uellos en los 'ue los anhelantes se han introducido en la adminis&
traci#n) se ha concedido un espacio a los anhelantes) permitiendo el esta!lecimiento
de programas alternativos en la escuela y dando entrada a metodolog(as y programas
docentes 'ue se desv(an de lo esta!lecido por las normas educativas locales%
Sin em!argo) a pesar de estas m.ltiples mani"estaciones de deseo de algo di"eren&
te) el poder educativo) incluida la mayor parte de su comunidad investigadora) perma&
nece en gran medida ligado a una "iloso"(a educativa propia de "inales del siglo dieci &
nueve y principios del veinte; hasta ahora ninguno de los 'ue desa"(an estas sacro&
santas tradiciones ha sido capa, de minar la rigide, con 'ue este poder controla la
manera en 'ue se ense$a a los ni$os%
<uestros maestros del pasado) 'ue nada vieron en el aula moderna 'ue "ueran in&
capaces de reconocer) se ha!r(an llevado una sorpresa may.scula de ha!er acompa&
$ado a sus casas a algunos de sus alumnos% All( ha!r(an visto 'ue) con un a"n y un
entusiasmo 'ue la escuela pocas veces es capa, de generar) muchos de esos estu&
diantes ponen gran inter+s en aprender las reglas y las estrategias de algo 'ue) a pri &
mera vista parece e*igir un es"uer,o mucho mayor 'ue los de!eres% Los estudiantes
llamar(an videojuego a esta nueva materia y de"inir(an su actividad como jugar%
Aun'ue en un principio ser(a la tecnolog(a lo 'ue llamar(a la atenci#n de nuestros
visitantes) con el tiempo y dada su condici#n de pro"esores) se sentir(an pro"unda&
mente impresionados por el enorme es"uer,o intelectual 'ue esta actividad represen&
ta!a para los ni$os y por la cantidad de cosas 'ue +stos esta!an aprendiendo% -l ms
a!ierto y honesto de nuestros maestros viajeros en el tiempo no tendr(a ms remedio
'ue reconocer 'ue nunca antes ha!(a visto a nadie aprender tanto en un espacio tan
reducido y en tan poco tiempo%
La escuela insistir en hacer 'ue los padres &'ue realmente no sa!en c#mo inter&
pretar el romance 'ue mantienen sus hijos con los videojuegos& crean 'ue a los ni$os
les encantan y 'ue odian los de!eres) por'ue los primeros son "ciles y los segundos
di"(ciles% -n realidad) lo 'ue suele ser cierto es lo contrario% Cual'uier adul to 'ue pien&
se 'ue estos juegos son "ciles de!er(a sentarse e intentar dominar con maestr(a uno
de ellos% La mayor(a son muy di"(ciles y re'uieren el dominio de in"ormaci#n y t+cnicas
muy complejas) donde a menudo el control de la in"ormaci#n implica un mayor grado
de di"icultad y lleva mucho ms tiempo 'ue el dominio de las t+cnicas%
Si este argumento no convence a los padres de 'ue los juegos son algo serio) es&
toy seguro de 'ue el segundo argumento 'ue presentar+ s( les convencer/ los video&
juegos son juguetes) juguetes electr#nicos) sin duda) pero juguetes al "in y al ca!o) y a
los ni$os les gustan ms los juguetes 'ue los de!eres% Por de"inici#n) el juego es un
entretenimiento) los de!eres no% 2ay una cosa) sin em!argo) 'ue no perci!en los pa&
dres/ 'ue los videojuegos) al ser el primer ejemplo de tecnolog(a in"ormtica aplicada
a la "a!ricaci#n de juguetes) han sido tam!i+n la v(a principal de entrada de los ni$os)
en el mundo de los ordenadores% -stos juguetes o!ligan a los ni$os a evaluar ideas a
"in de tra!ajar con un sistema de reglas y estructuras preesta!lecidas de una manera
'ue muy pocos juguetes lo hacen y) de este modo) han mostrado su capacidad para
ense$ar a los estudiantes) de un modo 'ue los adultos de!er(an envidiar) cules son
las posi!ilidades y las desventajas de un sistema totalmente nuevo%
Los videojuegos ense$an a los ni$os lo 'ue los ordenadores empie,an a ense$ar a
los adultos/ 'ue algunas "ormas de aprendi,aje son rpidas) muy atractivas y prove&
chosas% -l hecho de 'ue +stas supongan una cierta inversi#n de tiempo y e*ijan la
puesta en prctica de nuevas maneras de pensar no es ms 'ue un pe'ue$o o!s&
tculo 4'ui, incluso una ventaja7 'ue se salvar en el "uturo% <o de!e sorprendernos
'ue) por el contrario) a muchos j#venes la escuela les pare,ca lenta) a!urrida y real&
mente anticuada%
La introducci#n de los ordenadores no es el primer reto con el 'ue se han en"renta&
do los valores educativos% Por ejemplo) =ohn >e?ey inici# su campa$a en "avor de un
estilo de aprendi,aje ms activo y aut#nomo en las escuelas hace cien a$os) y desde
entonces numerosos re"ormadores ms o menos radicales han luchado por cam!iar
la escuela% Por a'uel entonces) >e?ey acometi# su "ormida!le tarea armado con
