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CARL SAGAN

PLIDO PONTO AZUL


UMA VISO DO FUTURO DA HUMANIDADE NO ESPAO






OS ERRANTES: UMA INTRODUO


Fomos errantes desde o incio. Conhecamos a posio de todas as rvores
num raio de duzentos quilmetros. Quando os frutos ou as castanhas amadureciam, l
estvamos ns. Seguamos os rebanhos em suas migraes anuais. Deleitvamos-nos
com a carne fresca. Por aes furtivas, estratagemas, emboscadas e ataques de fora
bruta, alguns de ns realizvamos em conjunto o que muito de ns, sozinhos, no
podamos conseguir. Dependamos uns dos outros. Viver por conta prpria era uma
idia to absurda quanto fixar residncia.
Trabalhando juntos, protegamos os filhos dos lees e das hienas.
Ensinvamos a eles as habilidades de que iriam precisar. E as ferramentas. Naquela
poca, como agora, a tecnologia era a chave de nossa sobrevivncia.
Quando a seca era prolongada, ou quando o frio se demorava no ar do vero,
nosso grupo partia s vezes para terras desconhecidas. Procurvamos um lugar
melhor. E, quando no nos dvamos bem com os outros em nosso pequeno bando
nmade, partamos procura de um grupo mais amigvel em algum outro lugar. Sempre
podamos comear de novo.
Durante 99,99% do tempo, desde o aparecimento de nossa espcie, fomos
caadores e saqueadores, errantes nas savanas e nas estepes. No havia guardas de
fronteiras ento, nem funcionrios da alfndega. A fronteira estava por toda parte.
ramos limitados apenas pela Terra, pelo oceano e pelo cu e mais alguns eventuais
vizinhos rabugentos.
No entanto, quando o clima era adequado, quando os alimentos eram
abundantes, tnhamos vontade de ficar no mesmo lugar. Sem aventuras. Engordando.
Sem cuidados. Nos ltimos 10 mil anos um instante em nossa longa histria
abandonamos a vida nmade. Domesticamos as plantas e os animais. Por que correr
atrs do alimento quando se pode fazer com que ele venha at ns?
Apesar de todas as suas vantagens materiais, a vida sedentria nos deixou
irritveis, insatisfeitos. Mesmo depois de quatrocentas geraes em vilas e cidades, no
esquecemos. A estrada aberta ainda nos chama suavemente, quase uma cano
esquecida da infncia. Atribuirmos um certo romance aos lugares remotos. A minha
suspeita de que o apelo tem sido meticulosamente elaborado pela seleo natural,
como um elemento essencial de nossa sobrevivncia. Longos veres, invernos amenos,
ricas colheitas, caa abundante nada disso dura pra sempre. Esta alm dos nossos
poderes predizer o futuro. As catstrofes tm um modo de nos atacar sorrateiramente,
nos pegando desprevenidos. Talvez voc deva sua vida, a de seu bando ou, at mesmo,
a de sua espcie a uns poucos inquietos - levados, por um desejo que mal podem
expressar ou compreender, a terras desconhecidas e a novos mundos.
Herman Melville, em Moby Dick, falou pelos errantes de todas s pocas e
meridianos: Sou atormentado por um desejo constante pelo que remoto. Gosto de
navegar mares proibidos....
Para os antigos gregos e romanos, o mundo conhecido compreendia a Europa
e reduzidas sia e frica, tudo circundado por um intransponvel Oceano do Mundo.
Os viajantes poderiam encontrar seres inferiores, chamados brbaros, ou seres
superiores, chamados deuses. Toda rvore tinha a sua drade, toda regio o seu heri
lendrio. Mas no havia assim tantos deuses, ao menos no inicio, talvez apenas uns
doze. Viviam nas montanhas, sob a Terra, no mar ou l em cima do cu. Mandavam
mensagens s pessoas, intervinham nos assuntos humanos e cruzavam conosco.
medida que passava o tempo e que a capacidade exploratria dos homens
acertava o seu passo, ocorriam surpresas: os brbaros podiam ser to inteligentes quanto
os gregos e os romanos. A frica e a sia eram maiores do que se tinha pensado. O
Oceano do Mundo no era intransponvel. Havia antpodas. Existiam trs novos
continentes, ocupados pelos asiticos em eras passadas, sem que a notcia jamais tivesse
chegado Europa. E, decepcionantemente, no era fcil encontrar os deuses.
A primeira grande migrao humana do Velho Mundo para o Novo Mundo
aconteceu durante a ltima era glacial, cerca de 11 mil e 500 anos atrs, quando as
calotas polares aumentaram, deixando rasos os oceanos e permitindo caminhar sobre
terra seca da Sibria para o Alasca. Mil anos mais tarde, estvamos na Terra do Fogo, a
extremidade meridional da Amrica do Sul. Muito antes de Colombo, argonautas
indonsios em canoas de embono exploraram o Pacfico ocidental; habitantes de Bornu
povoaram Madagascar; egpcios e lbios circunavegaram a frica; e uma grande frota
de juncos adaptados para navegao martima, partindo da China da dinastia Ming,
ziguezagueou pelo oceano ndico, estabeleceu uma base em Zanzibar, dobrou o cabo da
Boa Esperana e entrou no oceano Atlntico. Do sculo XV ao sculo XVII, as naus
europias descobriram novos continentes (novos para os europeus, pelos menos) e
circunavegaram o planeta. Nos sculos XVIII e XIX, exploradores, mercadores e
colonizadores norte-americanos e russos precipitaram-se para oeste e para lese
atravessando dois imensos continentes at chegarem ao Pacifico. Esse gosto de
investigar e explorar, por mais temerrios que tenham sido seus agentes, tem um claro
valor e sobrevivncia. Ele no restrito a uma nica nao ou grupo tnico. um dom
natural comum a todos os membros da espcie humana.
Desde o nosso aparecimento, h alguns milhes de anos, na frica Oriental,
seguimos nosso caminho cheio de meandros ao redor do planeta. Agora existem pessoas
em todos os continentes e nas ilhas mais remotas, de plo a plo, do monte Everest ao
mar Morto, no fundo dos oceanos e at, ocasionalmente, residindo trezentos
quilmetros acima da Terra humanos, como os deuses de outrora, vivendo no cu.
Nos dias de hoje no parece haver mais nenhum lugar para explorar, ao menos
na rea terrestre do planeta. Vitimas de seu prprio sucesso, os exploradores agora
ficam bastante tempo em casa.
As grandes migraes de povos algumas voluntrias, a maioria involuntria
tm moldado a condio humana. Hoje fugimos da guerra, da opresso e da fome
mais do que qualquer outra poca na historia humana. Quando o clima na Terra mudar,
nas prximas dcadas, provavelmente aumentaro os refugiados ambientais. Lugares
melhores sempre nos atrairo. As mars de povos vo continuar o seu fluxo e refluxo
por todo o planeta. Mas as terras para onde agora corremos j foram povoadas. Outras
pessoas, que muitas vezes no compreendem nossa situao, j ali se encontram antes
de ns.
No final do sculo XIX, Leib Gruber crescia na Europa Central, em uma
cidade obscura do imenso, poliglota e antigo Imprio Austro-Hngaro. Seu pai vendia
peixe sempre que possvel. Mas os tempos eram freqentemente difceis. J ovem, o
nico emprego honesto que Leib conseguiu arrumar foi o de carregar as pessoas que
queriam atravessar o rio Bug ali perto. O cliente, homem ou mulher, montava nas costas
de Leib; com suas botas valiosas, a sua ferramenta de trabalho, ele vadeava um trecho
raso do rio e depositava o passageiro na margem oposta. s vezes, a gua chegava at a
sua cintura. No havia pontes naquele ponto, nem barcas. Os cavalos poderiam ter
servido para esse fim, mas tinham outras tarefas a cumprir. S restavam Leib a alguns
outros jovens como ele. Eles que no tinham outra serventia. No havia outro
trabalho. Ficavam perambulando pelas margens do rio, gritando os seus preos,
vangloriando-se da superioridade de seu carreto para clientes em potencial. Alugavam-
se como animais de quatro patas. Meu av era uma besta de carga.
No acho que, em toda a sua juventude, Leib tenha se aventurado mais que uns
cem quilmetros alm de sua cidadezinha natal, Sassow. Mas de repente, em 1904, ele
fugiu para o Novo Mundo para evitar uma condenao por assassinato, segundo uma
lenda familiar. Partiu sem a sua jovem mulher. Como as grandes cidades porturias
alems devem ter lhe parecido imenso a seus olhos e como deve ter estranhado os altos
arranha-cus e o alarido incessante de sua nova terra! Nada sabemos de sua travessia,
mas encontramos o formulrio do navio para a viagem empreendida mais tarde pela
mulher Chaiya que se reuniu a Leib depois que este poupou o suficiente para mandar
busca-la. Ela viajou na classe mais barata do Batavia, uma embarcao com registro de
Hamburgo. O documento tem uma conciso comovente: Sabe ler ou escrever? No.
Sabe falar ingls? No. Quando dinheiro tem? Posso imaginar sua vulnerabilidade e
vergonha ao responder: Um dlar.
Ela desembarcou em Nova York, reuniu-se a Leib e ainda viveu o suficiente
para dar luz a minha me e sua irm, morrendo mais tarde de complicaes de parto.
Nesses poucos anos na Amrica, seu nome fora, s vezes, anglicizado para Clara. Um
quarto de sculo mais tarde, o nome que minha me deu a seu filho primognito era
uma homenagem me que nunca conheceu.
Nossos antepassados distantes, observando as estrelas, notaram cinco que
faziam mais que levanta-se e pr-se numa marcha impassvel, como era o caso das
assim chamadas estrelas fixas. Essas cinco tinham um movimento curioso e
complexo. Ao longo dos meses, pareciam errar lentamente entre as estrelas. s vezes,
andavam em crculo. Hoje ns as chamamos de planetas, a palavra grega para errantes.
Era, assim imagino, uma peculiaridade que nossos antepassados compreendiam.
Sabemos agora que os planetas no so estrelas, mas outros mundos,
impelidos gravitacionalmente para o sol. Exatamente quando a explorao da Terra
estava sendo completada, comeamos a reconhec-la como um mundo na multido
inumervel de outros mundos que circulam ao redor do Sol ou giram em torno de outras
estrelas que formam a galxia da Via Lctea. Nosso planeta e nosso sistema solar so
circundados por um novo oceano do mundo os abismos do espao. No mais
intransponvel que o anterior.
Talvez seja um pouco cedo. Talvez ainda no tenha chegado a hora. Mas esses
outros mundos promissores oportunidades ilimitadas acenam, chamando-nos.
Nas ultimas dcadas, os Estados Unidos e a antiga Unio Sovitica realizaram
algo assombroso e histrico o exame minucioso de todos esses pontos de luz, de
Mercrio a Saturno, que levaram nossos antepassados admirao e cincia. Desde o
advento do vo interplanetrio bem-sucedido em 1962, nossas mquinas tm voado por
mais de setenta novos mundos, descrevendo rbitas ao redor ou pousando em sua
superfcie. Temos errado entre os errantes. Descobrimos imensas elevaes vulcnicas
que eclipsam a montanha mais alta da Terra; vales de rios antigos em dois planetas,
enigmaticamente, um demasiado frio e o outro quente em demasia para ter gua
corrente; um planeta gigantesco com um interior de hidrognio metlico liquido em que
caberiam mil Terras; luas inteiras que se fundiram; um lugar coberto de nuvens com
uma atmosfera de cidos corrosivos, onde at os plats elevados tm uma temperatura
acima do ponto de fuso do chumbo; superfcies antigas em que se acha gravado um
registro fiel da formao violenta do Sistema Solar; mundos glaciais refugiados dos
abismos transplutnicos; sistemas de anis com padres refinados, marcando as
harmonias sutis da gravidade; e um mundo rodeado por nuvens de molculas orgnicas
complexas com as que, na histria primeva do nosso planeta, deram origem vida.
Silenciosamente, eles giram em torno do Sol, esperando.
Descobrimos maravilhas jamais sonhadas pelos nossos antepassados que
especulavam pela primeira vez sobre a natureza dessas luzes errantes no cu noturno.
Investigamos as origens de nosso planeta e de ns mesmos. Descobrindo outras
possibilidades, confrontando-nos com os destinos alternativos de mundos mais ou
menos parecidos com o nosso, temos comeado a compreender melhor a Terra. Cada
um desses mundos encantador e instrutivo. Mas, que se saiba, so tambm desertos e
ridos. No espao, no existem lugares melhores. At agora, pelo menos.
Durante a misso robtica Viking, que teve incio em julho de 1976, em certo
sentido passei um ano em Marte. Examinei os penedos e as dunas de areia, o cu,
vermelho at o auge do dia, os vales de rios antigos, as montanhas vulcnicas elevadas,
a feroz eroso elica, o terreno polar laminado, as duas luas escuras em forma de batata.
Mas no havia vida nem um grilo ou uma folha de grama, nem mesmo, tanto quanto
podemos afirmar com certeza, um micrbio. Esses mundos no foram agraciados, como
o nosso, com a vida. A vida relativamente uma raridade. Podem-se examinar dzias de
mundos e descobrir que s em um deles a vida nasce, evolui e persiste.
No tendo cruzado, at aquele momento, em suas vidas, nada mais largo que
um rio, Leib e Chaya foram promovidos travessia de oceanos. Tinham um grande
vantagem: do outro lado das guas, haveria revestidos de costumes estranhos,
verdade outros seres humanos que falavam a sua lngua e partilhavam ao menos
alguns de seus valores, e mesmo pessoas com quem tinham relaes prximas.
Em nossa poca cruzamos o Sistema Solar e enviamos quatro naves s
estrelas. Netuno se acha um milho de vezes mais distante da Terra que a cidade de
Nova York das margens do Bug. Mas no h parentes remotos, nem seres humanos,
nem qualquer vida aparente esperando por ns nesses outros mundos. Nenhuma carta
trazida por emigrantes recentes nos ajuda a compreender a nova terra apenas dados
digitais transmitidos, velocidade da luz, por emissrios-robs precisos, insensveis.
Eles nos dizem que esses novos mundos no so como a nossa casa. Continuamos, no
entanto, a procurar os habitantes. No podemos evitar. Vida procura vida.
Ningum na Terra, nem mesmo o mais rico dentre ns, tem recursos para
empreender a viagem; assim, no podemos fazer as malas e partir rumo a Marte ou Tit
ao sabor de um capricho, por estarmos entediados, desempregados, oprimidos, porque
fomos recrutados pelo exrcito ou porque, justa ou injustamente, nos acusaram de um
crime. No parece haver lucro suficiente, a curto prazo, para motivar a indstria
privada. Se ns, humanos, algum dia partirmos rumo a esses mundos, ser porque uma
nao ou um consrcio de naes acredita que o empreendimento lhe trar benefcios
sendo pressionados por um grande numero de questes que disputam o dinheiro
necessrio para enviar pessoas a outros mundos.
Este o tema desse livro: outros mundos, o que nos espera neles, o que eles
nos dizem sobre ns mesmos e dados os problemas urgentes que nossa espcie
enfrenta no momento se faz sentido partir. Deveramos resolver esses problemas
primeiro? Ou sero eles um razo a mais para partir?
Sob muitos aspectos, este livro otimista a respeito do futuro humano.
primeira vista, os captulos iniciais podem dar a impresso de troar de nossas
imperfeies. Eles estabelecem, porm, um fundamento espiritual e lgico essencial
para o desenvolvimento de minha argumentao.
Tentei apresentar mais de uma faceta das questes. Haver momentos em que
pareo estar discutindo comigo mesmo. Estou. Percebendo algum mrito em mais de
um lado, freqentemente discuto comigo mesmo. Espero que, no ultimo captulo, fique
claro aonde quero chegar.
O plano do livro , em linhas gerais, o seguinte: examinar primeiro as
afirmaes, muito difundidas em toda a histria humana, de que o nosso mundo e a
nossa espcie so nicos, e, at, centrais para o funcionamento e a finalidade do cosmo.
Percorrer o Sistema Solar, seguindo os passos das ltimas viagens de explorao e
descoberta, e, ento, avaliar as razes geralmente apresentadas para enviar seres
humanos ao espao. Na ltima parte desse livro, mais especulativa, trao um esboo de
como imagino que ser, a longo prazo, o nosso futuro no espao.
Plido ponto azul sobre esse novo reconhecimento, que ainda nos invade
lentamente, de nossas coordenadas, de nosso lugar no Universo e de como um
elemento central do futuro humano se encontra muito alm da Terra, embora o apelo da
estrada aberta esteja hoje emudecido.

































CAPTULO 1
VOC ESTA AQUI




A Terra inteira somente um ponto, e o lugar de nossa habitao,
apenas um canto minsculo desse ponto.
MARCO AURLIO, IMPERADOR ROMANO,
MEDITAES, LIVRO 4 (170 d.c.)

Como os astrnomos so unnimes em explicar, o circuito de
toda a Terra, que nos parece infinito comparado com a grandeza do Universo, assemelha-se a um ponto
diminuto.
AMMIANUS MARCELLINUS (330-395 d.c.)
O LTIMO GRANDE HISTORIADOR ROMANO EM A
CRNICA DOS ACONTECIMENTOS.