poco ms 'ue unas "uertes convicciones "ilos#"icas so!re el desarrollo de los ni$os)
ya 'ue en a'uellos tiempos no e*ist(a un movimiento social tan "uerte 'ue reclamara
un cam!io en las escuelas% Sin duda) en tiempos de >e?ey no ha!(a un sentimiento
de insatis"acci#n para con la escuela tan "uerte como el actual) 'ue en ocasiones pa&
rece dispuesto a aceptar el desmantelamiento del sistema p.!lico de educaci#n antes
'ue seguir soportando el actual estado de cosas% >e?ey sigue siendo un h+roe para
'uienes de"ienden una concepci#n moderna del ni$o como persona con derecho a
una autonom(a intelectual) y para los cuales es evidente 'ue tratar a un ni$o con res&
peto y aliento en lugar de amena,arlo con el recha,o y el castigo es la mejor manera
de conseguir 'ue +ste se adapte a cual'uier sistema educativo% <o o!stante) y pese a
'ue la in"luencia de >e?ey ha sido decisiva en la erradicaci#n de los ms crueles im&
pedimentos para un desarrollo saluda!le del ni$o) +sta ha 'uedado) por otro lado) al
margen de una cuesti#n 'ue merece una seria re"le*i#n/ al intentar ense$ar a los ni&
$os lo 'ue los adultos 'uieren 'ue aprendan) 0utili,a la escuela los m+todos a los 'ue
naturalmente acuden los humanos cuando aprenden en situaciones no relacionadas
con la escuela1
-l "racaso de los re"ormadores del pasado en su lucha por una mejora del aprendi&
,aje ha permitido a los 'ue ejercen el poder educativo esgrimir el argumento de 'ue
cual'uier propuesta 'ue pueda surgir en el "uturo tampoco ser capa, de introducir
cam!ios radicales% 9uchos creen 'ue el mejor argumento en contra de un megacam&
!io es 'ue si +ste se ha considerado necesario desde hace tanto tiempo) 0por 'u+
nunca han arraigado los intentos anteriores de llevarlo a ca!o1 -s posi!le) sin em!ar&
go) 'ue el poder se lleve una gran sorpresa% -ste li!ro ha nacido y se ha desarrollado
en la creencia de 'ue ese s#lido sentimiento de insatis"acci#n en el seno de la socie&
dad est+ imposi!ilitando en gran medida la reconstrucci#n de la educaci#n) tal como
hoy la conocemos) con s#lo poner algunos remiendos a'u( y all% >e todos estos sen&
timientos de insatis"acci#n) el de los ni$os no es el menos importante% -s posi!le 'ue
en el pasado a los ni$os no les gustara la escuela) pero se les convenc(a de 'ue +sta
era el pasaporte para el +*ito en la vida% Actualmente) en la medida en 'ue +stos re&
cha,an la escuela como algo alejado de la vida contempornea) esta insatis"acci#n
convierte a los ni$os en agentes creadores de una presi#n en "avor del cam!io% Como
cual'uier otra estructura social) la escuela de!e ser aceptada por los individuos 'ue
participan de ella) y est destinada a sucum!ir a partir del momento en 'ue ya no se
pueda convencer a los ni$os de 'ue le concedan un cierto grado de legitimidad%
Con un poder de persuasi#n mucho mayor 'ue la "iloso"(a de un pensador tan radi &
cal como >e?ey) el ordenador) en cual'uiera de sus muchas mani"estaciones) o"rece
a los anhelantes nuevas oportunidades para ela!orar alternativas reales% La .nica
pregunta 'ue 'ueda por responder es si tales alternativas sern creadas democr&
ticamente% 0Ser la educaci#n p.!lica 'uien a!ra el camino o) como en la mayor(a de
los casos) el cam!io "avorecer primero a los ni$os de clases ms acomodadas y lue&
go) lentamente y con mucho es"uer,o) alcan,ar al resto de nuestros hijos1 0Seguir
la escuela imponiendo a todo el mundo una sola manera de alcan,ar el sa!er o) por el
contrario) se adaptar un pluralismo epistemol#gico1 >ado 'ue mi compromiso es de&
mocrtico) gran parte de este li!ro se dedicar a e*aminar ejemplos de lo 'ue los
anhelantes han hecho en las pocas oportunidades de 'ue han go,ado para promo&
cionar el cam!io en las escuelas primarias p.!licas% La mayor(a de los ejemplos 'ue
utili,o se sit.an en la modesta escala 'ue nos proporciona la realidad de hoy; se o"re&
cen no como imgenes del "uturo) sino ms !ien como una indicaci#n del rico poten&
cial de lo 'ue este "uturo puede contener% La siguiente historia) en parte real y en par&
te "antas(a) me permitir mostrar ad#nde 'uiero llegar con este li!ro%
La parte real se centra en un encuentro 'ue tuve con una ni$a de cuatro a$os% =en&
ni"er se enter# de 'ue yo ha!(a crecido en @"rica y me pregunt# si sa!(a c#mo duer&
men las jira"as% 8uer(a sa!er d#nde ponen la ca!e,a cuando descansan) :tienen un
cuello tan largo;) me dijo% Le contest+ con toda sinceridad 'ue no lo sa!(a y le pregun&
t+ 'u+ pensa!a ella% 9e e*puso el pro!lema haciendo el gesto de acomodar la ca!e&
,a so!re sus !ra,os cru,ados/ :9i perrita se acurruca y esconde la ca!e,a cuando
duerme y yo tam!i+n lo hago) pero 5la ca!e,a de las jira"as est tan lejos6;% Segu( ha&
!lando con otros ni$os 'ue se nos ha!(an unido durante la conversaci#n y recog( un
n.mero nota!le de !uenas teor(as% Uno sugiri# 'ue las jira"as duermen de pie :como
los ca!allos;) lo cual anim# a.n ms la discusi#n) 'ue siempre volv(a al pro!lema de
d#nde pone la ca!e,a el animal% A nadie se le ocurri# 'ue la ca!e,a pudiera perma&
necer en alto% Alguien dijo 'ue puede apoyarla so!re el suelo si se tum!a so!re un
costado% =enni"er) 'ue ahora sosten(a la idea de 'ue duermen de pie) mostr# una gran
satis"acci#n cuando hall# una e*plicaci#n/ :La jira"a !usca un r!ol con una rama para
el cuello;% Le pregunt+ 'u+ pasar(a si no hu!iera r!oles; me mir# con desd+n y me
e*plic# 'ue claro 'ue hay r!oles) las jira"as se comen las hojas altas de los r!oles)
por eso tienen un cuello tan largo%
-n esta conversaci#n vemos las dos caras de la vida intelectual de los ni$os de
esta edad/ la coe*istencia de una nota!le capacidad para ela!orar e*plicaciones con
el desamparo de una casi total dependencia de los adultos 'ue les proporcionen la in&
"ormaci#n necesaria para contrastar sus teor(as o para devolverles el contacto con la
realidad% =enni"er se halla en un estado de transici#n; los ni$os ms pe'ue$os siguen
a.n a!sortos por el mundo ms pr#*imo a ellos y) ms adelante) a menos 'ue su es&
p(ritu e*plorador se haya e*tinguido) como ocurre con demasiada "recuencia) sern
capaces de e*plorar un mundo 'ue va ms all de los sentidos%
>e vuelta a casa a'uella tarde) todav(a estimulado por mi charla con los ni$os) me
en"ras'u+ en el estudio de la vida de las jira"as con una intensidad y) 'ui,) una inme&
diate, propias de la relaci#n de =enni"er con su perrita% -s verdad 'ue no tengo una ji &
ra"a por mascota) pero si poseo una !uena !i!lioteca de li!ros 'ue) en !uena parte)
pronto se vieron esparcidos por mi estudio a medida 'ue avan,a!a) con pe'ue$as
desviaciones del asunto principal) en mi !.s'ueda de in"ormaci#n so!re los h!itos
'ue muestran las jira"as para dormir% Aui capa, de e*plorar este mundo por'ue los li &
!ros me proporcionaron la inmediate, necesaria%
2asta hace poco) ha!r(a sido !astante tonto preguntarse por 'u+ esta inmediate,
no es accesi!le para =enni"er% Los ni$os de su edad no sa!en leer y) si sa!en) no son
capaces de reali,ar una !.s'ueda como la 'ue yo llev+ a ca!o% Sin em!argo) esta
respuesta ya no es tan convincente) pues hoy no e*iste ning.n o!stculo t+cnico 'ue
nos impida construir una m'uina &llam+mosla 9'uina del Sa!er& capa, de poner en
manos de =enni"er el poder de sa!er lo 'ue otros sa!en% 2an pasado veinte a$os des&
de 'ue mi colega en el 9IT <icholas <egroponte construy# una m'uina 'ue permita
la e*ploraci#n indirecta) mediante un ordenador) de la pe'ue$a ciudad de Aspen en
Colorado% -jemplos parecidos) aun'ue algo ms primitivos van apareciendo poco a
poco en el mercado con nom!res tales como :v(deo interactivo; o li!ro electr#nico) :li &
!ro&e; o :C>I; o) en versiones algo ms ela!oradas) :realidad virtual;%
Lo 'ue distingue a todas estas tentativas de una verdadera m'uina del sa!er ya
no es la ausencia de una tecnolog(a adecuada de almacenaje y acceso de la in"orma&
ci#n) sino la magnitud del es"uer,o necesario para recoger todo ese conocimiento% Sin
em!argo) las !uenas perspectivas 'ue tendr(a en el mercado una m'uina del sa!er
hacen 'ue su aparici#n en el "uturo sea inevita!le%
Un sistema como +ste permitir(a a una =enni"er del "uturo e*plorar un mundo mu&
cho ms rico 'ue el 'ue mis li!ros impresos me o"rec(an% Utili,ando el ha!la) el tacto o
gestos) podr(a dirigir la m'uina hacia las materias de su inter+s) movi+ndose rpida&
mente por un espacio de conocimientos mucho ms amplio 'ue el contenido de cual &
'uier enciclopedia impresa% Tanto si est interesada por las jira"as) las panteras o las
moscas) como si 'uiere verlas comer) dormir) caminar) correr) saltar) luchar) dar a lu,
o copular) ser capa, de manejarse con los sonidos e imgenes 'ue a ella le pare,can
relevantes para comprender lo 'ue 'uiere comprender% Pese a 'ue mi argumentaci#n
no depende de ello) esta posi!ilidad podr alg.n d(a verse ampliada con la introduc&
ci#n de e*periencias como el olor) el tacto y 'ui, tam!i+n la sensaci#n cin+tica de
estar con los animales%
La m'uina del sa!er no es ms 'ue una pe'ue$a muestra de c#mo los nuevos