A nave espacial estava muito distante de casa, alm da rbita do planeta
mais afastado e bem acima do plano da eclptica que uma superfcie plana
imaginria que podemos visualizar como uma pista de corrida onde as rbitas dos
planetas ficam principalmente confinadas. A nave afastava-se aceleradamente do Sol a
60 mil quilmetros por hora. Mas, no incio de fevereiro de 1990, foi alcanada por uma
mensagem urgente da Terra.
Obedientemente, redirecionou suas cmeras para os j distantes planetas.
Girando sua plataforma de varredura de um ponto a outro no espao, tirou sessenta
fotografias e as armazenou sob forma digital em seu gravador. Depois, lentamente, em
maro, abril e maio, radiotransmitiu os dados pra a Terra. Cada imagem era composta
de 640 mil elementos individuais (pixels"), como os pontos em uma fotografia de
jornal transmitida por telgrafo ou em uma pintura pontilhista. A nave espacial estava a
6 bilhes de quilmetros da Terra, to distante que cada pixel levava cinco horas e
meia, viajando velocidade da luz, para chegar at ns. As fotos poderiam ter sido
enviadas mais cedo, mas os grandes radiotelescpios na Califrnia, na Espanha e na
Austrlia, que recebem esses sussurros da orla do Sistema Solar, tinham
responsabilidades para com outras naves que transitam pelo mar espacial entre elas,
Magellan, rumo a Vnus, e Galileo, em sua travessia tortuosa por J piter.
A Voyager 1 estava to acima do plano da eclptica porque, em 1981, passara
muito perto de Tit, a lua gigantesca de Saturno. Sua nave irm, a Voyager 2, fora
enviada numa trajetria diferente dentro do plano da eclptica e, por isso, pudera realizar
as clebres exploraes de Urano e Netuno. Os dois robs Voyager exploraram quatro
planetas e quase sessenta luas. So triunfos da engenharia humana e uma das glrias do
programa espacial norte-americano. Ainda estaro nos livros de histria, quando muitos
outros dados sobre nossa poca j tiveram cado no esquecimento.
O funcionamento das Voyager s estava garantido at o encontro com Saturno.
Achei que seria uma boa idia, logo depois de Saturno, que elas lanassem um ltimo
olha para casa. Eu sabia que, vista a partir de Saturno, a Terra pareceria demasiado
pequena para que a Voyager distinguisse algum detalhe. O nosso planeta seria apenas
um ponto de luz, um pixel solitrio, mal distinguvel dos muitos outros pontos de luz
que a Voyager podia divisar, planetas prximos e sis distantes. Mas, justamente por
causa da obscuridade de nosso mundo assim revelado, valeria a pena ter a fotografia.
Os marinheiros fizeram um levantamento meticuloso das costas litorneas dos
continentes. Os gegrafos traduziram essas descobertas em mapas e globos. Fotografias
de pequenos fragmentos da Terra foram tiradas, primeiro por bales e avies, depois por
foguetes em vos balsticos curtos e, finalmente, por naves espaciais em rbita
gerando uma perspectiva similar que obtemos quando posicionamos o globo ocular
uns trs centmetros acima de uma grande esfera. Embora quase todo mundo aprenda
que a Terra um globo ao qual estamos, de certa forma, presos pela gravidade, a
realidade de nossa circunstncia s comeou, de fato, a penetrar em nosso entendimento
com a famosa fotografia Apollo 17 na ltima viagem de seres humanos Lua.
Ela se tornou uma espcie de cone da nossa era. Ali est a Antrtida, que
norte-americanos e europeus consideram a parte extrema da Terra, e toda a frica
estirando-se acima dela: vemos a Etipia, a Tanznia e o Qunia, onde viveram os
primeiros seres humanos. No alto, direita, esto a Arbia Saudita e o que os europeus
chamam Oriente Mdio. Mal e mal espiando no topo, est o mar Mediterrneo, ao redor
do qual surgiu uma parte to grande de nossa civilizao global. Podemos distinguir o
azul do oceano, o amarelo-ocre do Saara e do deserto rabe, o castanho-esverdeado da
floresta e dos prados.
No h, entretanto, sinal de seres humanos na fotografia, nem de nosso
reelaborao da superfcie da Terra, nem de nossas mquinas, nem de ns mesmos:
somos demasiado pequenos e nossa poltica demasiado fraca para sermos vistos por
uma nave espacial entre a Terra e a Lua. Desse ponto de observao, nossa obsesso
com o nacionalismo no aparece em lugar algum. As fotografias Apollo da Terra inteira
transmitiram s multides algo bem conhecidos dos astrnomos: na escala de mundos
para no falar da escala de estrelas ou galxias os seres humanos so insignificantes,
uma pelcula fina de vida sobre um bloco obscuro e solitrio de rocha e metal.
Parecia-me que outra fotografia da Terra, tirada de um ponto de centenas de
milhares de vezes mais distantes, poderia ajudar no processo continuo de revelar-nos
nossa verdadeira circunstncia e condio. Os cientistas e filsofos da Antigidade
clssica tinham compreendido muito bem que a Terra era um simples ponto num vasto
cosmo circundante, mas ningum jamais a vira nessa condio. Era a nossa primeira
oportunidade (e tambm a ltima em vrias dcadas).
Muitos membros do Projeto Voyage da NASA deram o seu apoio. Vista a
partir da orla do Sistema Solar, porm, a Terra fica muito perto do Sol, como uma
mariposa enfeitiada ao voar ao redor de uma chama. Apontaramos a cmera para to
perto do Sol, a ponto de correr o risco de queimar o sistema vidicon da nave espacial?
No seria melhor esperar ate que fossem obtidas todas as imagens cientificas de Urano e
Netuno, se a nave espacial chegasse a durar tanto tempo?
E assim, esperamos o que foi bom de 1981, em Saturno, a 1986, em Urano,
e a 1989, quando as duas naves espaciais j tinham passado das rbitas de Netuno e
Pluto. Por fim, chegou a hora. Havia, porm, algumas calibraes instrumentais a
serem feitas primeiro, e esperamos um pouco mais. Embora a nave espacial estivesse
nos lugares certos, os instrumentos ainda funcionassem maravilhosamente, e no
houvesse outras fotografias a serem tiradas, alguns membros do projeto se opuseram.
No era cincia, diziam. Descobrimos, ento, que, numa NASA em dificuldades
financeiras, os tcnicos que projetavam e transmitiam os comandos de rdio para a
Voyager estavam para ser dispensados imediatamente ou transferidos para outras
tarefas. Se quisssemos tirar a fotografia, tinha de ser naquele momento. No ltimo
minuto na verdade, no meio do encontro da Voyager 2 com Netuno o ento
administrador da NASA, contra-almirante Richard Truly, interveio e garantiu que as
imagens fossem obtidas. Os cientistas espaciais Candy Hansen, do Laboratrio de
Propulso a J ato da NASA (J PL), e Carolyn Porco, da Universidade do Arizona,
projetaram a seqncia de comandos e calcularam os tempos de exposio da cmera.
Assim, aqui esto elas um mosaico de quadrados dispostos sobre os planetas
e uma coleo heterognea de estrelas mais distantes ao fundo. No s conseguimos
fotografar a Terra, mas tambm outros cinco dos nove planetas conhecidos que giram
em torno do Sol. No brilho deste, perdeu-se Mercrio, o mais prximo. Marte e Pluto
eram demasiado distantes. Urano e Netuno so to indistintos que, para registrar a sua
presena, foram necessrias longas exposies; conseqentemente, devido ao
movimento da nave espacial, suas imagens no ficaram ntidas. Essa seria a imagem eu
os planetas ofereceriam a uma espaonave aliengena que se aproximasse do Sistema
Solar depois de uma longa viagem interestelar.
A partir dessa distncia, os planetas parecem apenas pontos de luz, ntidos ou
no mesmo atravs do telescpio de alta resoluo a bordo da Voyager. So como os
planetas vistos a olho nu da superfcie da Terra; pontos luminosos, mais brilhantes que a
maioria das estrelas. Durante um perodo de meses, a Terra, como os outros planetas,
pareceria mover-se entre as estrelas. Olhando simplesmente para um desses pontos, no
se pode dizer como ele , o que existe na sua superfcie, qual foi seu passado e se, neste
momento em particular, algum vive ali.
Devido ao reflexo da luz do Sol na nave espacial, a Terra parece estar pousada
num raio de luz, como se nosso pequeno mundo tivesse um significado especial. Mas
apenas um acidente de geometria e ptica. O Sol emite sua radiao eqitativamente em
todas as direes. Se a foto tivesse sido tirada um pouco mais cedo ou um pouco mais
tarde, nenhum raio de sol teria dado mais luz Terra.
E por que essa cor cerlea? O azul provm em parte do mar, em parte do cu.
Embora transparente, a gua em copo absorve um pouco mais de luz vermelha que de
azul. Quando se tem dezenas de metros da substncia ou mais, a luz vermelha
totalmente absorvida e o que se reflete no espao sobretudo o azul. Da mesma forma,
o ar parece perfeitamente transparente num pequeno campo de viso. Ainda assim
algo que Leonardo da Vinci era mestre em pintar quando mais distante o objeto, mas
azul ele parece ser. Por qu? O ar dispersa muito melhora a luz azul do que a vermelha.
O matiz azulado, portando, provm da atmosfera espessa, mas transparente, da Terra e
de seus oceanos profundos e lquidos. E o branco? Em um dia normal, a Terra tem
quase metade de sua superfcie coberta por nuvens brancas de gua.
Ns podemos explicar o azul-plido desse pequeno mundo porque
conhecemos muito bem. Se um cientista extraterrestre, recm chegado s imediaes do
nosso Sistema Solar, poderia fidedignamente inferir oceanos, nuvens e uma atmosfera
espessa, j no to certo. Netuno, por exemplo, azul, mas por razes inteiramente
diferentes. Desse ponto de observao, a Terra talvez no apresentasse nenhum
interesse especial.
Para ns, no entanto, ela diferente. Olhem de novo para o ponto. ali. a
nossa casa. Somos ns. Nesse ponto, todos aqueles que amamos, que conhecemos, de
quem j ouvimos falar, todos os seres humanos que j existiram, vivem ou viveram as
suas vidas. Toda a nossa mistura de alegria e sofrimento, todas as inmeras religies,
ideologias e doutrinas econmicas, todos os caadores e saqueadores, heris e covardes,
criadores e destruidores de civilizaes, reis e camponeses, jovens casais apaixonados,
pais e mes, todas as crianas, todos os inventores e exploradores, professores de moral,
polticos corruptos, superastros, lideres supremos, todos os santos e pecadores da
historia da nossa espcie, ali num gro de poeira suspenso num raio de sol.
A Terra um palco muito pequeno em uma imensa arena csmica. Pensem
nos rios de sangue derramados por todos os generais e imperadores para que, na glria
do triunfo, pudessem ser os senhores momentneos de uma frao desse ponto. Pesem
nas crueldades infinitas cometidas pelos habitantes de um canto desse pixel contra os
habitantes mal distinguveis de algum outro canto, em seus freqentes conflitos, em sua
nsia de recproca destruio, em seus dios ardentes.
Nossas atitudes, nossa pretensa importncia, a iluso de que temos uma
posio privilegiada no Universo, tudo posto em dvida por esse ponto de luz plida.
O nosso planeta um pontinho solitrio na grande escurido csmica circundante. Em
nossa obscuridade, em meio a toda essa imensido, no h nenhum indcio de que, de
algum outro mundo, vir socorro que nos salve de ns mesmos.
A Terra , at agora, o nico mundo conhecido que abriga a vida. No h
nenhum outro lugar, ao menos no futuro prximo, para onde nossa espcie possa
migrar. Visitar, sim. Goste-se ou no, no momento a Terra o nosso posto.
Tem-se dito que a astronomia uma experincia que forma o carter e ensina
humildade. Talvez no exista melhor comprovao da loucura das vaidades humanas do
que esta distante imagem de nosso mundo minsculo. Para min, ela sublinha a
responsabilidade de nos relacionarmos mais bondosamente uns com os outros e de
preservarmos e amarmos o plido ponto azul, o nico lar que conhecemos.

































CAPTULO 2
ABERRAES DA LUZ




Se o homem fosse retirado do mundo, todo o resto pareceria
extraviado, sem fim ou propsito... no levando a lugar nenhum.
Francis Bacon, A SABEDORIAS DOS ANTIGOS (1619)