medios modi"icarn las relaciones de los ni$os con el conocimiento% A.n as() la ms
super"icial de las consideraciones so!re esta cuesti#n e*ige 'ue se haga una conce&
si#n elemental pero importante/ para los ni$os 'ue cre,can con la oportunidad) de e*&
plorar las junglas) las ciudades) los oc+anos) los viejos mitos el espacio e*terior) ser
mucho ms di"(cil &ms a.n 'ue para los a"icionados a los videojuegos& permanecer
sentados en un aula) atendiendo a algo parecido a lo 'ue hoy son para nosotros los
contenidos escolares%
Una consideraci#n menos super"icial nos lleva a preguntarnos lo siguiente/ 0>e
'u+ manera va a a"ectar la introducci#n de la m'uina del sa!er a la primac(a 'ue le
otorgamos a la lectura y la escritura) o dicho de otra manera) a la "luide, con 'ue los
ni$os hacen uso del lenguaje al"a!+tico1
-n la !i!liogra"(a so!re pedagog(a siempre se ha o!servado una nota!le tendencia
a considerar la lectura como la v(a principal de acceso al conocimiento% Se dice 'ue
alguien 'ue no sa!e leer est condenado a la ignorancia o) cuanto menos) a la depen&
dencia de esa reducida cantidad de in"ormaci#n 'ue puede transmitirse oralmente%
2erramienta a la 'ue +stos tienen acceso en el momento de iniciar sus estudios%
As( pues) contemplamos el desarrollo educativo de los ni$os como algo totalmente
dependiente de un adecuado aprendi,aje de la lectura% La perspectiva de una m'ui &
na del sa!er) por el contrario) sugiere 'ue esta idea no es necesariamente cierta) lo
cual podr(a empe,ar a verse dentro de unos die, o veinte a$os% Con ello no 'uiero de&
cir 'ue lleguemos a a!andonar el lenguaje escrito; simplemente estoy sugiriendo 'ue
preciso pensar muy detenidamente so!re la posici#n 'ue +ste ocupa) como re'uisito
imprescindi!le para 'ue los estudiantes ad'uieran conocimientos .tiles o) en todo
caso) so!re su estatus como primera%
Tengo convicciones a.n ms "irmes so!re otra cuesti#n planteada por la m'uina
del sa!er y la primac(a de la lectura en nuestra cultura en tanto 'ue v(a esencial hacia
el conocimiento% Aprender a leer y a escri!ir es parte importante de lo 'ue le est ocu&
rriendo a =enni"er como estudiante de primero) pero no se halla necesariamente en el
centro de lo 'ue se le est transmitiendo so!re el 'u+ y el c#mo del aprendi,aje% La
transici#n de =enni"er es) de hecho) epist+mica; aun'ue no de un modo consciente)
est pasando de la preponderancia de un modo dominante de conocer a la preponde&
rancia de otro modo de conocer%
Cuando era un !e!+) ad'uiri# conocimientos por e*ploraci#n% -ra ella 'uien se
ocupa!a de su propio aprendi,aje% Aun'ue sus padres interpusieran conocimientos en
su camino) era ella 'uien escog(a 'u+ i!a a investigar) determinando por s( misma so&
!re 'u+ i!a a pensar y c#mo i!a a hacerlo% Todo ello no signi"ica 'ue los adultos in&
tentaran) en mayor o menor grado) controlarla a ella y a su aprendi,aje% Sin em!argo)
est demostrado 'ue los ni$os a.n no escolari,ados almacenan en su memoria los
conocimientos 'ue les proporcionan los adultos de manera muy distinta a como
aprenden a hacerlo ms adelante) una ve, han empe,ado a ir al colegio; los meta!oli &
,an y asimilan junto con las dems e*periencias directas 'ue reci!en del mundo%
Cuando =enni"er me pregunt# so!re la jira"a) se halla!a en un estadio en el cual
surgen ms preguntas de las 'ue se pueden responder por la mera e*ploraci#n direc&
ta del mundo ms pr#*imo% Su actitud "ue la 'ue se le ha!(a ense$ado a adoptar en
estas circunstancias/ pregunta a un adulto comprensivo 'ue recompensar con elo&
gios tu curiosidad% Aun'ue la tendencia hacia este modo de aprender &atendiendo a lo
'ue se les dice) aceptando la autoridad& tiene sus ra(ces en la propia curiosidad de los
estudiantes) se ver re"or,ada en la escuela) en el curso de la e*periencia educativa
de la mayor(a de los ni$os% -l desarrollo "inal de =enni"er depender de una serie de
"actores sociales) psicol#gicos y coyunturales; est claro) sin em!argo) 'ue est en&
trando en un per(odo de transici#n 'ue tendr un pro"undo y) 'ui,) !rutal y peligroso
impacto so!re su desarrollo intelectual% -n la jerga propia de la escuela es ha!itual
utili,ar la pala!ra alfabetismo para re"erirse a la capacidad de leer y escri!ir% Sin em&
!argo) los pensadores 'ue intentan hacer anlisis ms pro"undos de lo 'ue signi "ica
educar han escrito duras cr(ticas en contra de la idea de 'ue el anal"a!etismo puede
remediarse simplemente ense$ando a los ni$os la mecnica de decodi"icar signos so&