Ann Druyan sugere uma experincia: olhem de novo para o plido ponto
azul do capitulo anterior. Observem bem. Olhem fixamente para o ponto por um longo
tempo e tentem se convencer de que Deus criou todo o Universo para uma das
aproximadamente 10 milhes de espcies de vida que habitam este gro de poeira.
Agora dem um passo adiante: imaginem que tudo foi feito apenas para uma nica
nuana dessa espcie, gnero ou subdiviso religiosa ou tnica. Se isso no lhes parecer
improvvel, tomem outro dos pontos. Imaginem que ele habitado por uma forma
diferente de vida inteligente. Que tambm nutre a noo de um Deus que criou todas as
coisas para o seu bem. At que ponto vocs levariam a srio essa pretenso?
Est vendo aquela estrela?
A vermelha brilhante? pergunta a filha em resposta.
Sim. Sabe, ela talvez j no esteja ali. Poder ter desaparecido a essa altura
explodido ou algo assim. A sua luz ainda est cruzando o espao, s agora atingindo
nossos olhos. Mas no a vemos como ela . Ns a vemos como ela foi.
Muitas pessoas experimentam estimulante admirao quando se vem, pela
primeira vez, diante dessa verdade simples. Por qu? Por que ela seria to irresistvel?
Em nosso pequeno mundo, a luz se move, para todos os fins prticos, instantaneamente.
Se uma lmpada est acessa, claro que se encontra, brilhando onde a vemos.
Estendemos a mo e a tocamos: est ali, sem dvida alguma, e desagradavelmente
quente. Se o filamento se rompe, a luz se apaga. No a vemos no mesmo lugar,
brilhando, iluminando o quarto, anos depois que se queimou e foi removida de seu
suporte. A simples idia parece sem sentido. Se estamos distantes, porm, um sol inteiro
pode se apagar e continuaremos a v-lo brilhar resplandecentemente; bem possvel
que, por eras, fiquemos sem saber de sua morte na verdade, durante o perodo do
tempo que a luz, de velocidade assombrosa mas no infinita, leva para cruzar a
imensido intermediria.
As imensas distncias at as estrelas e as galxias significam que todos os
corpos que vemos no espao esto no passado alguns deles tal como eram antes que a
Terra viesse a existir. Os telescpios so mquinas do tempo. H muitas eras, quando
uma galxia primitiva comeou a derramar luz na escurido circundante, nenhuma
testemunha poderia ter adivinhado que bilhes de anos mais tarde alguns blocos
remotos de rocha e metal, gelo e molculas orgnicas se juntariam para formar um lugar
chamado Terra; nem surgiria a vida, nem que seres pensantes evoluiriam e um dia
captariam um ponto dessa luz galctica, tentando decifrar o que a enviara em sua
trajetria. E depois que a Terra morrer, daqui a uns 5 bilhes de anos, depois que ela for
calcinada ou at tragada pelo Sol, surgiro outros mundos, estrelas e galxias e eles
nada sabero de um lugar outrora chamado Terra.
Quase nunca parece preconceito. Ao contraio, parece apropriada a justa idia
de que, por ter nascido acidentalmente, o nosso grupo (seja ele qual for) deveria ter uma
posio central no universo social. Entre os principais faranicos e os pretendentes dos
Plantagenet, os filhos de bares saqueadores e os burocratas do Comit Central, as
gangues de rua e os conquistadores de naes, os membros de maiorias convictas, seitas
obscuras e minorias ultrajadas, essa atitude de favorecer os seus prprios interesses
parece to natural quanto respirar. Ele tira o seu sustento das mesmas fontes em que se
alimentam o sexismo, o racismo, o nacionalismo e outros chauvinismos mortais que
atormentam nossa espcie. necessria fora incomum de carter para resistir s
lisonjas dos que nos atribuem uma superioridade evidente, at concedida por Deus,
sobre os nossos companheiros. Quando mais precria a nossa auto-estima, maior a
nossa vulnerabilidade a esses apelos.
Como os cientistas so pessoas, no surpreendente que pretenses parecidas
tenham se insinuado na viso cientfica do mundo. Na verdade, muitos dos debates
centrais na histria da cincia parecem ser, ao menos em parte, disputas em que se
procura decidir se os seres humanos so especiais. Quase sempre, o pressuposto aceito
de que a premissa examinada com cuidado, descobre-se em um nmero
desalentadoramente grande de casos que no somos.
Os nossos antepassados viviam ao ar livre. Sua familiaridade com o cu
noturno era igual que temos hoje com nossos programas favoritos de televiso. O Sol,
a Lua, as estrelas e os planetas, todos nasciam no leste e se punham no oeste, cruzando o
alto do cu nesse meio tempo. O movimento dos corpos celestes no era simplesmente
uma diverso, provocando uma saudao ou resmungo reverente; era a nica maneira de
reconhecer as horas do dia e as estaes. Para os caadores e colhedores, bem como
para os povos agrcolas, conhecer o cu era uma questo de vida ou morte.
Providencial que o Sol, a Lua, os planetas e as estrelas fizessem parte de um
relgio csmico elegantemente configurado? Nada parecia acidental. Eles ali estavam, a
nosso servio. Quem mais fazia uso deles? Para que mais serviam?
E as luzes no cu se levantam e se pem ao nosso redor, no evidente que
estamos no centro do Universo? Os corpos celestes to claramente impregnados de
poderes extraterrenos, especialmente o Sol, de que dependemos tanto, pois dele
dependemos tanto, pois dele recebemos luz e calor giram ao redor de ns como
cortesos adulando o rei. Mesmo que ainda no tivssemos adivinhado, o exame mais
elementar dos cus revela que somos especiais. O Universo parece projetado para seres
humanos. difcil considerar essas circunstancias sem experimentar confiana e
orgulho. Todo o Universo feito para ns! Devemos ser realmente algo especial.
Essa demonstrao satisfatria de nossa importncia, escorada na observao
cotidiana dos cus, transformou o conceito geocntrico em uma verdade transcultural
ensinada nas escolas, incorporada lngua, parte integrante da grande literatura e das
Escrituras Sagradas. Os dissidentes foram desencorajados, s vezes por meio de tortura
e morte. No de admirar que, durante a maior parte da histria humana, ningum a
tenha questionado.
Era, sem dvida, a viso de nossos antepassados caadores e saqueadores. No
segundo sculo, Ptolomeu, o grande astrnomo da Antigidade, sabia que a Terra era
uma esfera, sabia que seu tamanho era um ponto se comparado distncia das estrelas
e ensinava que ela estava bem no meio dos cus. Aristteles, Plato, santo Agostinho,
santo Toms de Aquino e quase todos os grandes filsofos e cientistas de todas as
culturas acreditaram nessa iluso durante 3 mil anos at o sculo XVII. Alguns se
ocupavam em imaginar como o Sol, a Lua, as estrelas e os planetas poderiam estar
engenhosamente presos a esferas cristalinas, de transparncia perfeita as grandes
esferas, claro, centradas na Terra -, o que explicaria os movimentos complexos dos
corpos celestes. To meticulosamente relatados por geraes de astrnomos. E foram
bem-sucedidos: com modificaes posteriores, a hiptese geocntrica explicava
adequadamente os fatos do movimento planetrio, assim como este era conhecido nos
sculos II e XVI.
Da foi apenas um passo para reivindicao ainda mais grandiosa a de que a
perfeio do mundo seria incompleta sem os seres humanos, como Plato afirmou em
Timeu. O homem tudo, escreveu o poeta e clrigo J ohn Donne em 1625. Ele no
uma parte do mundo, mas o prprio mundo; e logo abaixo da glria de Deus, a razo da
existncia do mundo.
A Terra, no entanto no importa quantos reis, papas, filsofos, cientistas e
poetas tenham insistido em afirmar o contrrio persistiu em girar em torno do Sol
durante todos esses milnios. Pode-se imaginar um observador extraterrestre severo
olhando a nossa espcie com desprezo durante todo o tempo, enquanto tagarelvamos
animadamente: O Universo criado pra ns! Somos o centro! Tudo nos rende
homenagem! E concludo que nossas pretenses so divertidas, nossas aspiraes
patticas e que este deve ser o planeta dos idiotas.
Esse juzo demasiado severo, porm. Fizermos o melhor possvel. Havia uma
coincidncia infeliz entre as aparncias cotidianas e nossas esperanas secretas.
Tendemos a no ser especialmente crticos diante de evidncias que parecem confirmar
nossos preconceitos. E havia pouca evidncia que os anulasse.
Em abafado contraponto, algumas vozes dissidentes, atravs dos sculos,
aconselhavam humildade e uma viso mais realista. Na aurora da cincia, os filsofos
atomistas da Grcia e Roma antigas que sugeriram pela primeira vez que a matria
feita de tomos Demcrito, Epicuro e seus discpulos (e Lucrecio, o primeiro
divulgador da cincia), propuseram a escandalosamente a existncia de muitos mundos
e muitas formas aliengenas de vida, todos constitudos pelas mesmas espcies de
tomos de que somos feitos. Apresentavam nossa considerao infinidades no espao
e no tempo. Mas nos cnones predominantes do Ocidente, seculares e sacerdotais,
pagos e cristos, as idias atomistas eram atacadas. Ao contrario do que professavam,
os cus no eram absolutamente parecidos com o nosso mundo. Eram inalterveis e
perfeitos. A Terra era mutvel e corrupta. O estadista e filosofo romano Ccero
resumiu a opinio comum: Nos cus... no h sorte ou acaso, nem erro ou frustrao,
mas uma ordem absoluta, exatido, calculo e regularidade.
A filosofia e a religio alertavam que os deuses (ou Deus) eram muito mais
poderosos que ns, ciosos de suas prerrogativas e rpidos em dispensar justia por
qualquer arrogncia intolervel. Ao mesmo tempo, essas disciplinas nem sequer
suspeitavam de que seu prprio ensinamento sobre a organizao do Universo era uma
presuno e um engano.
A filosofia e a religio apresentavam simples opinies que poderiam ser
derrubadas pela observao e experimentao com certezas. Que algumas de suas
convices profundamente arraigadas pudessem se revelar erros no era uma
possibilidade considerada. Isso no as preocupava de modo algum. A humildade
doutrinaria deveria ser praticada pelos outros. Os prprios ensinamentos eram isentos de
erro, infalveis. Na verdade, eles tinham mais razoes para ser humildes do que
imaginavam.
A partir de Coprnico, da metade do sculo XVI em diante, a questo passou a
ser formalmente discutida. Era considerado perigoso imaginar que o Sol, e no a Terra,
estava no centro do Universo. Condescendentemente, muitos estudiosos apressaram-se
em garantir hierarquia religiosa que essa nova hiptese no representava nenhum srio
desafio sabedoria convencional. Numa espcie de soluo de compromisso
esquizofrnica, o sistema centrado no Sol foi tratado como simples convenincia
computacional e no como realidade astronmica. Em outras palavras: a Terra
realmente no centro do Universo, como todos sabiam; mas se algum desejava predizer
onde J piter estaria na segunda-feira de novembro do ano seguinte, era-lhe permitido
fingir que o Sol estava no centro. Ento era possvel fazer o calculo sem afrontar as
autoridades.
No h perigo nenhum nisso, escreveu Robert Cardinal Bellarmine, o
principal telogo do Vaticano no inicio do sculo XVII, e satisfaz os matemticos. Mas
afirmar que o Sol est na verdade fixo no centro dos cus e que a Terra gira muito
rapidamente ao redor dele perigoso, pois no s irrita os telogos e os filsofos como
ofende a Santa F e torna falsa a Sagrada Escritura.
A liberdade de opinio perniciosa, escreveu Bellarmine em outra ocasio.
Nada mais do que a liberdade de estar errado.
Alm disso, se a Terra girasse ao redor do Sol, as estrelas prximas dariam a
impresso de se moverem contra o pano de fundo das estrelas mais distantes, sempre
que, a cada seis meses, deslocssemos nossa perspectiva de um lado da rbita da Terra
para o outro. No se havia descoberto nenhuma paralaxe anual desse tipo. Os
copernicanos argumentavam que isso se devia ao fato de as estrelas estarem
extremamente longe talvez um milho de vezes mais distantes do que a Terra est do
Sol. Melhores telescpios, no futuro, talvez descobrissem uma paralaxe anual. Os
adeptos do geocentrismo consideravam esse argumento uma tentativa desesperada de
salvar uma hiptese falha, risvel diante das circunstncias.
Quando Galileu virou o primeiro telescpio astronmico para o cu, a mar
comeou a mudar. Ele descobriu que J piter tinha um pequeno sqito de luas
descrevendo rbitas ao seu redor, as mais prximas girando mais rpido que as mais
afastadas, exatamente como Coprnico tinha concludo a respeito do movimento dos
planetas ao redor do Sol. Observou que Mercrio e Vnus passavam por fases com a
Lua (o que indicava que giravam ao redor do Sol.). Alm disso, a Lua cheia de crateras
e o Sol coberto de manchas desafiavam a perfeio dos cus. Este pode ter sido, em
parte, o tipo de problema que preocupava Tertuliano uns 1300 anos antes, quando pedia:
Se voc tem algum tino ou decoro, pare de sondar as regies do cu, o destino e os
grandes segredos do Universo.
Ao contrrio, Galileu ensinava que se pode interrogar a natureza por meio da
observao e da experimentao. Assim, fatos que primeira vista parecem
improvveis deixaro cair o manto que os encobre e aparecero em toda a sua beleza
simples e nua, mesmo que luz de explicaes escassas. Esses fatos, que at os cticos
podem confirmar, no so uma viso do Universo de Deus mais segura que todas as
especulaes dos telogos? E se, todavia, esses fatos contradisserem as convices
daqueles que consideram a sua religio incapaz de cometer erros? Os prncipes da Igreja
ameaaram o astrnomo idoso com torturas se ele persistisse em lecionar a doutrina
abominvel de que a Terra se movia. Foi condenado a uma espcie de priso domiciliar
para o resto de sua vida.
Uma ou duas geraes mais tarde, na poca em que Isaac Newton demonstrou
que uma fsica simples e elegante podia explicar quantitativamente e predizer todos
os movimentos planetrios e lunares observados (desde que se assumisse que o Sol
estava no centro do Sistema Solar), a iluso geocntrica desgastou-se ainda mais.
Em 1725, numa tentativa de descobrir o paralaxe estelar, o dirigente
astrnomo amador ingls J ames Bradley encontrou, por acaso, a aberrao da luz. Acho
que o termo aberrao da luz traz em si um pouco de carter inesperado da descoberta.
Observando-as ao longo de um ano, descobriu-se que as estrelas traavam pequenas
elipses no cu. Era, conforme se constatou, o que todas as estrelas faziam. Isso no
podia ser paralaxe, pois se esperava uma grande paralaxe para as estrelas prximas e
outra incapaz de ser detectada para as estrelas distantes. Em lugar disso, a aberrao
semelhante a impresso de estarem caindo obliquamente que as gotas de chuva, que
atingem um carro em movimento, do aos passageiros; quanto mais veloz o carro, mais
pronunciada a inclinao. Se a Terra estivesse parada no centro do Universo, em vez de
se movendo velozmente ao redor do Sol, Bradley no teria descoberto a aberrao da
luz. Era uma demonstrao irrefutvel de que a Terra girava em torno do Sol.
Convenceu a maioria dos astrnomos e alguns outros, mas no convenceu, na opinio
de Bradley, os anticopernicanos.
S em 1837 observaes diretas das estrelas mostraram de forma muito clara
que a Terra, de fato, gira ao redor do Sol. A paralaxe anual to longamente discutida foi
por fim descoberta no por melhores argumentos, mas por melhores instrumentos.
Como explicar o que a paralaxe significa muito mais simples que explicar a aberrao
da luz, sua descoberta foi muito importante. Colocou o ltimo prego no caixo do
geocentrismo. Basta olhar para o seu dedo com o olho esquerdo e depois com o direito,
e voc ver que ele parece se mover. Todo mundo capaz de compreender a paralaxe.
No sculo XIX, caso ainda existam alguns relutantes, podemos resolver a
questo diretamente. Podemos testar se vivemos num sistema centrado na Terra, com
planetas afixados em esferas de cristal transparente, ou num sistema centrado no Sol,
com planetas controlados a distncia pela gravidade dessa estrela. Por exemplo, temos
investigados os planetas com radar. Quando fazemos um sinal ricochetear numa lua de
Saturno, no captamos nenhum eco de rdio vindo de uma esfera de cristal mais
prxima, ligada a J piter. Nossas naves espaciais chegam a seus destinos com preciso
newtoniana. Quando nossas naves voam a Marte, seus instrumentos no captam nenhum
tinido nem detectam cacos de cristal quebrado, ao irromperem pelas esferas que
segundo as opinies autorizadas que prevaleceram durante milnios impelem Vnus
ou o Sol em seus movimentos obedientes ao redor da Terra Central.
Ao esquadrinhar o Sistema Solar de um ponto alm do planeta mais afastado, a
Voyager 1 viu, assim como Galileu e Coprnico haviam previsto, o Sol no meio e os
planetas em rbitas concntricas ao seu redor. Longe de ser o centro do Universo, a
Terra apenas um dos pontos em rbita. Por j no estamos convidados em um mundo
nico, somos agora capazes de alcanar outros mundos e determinar de forma decisiva
que tipo de sistema planetrio habitamos.
Todas as outras propostas, e seu nmero impressionante, de nos afastar do
centro do palco csmico tambm encontraram resistncia, em partes por razes
semelhantes. Parecemos ansiar por privilgios a que no teramos direito por nossas
realizaes, mas pelo nosso nascimento, pelo simples fato de sermos humanos e termos
nascido sobre a Terra. Poderamos dar a essa presuno o nome de antropocntrica
centrada no humano.
Presuno que beira o clmax na noo de que somos criados imagem de
Deus: o Criador e Regente de todo o Universo se parece comigo. Cus, que
coincidncia! Que conveniente e satisfatrio! Xenfanes, filsofo grego do sculo VI a.
C., compreendeu a arrogncia desse ponto de vista:
Os etopes atribuem a seus deuses pele preta e nariz arrebitado; os trcios dizem que os seus
tm olhos azuis e cabelo vermelho... Sim, e se os bois, os cavalos ou os lees tivessem mos, pudessem
pintar e produzir obras de arte como os homens, os cavalos pintariam os deuses sob a forma de cavalos e
os bois lhes dariam a forma de bois.
Essas atitudes eram outrora descritas como provincianas a expectativa
ingnua de que as hierarquias polticas e as convenes sociais de uma provncia
obscura se estendessem a um imenso imprio composto de muitas tradies e culturas
diferentes; de que as aldeias familiares, as nossas aldeias, so o centro do mundo. Os
caipiras quase nada sabem da possibilidade de alternativas. No conseguem
compreender a insignificncia de sua provncia nem a diversidade do Imprio. Com
desenvoltura, aplicam seus prprios padres e costumes ao resto do planeta. Mas
despejados em Viena, por exemplo, Hamburgo ou Nova York, reconhecem tristemente
o quanto a sua perspectiva limitada. Tornam-se desprovincianizados.
A cincia moderna tem sido uma viagem ao desconhecido, com uma lio de
humildade em cada parada. Muitos passageiros teriam preferido ficar em casa.







































CAPTULO 3
AS GRANDES HUMILHAES




Um filsofo afirmava conhecer todo o segredo... Ele examinou
os dois estranhos celestes da cabea aos ps e afirmou, diante deles, que suas pessoas, seus mundos, sis e
estrelas haviam sido criados unicamente para servir o homem. Diante dessa afirmao, nossos dois
viajantes caram nos braos um do outro, tomados de um acesso incontrolvel de... riso.
VOLTARIE, MICRMEGAS, UMA HISTRIA
FILOSFICA (1752).