!re un papel en !lanco; hay 'ue tener en cuenta muchos otros "actores% Paulo Areire
nos e*horta a no separar nunca el leer pala!ras de leer el mundo% Ser una persona al &
"a!eti,ada signi"ica ser una persona capa, de pensar de manera distinta) signi"ica ver
el mundo de otra manera) lo 'ue nos hace pensar 'ue hay muchos tipos di"erentes de
al"a!etismo%
-n este sentido) la elecci#n de un nom!re para este proceso est (ntimamente rela&
cionada con la "iloso"(a del conocimiento% Algunos autores han propuesto reciente&
mente sustituir alfabetismo por el t+rmino maneras de conocer, algo con lo 'ue en
principio estoy de acuerdo) pero echo de menos un t+rmino 'ue me permita distinguir
entre el sentido literal de al"a!etismo y los muchos otros sentidos) ms complejos) 'ue
esta idea conlleva%
-n mi desesperaci#n) me he permitido la li!ertad de acu$ar las voces letradura y
letrado para re"erirme a esa capacidad especial de leer pala!ras construidas con le&
tras del al"a!eto
B
% Auera de este sentido tan restringido 'uedan las oportunidades)
o"recidas en gran parte por los nuevos medios sim!oli,ados en la m'uina del sa!er)
'ue permitirn altos grados de al"a!eti,aci#n en los estudiantes independientemente
de los progresos 'ue hagan hacia la letradura%
La necesidad de estas manio!ras lingC(sticas re"leja el carcter radical de la revolu&
ci#n en los medios 'ue han originado los ordenadores% Sin temor a caer en la simpli"i &
caci#n) podemos decir 'ue hasta el momento ha ha!ido dos medios para la transmi&
si#n de in"ormaci#n e ideas y una sola gran transici#n hist#rica%
-l ha!la ha sido durante la mayor parte de la historia humana el .nico medio de
transmisi#n de lo 'ue se ha!(a aprendido con anterioridad% Pinturas) se$ales de humo
y gestos "ueron complementos importantes del ha!la) aun'ue nunca amena,aron el
monopolio del ha!la como elemento determinante de la in"ormaci#n 'ue i!an a com&
partir los miem!ros de una sociedad) transmitida de grupo a grupo e) incluso) de ge&
neraci#n en generaci#n% La escritura ha sido la desviaci#n ms signi"icativa de esta
tradici#n oral) y poco importa si el auge de la escritura se remonta a los jerogl("i cos
egipcios o a Dutem!erg%
>irectores de cine) pintores y todos los 'ue utili,an los nuevos medios en evoluci#n
pueden sentirse o"endidos por mi decisi#n de considerar a los medios in"ormati,ados
como el pr#*imo avance signi"icativo% Pienso 'ue la historia de =enni"er e*presa mu&
cho mejor 'ue cual'uier argumentaci#n un importante aspecto de lo 'ue hace a los
nuevos medios cualitativamente distintos; al o"recernos una alternativa a la posici#n
de vulnera!ilidad en 'ue se encuentran los ni$os) pone de relieve 'ue al"a!eti,aci#n y
letradura son casi sin#nimos% Los ni$os son vulnera!les por'ue no tienen acceso a
una inmediate, ms amplia para e*plorar y tienen muy pocas "uentes a las cuales
acudir con sus preguntas; y son do!lemente vulnera!les por'ue esta situaci#n conso&
lida el mal tradicional de la escuela de imponer la letradura) con toda la rigide, 'ue
ello comporta%
Al ser una tecnolog(a tan reciente) no de!e sorprendernos 'ue no hayamos desa&
rrollado un lenguaje universalmente aceptado para ha!lar so!re ella% Lo cual no signi &
"ica) sin em!argo) 'ue no de!amos ser conscientes de la revoluci#n 'ue se est+ pro&
duciendo) ni 'ue de!amos hacer todo lo posi!le para guiar su desarrollo) pues) en lo
tocante a la re"orma de la educaci#n elemental) el movimiento desde la letradura a la
ad'uisici#n de conocimientos !asada en los medios de comunicaci#n puede ser ms
importante todav(a 'ue el movimiento de una cultura preletrada a una cultura letrada%
-s importante recordar 'ue la revoluci#n de la letradura 4es decir) la introducci#n de
la escritura y la imprenta7 jams a"ect# directamente al modo en 'ue los ni$os de uno)
cuatro e incluso seis a$os e*plora!an el mundo y aprend(an so!re +l% -s evidente 'ue
las cuestiones principales so!re el "uturo de la al"a!eti,aci#n y la letradura van ms
all de los o!jetivos de este li!ro; lo esencial a'u( es 'ue la m'uina del sa!er o"rece
a los ni$os una transici#n de la educaci#n preescolar a la verdadera al"a!eti,aci#n
'ue es ms personal) ms cooperativa) ms gradual y mucho menos precaria 'ue la
1 Los trminos acuados en ingls por el autor son, respectivamente, letteracy y letterate. Pese a
que respetamos el texto original al mantener la voz acuar, los trminos letradura y letrado son
voces castellanas arcaicas cuyo signi!icado es aproximadamente el pretendido por el autor. "#. del $%