No sculo XVII ainda havia alguma esperana de que a Terra fosse o nico
mundo, mesmo no sendo o centro do Universo. Mas o telescpio de Galileu revelou
que a Lua certamente no possui uma superfcie lisa e polida e que outros mundos
poderiam ter uma superfcie parecida com a da prpria Terra. A Lua e os planetas
tinham tanto direito a serem mundos quanto a Terra com montanhas, crateras,
atmosferas, calotas polares, nuvens e, no caso de Saturno, um deslumbrante conjunto de
anis circunferentes. Foram milnios de debate filosfico at a questo ser decidida pela
pluralidade de mundos. Talvez eles fossem profundamente diferentes do nosso,
nenhum to compatvel com a vida. Mas a Terra no era o nico mundo.
Essa foi outra na srie das Grandes Humilhaes: experincias de
rebaixamento, demonstraes de nossa aparente insignificncia, feridas que a cincia,
em busca dos fatos de Galileu, infligiu ao orgulho humano.
Bem, esperam alguns, mesmo que a Terra no esteja no centro do Universo, o
Sol est. O Sol o nosso Sol. Assim, a Terra est aproximadamente no centro do
Universo. Talvez com isso parte do nosso orgulho fosse poupada. Mas no sculo XIX a
astronomia de observao deixou claro que o Sol apenas uma estrela solitria num
grande conjunto de sis com gravidade prpria chamado galxia da Via Lctea. Longe
de ocupar o centro da galxia, o nosso Sol, com seu sqito de planetas minsculos e
plidos, est num setor difuso de um brao obscuro da espiral, a 30 mil anos-luz do
centro.
Bem, nossa Via Lctea a nica galxia. A galxia da Via Lctea uma
dentre bilhes, talvez centenas de bilhes de galxias, e no sobressai pela massa,
brilho, ou configurao e arranjo de suas estrelas. Algumas fotografias modernas de
exposio profunda revelam mais galxias alm da Via Lctea que estrelas dentro dela:
ilhas-universos que talvez contenham centenas de bilhes de sis. A imagem um
manifesto sobre a humildade.
Bem, ao menos, nossa galxia est no centro do Universo. Errado de novo.
Quando e expanso do Universo foi descoberta, muita gente achou que a Via Lctea
estava no centro da expanso com todas as outras galxias afastando-se velozmente
dela. Hoje sabemos que os astrnomos, em qualquer galxia, veriam todas as demais em
fuga veloz; a no ser que fossem muito cuidadosos, todos concluram que eles que
estavam no centro do Universo. No existe, na verdade, centro pra a expanso ou ponto
de origem do Big Bang; no no espao tridimensional comum.
Bem, mesmo que existam centenas de bilhes de galxias, com centenas de
bilhes de estrelas cada, nenhuma outra estrela tem planetas. Se no h outros planetas
alm do nosso Sistema Solar, talvez no difceis de identificar. A tecnologia adequada
progride depressa, mas mesmo um mundo gigantesco como J piter, que gira ao redor
deda estrela mais prxima, a Alfa de Centauro, seria difcil de detectar. Os geocentristas
tiram sua esperana de ignorncia.
Houve, em certa poca, uma hiptese cientifica mas s bem aceita, mas
predominante de que o nosso Sistema Solar se formara pela quase coliso do antigo
Sol com outra estrela; a mar de interao gravitacional teria arrancado anis de matria
solar que se condensaram rapidamente, formando os planetas. Como o espao vazio
na sua maior parte e as quase colises estelares so muito raras, concluiu-se que no h
muitos outros sistemas planetrios apenas um, talvez, ao redor da outra estrela que
outrora cogerou os mundos do nosso sistema solar. No incio dos meus estudos, fiquei
estupefato e desapontado por se haver considerado, em relao aos planetas de outras
estrelas, ausncia de evidncia como evidncia de ausncia.
Hoje temos provas da existncia de trs planetas girando em torno de uma
estrela muito densa, o pulsar B1257+12, sobre o que falarei mais adiante. Descobrimos
ainda que mais da metade das estrelas com massa semelhante do Sol no incio da vida
eram circundadas por grandes discos de gs e poeira, matria de que os planetas
parecem se formar. Outros sistemas planetrios, talvez ate mundos semelhantes a Terra,
parecem agora um lugar-comum csmico. Em poucas dcadas devemos poder
inventariar ao menos os planetas maiores, se existirem, de centenas de estrelas
prximas.
Bem, nossa posio no espao no demonstra nosso papel especial, mas nossa
posio no tempo, sim: estamos no Universo desde o Incio. Recebemos
responsabilidades especiais do Criador. Outrora parecia razovel pensar que o
Universo tivesse comeado a existir um pouco antes de nossa memria coletiva
obscurecida pela passagem do tempo e a ignorncia de nossos antepassados. Em termos
genricos, h milhares de anos. As religies que descrevem a origem do Universo
freqentemente especificam implcita ou explicitamente uma data de origem mais
ou menos dessa safra, uma data de aniversrio para o mundo.
Somando as geraes do Gnesis, por exemplo, obteremos uma idade para a
Terra: cerca de 6 mil anos. O Universo teria exatamente a mesma idade da Terra. Essa
a verdade de judeus, cristos e fundamentalistas mulumanos, verdade claramente
refletida no calendrio judeu.
Um Universo to jovem prope uma pergunta embaraosa: como podem
existir objetos astronmicos a mais de 6 mil anos-luz de distncia? A luz leva um ano
para atravessar um ano-luz, 10 mil para cruzar 10 mil anos-luz, e assim por diante.
Quando olhamos para o centro da galxia da Via Lctea, a luz que vemos partiu de sua
fonte h 30 mil anos. A mais prxima galxia espiral semelhante nossa, a M31, na
constelao de Andrmeda, est a 2 milhes de anos luz; ns a vemos, portanto, como
era quando sua luz partiu na longa viagem para a Terra h 2 milhes de anos. E
quando observamos quasares distantes, a 5 bilhes de anos-luz, ns os vemos como
eram h 5 bilhes de anos, antes de a Terra ser formada. ( quase certo que eles so
muito diferentes hoje em dia.)
Se, apesar de tudo isso, aceitssemos a verdade literal dos livros sagrados,
como conciliar os fatos? A meu ver, a nica concluso plausvel que Deus criou
recentemente todos os ftons de luz que chegam Terra num formato coerente a ponto
de induzir geraes de astrnomos ao erro de acreditar na existncia de fenmenos
como galxias e quasares, levando-os concluso espria de que o Universo vasto e
antigo. Essa uma teologia to malvola que custo a acreditar que algum possa
consider-la com seriedade.
Alm disso, a datao radioativa das rochas, a abundncia de crateras de
impacto em muitos mundos, a evoluo das estrelas e a expanso do Universo so
evidencias independentes e indiscutveis de que nosso Universo tem muitos bilhes de
anos, apesar das afirmativas de telogos respeitados, de que um mundo to antigo
contradiz a palavra de Deus e de que as informaes sobre a Antigidade do mundo s
no acessveis a f. Esses indcios tambm teriam de ser criados por uma divindade
enganadora, a menos que o mundo seja mais antigo que os literalistas da religio
judaico-crist-islmica supem. Claro, esse problema no existe para muitos fiis que
tratam a Bblia e o Alcoro como guias histricos e morais e como grande literatura,
sem deixar de reconhecer que suas noes sobre o mundo natural refletem a cincia
rudimentar da poca em que foram escritas.
Muitas eras se passaram at a Terra comear a existir. Outras seguiro seu
curso antes de sua destruio. Devemos distinguir entre a idade da Terra (uns 4,5
bilhes de anos) e a idade do Universo (uns 15 bilhes de anos a partir do Big Bang).
Dois teros do imenso intervalo de tempo entre a origem do Universo e nossa poca j
se haviam passado quando a Terra veio a existir. H estrelas e sistemas planetrios
bilhes de anos mais jovens e bilhes de anos mais antigos, mas no Gnesis, captulo 1,
versculo 1, o Universo e a Terra so criados no mesmo dia. A religio hindusta-
budista-jainista tende a no confundir os dois acontecimentos.
Ns humanos, somos retardatrios. Aparecemos no ltimo instante do espao
csmico. Haviam transcorrido 99,998% da histria do Universo at o presente quando
nossa espcie entrou na cena. No vasto circuito de eras, no temos responsabilidades
especial por nosso planeta ou pela vida. No estvamos presentes.
Bem, se no temos nada especial quanto a nossa posio ou nossa poca,
vejamos nosso movimento. Newton e os outros grandes fsicos clssicos afirmavam que
a velocidade da Terra no espao era um sistema de referencia privilegiado. Albert
Einstein, um crtico agudo do preconceito e do privilgio, considerava essa fsica
absoluta resduo de um chauvinismo terrestre cada vez mais desacreditado. Achava
que as leis da natureza deveriam ser as mesmas, fosse qual fosse a velocidade ou o
sistema de referncia do observador. Com essa noo como ponto de partida,
desenvolveu a Teoria Especial da Relatividade. As conseqncias dessa teoria so
bizarras, contrrias intuio, a contrrios ao bom senso, mas s em velocidades muito
elevadas. Observaes cuidadosas e repetidas mostram que essa clebre teoria uma
descrio acurada da constituio do mundo. Nossas intuies podem estar erradas.
Nossas preferncias no contam. No vivemos num sistema de referncia privilegiado.
Uma conseqncia da relatividade especial a dilatao do tempo, isto , seu
retardamento medida que o observador se aproxima da velocidade da luz. Ainda se
encontram afirmaes de que a dilatao se aplica a relgios e partculas elementares e,
presumivelmente, ao ritmo circadiano e outros em plantas, animais e micrbios, no se
aplica, todavia, ao relgio biolgico humano. Sugere-se que nossa espcie teria uma
imunidade especial s leis da natureza capaz, portanto, de discernir conjuntos de
matria com ou sem esse privilgio. (Na verdade, a prova de Einstein para a relatividade
especial no admite tais distines.) Ver os seres humanos como excees relatividade
parece outra forma da noo da criao especial.
Bem, mesmo que nossa posio, nossa poca, nosso movimento e nosso mundo
no sejam nicos, talvez ns sejamos. Somos diferentes dos outros animais. Fomos
especialmente criados. O zelo particular do Criador do Universo evidente em ns.
Essa crena foi apaixonadamente defendida por razes religiosas e outras. Na metade do
sculo XIX, entretanto, Charles Darwin mostrou que uma espcie pode evoluir para
outra espcie mediante processos inteiramente naturais, que se reduzem a funo
impiedosa da natureza de salvar as hereditariedades que funcionam e rejeitar as que no
funcionam e rejeitar as que no funcionam. O homem na sua arrogncia se considera
uma grande obra, digna da interveno de uma divindade, anotou Darwin em seu
caderno de notas. mais humilde e penso, mais verdadeiro considerar que foi criado a
partir de animais. No final do sculo XX as conexes profundas e ntimas dos seres
humanos com as outras formas de vida sobre a Terra tm sido indiscutivelmente
demonstradas pela nova cincia da biologia molecular.
Em cada poca, os chauvinismos que afirmam nossa superioridade so
desafiados em nova arena do debate cientifico neste sculo, nas tentativas de
compreender a natureza da sexualidade humana, a existncia da mente inconsciente e o
fato de muitas doenas psiquitricas e defeitos de carter terem origem molecular.
Bem, ainda que sejamos intimamente relacionados com alguns dos outros
animais, somos diferentes em grau e espcie no que realmente importa: raciocnio,
autoconscincia, manufatura de ferramentas, tica, altrusmo, religio, linguagem,
nobreza e carter. Os seres humanos, como todos os animais, tm caractersticas que os
diferenciam seno, como poderamos distinguir uma espcie da outra? o carter
nico do ser humano tem sido exagerado, s vezes grosseiramente. Os chimpanzs
raciocinam, tem autoconscincia, fazem ferramentas, demonstram afeto etc. os
chimpanzs e os seres humanos tm 99,6% de seus genes ativos em comum. (Ann
Druyan e eu apresentamos um resumo dessas evidencias em nosso livro Shadows of
forgotten ancestors).
Na cultura popular, adota-se a posio oposta, tambm induzida pelo
chauvinismo humano (e pela falta de imaginao): as histrias infantis e os desenhos
animados fazem os animais vestir roupa, morar em casas, usar garfo e faca, e falar. Os
trs ursos dormem em camas. A coruja e o gatinho vo praia num belo barco verde-
amarelo. As mes dinossauras acariciam os filhotes. Os pelicanos entregam cartas. Os
animais de estimao tm nomes humanos. Bonecas, quebra-nozes, xcaras e pires
danam e tm opinies. Na srie Thomas the tank engine, vemos at locomotivas e
vages antropomrficos, representados com muito encanto. Seja qual for o objetivo de
nosso pensamento, animado ou inanimado, tendemos a lhe atribuir traos humanos. No
podemos evitar. As imagens logo acodem mente. As crianas so apaixonadas por
elas.
Quando falamos em cu ameaador, mar agitado, diamantes que
resistem a arranhes, na atrao que a Terra exerce sobre um asteride que passa ou
na excitao de um tomo, voltamos a uma viso de mundo animista. Reificamos.
Um nvel antigo de nosso pensamento dota a natureza inanimada de vida, paixes e
reflexo prprias.
A noo de que a Terra autoconsciente veio na esteira da hiptese Gaia.
Era, no entanto, uma convico corriqueira entre os gregos antigos e os primeiros
cristos. Origen queria saber se tambm a terra, pela sua prpria natureza, seria
responsvel por algum pecado. Muitos eruditos antigos pensavam que as estrelas eram
seres vivos. Essa era tambm a opinio de Origen, de santo Ambrsio (o mentor de
santo Agostinho) e at, mais qualificadamente, de santo Toms de Aquino. A posio
filosfica estica sobre a natureza do Sol foi dada por Ccero no sculo I a. C.: Como o
Sol se parece com aqueles fogos que esto contidos nos corpos das criaturas vivas, o Sol
tambm deve ser vivo.
As atitudes animistas, em geral, parecem estar se disseminando. Num
levantamento norte-americano de 1954, 75% das pessoas entrevistadas se dispunham a
afirmar que o Sol no vivo; em 1989, apenas 30% apoiariam essa proposio. E um
pneu de carro, sente alguma coisa? Em 1954 90% dos entrevistados achavam que no,
mas apenas 73% manifestaram igual opinio em 1989.
Podemos aqui reconhecer uma deficincia grave em algumas circunstncias
de nossa capacidade de compreender o mundo. Caracteristicamente, gostemos ou no,
parecemos compelido a projetar nossa prpria natureza na Natureza. Embora possa
resultar em uma viso do mundo sistematicamente distorcida, essa atitude tem uma
grande virtude: a projeo a precondio essencial pra a compaixo.
Ok, talvez no sejamos grande coisa, talvez tenhamos um parentesco
humilhante com os macacos, mas pelo menos somos o que de melhor existe. parte
Deus e os anjos, somos os nicos seres inteligentes no Universo. Um correspondente
me escreve: Tenho tanta certeza disso quanto de qualquer de minhas experincias. No
existe vida consciente em nenhum outro lugar no Universo. A humanidade retoma sua
posio legtima de centro do Universo. Em parte pela influencia da cincia e da fico
cientifica, hoje a maioria das pessoas, ao menos nos Estados Unidos, rejeita essa
proposio por razes formuladas essencialmente pelo antigo filosofo grego Crisipo:
Seria um caso insano de arrogncia um ser humano vivo pensar que nada lhe superior
em todo o mundo.
O fato bsico que ainda no descobrimos vida extraterrestre. Estamos nas
primeiras fases de observao. A questo est em aberto. Se eu tivesse de fazer
conjeturas, diria que o Universo est repleto de seres muito mais inteligentes e muito
mais avanados que ns. claro, que eu poderia estar errado. Essa concluso, quando
muito, fundamenta-se na possibilidade derivada do nmero de planetas, da ubiqidade
de matria orgnica, das imensas escalas de tempo disponveis para a evoluo e assim
por diante. No demonstrao cientifica. A questo uma das mais fascinantes de toda
a cincia. Estamos comeando a desenvolver as ferramentas para trat-la com seriedade.
E o que dizer da questo correlata de sermos capazes de criar inteligncias
mais sagazes que a nossa? Os computadores realizam rotineiramente operaes
matemticas que nenhum ser humano conseguiria fazer sem ajuda, superam campees
mundiais de damas e xadrez, falam e entendem ingls e outras lnguas, escrevem contos
e composies musicais razoveis, aprendem com seus erros e pilotam navios, avies e
naves espaciais. Sua capacitao aumenta continuamente. Esto ficando menores, mais
rpidos e baratos. A cada ano, a mar do progresso cientfico avana um pouco sobre a
ilha da singularidade intelectual do ser humano com seus nufragos em disposio de
batalha. Se nesta fase primitiva de nossa evoluo tecnolgica conseguimos criar
inteligncia com silcio e metal, o que no faremos nas prximas dcadas e sculos? O
que acontece quando mquinas inteligentes fabricam mquinas mais inteligentes?
A indicao mais clara, talvez, de que a busca de uma imerecida posio
privilegiada para os seres humanos jamais ser totalmente abandonada o que, na fsica
e na astronomia, se chama Princpio Antrpico. Um nome mais adequado seria
Princpio Antropocntrico. Ele aparece de varias formas. O Princpio Antrpico Fraco
observa simplesmente que, se as leis da natureza e as constantes fsicas como a
velocidade da luz, a carga do eltron, a constante gravitacional newtoniana ou a
constante da mecnica quntica de Planck tivessem sido diferentes, o curso dos
acontecimentos que deram origem aos seres humanos nunca teria ocorrido. Sob outras
leis e constantes, os tomos no se manteriam coesos, as estrelas evoluiriam depressa
demais para que a vida tivesse tempo de evoluir em planetas prximos, os elementos
qumicos que compem a vida nunca teriam sido gerados etc. Leis diferentes, nada de
seres humanos.
No h controvrsia sobre o Princpio Antropico Fraco. Alteradas as leis e as
constantes da natureza, se isso fosse possvel, talvez surgisse um Universo muito
diferente; em muitos casos, um Universo incompatvel com a vida. O simples fato de
existirmos implica (mas no impe) restries s leis da natureza. J os Princpios
Antrpicos Fontes vo bem mais longe; alguns de seus defensores chegam quase a
deduzir que as leis da natureza e os valores das constantes fsicas foram estabelecidos
(no perguntem como, nem por Quem) para que os seres humanos viessem a existir.
Quase todos os outros universos possveis, dizem eles, so inspitos. Dessa forma,
ressuscita-se a antiga iluso de que o Universo foi criado para ns.
Em tudo isso escuto ecos do dr. Pangloss, do Cndido de Voltarie, que achava
que este mundo, com todas as suas imperfeies, o melhor possvel. como jogar
minha primeira mo de bridge e ganhar, sabendo que existem 54 bilhes de bilhes de
bilhes de outras mos possveis que eu teria igual probabilidade de ter recebido... e
depois concluir que existe um deus do bridge que me favorece, um deus que arranjou e
embaralhou as cartas com a minha vitria predeterminada desde O incio. No sabemos
quantas outras mos vencedoras existem no baralho csmico, quantos outros tipos de
universo, quantas leis da natureza e constantes fsicas tambm poderiam ter dado
origem vida e inteligncia e at iluses de importncia. No sabemos quase nada
sobre como o Universo foi criado, nem mesmo se foi criado, por isso difcil
desenvolver essa linha de raciocnio.
Voltaire perguntava: Por que existe o mundo?. A formulao de Einstein era
se Deus teve a opo de criar o Universo. Ora, se o Universo infinitamente antigo se
o Big Bang de uns 15 bilhes de anos atrs no passa de pice mais recente de uma srie
infinita de contraes e expanses csmicas - , ento ele nunca foi criado e fica sem
sentido perguntar a razo de ele ser como .
Por outro lado, se o Universo tem uma idade finita, por que como ? Por que
no lhe foi dado um carter muito diferente? Que leis da natureza combinam com que
outras leis? Existem metaleis especificando as conexes? Seria possvel descobri-las?
De todas as leis concebveis da gravidade, quais podem coexistir, e com que leis
concebveis da gravidade, quais podem coexistir, e com que leis concebveis da fsica
quntica que determinam a prpria existncia de matria macroscpica? Sero possveis
todas as leis que podemos imaginar, ou existe apenas um nmero restrito que pode, de
alguma maneira, ser criado? No h dvida de que nem sequer vislumbramos como
determinar as leis da natureza possveis e as que no o so. No temos mais que uma
noo muito rudimentar das correlaes de leis naturais permitidas.
A lei de Newton da gravitao universal, por exemplo, especifica que a fora
gravitacional mtua que faz com que dois corpos se atraiam inversamente
proporcional ao quadrado da distncia entre eles. Se voc se afastar para um pouco duas
vezes mais distante do centro da Terra, passar a ter um quaro de seu peso habitual; se
for dez vezes mais longe, ter apenas um centsimo dele etc. essa lei do inverso do
quadrado que determina as estranhas rbitas circulares e elpticas dos planetas ao redor
do Sol e das luas ao redor dos planetas, assim como as trajetrias precisas de nossas
naves espaciais, dizemos que a fora gravitacional varia com 1/r elevado ao quadrado.
Mas se esse expoente fosse outro, se a lei da gravidade fosse 1/r elevado
quarta potncia, digamos, em vez de 1/r elevado ao quadrado, as rbitas no fechariam;
depois de bilhes de revolues, os planetas se aproximariam do Sol em espiral fechada
e seriam consumidos nas suas profundezas abrasadoras, ou dele se afastariam em espiral
aberta e se perderiam no espao interestelar. Se o Universo fosse construdo com uma
lei do inverso da quarta potncia, e no com uma lei do inverso do quadrado, em pouco
tempo no haveria planetas que os seres vivos pudessem habitar.
Assim, de todas as possveis leis gravitacionais, por que temos a sorte de viver
num universo onde h uma lei compatvel com a vida? Em primeiro lugar, claro que
temos essa sorte porque, se no a tivssemos, no estaramos aqui para fazer a
pergunta: afinal, seres indagadores que evoluem em planetas s podem ser encontrados
em universos que admitem planetas. Em segundo lugar, a lei do inverso do quadrado
no a nica compatvel com uma estabilidade de mais de bilhes de anos. Qualquer lei
com potncia menos elevada que 1/r elevado ao cubo manter um planeta nas
proximidades de uma rbita circular, mesmo que receba um empurro. Tendemos a
desconsiderar a possibilidade de outras leis concebveis de natureza podem ser
compatveis com a vida.
No h outro ponto: no arbitrrio termos uma lei da gravitacional no
inverso do quadrado. Quando a teoria de Newton compreendida em termos da teoria
mais abrangente da relatividade geral, vemos que o expoente da lei da gravidade 2,
porque o nmero de dimenses fsicas em que vivemos 3. Nem todas as leis da
gravidade esto disposio, escolha de um criador. Mesmo que considerasse um
nmero infinito de universos tridimensionais para algum deus brincar, a lei da gravidade
teria de ser sempre a lei do inverso do quadrado. A gravitao newtoniana no uma
faceta contingente do nosso Universo, mas uma faceta necessria.
Na relatividade geral, a gravidade devida dimensionalidade e curvatura
do espao. Quando falamos em gravidade, falamos em pequenos encurvamentos locais
no espao-tempo. Isso no nada evidente, e at contraria o bom senso. Quando
examinadas em profundidade, as idias de gravidade e massa no so questes
separadas, mas ramificaes de geometria subjacente ao espao-tempo.
Pergunto-me se algo parecido no se aplica a todas as hipteses antropicas. As
leis ou constantes fsicas de que nossa vida depende revelam-se membros de uma classe,
talvez de uma imensa classe, de outras leis e outras constantes fsicas, algumas tambm
compatveis com algum tido de vida. s vezes no examinamos (ou no podemos
examinar) tudo o que esse outros universos permitem. Alm disso, nem toda escolha
arbitrria de uma lei da natureza ou constante fsica possvel, mesmo para um criador
de universos. Nossa compreenso das leis da natureza e das constantes fsicas
disposio , na melhor das hipteses, fragmentria.
Alm do mais, no temos acesso a nenhum suposto universo alternativo. No
dispomos de mtodo experimental pra testar as hipteses antrpicas. Mesmo que a
existncia desses universos fosse uma slida conseqncia de teorias bem estabelecidas
da mecnica quntica ou da gravitao, por exemplo no poderamos estar seguros
de que no h teorias melhores que no prevem universos alternativos. At chegar essa
hora, se que vai chegar, acho prematuro depositar esperanas no Princpio Antrpico
enquanto argumento a favor de carter central ou nico de ser humano.
Finalmente, mesmo que o Universo fosseintencionalmente criado para admitir
o surgimento da vida e da inteligncia, podem existir outros seres em inmeros mundos.
Nesse caso, seria um triste consolo para os adeptos do antropocentrismo sabe que
habitamos um dos poucos universos que permitem vida e inteligncia.
H algo de excepcionalmente limitado na formao do Principio Antrpico:
apenas certas leis e constantes de natureza so compatveis com o nosso tipo de vida.
Mas, essencialmente, as mesmas leis e constantes so necessrias para criar uma rocha.
Ento por que no falar num Universo projetado para que as rochas pudessem um dia
vir a ser, e em Princpios Lticos fortes e fracos? Se as pedras pudessem filosofar,
imagino que os Princpios Lticos estariam entre o que h de mais avanado
intelectualmente.
Atualmente formunlam-se modelos cosmolgicos em que at o Universo
inteiro nada tem de especial. Andrei Linde, ex-membro do Instituto Fsico Lebedev, em
Moscou, e atualmente na Universidade de Stanford, combinou a compreenso atual da
fsica quntica e das foras nucleares fortes e fracas para criar um novo modelo
cosmolgico. Linde imagina um vasto cosmo, muito maior que nosso Universo
estendendo-se, talvez, at o infinito no espao e no tempo em lugar dos insignificantes
15 bilhes de anos de idade e cerca de 15 bilhes de anos-luz de raio da noo habitual.
Como em nosso Universo, existe nesse cosmo uma espcie de felpa quntica em que
estruturas minsculas muito menores que um eltron formam-se, transformam-se e
dissipam-se por toda a parte; no qual, como em nosso Universo, flutuaes no espao
totalmente vazio criam pares de partculas elementares um eltron e um psitron, por
exemplo. Na espuma das bolhas qunticas, a imensa maioria permanece
submicroscpica, mas uma frao minscula se dilata, cresce e atinge uma
universalidade respeitvel. Elas se acham, porm, to distantes de ns muito mais que
os 15 bilhes de anos-luz da escala convencional de nosso Universo que, se existem,
parecem inacessveis e indetectveis.
A maioria desses outros universos atinge um tamanho mximo e entra em
colapso, contrai-se at virar um ponto de desaparecer para sempre. Outros podem
oscilar. Outros podem expandir-se sem limites. Em universo diferentes, haver leis da
natureza diferentes. Vivemos, afirma Linde, num desses universos. Um universo em que
a fsica adequada ao crescimento, dilatao, expanso, e galxias, estrelas, mundo,
vida. Imaginamos que nosso Universo nico, mas ele um meio a um imenso nmero,
talvez infinito, de universos igualmente vlidos, igualmente independentes, igualmente
isolados. Haver vida em alguns e no em outros. Segundo essa viso, o Universo
observvel apenas um remanso recm-formado de um cosmo muito mais vasto,
infinitamente antigo e totalmente inobservvel. Se um modelo assim est correto, at
nosso orgulho remanescente, por mais tnue que seja, de viver no nico Universo, nos
negado.
Algum dia, apesar das evidncias atuais, talvez possamos conceber um meio
de investigar os universos adjacentes que ostentam leis da natureza muito diferentes e
vejamos que outras coisas so possveis. Ou, quem sabe, os habitantes de universos
adjacentes investiguem o nosso. Sem dvida, nessas especulaes fomos muito alm
dos limites do conhecimento. Se, no entanto, algo parecido com o cosmo de Linde
verdade, ainda h outra devastadora desprovincianizao nossa espera.
Nossos poderes esto longe de permitir a criao de universos em futuro
prximo. As idias do Princpio Antrpico Forte no so passiveis de provas (embora a
cosmologia de Linde tenha algumas caractersticas testveis). Vida extraterrestre
parte, se as pretenses a centralidade se retiraram para baluartes impermeveis
experimentao, a seqncia de batalhas cientificas contra o chauvinismo humano
parece ter sido, em grande parte, vitoriosa.
A opinio, de longa data, resumida pelo filsofo Immanuel Kant, de que se o
homem... toda a criao seria simples deserto, uma coisa v, sem objetivo final, revela
a insensatez de quem auto-indulgente. Um Princpio de Mediocridade parece aplicar-
se a todas as nossas circunstncias. No poderamos ter sabido de antemo que as
evidncias seriam to repetida e totalmente incompatveis com a proposio de que os
seres humanos esto no palco central do Universo. Os debates tendem decididamente
para uma posio que, por mais dolorosa que seja, pode ser resumida em uma frase: no
nos foi dado papel principal no drama csmico.
possvel que esse papel tenha sido dado a outros. Talvez no. De todo modo,
temos boas razes para ser humildes.









































CAPTULO 4
UM UNIVERSO QUE NO FOI FEITO PARA NS




O Mar da F teve outrora, tambm, seu apogeu, e ao redor da
costa terrestre se estendia como as dobras de uma brilhante faixa enrolada. Mas agora escuto apenas seu
rugido melanclico, longo e retrado, recuando, ao sopro do vento noturno, pelas imensas margens
sombrias e pelas praias do mundo.
MATHEW ARONLD, DOVER BEACH (1867)




Que belo pr-do-sol, dizemos. Ou ento: Eu me levanto antes do sol
nascer. No importa o que aleguem os cientistas, na linguagem de todos os dias
freqentemente ignoramos as suas descobertas. No dizemos que a Terra gira, mas que
o Sol se levanta e se pe. Tente formular o mesmo fato na linguagem copernicana. Voc
diria: Billy, quero que voc volte para casa quando a rotao da Terra j tiver ocultando
o Sol no horizonte? Billy estaria longe antes de voc acabar a frase. No conseguimos
sequer encontrar uma locuo graciosa que transmita acuradamente a viso
heliocntrica. Ns no centro e tudo o mais girando ao nosso redor est incorporando
nossa linguagem; o que ensinamos s nossas crianas. Somos adeptos inconformados
do geocentrismo escondidos sob um verniz copernicano.
Em 1633, a Igreja Catlica Romana condenou Galileu por ensinar que a Terra
se move ao redor do Sol. Vamos examinar mais de perto essa controvrsia famosa. No
prefcio do seu livro, ao comparar as duas hipteses a Terra ou o Sol no centro do
Universo Galileu escrevera:
Os fenmenos celestes sero examinados, o que reforara a hiptese
corpenicana at parecer inevitvel o seu triunfo absoluto.
E mais adiante no livro, ele confessava:
Minha admirao (por Coprnico e seus discpulos) jamais ser suficiente; pela simples fora
do intelecto, eles violentaram seus prprios sentidos a ponto de preferirem o que a razo lhes dizia ao que
a experincia sensvel lhes mostrava claramente...
A Igreja declarou, na sua acusao contra Galileu:
A doutrina de que a Terra no esta no centro do universo nem imvel, mas se desloca de
forma homogenia com uma rotao diria, absurda, psicolgica e teologicamente falsa e, no mnimo,
um erro de f.
Galileu replicou:
A doutrina dos movimentos da Terra e da fixidez do Sol condenada pelo fato de as Escrituras
falarem, em muitos trechos, do Sol que se move e da Terra que se mantm parara... Diz-se piedosamente
que as Escrituras no mentem. Mas ningum negar que elas so freqentemente obscuras e que no
fcil descobrir o seu verdadeiro sentido, que vai muito alm do que as meras palavras significam. Acho
que na discusso dos problemas naturais no deveramos comear pelas Escrituras, mas por experincias
e demonstraes.
Mas, na sua retratao (22 de junho de 1633), Galileu foi forado a dizer:
Tendo sido admoestado pelo Santo Ofcio a abandonar inteiramente a falsa opinio de que o
Sol est centro do Universo e se move... recaram sobre min... suspeitas de heresia, isto , de ter afirmado
e acreditado que o Sol o centro do Universo e no se move, e que a Terra no o centro do Universo e
se move... Abjuro com um corao sincero e f verdadeira, amaldio e abomino esses erros e heresias,
bem como, em geral, todo e qualquer erro e seita contrrios Santa Igreja Catlica.
S em 1832 a Igreja retirou a obra de Galileu da lista de livros que os catlicos
no podiam ler sob pena de atrarem castigos terrveis para suas almas imortais.
A inquietao pontifica com a cincia moderna tem experimentado fluxos e
refluxos desde a poca de Galileu. O ponto culminante na histria recente o Silabo,
promulgado em 1864 por Pio IX, o papa que tambm convocou o Conclio do Vaticano
em que se proclamou pela primeira vez, por sua insistncia, a doutrina da infalibilidade
papal. Eis alguns trechos:
A revelao divina perfeita e, portando, no est sujeita a progressos indefinidos e contnuos
que correspondam ao progresso de razo humana... Nenhum homem tem a liberdade de adotar e professar
a religio que acredita ser verdadeira, guiado pela luz da razo... a Igreja tem o poder de definir
dogmaticamente que a religio da Igreja Catlica a nica religio verdadeira... Mesmo nos dias atuais,
necessrio que a religio catlica seja considerada a nica religio do Estado, excluso de todas as
outras formas de culto...A liberdade civil de professor todas as formas de culto e o pleno poder conferido
a todos, de manifestarem suas opinies e idias aberta e publicamente, tornam mais fcil a corrupo da
moral e da inteligncia das pessoas... O Pontfice Romano no pode e no deve se conformar, nem
concordar com o progresso, o liberalismo e a civilizao moderna.
Para seu crdito, embora tardia e relutantemente, a Igreja repudiou em 1992
sua acusao contra Galileu. Ainda no se mostra inteiramente disposta, porm, a
reconhecer a importncia de sua oposio. Em um discurso de 1992, o papa J oo Paulo
II afirmava:
Desde o incio da Era do Iluminismo at os nossos dias, o caso Galileu tem sido uma espcie
de mito em que a imagem fabricada a partir dos acontecimentos est muito distante da realidade. Nessa
perspectiva, o caso Galileu simbolizava a suposta rejeio do progresso cientifico por parte da Igreja
Catlica, ou o obscurantismo dogmtico em oposio livre busca da verdade.
No h dvida, no entanto, de que o fato da Santa Inquisio levar o idoso e
enfermo Galileu para inspecionar os instrumentos de tortura nas masmorras da Igreja
no s admite, como requer exatamente essa interpretao. No era apenas cautela e
reserva, uma relutncia em mudar o paradigma enquanto no houvesse evidencias
indiscutveis, como a paralaxe anual. Era medo da discusso e do debate. Censurar as
vises alternativas e ameaar seus proponentes com a tortura dia transparecer uma falta
de f na prpria doutrina e nos paroquianos que esto sendo ostensivamente protegidos.
Por que foram necessrias as ameaas e a priso domiciliar de Galileu? A verdade no
tem meios de se defender quando confrontada com o erro?
Mas o papa prossegue, acrescentando:
O erro dos telogos na poca, quando sustentavam a centralidade da Terra, era pensar que
nossa compreenso da estrutura do mundo fsico de alguma forma imposta pelo sentido literal das
Sagradas Escrituras.
Nesse ponto houve, realmente, um progresso considervel, embora os
proponentes de crenas fundamentalistas provavelmente se angustiem ao ouvir o sumo
pontfice afirmar que a Sagrada Escritura nem sempre literalmente verdadeira.
Mas se a Bblia no pode ser tomada inteiramente ao p da letra, que partes
tm inspirao divina e que partes so apenas falveis e humanas? Caso admitamos a
existncia de erros nas Escrituras (ou concesses ignorncia da poca), como pode a
Bblia ser um guia infalvel da tica e da moral? Ser que agora as seitas e os indivduos
podem aceitar como autnticas as partes da Bblia que lhes agradam e rejeitar as
inconvenientes e incmodas? Por exemplo, a condenao do assassinato essencial para
o funcionamento de uma sociedade, mas se a reao divina ao assassinato for
considerada implausvel, no aumentar o nmero de pessoas que pensam poder escapar
impunes?
Muitos achavam que Coprnico e Galileu no tinham boas intenes e eram
corrosivos para a ordem social. Na realidade, qualquer desafio, vindo de qualquer fonte,
a verdade literal da Bblia poderia despertar tais interpretaes. No difcil
compreender que a cincia tivesse comeando a deixar as pessoas nervosas. Em vez de
criticar aqueles que perpetuavam os mitos, o rancor pblico se dirigia contra os que os
desacreditavam.
Nossos antepassados compreendiam suas origens extrapolando a partir de sua
prpria experincia. Como poderia ser de outra maneira? Assim, o Universo nasceu de
um ovo csmico, foi concebido pela relao sexual de um deus-me e um deus-pai, ou
um produto da oficina do Criador talvez a ltima de muitas tentativas fracassadas. E o
Universo no era muito maior que o alcance de nossa vista, nem muito mais antigo que
nossos registros escritos ou orais, nem qualquer uma de suas partes era muito diferente
dos lugares que conhecamos.
Em nossas cosmologias, tendemos a tornar as coisas familiares. Apesar de
todos os nossos esforos, no temos sido muito inventivos. No ocidente, o Cu plcido
e macio e o Inferno lembra o interior de um vulco. Em muitas histrias, os dois reinos
so governados por hierarquias de potentados chefiadas por deuses ou demnios. Os
monotestas falavam do rei dos reis. Em toda e qualquer cultura, imaginemos o
Universo governado por algo parecido com nosso prprio sistema poltico. Poucos
acham a similaridade suspeita.
Ento surgiu a cincia e nos ensinou que no imaginadas, que o Universo no
obrigado a se adaptar ao que consideramos confortvel e plausvel. Aprendemos
alguma coisa sobre a natureza idiossincrtica de nosso bom senso. A cincia levou a
autoconscincia humana a um nvel mais elevado. Esse certamente um rito de
passagem, um passo para a maturidade. Contrasta fortemente com a infantilidade e o
narcisismo de nossas noes pr-copernicanas.
Mas por que desejaramos pensar que o Universo foi feito para ns? Por que
to atraente esta idia? Por que as alimentamos? A nossa auto-estima assim to
precria que precisa de nada menos de um universo feito sob medida para ns?
claro que a idia encanta a nossa vaidade. O que um homem deseja, ele
tambm imagina ser verdade, disse Demstenes. A luz da f faz com que vejamos
aquilo em que acreditamos, admitia alegremente santo Toms de Aquino. Mas acho
que talvez haja outra razo. Existe um tipo de etnocentrismo entre os primatas. A
qualquer pequeno grupo em que por acaso nascemos, devotamos amor e um sentimento
de lealdade apaixonados. Os membros dos outros grupos esto abaixo da crtica,
merecendo rejeio e hostilidade. O fato de ambos os grupos serem da mesma espcie,
virtualmente indistinguveis a um observador de fora, no faz a menor diferena. Esse
certamente o padro entre os chimpanzs, nossos parentes mais prximos no reino
animal. Ann Druyan e eu mostramos que essa maneira de ver o mundo pode ter sido
extraordinariamente importante pra a evoluo da espcie h alguns milhes de anos, de
grupos de caadores-colhedores que se encontram maior distncia possvel das
proezas tecnolgicas de nosso presente civilizao global descrevem solenemente o
seu pequeno bando, qualquer que ele seja, como o povo. Todos os demais so algo
diferente, algo menos humano.
Se essa a nossa maneira natural de ver o mundo, no deveria causar surpresa
que toda vez que emitimos um julgamento ingnuo sobre nosso lugar no Universo um
juzo que no seja temperado por um exame cientifico cuidadoso e ctico quase
sempre optamos pela centralidade de nosso grupo e circunstancia. Alm disso,
desejamos acreditar que se trata de fatos objetivos, no de nossos preconceitos que, por
fim, encontram uma vazo sancionada.
Por isso, no muito divertido ter uma gangue de cientistas arengando
incessantemente: Voc comum, no tem importncia alguma, seus privilgios so
imerecidos, no h de especial a seu respeito. Depois de algum tempo, mesmo os mais
pacficos poderiam aborrecer-se com a repetio dessas frmulas e com aqueles que
insistem em aceit-las. At parece que os cientistas experimentam alguma estranha
satisfao em humilhar os seres humanos. Por que no podem descobrir algum aspecto
em que sejamos superiores? Animar o nosso esprito! Exaltar-nos! Nesses debates, a
cincia, com seu mantra de desencorajamento, parece fria e remota, desapaixonada,
distanciada, indiferente s necessidades humanas.
E, de mais e mais, se no somos importantes, nem centrais, nem a menina dos
olhos de Deus, o que tudo significa para nossos cdigos morais de base teolgica? A
descoberta de nossa verdadeira posio no cosmo enfrentou uma resistncia to longa e
de tal grau que ainda se encontram muitos vestgios do debate e, s vezes, os motivos
dos adeptos do geocentrismo so desnudados. Revelador, por exemplo, o seguinte
comentrio, sem assinatura, no peridico britnico The Spectador, em 1892:
No resta dvida de que a descoberta do movimento heliocntrico dos planetas, que reduziu a
nossa Terra a sua apropriada insignificncia no Sistema Solar, contribuiu bastante para reduzir a uma
insignificncia semelhante, mas nada apropriada, os princpios morais que at ento haviam orientado e
controlado as raas predominantes da Terra. Parte desse efeito se deve, sem dvida, evidncia
apresentada de que a cincia fsica de vrios escritores inspirados no era infalvel, mas errnea
convico que abalou indevidamente at a confiana que se tinha em seus ensinamentos morais e
religiosos. Grande parte, porm, se deve to-somente ao simples senso de insignificncia com que o
homem tem se contemplado desde que descobriu que habita apenas um recanto muito obscuro do
Universo, em vez do mundo central ao redor do qual giravam o Sol, a Lua e as estrelas. No h dvida de
que o homem talvez sinta, e freqentemente tem se sentido, demasiado insignificante para ser o objeto de
quaisquer ensinamentos e cuidados divinos especiais. Se a Terra tida como uma espcie de formigueiro,
e a vida e a morte de seres humanos, como a vida e a morte de muitas formigas que entram e saem de
muitos buracos procura de alimento e luz do Sol, bastante certo que no se dar importncia adequada
aos deveres da vida humana e que os esforos humanos ficaro imbudos de um profundo fatalismo e
desesperana, em vez de se revigorarem com uma esperana nova...
No presente, pelo menos, os nossos horizontes so bastante vastos...; at nos acostumarmos
com os horizontes infinitos que j temos e deixarmos de perder o equilbrio com tanta freqncia ao
contempl-los, prematuro desejar horizontes ainda mais amplos.
O que realmente queremos da filosofia e da religio? Paliativos? Terapia?
Consolo? Queremos fbulas tranqilizadoras ou a compreenso de nossas verdadeiras
circunstncias? A consternao pelo fato de o Universo no se adaptar a nossas
preferncias parece infantil. de se supor que os adultos ficariam envergonhados de
publicar esse desapontamento. O modo elegante de manifest-lo no culpar o
Universo que realmente parece despropositado mas culpar o meio pelo qual
conhecemos o Universo, isto , a cincia.
George Bernard Shaw, no prefcio de seu drama St. Joan, descreveu o
sentimento de que a cincia explora a nossa credulidade, forando-nos a aceitar uma
viso de mundo estranha, uma crena intimidadora:
Na Idade Mdia, as pessoas acreditavam que a Terra era chata e para isso tinham, pelo menos,
a evidncia de seus sentidos. Ns acreditamos que ela redonda, e no porque 1% da humanidade poderia
dar a razo fsica para opinio to bizarra, mas porque a cincia moderna nos convenceu de que o bvio
no verdadeiro e o mgico, o improvvel, o extraordinrio, o gigantesco, o microscpico, o desumano
ou o extravagante cientfico.
Um exemplo mais recente e muito instrutivo Understanding the present:
science and the soul of modern man, de Bryan Appleyard, um jornalista britnico. Esse
livro explicita o que muitas pessoas sentem em todo o mundo, mas tm vergonha de
dizer. A sinceridade de Appleyard revigorante. Ele um verdadeiro homem de f e
no permitir que nos atolemos nas contradies entre a cincia moderna e a religio
tradicional:
A cincia nos roubou a religio, lamenta. E de que tipo de religio ele sente
saudades? Daquela em que a a raa humana era o objetivo, o ncleo, a causa final de
todo o sistema. Ela definitivamente colocava o nosso ser no mapa universal. Ns
ramos o fim, o propsito, o eixo racional em torno do qual giravam as grandes esferas
etreas. Ele sente saudades do universo de ortodoxia catlica em que o cosmo se