a!rupta transici#n a 'ue sometemos a los ni$os cuando pasan del aprendi,aje a tra&
v+s de la e*periencia directa a la utili,aci#n de la pala!ra impresa como "uente de in&
"ormaci#n importante%
0C#mo es posi!le entonces 'ue haya 'uien no sea capa,) como hacen los instruc&
tores) de tomarse en serio algo 'ue puede tener tan importantes repercusiones so!re
el proceso educativo1 0Simple testarude,1 0Un terco recha,o a a!andonar las viejas
maneras1 Tales "actores siempre aparecen en cual'uier situaci#n de desa"(o a proce&
dimientos avalados por una larga tradici#n% -l caso de la educaci#n adolece de un mal
adicional/ la mayor(a de los instructores honestos se mantienen anclados en la idea
de 'ue la escolari,aci#n es la .nica manera de hacer las cosas por'ue nunca han vis&
to ni imaginado alternativas convincentes para impartir cierto tipo de conocimientos%
Incluso el ms tena, de los instructores convendr en 'ue parte del aprendi,aje
"undamental se lleva a ca!o con +*ito en condiciones muy di"erentes de las 'ue pro&
porciona la escuela/ los !e!+s aprenden a ha!lar sin 'ue se les impartan lecciones o
se les haga seguir un programa docente determinado; la gente desarrolla destre,as
dedicndose a sus a"iciones sin acudir a la ayuda de un pro"esor; la conducta social
se aprende de manera muy distinta a la de una clase en una aula% Un instructor esta&
r(a de acuerdo con 'ue una m'uina del sa!er podr(a hacer ms amplio el campo de
aprendi,aje y a$adir) por ejemplo) las lejanas jira"as a la lista de animales con los 'ue
estamos ms "amiliari,ados) pero seguir(a preocupado por el hecho de 'ue) con la e*&
cepci#n de personas particularmente dotadas) nadie haya sido capa, de aprender ge&
ometr(a o lge!ra de otra manera 'ue no sea a trav+s de programas educativos !ien
esta!lecidos y puestos en prctica durante un cierto tiempo%
-stos esc+pticos no tienen ning.n pro!lema en imaginar) por ejemplo) a un pro"e&
sor ayudando a una clase a descu!rir por s( misma una "#rmula matemtica a trav+s
de preguntas socrticas% Sin em!argo) no ven 'ue haya una di"erencia signi"icativa
entre esto y una !uena e*plicaci#n de la "#rmula% Eo no puedo ms 'ue estar de
acuerdo con ellos% Aun'ue siempre he deseado la aparici#n de maneras de aprender
en 'ue los ni$os actuaran ms como creadores 'ue como consumidores de conoci&
mientos) los m+todos 'ue se han puesto siempre me han parecido s#lo ligeramente
mejores) cuando lo eran realmente) 'ue los viejos m+todos%
-l punto de in"le*i#n lleg# para m( a principios de los a$os sesenta) cuando los or&
denadores alteraron los "undamentos de mi propio tra!ajo% Lo 'ue ms me impresion#
"ue 'ue ciertos pro!lemas 'ue eran a!stractos y di"(ciles de comprender se hicieron
concretos y transparentes) y ciertos proyectos 'ue me ha!(an parecido interesantes
pero demasiado complejos a nivel de ejecuci#n se hicieron maneja!les% Al mismo
tiempo) pude e*aminar por ve, primera la emoci#n y el poder de a!sorci#n 'ue man&
tienen a las personas sentadas ante su ordenador tra!ajando toda la noche% 9e di
cuenta de 'ue los ni$os podrn dis"rutar de las mismas ventajas) un pensamiento 'ue
cam!i# mi vida%
As( "ue como me "ij+ el o!jetivo de luchar para crear un entorno en el cual todos los
ni$os &cual'uiera 'ue "uese su cultura) g+nero y personalidad& pudieran aprender l&
ge!ra y geometr(a) ortogra"(a e historia de una manera ms parecida al aprendi,aje
in"ormal del ni$o no escolari,ado o del ni$o e*cepcional 'ue al proceso educativo 'ue
se sigue en las escuelas% -*presado en t+rminos del instructor esc+ptico mi principal
preocupaci#n radica!a en sa!er si los ni$os e*cepcionales aprenden de modo di"e&
rente por'ue son e*cepcionales o si) como yo sospecha!a) son e*cepcionales por'ue
las circunstancias les han permitido aprender de manera di"erente%
Puedo escuchar las voces de muchos instructores dici+ndose a s( mismos mientras
leen estas l(neas/ :S() s() ya hemos o(do esto antes% -s la vieja historia de la educa&
ci#n progresista% Ea se ha intentado antes y nunca ha "uncionado% Usted mismo ha ri &
diculi,ado el m+todo del descu!rimiento para aprender lge!ra%
-*iste un aire de "amilia 4y aceptar otorgarle la cali"icaci#n de progresista) entre la
visi#n del aprendi,aje 'ue estoy presentando a'u( y ciertos principios "ilos#"icos 'ue
han aparecido e*presados de diversas "ormas en innovaciones con nom!res tales
como educaci#n progresista, abierto, centrada en los nios, constructivista o radical.