revela uma mquina construda em torno do drama da salvao o que, pra Appleyard,
significa que, apesar de ordens explcitas em contrrio, uma mulher e um homem
provaram certa vez de uma maa, e que esse ato de insubordinao transformou o
Universo num dispositivo destinado a condicionar o comportamento de seus
descendentes remotos.
A cincia moderna, por sua vez, nos apresenta acidentes. Somos causados
pelo cosmo, mas no somos a sua causa. O homem moderno no absolutamente nada,
ele no tem nenhum papel na criao. A cincia espiritualmente corrosiva,
destruindo antigas autoridades e tradies. No pode realmente coexistir com coisa
alguma. A cincia, silenciosa e obscuramente, tenta nos persuadir a abandonar o
nosso ser, o nosso ser verdadeiro. Revela o espetculo alheio e silencioso da
natureza. Os seres humanos no podem viver com essa revelao. A nica moralidade
que resta da mentira consoladora. Qualquer coisa prefervel a ter de lutar corpo a
corpo com o peso insuportvel de ser nfimo.
Em uma passagem que lembra Pio IX, appleyard chega a desacreditar o fato de
uma democracia moderna provavelmente abrigar vrias doutrinas religiosas
contraditrias, obrigadas a concordar a respeito de um certo nmero limitado de
injunes gerais, mas livres para discordar de todo o resto. Elas no devem queimar os
lugares de culto uma das outras, mas podem negar e at insultar mutuamente o Deus
que veneram. Essa a forma eficaz e cientfica de proceder.
Mas qual a alternativa? Fingir obstinadamente que se tm certezas em um
mundo incerto? Adotar um sistema de pensamento confortador, por mais que esteja em
desacordo com os fatos? Se no sabemos o que real, como podemos viver muito
tempo num mundo de fantasia. Devemos censurar as religies uns dos outros e destruir
mutuamente nossos lugares de culto? Como podemos saber ao certo que sistema de
pensamento humano, dentre os milhares existentes, tornar-se- inquestionvel,
onipresente e obrigatrio?
Essas citaes traem uma falta de coragem diante do Universo diante de sua
grandeza e magnificncia, mas especialmente diante de sua indiferena. A cincia tem
nos ensinado que, por termos a habilidade de enganar a ns mesmos, a subjetividade
no pode imperar livremente. Essa uma das razes por que Appleyard desconfia tanto
da cincia: ela parece demasiado racional, comedida e impessoal. As concluses da
cincia derivam de interrogao da natureza e nem sempre so predefinidas para
satisfazer nossos desejos. Appleyard deplora a moderao. Deseja uma doutrina
infalvel, dispensa de exercer julgamento e obrigao de acreditar, mas sem
questionamentos. No entende a falibilidade humana. No v necessidade de
institucionalizar mecanismos de correo de erros, que em nossas instrues sociais,
quer em nossa viso do Universo.
Esse o grito angustiado do beb quando o pai ou a me no vm. Mas a
maioria das pessoas acaba por lutar corpo a corpo com a realidade e com a ausncia
dolorosa dos pais, que so a garantia absoluta de que nada de mal acontecer s crianas
desde que elas sejam obedientes. A maioria das pessoas acaba por encontrar maneiras
de se acomodar ao Universo especialmente quando lhe so dadas as ferramentas para
pensar direito.
Tudo o que transmitidos a nossos filhos na era cientfica, queixa-se
Appleyad, a convico de que nada verdadeiro, definitivo ou duradouro, inclusive a
cultura em que nasceram. Como ele est certo sobre a inadequao de nosso legado!
Esse se enriqueceria, porm, se lhe acrescentssemos certezas infundadas? Appleyard
despreza a esperana piedosa de que a cincia e a religio sejam domnios
independentes que podem ser facilmente separados. Pelo contrrio, a cincia, em sua
forma atual, totalmente incompatvel com a religio.
No estar Appeyard realmente dizendo, no entanto, que algumas religies
tm agora dificuldade em fazer pronunciamentos dogmticos totalmente falsos sobre a
natureza do mundo? Reconhecemos que at lderes religiosos venerados, produtos de
seu tempo como ns somos produtos do nosso, podem ter cometido erros. As religies
se contradizem sobre muitas coisas desde pequenas questes, se devemos por ou tirar
o chapu ao entrar no local de culto, ou se devemos comer carne de boi e evitar carne de
porco e vice-versa, at questes mais centrais, se existe um s Deus, muito deuses ou
nenhum deus.
A cincia levou muitos de ns quele estado em que Nathaniel Hawthorne
encontrou Herman Melville: Ele no consegue nem acreditar, nem sentir-se bem com a
sua descrena. Ou J ean-J acques Rousseau: Eles no me haviam persuadido, mas me
haviam perturbado. Seus argumentos haviam me abalado, sem me convencer... difcil
deixar de acreditar no que se seja to ardentemente. Quando os sistemas de
pensamento ensinados pelas autoridades seculares e religiosas so minadas, o respeito
pela autoridade em geral se deteriora. A lio clara: at os lderes polticos devem
cuidar para no abraar doutrinas falsas. Isso no uma falha da cincia, mas de seus
encantos.
Sem dvida, o consenso quanto viso de muno confortador, ao passo que
os choques de opinio podem ser perturbadores e exigir mais de ns. A no ser que
insistamos, porm, contra todas as evidncias, que nossos antepassados eram perfeitos,
o progresso do conhecimento impe-nos que o consenso por eles estabelecidos seja
desenredado e novamente costurado.
Em alguns aspectos, a cincia superou em muito a capacidade da religio de
criar uma admirao reverente. Por que ser que nenhuma das grandes religies
examinou a cincia e concluiu: Isto melhor do que pensvamos! O Universo muito
maior do que diziam os nossos profetas, mais grandioso, mas sutil, mas elegante. Deus
deve ser maior do que imaginvamos!? Em vez disso, dizem: No, no, no! Meu
Deus um deus pequeno e quero que ele continue assim. Uma religio, antiga ou nova,
que acentuasse a magnificncia do Universo revelada pela cincia moderna poderia
atrair reservas de reverncia pela cincia moderna poderia atrair reservas de reverncia e
admirao ainda no canalizadas pelos credos convencionados. Mais cedo ou mais
tarde, essa religio vai aparecer.
Se voc vivesse a dois ou trs milnios, no seria vergonhoso afirmar que o
Universo foi feito para ns. Era uma tese atraente, concilivel com tudo o que
conhecamos; era o que os mias cultos dentre ns ensinavam sem ressalvas. Mais
descobrimos muitas coisas desde ento. Defender essa posio hoje em dia significa
desconsiderar propositadamente a evidncia e fugir do autoconhecimento.
Para muitos de ns, essas desprovincianizaes ainda so motivo de
exasperao. Mesmo que seu triunfo no seja completo, elas minam a confiana ao
contrrio das felizes certezas antropocntricas, impregnadas de utilidade social, dos
tempos anteriores. Desejamos estar na Terra para alguma finalidade, mesmo que
nenhuma seja evidente apesar de todos os nosso auto-enganos. O absurdo da vida,
escreveu Leon Tolstoi, o nico conhecimento incontestvel a que o homem tem
acesso. O nosso tempo est oprimido sob o peso cumulativo dos sucessivos
desmascaramentos de nossas presunes: somos os retardatrios. Vivemos na aldeia
csmica. Derivamos de micrbios e estrume. Os macacos so nossos primos. Nossos
pensamentos e sentimentos no esto plenamente sob nosso controle. possvel que
existam muitos seres mais inteligentes e muito diferentes em outros lugares. E, alm do
mais, estamos estragando o nosso planeta e nos tornando um perigo para ns mesmos.
O alapo sob nossos ps se abre de repente. Descobrimo-nos numa queda
livre sem fim. Estamos perdidos numa grande escurido e no h quem envie um grupo
de busca. Diante da realidade to dura, claro que nos sentimos tentados a fechar os
olhos e fingir que estamos seguros e abrigados em casa, que a queda no passa de um
pesadelo.
Falta-nos um consenso sobre nosso lugar no Universo. No existe nenhuma
viso do longo prazo sobre o objetivo de nossa espcie que tenha aprovao geral; a no
ser, talvez, a da simples sobrevivncia. Sobretudo quando os tempos esto difceis,
procuramos desesperadamente encorajamento, sem querer escutar a litania das grandes
humilhaes e das esperanas destroadas, muito mais dispostos a ouvir que somos
especiais, mesmo que as evidncias sejam to frgeis. Se precisamos de um pouco de
mito e ritual pra atravessar uma noite que parece sem fim, quem dentre ns no
simpatiza e compreende?
Se nosso objetivo, porm, no uma segurana superficial, mas conhecimento
profundo, os ganhos dessa nova perspectiva sobrepujam em muitas perdas. Quando
dominamos o medo de ser minsculos, vemo-nos no limiar de um Universo vasto e
terrvel que eclipsa totalmente em tempo, em espao e em potencial o bem arrumado
proscnio antropocntrico de nossos antepassados. O nosso olhar atravessa o espao de
bilhes de anos-luz para contemplar o Universo pouco depois do Big Bang, e sondamos
a estrutura sutil da matria. Examinamos o mago de nosso planeta e o interior em
chamas de nossa estrela. Deciframos a linguagem gentica em que esto escritas as
diversas habilidades e inclinaes de cada ser sobre a Terra. Revelamos captulos
ocultos no registro de nossas prprias origens e, com alguma dose de angstia,
compreendemos melhor nossa natureza e nossas perspectivas. Inventamos e
aprimoramos a agricultura, sem o que quase todos morreramos de fome. Criamos
medicamentos e vacinas que salvam a vida de bilhes. Comunicamo-nos velocidade
da luz e damos a volta ao redor da Terra em uma hora e meia. Enviamos dzias de
naves a mais de setenta mundos e quatro sondas s estrelas. Temos razo de nos alegrar
com nossas realizaes, de sentir orgulho pelo fato de nossa espcie ter sido capaz de
enxergar to longe e de julgar nosso mrito seguindo em parte essa mesma cincia que
tem de tal forma esvaziado as nossas pretenses.
Para os nossos antepassados, muitas coisas na natureza deviam ser temidas:
raios, tempestades, terremotos, vulces, pragas, secas, longos invernos. As religies
nasceram, em parte, como tentativas de aplacar e controlar, ainda que pouco fizessem
para compreender, o aspecto desordenado da natureza. A revoluo cientfica permitiu
que vislumbrssemos um Universo ordenado, subjacente, em que havia uma harmonia
literal dos mundos (expresso de J ohannes Kepler). Se compreendemos a natureza,
existe a perspectiva de control-la ou, pelo menos, de mitigar de danos que possa
causar. Nesse sentido, a cincia trouxe esperana.
A maioria dos grandes debates de desprovincianizao foi iniciada sem que se
pensasse em suas implicaes prticas. Seres humanos curiosos e apaixonados
desejavam compreender suas reais circunstncias, saber o quanto eles e seu mundo eram
nicos ou vulgares, conhecer suas origens e destinos fundamentais, o funcionamento do
Universo. Surpreendentemente, alguns desses debates produziram benefcios prticos
muito profundos. O prprio mtodo de raciocnio matemtico que Isaac Newton
introduziu para explicar o movimento dos planetas ao redor do Sol deu origem maior
parte da tecnologia de nosso mundo moderno. A Revoluo Industrial, apesar de todas
as suas deficincias, ainda o modelo global de como uma nao agrcola pode superar
a pobreza. Esses debates tm efeitos de aplicao geral.
Poderia ter sido diferente. possvel que o equilbrio se tivesse dado em outro
ponto, que os seres humanos de modo geral no tivessem querido conhecer um
Universo perturbador, que tivssemos relutando em permitir desafios sabedoria
predominante. Apesar da firme resistncia em todas as pocas, grande motivo de
orgulho para ns o fato de que nos deixamos guiar pelas evidncias, tirando concluses
que a princpio parecem assustadoras: um Universo to mais vasto e mais antigo que
eclipsa e humilha nossa experincia histrica e pessoal, um Universo em que a
humanidade recm-chegada se agarra a um torro obscuro de matria.
Como seria mais satisfatrio se tivssemos uso de acordo com nossas
convenincias. Uma famosa histria na tradio ocidental tem enredo parecido, exceto
que nem tudo o que havia no jardim era para ns. No devamos provar os frutos de
uma rvore especial, a rvore do conhecimento. O conhecimento, a compreenso e a
sabedoria nos eram proibidos nessa histria. Devamos manter-nos ignorantes. Mas
nada pudemos fazer contra ns mesmos. Estvamos famintos de conhecimento; a bem
dizer, fomos criados famintos. Essa foi a origem do todos os nossos males.
Particularmente, por isso que j no vivemos num jardim: descobrimos demais.
Enquanto ramos obedientes e sem curiosidade, assim imagino, consolvamos com
nossa importncia e centralidade, dizendo a ns mesmos que ramos a razo da criao
do Universo. Quando, porm, comeamos a satisfazer a nossa curiosidade, a explorar, a
aprender como o Universo realmente constitudo, expulsamo-nos do den. Anjos com
uma espada flamejante foram colocados com sentinelas nos portes do Paraso para
barrar o retorno. Os jardineiros se tornaram exilados e errantes. De vez em quando
lamentamos o mundo perdido, mas isso me parece piegas e sentimental. Na ignorncia,
no poderamos ter vivido felizes para sempre.
Muito do que existe nesse Universo parece ter um designo. Toda vez que, por
acaso, encontramos esses elementos, damos um suspiro de alvio. Estamos sempre
esperando encontrar, ou pelos menos inferir, com boa margem de segurana, um
Criador. Mas, em vez disso, descobrimos repetidamente que processos naturais a
seleo dos mundos por coliso, por exemplo, a seleo natural em reservatrios
genticos ou, at mesmo, o padro de conveco em uma panela de gua fervendo
podem extrair ordem do caos e nos induzir ao erro de inferir designo onde no existe
nenhum. Na vida de todos os dias, freqentemente sentimos nos quartos dos
adolescentes ou na poltica nacional que o caos natural e a ordem imposta de cima.
Embora existam no Universo regularidade mais profundas que as simples circunstncias
que geralmente descrevemos como ordenadas, toda essa ordem, simples e complexa,
parece derivar das leis da natureza estabelecidas no Big Bang (ou mais cedo), em vez de
ser conseqncia da interveno tardia de uma divindade imperfeita. Deus deve ser
encontrado nos detalhes a famosa mxima do erudito alemo Aby Warbung. Mas, no
meio de muita inteligncia e preciso, os detalhes da vida do Universo tambm
apresentam arranjos acidentais criados para uso temporrio, e muito planejamento falho.
O que devemos concluir disso tudo: um edifcio abandonado pelo arquiteto no comeo
da construo?
A evidncia, pelo menos at agora e leis da Natureza parte, no requer um
Criador. Talvez exista um que se esconde, exasperadamente pouco disposto a se revelar.
s vezes parece uma esperana muito tnue.
A importncia de nossa vida e de nosso frgil planeta , portanto, determinada
apenas pela nossa prpria sabedoria e coragem. Ns somos os guardies de significado
da vida. Desejamos um pai ou uma me que cuide de ns, que perdoe os nossos
enganos, que nos salve de nossos erros infantis. Mas o conhecimento prefervel
ignorncia. muito melhor abraar a verdade dura do que uma fbula tranqilizadora.
Se desejamos um propsito csmico, ento preciso encontrar para ns
mesmos um objetivo digno.
















































CAPTULO 5
H VIDA INTELIGENTE NA TERRA?




Eles viajam durante longo tempo e nada encontraram. Por
fim, discerniram uma luzinha, que era da Terra... Mas no tinham a menor razo para suspeitar que ns e
nossos companheiros cidados deste globo temos a honra de existir.
VOLTARIE, MICRMEGAS, UMA HISTRIA
FILOSFICA (1752).




H lugares, dentro e ao redor de nossas grandes cidades, onde o mundo
natural quase desapareceu. possvel avistar ruas e caladas, carros, garagens de
estacionamento, cartazes de propaganda, monumentos de vidro e ao, mas nenhuma
rvore, nenhuma folha de grama e nenhum animal sem falar, claro, em seres
humanos. H muitos seres humanos. S olhando bem para cima ao longo dos
desfiladeiros dos arranha-cus que se pode divisar uma estrela ou um pedao de azul,
que nos lembram o que havia muitos antes de os seres humanos passarem a existir. Mas
as luzes brilhantes das grandes cidades empalidecem as estrelas, e at aquele pedao
de azul s vezes desaparece, tingido de marrom pela tecnologia industrial.
Indo trabalhar todos os dias num lugar desses, no difcil ficarmos
impressionados conosco mesmos! Como transformamos a Terra para nosso proveito e
convenincia! Algumas centenas de milhas acima ou abaixo, porm, no h seres
humanos. parte uma pelcula fina de vida na superfcie da Terra, uma rara sonda
espacial intrpida e alguma esttica de rdio, o nosso impacto sobre o Universo nulo.
Ele nos desconhece.
Voc um explorador aliengena entrando no Sistema Solar depois de uma
longa viagem pela escurido do espao interestelar. Voc examina de longe os planetas
dessa estrela trivial um bom nmero, alguns cinzentos, alguns azuis, alguns
vermelhos, outros amarelos. Voc est interessado em saber que tipo de mundos eles
so, se seus ambientes se h neles vida e inteligncia. Voc no tem conhecimento
prvio da Terra. Acabou de descobrir a sua existncia.
Vamos imaginar que exista uma tica galctica: olhe, mas no toque. Voc
pode voar por esses mundos, pode girar ao redor deles, mas est rigorosamente proibido
de pousar. Sob tais restries, conseguiria descobrir com o ambiente da Terra e se
algum nela vive?
medida que se aproxima, sua primeira impresso de toda a Terra so nuvens
brancas, calotas polares brancas, continentes marrons e uma substncia azulada que
cobre dois teros da superfcie. Quando voc tira a temperatura desse mundo a partir da
radiao infravermelha que ele emite, descobre que a maioria das latitudes est acima
do ponto de congelamento da gua, enquanto as calotas polares esto abaixo desse
ponto. A gua um material muito abundante no Universo; calotas polares feitas de
gua slida seriam uma hiptese razovel, assim como nuvens de gua slida e lquida.
Voc tambm poderia ficar tentando pela idia de que a substncia azul
representa enormes quantidades quilmetros de profundidade de gua lquida. A
sugesto bizarra, no entanto, pelo menos no que diz respeito a este Sistema Solar,
porque oceanos de gua lquida na superfcie no existem em nenhum outro lugar. Mas
quando voc procura no espao visvel e infravermelho prximo sinais reveladores de
composio qumica, vai descobrir gelo nas calotas polares e vapor de gua no ar em
quantidade suficiente para explicar nuvens; essa tambm a quantidade exata que a
evaporao provocaria se os oceanos fossem realmente constitudos de gua lquida. A
hiptese bizarra confirmada.
Os espectrmetros revelam ainda que o ar nesse mundo um quinto de
oxignio. Nenhum outro planeta no Sistema Solar tem tanto oxignio assim. De onde
vem toda essa quantidade? A intensa luz ultravioleta do Sol decompe a gua, em
oxignio e hidrognio, o gs mais leve, que rapidamente escapa para o espao. Essa
certamente uma fonte de oxignio, mas no explica muito bemtanto oxignio.
Outra possibilidade que a luz visvel comum, que o Sol emite em enormes
quantidades, seria usada na Terra para decompor a gua, exceto que no se conhece
nenhuma forma de realizar essa decomposio sem a vida. Teria de haver plantas
formas de vida, coloridas por um pigmento que absorve fortemente a luz visvel, que
sabem como dividir uma molcula de gua guardando a energia de dois ftons de luz,
que retm o H e excreta o O, e que usa o hidrognio assim liberado para sintetizar
molculas orgnicas. As plantas teriam que estar espalhadas sobre uma grande parte do
planeta. Tudo isso pedir demais. Se voc bom cientista ctico, a existncia de tanto
oxignio no seria prova de vida. Mas certamente despertaria suspeitas.
Com todo oxignio, voc no ficar surpreso ao descobrir oznio na
atmosfera, porque a luz ultravioleta produz oznio a partir do oxignio molecular. O
oznio absorve, ento, a perigosa radiao ultravioleta. Assim, se o oxignio se deve
vida, h um sentido curioso de a vida estar protegendo a si mesma. Mas essa vida s
poderia ser apenas plantas fotossintticas. No h sugesto de um nvel elevado de
inteligncia.
Quando voc examina os continentes mais de perto, descobre que existem,
aproximadamente, dois tipos de regies. Uma apresenta o espectro de rochas e minerais
comuns, encontrando em muitos mundos. A outra revela algo incomum: um material
que cobre imensas reas e que absorve fortemente a luz vermelha. (A luz do Sol
certamente brilha em todas as cores, com um mximo de amarelo). Esse pigmento
poderia ser justamente o agente necessrio no caso de a luz visvel comum estar sendo
usada para decompor a gua e explicaria o oxignio no ar. um outro indcio, desta vez
um pouco mais forte, de vida, no mais micrbio aqui e ali, nem toda uma superfcie
planetria transbordante de vida. O pigmento , na verdade, a clorofila: absorve tanto a
luz azul como a luz vermelha, sendo responsvel pelo fato de as plantas serem verdes. O
que voc est vendo um planeta coberto por uma vegetao densa.
Assim, revela-se que a Terra possui trs propriedades raras, pelo menos nesse
Sistema Solar: oceanos, oxignio, vida. difcil no pensar que estejam relacionados,
os oceanos constituindo o stio de origem dessa vida abundante e o oxignio sendo o seu
produto.
Quando voc examina cuidadosamente o espectro infravermelho da Terra,
descobre os elementos secundrios do ar. Alm de vapor de gua, h dixido de
carbono, metano e outros gases que absorvem o calor que a Terra tenta irradiar para o
espao noite. Esses gases aquecem o planeta. Sem eles, todos os lugares da Terra
estariam abaixo do ponto de congelamento da gua. Voc descobriu o efeito estufa deste
mundo.
peculiar encontrar metano e oxignio juntos na mesma atmosfera. As leis da
qumica so muito claras: em um excesso de oxignio e metano seria inteiramente
convertido em gua e dixido de carbono. O processo to eficiente que nem uma nica
molcula em toda a atmosfera da Terra seria metano. Em vez disso, voc descobre que
uma dentre 1 milho de molculas metano, uma discrepncia enorme. O que
significaria?
A nica explicao possvel que o metano est sendo injetado na atmosfera
da Terra com tanta rapidez que a relao qumica com oxignio no consegue
acompanhar o ritmo. De onde vem todo esse metano? Talvez ele se desprenda do
interior profundo da Terra mas, quantitativamente, essa hiptese no parece funcionar, e
Marte e Vnus no tm nada parecido com esse volume de metano. As nicas
alternativas so biolgicas, uma concluso que no tece pressupostos sobre a qumica da
vida nem sobre a sua forma, mas tirada simplesmente do fato de o metano ser muito
instvel em uma atmosfera de oxignio. Na realidade, metano provm de fontes como
bactrias em pntanos, cultivo do arroz, queimadas, gs natural de poos de petrleo e
flatulncia bovina. Em uma atmosfera de oxignio, o metano um sinal de vida.
Que a ntima atividade intestinal das vacas seja detectvel do espao
interplanetrio um pouco desconcertante, especialmente quando tantas coisas que
valorizamos no o so. Mas um cientista aliengena que voasse pela Terra seria incapaz,
nesse ponto, de inferir pntanos, arroz, fogo, leo ou vacas. Apenas vida.
Todos os sinais de vida que discutimos at agora so devidos a formas
relativamente simples (o metano nos rumens das vacas gerado por bactrias que ali se
alojam). Se sua nave espacial tivesse voado pela Terra h centenas de milhes de anos,
na era dos dinossauros, quando no havia nem seres humanos, nem tecnologia, voc
ainda teria detectado oxignio e oznio, o pigmento clorofila e uma quantidade
excessiva de metano. No presente, entretanto, os seus instrumentos no esto apenas
captando sinais de vida, mas de alta tecnologia; algo que no poderia ter sido detectado
nem mesmo h cem anos.
Voc est detectando um tipo especial de onda de rdio que emana da Terra.
As ondas de rdio no significam necessariamente vida e inteligncia. Muitos processos
naturais so capazes de ger-las. Voc j encontrou emisses de rdio vindas de outros
mundos aparentemente inabitados: geradas por eltrons presos nos fortes campos
magnticos de planetas, por movimentos caticos na frente de choque que separa esses
campos magnticos do campo magntico interplanetrio, e por raios. (Os assobios de
rdio geralmente passam de notas agudas e graves, e depois comeam de novo).
Algumas dessas emisses de rdio so contnuas, outros chegam em estouros
repetitivos, algumas duram alguns minutos e depois desaparecem.
Isto, porm, diferente: parte da transmisso de rdio vinda da Terra est
exatamente nas freqncias em que as ondas de rdio comeam a vazar da ionosfera do
planeta, a regio eletricamente carregada acima de estratosfera que reflete e absorve as
ondas de rdio. H uma freqncia central constante para cada transmisso, ao que
ainda acrescentando um sinal modulado (uma seqncia complexa de intervalos).
Nenhum eltron em campos magnticos, nenhum choque de ondas, nenhuma descarga
de raio pode gerar algo parecido. Vida inteligente parecer ser a nica explicao
possvel. A sua concluso de que a transmisso de rdio se deve existncia de
tecnologia sobre a Terra vlida, independentemente do que as intermitncias
significam: voc no tem de decodificar a mensagem para estar seguro que uma
mensagem. (Na realidade, vamos supor, esses sinais so comunicaes da Marinha dos
Estados Unidos para seus distantes submarinos nucleares).
Assim, como um explorador aliengena, voc saberia que pelo menos uma
espcie sobre a Terra alcanou a tecnologia do rdio. Qual delas? Os que produzem
metano? Aqueles geram oxignio? O que possuem um pigmento que tinge a paisagem
de verde? Ou alguma outra espcie, mais sutil, seres que de outra forma no so
detectveis por uma nave espacial que se precipitasse por perto? Para buscar essa
espcie tecnolgica, voc talvez quisesse examinar a Terra em graus de resoluo cada
vez mais precisos, procura, se no dos prprios seres, pelo menos de seus artefatos.
Voc primeiro emprega um telescpio modesto, de modo que o detalhe mais
preciso que vai conseguir resolver tem um ou dois quilmetros de extenso. Voc no
consegue ver nenhuma arquitetura monumental, nenhuma formao estranha, nenhuma
reelaborao artificial da paisagem, nenhum sinal de vida. O que voc v uma densa
atmosfera em movimento. A gua abundante deve se evaporar e depois tornar a cair em
forma de chuva. Antigas crateras formadas por impacto, visveis na Lua da Terra ali
perto, so quase inexistentes. Deve haver, portanto, alguns processos que permitem a
criao de novos terrenos a sua posterior destruio pela eroso, num perodo de tempo
muito mais curto que a idade desse mundo. A implicao gua corrente. medida que
voc olha com uma definio cada vez mais precisa, descobre cadeias de montanhas,
vales de rios e muitas outras indicaes de que o planeta geologicamente ativo. H
tambm lugares estranhos rodeados de vegetao embora eles prprios no exibam
plantas. Parecem borres descoloridos sobre a paisagem.
Quando voc examina a Terra numa resoluo de aproximadamente cem
metros, tudo muda. O planeta revela-se coberto de linhas retas, quadrados, retngulos,
crculos, s vezes amontoando-se ao longo de margens dos rios ou aninhando-se ao p
das encostas das montanhas, outras estirando-se pelas plancies, mas raramente
aparecendo em desertos ou montanhas altas e jamais nos oceanos. Seria difcil explicar
sua regularidade, complexidade e distribuio sem admitir a presena de vida e
inteligncia, embora a compreenso mais profunda de sua funo e finalidade
provavelmente no ficasse clara. Talvez voc apenas conclusse que as formas de vida
predominantes sentem, ao mesmo tempo, paixo pela territorialidade e pela geometria
euclidiana. Nesse grau de resoluo, voc no poderia divis-las, muito menos conhec-
las.
Muitos dos borres sem vegetao revelam ter uma geometria subjacente de
tabuleiro de damas. So as cidades do planeta. Em grande parte de paisagem, e no
apenas nas cidades, h uma profuso de linhas retas, quadrados, retngulos, crculos. Os
borres escuros das cidades revelam-se altamente geometrizados, apenas com alguns
trechos de vegetao eles prprios com limites altamente regulares ainda intatos.
Tringulos aparecem de vez em quando e, numa cidade, existe at um pentgono.
Quando voc tira fotos com resoluo de um metro ou ainda mais precisas,
descobre que as linhas retas que se entrecruzam dentro das cidades e as longas linhas
retas que as ligam com outras cidades esto cheias de seres multicoloridos,
aerodinmicos, com alguns metros de comprimento, deslocando-se polidamente um
atrs do outro num cortejo longo, lento e ordenado. Eles so muitos pacientes. Nos
ngulos retos, uma corrente de seres detm para que outra corrente possa seguir adiante.
noite, eles acendem duas luzes brilhantes na frente para poderem ver o caminho.
Alguns, uns poucos privilegiados, entram em casinhas ao final de um dia de trabalho e
se recolhem noite. A maioria no tem casa e dorme nas ruas.
Por fim! Voc detectou a fonte de toda a tecnologia, as formas de vida
dominantes do planeta. As ruas das cidades e as estradas dos campos so evidentemente
construdas para o seu proveito. Voc poderia pensar que est realmente comeando a
compreender a vida sobre a Terra. E talvez tivesse razo.
Se o grau de resoluo aumentasse ainda um pouco mais, voc descobriria
parasitas minsculos que, de vez em quando, entram e saem dos organismos
dominantes. Eles desempenham um papel mais profundo, no entanto, porque um
organismo dominante imvel freqentemente volta a se deslocar depois de reinfectado
por um parasita, parando mais uma vez assim que o parasita expelido. Isso enigma.
Mas quem disse que a vida sobre a Terra seria fcil de entender?
Todas as fotos que voc obteve at agora foram tiradas luz solar refletida,
isto , no lado do planeta em que dia. Algo muito interessante revelado quando voc
fotografa a Terra noite: o planeta iluminado. A regio mais brilhante, perto do
Crculo rtico, iluminada pela aurora boreal, que no gerada por vida, mas por
eltrons e prtons do Sol, retidos pelo campo magntico da Terra. Todas as outras luzes
que voc v se devem vida. possvel reconhecer que as luzes traam os contornos
dos mesmos continentes vistos durante o dia; e muitas correspondem s cidades que
voc j indicou no mapa. As cidades esto concentradas perto dos litorais. Tendem a ser
mais esparsas no interior dos continentes. Talvez os organismos dominantes precisem
desesperadamente da gua do mar (ou talvez os navios que cruzam os oceanos tenham
sido no passado essenciais para o comrcio e emigrao).
Algumas das luzes, entretanto, no so causadas pelas cidades. Na frica
setentrional, no Oriente Mdio e na Sibria, por exemplo, h muitas luzes brilhantes
numa paisagem relativamente deserta, provocadas, como se vem a saber, pela
combusto em poos de petrleo e gs natural. No mar do J apo, quando voc observa
pela primeira vez, h uma estranha rea de luz em forma de triangulo. Durante o dia, ela
corresponde a oceano aberto. No uma cidade. O que poderia ser? , na realidade, a
frota japonesa de barcos de pesca usando iluminao brilhante para atrair os cardumes
de lulas para a morte. Noutras vezes, esse padro de luz erra por todo o oceano Pacfico,
procura de suas presas. Na verdade, o que voc acaba de descobrir o sushi.
Parece-me tranqilizador saber que o espao voc pode detectar to facilmente
miudezas da vida sobre a Terra os hbitos gastrintestinais de ruminantes, a cozinha
japonesa, o meio de se comunicar com submarinos nmades que levam a morte a
duzentas cidades enquanto uma parte to grande de nossa arquitetura monumental, as
nossas maiores obras de engenharia, o nosso empenho em cuidarmos uns dos outros so
quase totalmente invisveis. uma espcie de parbola.
A esta altura, sua expedio Terra deve ser considerada extremamente bem-
sucedida. Voc caracterizou o ambiente, detectou a vida, descobriu manifestaes de
seres inteligentes e talvez at tenha identificado a espcie dominante, a que
impregnada de geometria e retilinearidade. Esse planeta certamente merece um estudo
mais longo e pormenorizado. por isso que voc agora coloca a sua nave espacial em
rbita ao redor da Terra.
PROCURANDO VIDA EM OUTROS LUGARES: UMA AVALIAO
Naves espaciais j voaram por dzias de planetas, luas, cometas e asterides, equipadas com
cmeras, instrumentos para medir ondas de calor e rdio, espectrmetros para determinar a composio
qumica e milhares de outros mecanismos. Jamais descobrimos qualquer indcio de vida em algum lugar
no Sistema Solar. Voc poderia, no entanto, demonstrar ceticismo a respeito de nossa capacidade de
detectar vida em outros lugares, especialmente uma vida diferente da espcie que conhecemos. At bem
pouco tempo atrs, nunca tnhamos realizado o teste bvio de avaliao: fazer uma moderna sonda
interplanetria voar pela Terra e verificar se poderamos nos detectar. Tudo isso mudou em 8 de
dezembro de 1990.
A Galileo uma sonda da NASA projetada para explorar o planeta gigantesco de J piter, suas
luas e anis. Seus nome uma homenagem ao herico cientista italiano que desempenhou papel essencial
na derrocada de pretenso geocntrica. Foi ele quem primeiro visualizou J piter como um mundo e
descobriu suas quatro grandes luas. Para chegar a J piter, a nave espacial tinha de passar perto de Vnus
(uma vez) e da Terra (duas vezes) para ser acelerada pelas gravidades desses planetas; do contrrio, no
haveria energia suficiente para lev-la ao seu destino. A necessidade do desenho dessa trajetria permitiu-
nos, pela primeira vez, examinar sistematicamente a Terra a partir de uma perspectiva aliengena.
A Galileo passou a apenas 960 quilmetros (cerca de seiscentas milhas) da superfcie da Terra.
Com algumas excees inclusive fotos mostrando caractersticas com uma preciso maior que um
quilmetro de extenso, e as imagens da Terra noite grande parte dos dados da nave espacial descritos
neste captulo foram realmente obtidos pela Galileo. Com a Galileo, fomos capazes de inferir uma
atmosfera de oxignio, gua, nuvens, oceanos, gelo polar, vida e inteligncia. A astronauta Sally Ride
descreveu com uma Misso ao Planeta Terra o uso de instrumentos e projetos desenvolvidos para
explorar outros planetas no monitoramento da sade ambiental do nosso, algo que a NASA est agora
desenvolvendo.
Outros membros da equipe cientfica da NASA que trabalharam comigo nesse projeto Galileo
de detectar a vida sobre a Terra foram o dr. W. Reid Thopsom, da Cornell University; o dr. Robert
Carlson, de JPL; o dr. Donald Gurnett, da Iowa University; e o dr. Charles Hord, da Colorado University.
Nosso sucesso em detectar a vida sobre a Terra com a Galileo, sem fazer nenhuma
pressuposio prvia sobre qual seria esse tipo de vida, aumenta nossa confiana em afirmar que, se no
conseguimos encontrar vida em outros planetas, esse resultado significativo. Ser que esse julgamento
antropocntrico, geocntrico, provinciano? No me parece. No estamos procurando apenas o nosso tipo
de biologia. Qualquer pigmento fotossinttico difundido, qualquer gs excessivamente fora o equilbrio
com o resto da atmosfera, qualquer transformao da superfcie em padres altamente geometrizados,
qualquer constelao constante de luzes no hemisfrio noturno, quaisquer fontes no astrofsicas de
emisso de rdio denunciaram a presena de vida. Sobre a Terra, s encontramos certamente o nosso tipo,
porm muitos outros tipos teriam sido detectveis em outros lugares. Mas no os descobrimos. Esse
exame do terceiro planeta refora nossa concluso, ainda hipottica, de que, dentre todos os mundos no
Sistema Solar, apenas o nosso foi agraciado com a vida.
Mal comeamos a procurar. Talvez a vida esteja se escondendo em Marte ou J piter, Europa
ou Tit. Talvez a Galxia esteja repleta de mundos to ricos em vida quanto o nosso. Talvez estejamos
prestes a fazer essas descobertas. Mas, em termos de conhecimento real, neste momento a Terra nica.
Ainda no se conhece nenhum outro mundo que abrigue sequer um micrbio, quanto mais uma
civilizao tcnica.
Olhando para o planeta, voc descobre novos enigmas. Sobre toda a Terra,
chamins despejam dixido de carbono e produtos qumicos txicos no ar. O mesmo
fazem os seres dominantes que correm nas estradas. Mas o dixido de carbono um gs
de efeito estufa. medida que voc observa, a quantidade desse gs na atmosfera
aumenta constantemente, ano aps ano. O mesmo vale para o metano e outros gases de
efeito estufa. Se isso continuar, a temperatura do planeta vai aumentar.
Espectroscopicamente, voc v que outra classe de molculas est sendo injetada no ar,
os clorofluorocarbonos. Eles so apenas gases de efeito estufa, so tambm
devastadoramente eficazes em destruir a camada protetora de oznio.
Voc olha com mais ateno para o centro do continente sul-americano que,
como voc sabe a esta altura, uma imensa floresta tropical. Todas as noites voc divisa
milhares de fogueiras. Durante o dia da regio fica coberta de fumaa. Ao longo dos
anos, por todo o planeta, voc descobre cada vez menos florestas e mais desertos de
pouca vegetao.
Voc olha para a grande ilha de Madagascar. Os rios esto tingidos de
marrom, gerando uma imensa mancha no oceano circundante. a camada superior do
solo sendo carregada para o mar num ritmo to intenso que em algumas dcadas nada
mais restar. O mesmo esta acontecendo, como voc observa, nas embocaduras dos rios
em todo planeta.
Mas sem a camada superior do solo no existe agricultura. Dentro de mais um
sculo, o que eles vo comer? O que vo respirar? O que faro com um meio ambiente
mais perigoso e em mutao?
De perspectiva orbital, voc pode ver que algo certamente est errado. Os
organismos dominantes, sejam quais forem, que tiveram tanto trabalho para reestruturar
a superfcie, esto destruindo simultaneamente a camada de oznio e as florestas,
erodindo a camada superior do solo e realizando experincias de grande porte e no
controladas sobre o clima do planeta. Ser que no se do conta do que est
acontecendo? Esqueceram-se de seu destino? So incapazes de trabalhar em conjunto a
favor do meio ambiente que os sustenta a todos?
Voc conclui que talvez seja preciso reavaliar a hiptese de que existe vida
inteligente sobre a Terra.
















































CAPTULO 6
O TRIUNFO DA VOYAGER




Os que descem ao mar em navios, mercando nas grandes
guas, esses vem as obras do Senhor, e as suas maravilhas do abismo.
SALMOS, 107 (CERCA DE 150 A.C.)