Sin duda alguna comparto con este movimiento las cr(ticas a la escuela por asignar al
ni$o el papel de receptor pasivo de conocimientos% Paulo Areire ha e*presado esta
cr(tica de "orma muy impresionista) al comparar la escuela con un !anco donde se de&
posita in"ormaci#n en la mente del ni$o como se deposita dinero en una cuenta de
ahorro% Otros autores e*presan el mismo pensamiento acusando a la escuela de tra&
tar la mente del ni$o como una vasija 'ue hay 'ue llenar o como el receptor al otro e*&
tremo de una l(nea de transmisi#n%
Un aspecto del 'ue discrepo con la educaci#n progresista se hace evidente tan
pronto como pasamos de criticar la escuela a inventar nuevos m+todos% -n mi opi &
ni#n) casi todos los e*perimentos dirigidos a poner en prctica la educaci#n progresis&
ta han sido decepcionantes) simplemente por'ue nunca han ido todo lo lejos 'ue ha&
!(a 'ue ir) haciendo del estudiante el sujeto del proceso en ve, del o!jeto% -n algunos
casos esto "ue as( por'ue los e*perimentadores eran demasiado t(midos; los e*peri&
mentos "racasaron) del mismo modo 'ue ha!r(an "racasado las prue!as de un trata&
miento m+dico en el 'ue los m+dicos encargados tuvieran miedo de suministrar los
medicamentos en las dosis e"ectivas%
-n la mayor(a de los casos) sin em!argo) hay ra,ones ms pro"undas 'ue la mera
timide,% >entro de la educaci#n progresista los primeros dise$adores de e*perimentos
carec(an de las herramientas 'ue les ha!r(an permitido crear nuevos m+todos de ma&
nera "ia!le y sistemtica% Con medios muy limitados a su disposici#n) se vieron "or,a&
dos a con"iar demasiado en el talento individual de ciertos pro"esores o en la corres&
pondencia con un conte*to social espec("ico% Como consecuencia) todo el +*ito 'ue
hu!ieran podido tener) rara ve, pod(a generali,arse%
Otra par!ola me permitir recalcar este punto y ayudar a aclarar d#nde perci!o mi
principal contri!uci#n a este viejo de!ate% 9is hipot+ticos instructores dec(an 'ue la
educaci#n progresista se puso en prctica y no "uncion#% Convengo en 'ue no ha "un&
cionado muy !ien) pero de un modo parecido a como Leonardo da Finci "racas# en su
intento de inventar un avi#n% Construir un avi#n en los tiempos de Leonardo re'uer(a
algo ms 'ue una manipulaci#n creativa de todo cuanto se sa!(a so!re aeronutica
por a'uel entonces% Su "racaso en el intento de construir un avi#n 'ue "uncionara no
desminti# sus ideas so!re la via!ilidad de las m'uinas voladoras%
-l avi#n de Leonardo tuvo 'ue esperar ulteriores desarrollos) 'ue s#lo pod(an pro&
ducirse despu+s de enormes cam!ios en la manera en 'ue la sociedad maneja sus
recursos% Los hermanos Gright tuvieron +*ito all donde Leonardo s#lo pod(a so$ar)
por'ue ya ha!(a una in"raestructura tecnol#gica capa, de proporcionar materiales) he&
rramientas) motores y car!urantes) al tiempo 'ue una cultura cient("ica 4cuyo desarro&
llo ha!(a sido paralelo al de la in"raestructura7 aporta!a ideas inspiradas en las propie&
dades particulares de estos nuevos recursos%
Los innovadores de la educaci#n) incluso en el pasado ms reciente) se halla!an
en una situaci#n parecida a la de Leonardo% Pod(an y) de hecho) llegaron a "ormular
ideas audaces/ por ejemplo) la idea de =ohn >e?ey de 'ue los ni$os aprendern me&
jor si el aprendi,aje realmente "ormase parte de la e*periencia de la vida; o la idea de
Areire de 'ue aprender(an mejor si "ueran responsa!les de su propio proceso de
aprendi,aje; o la de =ean Piaget de 'ue la inteligencia surge de un proceso evolutivo
en el 'ue toda una serie de "actores necesita un tiempo para hallar su e'uili!rio; o la
de Lev FygotsHy) para el cual la conversaci#n juega un papel "undamental en el
aprendi,aje% -stas ideas siempre han resultado atractivas para los anhelantes) ya 'ue
destilan una actitud respetuosa para con los ni$os y la "iloso"(a social democrtica%
>esgraciadamente) en la prctica nunca volarn% Cuando los educadores intenta&
ron construir una escuela !asada en estos principios generales) "ue como si Leonardo
hu!iera intentado construir un avi#n con un tronco de ro!le tirado por una mula% La
mayor(a de los 'ue intentaron seguir a estos grandes pensadores de la educaci#n se
vieron o!ligados a hacer tantas concesiones 'ue la intenci#n original se perdi#% Por
ejemplo) el m+todo del descu!rimiento podr(a ser un paso hacia el sue$o de >e?ey)
pero es un paso min.sculo) insu"iciente para esta!lecer la di"erencia) ilustrada por esa
visi#n de ni$os li!res aprendiendo a trav+s de la e*periencia de la vida% -s una hipo&
cres(a pedir a los ni$os 'ue se ocupen de su propio aprendi,aje y) al mismo tiempo)
ordenarles 'ue :descu!ran; algo 'ue puede ser totalmente in.til para comprender lo
'ue les interesa o por lo 'ue sienten curiosidad%
-n tanto 'ue modo de acceso al tipo de conocimiento 'ue =enni"er esta!a !uscan&
do la m'uina seguir siendo una met"ora sugerente durante un tiempo) ya 'ue la
cantidad de conocimiento "actual necesario para hacerla "uncionar es enorme% -*is&
ten) sin em!argo) otras reas del conocimiento en las 'ue la transici#n epist+mica es
todav(a ms "uerte para muchos ni$os y en las 'ue una m'uina 'ue contri!uir a
suavi,ar esta transici#n est mucho ms cerca% -sta rea son las matemticas%
Si parece 'ue la idea de una transici#n de "ormas orales a "ormas letradas de cono&
cer no es aplica!le al campo de las matemticas) se de!e en gran parte al hecho de
'ue nuestra cultura tiende a reservar el trmino matemticas para ese tipo letrado de
matemtica 'ue se ense$a en la escuela junto 'ui,s) a la m(nima !ase intuitiva rela&
cionada con +l% Sin em!argo) al reducir la !ase de conocimientos 'ue de!er(an servir
como "undamento de las matemticas "ormales) le hemos cerrado el paso a un mejor
aprendi,aje% Cual'uier ni$o) antes de la escolari,aci#n) acumula su propio conoci&
miento matemtico so!re cantidades) espacios) la "ia!ilidad de ciertos procesos de ra&
,onamiento) conocimientos en suma) 'ue sern .tiles ms adelante en la clase de
matemticas% =ean Piaget se ha ocupado de documentar la enorme cantidad de mate&
mtica oral 'ue todo ni$o construye y retiene%
I
& 'l lector interesado puede acudir a las siguientes traducciones castellanas de las o(ras de Piaget) *+
nesis del n,mero en el nio -en cola(oraci.n con /. 0zemins1a2, *uadalupe, 3uenos /ires, 14567 La
-l principal pro!lema para la ense$an,a de las matemticas se centra en hallar
maneras de aprovechar la amplia e*periencia del ni$o en matemtica oral% Los orde&
nadores pueden hacerlo%
-l uso ms importante 'ue hasta el momento se ha hecho de los ordenadores para
cam!iar la estructura epistemol#gica del aprendi,aje de los ni$os ha sido la construc&
ci#n de micromundos en los 'ue los ni$os llevan a ca!o actividades matemticas) por&
'ue el mundo en el 'ue se les hace entrar re'uiere el desarrollo de determinadas ca&
pacidades matemticas% Al mismo tiempo) e*iste una coincidencia "ormal entre estos
mundos y el estilo oral del aprendi,aje de los ni$os% -l hecho de dar a los ni$os la
oportunidad de aprender y utili,ar las matemticas sin el recurso a un modo "ormal de
conocer "acilita) en lugar de inhi!ir) el acceso "uturo a modos ms "ormales) igual 'ue
la m'uina del sa!er) en lugar de impedir el acceso a la lectura) estimular a los ni$os
a leer%
Al decir esto) de!o hacer hincapi+ en las di"erencias e*istentes entre las distintas
tendencias en el uso de m+todos concretos o constructivistas para la ense$an,a de
las matemticas% La "inalidad de la m'uina del sa!er 'uedar totalmente desvirtuada
si +sta se conci!iera como un mecanismo para ense$ar a leer a los ni$os% >el mismo
modo) el o!jeto de desarrollar maneras no "ormales de conocer en matemticas se
ver(a a"ectado si +stas "ueran conce!idas como un marco para aprender los m+todos
"ormales o como un ce!o para conducir a los ni$os hacia la ense$an,a "ormali,ada%
>e!en ser valoradas por s( mismas y ser realmente .tiles para el estudiante en s( mis&
mas y por s( mismas% -n los cap(tulos siguientes veremos muchos ms ejemplos de
esta distinci#n%
A'u( 'uisiera ilustrar este punto con el dise$o original 'ue aparece en la pgina si&
guiente) reali,ado 4con unos colores magn("icos 'ue) desgraciadamente) no podemos
reproducir7 por unos ni$os de los primeros cursos de ense$an,a media en una escue&
la de <ueva EorH como parte de un estudio de los tejidos a"ricanos% La geometr(a no
est ah( para aprenderla; est ah( para usarla% S#lo har una e*cepci#n/ uno puede
llegar a apasionarse hasta tal punto por la geometr(a y su aprendi,aje 'ue su uso
puede pasar a un segundo plano%
-stas o!servaciones so!re la geometr(a "ormal y otros tipos de geometr(a pueden
resultar o"ensivas para muchos anhelantes) as( como para la mayor(a de los instructo&
res) ya 'ue parece 'ue estoy de"endiendo 'ue se satis"aga a ciertos ni$os con alg.n
tipo de geometr(a .til en ve, de darles :lo !ueno;) lo 'ue se puede interpretar como si
tuviera un tras"ondo de elitismo% Lo 'ue 'uiero decir) y lo desarrollar+ ms ampliamen&
te en el cap(tulo J) es 'ue hay mucho espacio para reconsiderar 'u+ conocimientos y
'u+ maneras de conocer de!en ocupar un lugar privilegiado% -st claro 'ue la escue&
la no se ha ganado el derecho a decidir por nosotros% Los anhelantes 'ue !uscan
nuevas maneras de ense$ar lo 'ue la escuela ha decidido 'ue todo el mundo de!e
sa!er todav(a no han aceptado plenamente la idea del megacam!io% -spero 'ue) des&
pu+s de leer este li!ro) hayan empe,ado a cuestionar no s#lo c#mo se ense$a en la
escuela) sino tam!i+n 'u+ se ense$a%
enseaza de las matem8ticas, /guilar, 9adrid, 145:7 'l desarrollo de las cantidades en el nio -en
cola(oraci.n con 3. ;n<elder2, #ova $erra, 3arcelona, 14=1. "#. del $.%