As vises que oferecemos a nossos filhos foram o futuro. O contedo dessas
vises importante, pois eles podem torna-se profecias. Os sonhos so mapas.
No acho irresponsvel descrever os futuros mas terrveis; para evit-los,
devemos compreender que so possveis. Mas onde esto as alternativas, os sonhos que
motivam e espiram? Desejamos mapas realistas de um mundo que possamos legar com
orgulho a nossos filhos. Onde esto os cartgrafos de designo humano? Onde as vises
de futuros cheios de esperana, de uma tecnologia que seja a ferramenta para o
aperfeioamento humano e no um revlver de um gatilho sensvel apontando para
nossas cabeas?
A NASA, no curso comum de suas atividades, oferece essa viso. Nos anos 80
e incio dos 90, entretanto, muitas pessoas viam o programa espacial norte-americano
com uma seqncia de catstrofes: sete bravos americanos mortos numa misso cuja
funo principal era pr em rbita um satlite que poderia ter sido lanado com menos
custo e sem arriscar a vida de ningum; um telescpio de 1 bilho de dlares enviado
para o espao com um caso srio de miopia; uma nave espacial rumo a J piter cuja
antena principal essencial pra enviar dados Terra no se abriu; uma sonda perdida
quando estava prestes a descrever rbitas em torno de Marte. H que estranhe a NASA
descrever como explorao o envio de alguns astronautas a trezentos quilmetros acima
da Terra numa pequena cpsula que fica dando voltas ao redor do planeta sem ir a lugar
algum. Diante de brilhantes realizaes das misses robticas, impressionantemente
raro descobertas cientificas fundamentais provirem de misses tripuladas por homens.
Exceto consertos em satlites que poderiam muito bem ter sido enviados por
propulsores sem tripulao, o programa espacial tripulado no parece ter gerado
realizaes proporcionais ao seu custo desde os anos 70. Outros viam na NASA um
pretexto para projetos grandiosos, de pr armas no espao, embora uma arma em rbita
seja, em muitas circunstncias, um alvo fcil. E a NASA apresentava sintomas de
burocracia esclerosada, supercautelosa, pouco ousada. Essa tendncia talvez esteja
comeando a reverter.
Mas essas crticas, muitas certamente vlidas, no nos devem impedir de ver
os triunfos da NASA no mesmo perodo: a primeira explorao dos sistemas de Urano e
Netuno, o conserto em rbita do telescpio espacial Hubble, a prova de que a existncia
das galxias compatvel com o Big Bang, as primeiras observaes minuciosas dos
asterides, o mapeamento de Vnus de plo a plo, o monitoramento da diminuio da
camada de oznio, a demonstrao da existncia de um buraco negro com massa de um
1 bilho de sis no centro de uma galxia prxima e um compromisso histrico de
cooperao espacial firmado por Estados Unidos e Rssia.
H implicaes de longo alcance, visionrias e at revolucionrias no
programa espacial. Os satlites de comunicao unem o planeta, so centrais para a
economia global e, por meio de televiso, comunicam rotineiramente o fato essencial de
que vivemos numa comunidade global. Os satlites meteorolgicos predizem o tempo,
salvam vidas em furaces e tornados e evitam a perda de lavouras que valem bilhes de
dlares. Os satlites de reconhecimento militar e de verificao de tratados do mais
segurana s naes e civilizao global; num mundo com dezenas de milhares de
armas nucleares, acalmam os exaltados e paranicos e so ferramentas essenciais para a
sobrevivncia num planeta perturbado e imprevisvel.
Os satlites de observao da Terra, sobretudo uma nova gerao a ser
desenvolvida em breve, controlam a sade do meio ambiente global: o efeito estufa, a
eroso da camada superior do solo, a diminuio da camada de oznio, as correntes dos
oceanos, a chuva acida, os efeitos das enchentes e secas e perigos ainda desconhecidos.
Os sistemas de localizao global so agora apropriados para que as
localidades sejam radiotrianguladas por vrios satlites. Com um pequeno instrumento
do tamanho de um rdio moderno de onda curta, voc pode determinar com alta presso
a sua latitude e longitude. Avies acidentados, navios na neblina e motoristas em
cidades desconhecidas no tem mais por que se perder.
Os satlites astronmicos, que espiam com clareza insupervel para fora da
rbita da Terra, estudam questes que vo da possvel existncia de planetas ao redor de
estrelas prximas at a origem e o destino do Universo. As sondas planetrias exploram
de perto a deslumbrante srie de outros mundos em nosso Sistema Solar, comparando
seus destinos com o nosso.
Todas as atividades estimulantes esto voltadas para o futuro e compensam o
custo. Nenhuma requer vos espaciais tripuladas por homens. Uma questo-chave
para a NASA no futuro e que recebe ateno neste livro se as justificativas para o vo
espacial humano so coerentes e sustentveis. Valer o custo?
Consideremos primeiro, porm, as vises de um futuro cheio de esperana que
nos deram as naves espaciais robticas em suas viagens entre os planetas.
A Voyager 1 e a Voyager 2 so as sondas espaciais que desvendaram o
Sistema Solar para a espcie humana, abrindo a trilha para as geraes futuras. Antes de
seu lanamento, em agosto e setembro de 1977, ramos quase totalmente ignorantes de
parte planetria do Sistema Solar. Nos doze anos seguintes, forneceram-nos as primeiras
informaes minuciosas sobre muitos mundos novos, uns antes conhecidos apenas
como discos imprecisos nas oculares de telescpios de solo, outros simplesmente como
ponto de luz, e alguns de cuja existncia nem se suspeitava. Ainda nos enviam milhares
de dados.
Essas sondas espaciais nos revelaram as maravilhas dos outros mundos, a
singularidade e a fragilidade do nosso, o princpio e o fim. Permitiram-nos o acesso
maior parte do Sistema Solar, tanto em extenso como em massa. So as naves que
exploraram pela primeira vez o que pode vir a ser o lar de nossos remotos descendentes.
Os atuais meios de lanamento norte-americanos so muito fracos para enviar
uma sonda dessas a J piter; mais longe, s dentro de alguns anos, com a propulso de
um foguete. Com inteligncia (e sorte), contudo, podemos tentar outra coisa (como a
Galileo tambm fez anos mais tarde): podemos voar perto de um mundo para que sua
gravidade nos arremesse at o prximo um impulso gravitacional, como se diz. O
custo quase s engenho: como agarrar-se coluna de um carrossel em movimento
quando ela passa sua frente para ser acelerado e arremessado em nova direo. A
acelerao da nave espacial compensada por uma desacelerao no movimento orbital
do planeta ao redor do Sol, mas como o planeta muito volumoso em comparao com
a nave espacial, ele quase no desacelera. Cada uma das naves espaciais Voyager obteve
um impulso de velocidade de quase 60 mil quilmetros por hora com a gravidade de
J piter. Por sua vez, J piter teve seu movimento ao redor do Sol retardado: daqui a 5
bilhes de anos, quando o nosso Sol se tornar um gigante vermelho inchado, J piter
estar um milmetro aqum de sua provvel posio se as Voyager no tivessem voado
por ele no final do sculo XX.
A Voyager 2 valeu-se de um raro alinhamento dos planetas: passar perto de
J piter acelerou-a para Saturno, da para Urano, de Urano para Netuno e de Netuno para
as estrelas. Mas no se pode fazer isso sempre que se queira: a oportunidade anterior
para esse jogo de bilhar celeste se apresentou durante o mandato presidencial de
Thomas J efferson, na era do transporte a cavalo, da canoa e do veleiro. (Barcos a vapor
eram a nova tecnologia transformadora do futuro prximo.)
Sem recursos financeiros adequados, o Laboratrio de Propulso a J ato da
NASA (J PL) s conseguiu construir uma sonda espacial que funcionasse
confiavelmente at Saturno. Mais alm, no se garantia nada. Entretanto, devido ao
brilhantismo do projeto de engenharia e ao fato de os engenheiros do J PL que
radiotransmitiam as instrues para a nave espacial terem sido mais rpidos em
desenvolver sua inteligncia que a nave espacial em perder a sua as duas naves
espaciais foram explorar Urano e Netuno. Atualmente, transmitem-nos descobertas de
um ponto alm do mais distante planeta conhecido do Sol.
mais comum falar das maravilhas transmitidas que das sondas que as
relevaram ou dos homens que as construram. Sempre foi assim. Mesmo os livros sobre
as viagens de Cristvo Colombo pouco nos falam dos construtores da Nia, da Pinta e
da Santa Mara ou do princpio da caravela. As naves espaciais, seus projetistas,
construtores, navegadores e controladores mostram o que a cincia e a engenharia
voltadas para fins pacficos bem definidos podem realizar. Esses cientistas e
engenheiros deveriam servir de modelo para uma Amrica do Norte que busca
excelncia e competitividade internacional.
Em cada um dos quatro planetas gigantescos J piter, Saturno, Urano e
Netuno uma das sondas espaciais ou as duas estudaram o planeta, seus anis e suas
luas. Em J piter, em 1979, elas enfrentaram uma dose de partculas carregadas ali
retidas, milhares de vezes mais intensa que a necessria que a necessria para matar um
ser humano; envoltas em toda essa radiao, descobriram os anis do planeta, os
primeiros vulces ativos fora da Terra e um possvel oceano subterrneo num mundo
sem ar mais uma infinidade de descobertas surpreendentes. Em Saturno, em 1980 e
1981, sobreviveram a uma nevasca de gelo e encontraram milhares de novos anis.
Examinaram luas congeladas que se derreteram misteriosamente num passado
relativamente recente, e um grande mundo com um suposto oceano de hidrocarbonetos
lquidos sob nuvens de matria orgnica.
Em 25 de janeiro de 1986, a Voyager 2 entrou no sistema de Urano e informou
uma srie de maravilhas. O encontro durou s algumas horas, mas os dados transmitidos
para a Terra revolucionaram nosso conhecimento do planeta gua-marinha, de suas
quinze luas, de seus anis escuros como breu e de seu cinturo de partculas retidas
carregadas de intensa energia. Em 25 de agosto de 1989, a Voyager 2 passou pelo
sistema de Netuno e observou, fracamente iluminadas pelo Sol distante, padres
caleidoscpicos de nuvens e uma lua bizarra sobre a qual plumas de finas partculas
orgnicas voavam no ar espantosamente fino. E em 1992, depois de ultrapassar o ltimo
planeta conhecido do Sol, as Voyager captaram emisses de rdio talvez emanadas de
ainda remota heliopausa o lugar onde o vendo que vem do Sol d lugar ao vento que
vem das estrelas.
Como estamos presos Terra, somos forados a espiar os mundos distantes
atravs de um oceano de ar deformador. Boa parte das ondas ultravioleta,
infravermelhas e de rdio que eles emitem no penetram em nossa atmosfera. fcil
entender por que nossas sondas espaciais revolucionaram o estudo do Sistema Solar:
subimos para a claridade perfeita do vcuo do espao e ali nos aproximamos de nossos
alvos, como fizeram as Voyager, descrevendo rbitas ao redor deles ou pousando sobre
as superfcies.
Essas naves espaciais transmitiram 4 trilhes de bits de informao para a
Terra, o equivalente a aproximadamente 100 mil volumes de enciclopdias. Descrevi os
encontros das Voyager 1 e 2 com J piter em Cosmo. Nas pginas seguintes, vou dizer
alguma coisa sobre os encontros com Saturno, Urano e Netuno.
Pouco antes do encontro da Voyager 2 com o sistema de Urano, o projeto de
misso especificara uma manobra final, breves impulses do sistema de propulso a
bordo para posicionar a nave de modo que ela pudesse ziguezaguear por um caminho
predeterminado entre as luas de movimento rpido e violento. Mas a correo de seu
curso foi desnecessria. A nave j estava a duzentos quilmetros de sua trajetria
projetada depois de uma viagem ao longo de um arco de 5 bilhes de quilmetros
mais ou menos o equivalente a passar um alfinete pelo buraco de agulha arremessando-
o de uma distncia de cinqenta quilmetros.
Os principais files dos tesouros planetrios foram radiotransmitidos para a
Terra, mas a Terra fica to distante que, no momento em que os sinais de Netuno foram
colhidos pelos radiotelescpios sobre nosso planeta, a potncia recebida era de apenas
10 elevado a dcima sexta potncia negativa watts (quinze zeros entre o ponto decimal e
o algarismo um). Esse sinal fraco tem para com a energia emitida por uma lmpada
comum de leitura a mesma proporo do dimetro de um tomo para com a distancia
entre a Terra e a Lua. como escutar os passos de uma ameba.
A misso, concebida no final dos anos 60, recebeu seu primeiro financiamento
em 1972 e s foi aprovada em sua forma final (inclusive os encontros com Urano e
Netuno) depois que as naves j tinham completado o reconhecimento de J piter. As
duas naves foram levadas ao espao por Titan/Centaur, uma configurao no
reutilizvel de propulsor auxiliar. Pesando cerca de uma tonelada, cada Voyager extrai
aproximadamente quatrocentos watts de energia bem menos que uma casa norte-
americana comum de um gerador que converte plutnio radioativo em eletricidade.
(Se fosse contar com a energia solar, a potncia disponvel diminuiria rapidamente
medida que a nave se aventurasse para cada vez mais longe do Sol. No fosse pela
energia solar, a potncia disponvel diminuiria rapidamente medida que a nave se
aventurasse para cada vez mais longe do Sol. No fosse pela energia nuclear, a Voyager
no teria transmitido dados sobre os planetas exteriores do Sistema Solar, a exceo
talvez de alguns relativos a J piter).
O fluxo de eletricidade no interior da nave geraria magnetismo suficiente para
sobrecarregar o instrumento sensvel que mede os campos magnticos interplanetrios.
Por isso o magnetrmetro colocado na extremidade de uma longa haste, longe das
correntes eltricas danosas. J unto com outras salincias, ele d Voyager uma leve
aparncia de porco-espinho. Cmeras, espectrmetros infravermelhos e ultravioletas e
um instrumento chamado fotopolarmetro se encontram em uma plataforma de
varredura que gira sob comando para que esses mecanismos se direcionem para o alvo.
A nave espacial deve saber onde est a Terra para que a antena seja apontada os dados
recebidos em nosso planeta. Tambm precisa saber onde est o Sol e pelo menos uma
estrela brilhante para poder se orientar em trs dimenses e apontar qualquer mundo que
passa. Se no souber apontar as cmaras, de nada adiantar poder transmitir fotos a
bilhes de quilmetros.
Cada nave custou quase o mesmo que um nico bombardeiro estratgico
moderno, s que a Voyager, uma vez lanada, no pode voltar ao hangar eventuais
consertos. Por isso os computadores e o sistema eletrnico da nave so projetados em
dobro. A maioria dos mecanismos-chave, inclusive o essencial receptor de rdio, tinha
pelo menos o seu duplo esperando para ser ativado em caso de emergncia. Quando
qualquer das Voyager se v em dificuldades, os computadores empregam a lgica de
arvore de decises para definir a linha apropriada de ao. Se no funcionar, a nave
transmite para a Terra um pedido de socorro.
medida que a sonda espacial se afasta da Terra o tempo de viagem de ida e
volta das radiaes eletromagnticas tambm aumenta, chegando quase h onze horas
quando a Voyager est distncia de Netuno. Assim, em caso de emergncia, a nave
espacial precisa saber como se colocar em modo de prontido para aguardar instrues
da Terra. medida que envelhece, de se esperar um nmero maior de falhas, tanto em
suas partes mecnicas como em seu sistema de computador, embora ainda no haja sinal
de sria deteriorao de sua memria.
Isso no quer dizer que a Voyager seja perfeita. Alguns acidentes geraram
muita tenso e puseram a misso em risco. Em cada uma dessas ocasies, equipes
especiais de engenheiros alguns trabalhando no programa Voyager desde o incio
foram designadas para elaborar o problema. Eles estudavam a cincia bsica e
recorriam sua experincia anterior com os subsistemas deficientes. Faziam
experincias com equipamentos idnticos anos de uma nave Voyager, ou at fabricavam
uma grande nmero de componentes da espcie que falhara, para adquirir uma
compreenso estatstica de modo da deficincia.
Em abril de 1978, quase oito meses depois do lanamento e quando a nave se
aproximava do cinturo de asterides, a omisso de um comando da Terra um erro
humano fez com que o computador de bordo da Voyager 2 trocasse o receptor de
rdio original por seu reserva. Durante a seguinte transmisso da Terra para a nave
espacial, o receptor-reserva se recusou a captar e acompanhar os sinais da Terra. Um
componente chamado condensador do circuito de rastreamento falhara. A Voyager 2
ficou sete dias inteiramente fora do contato; depois seu software de proteo contra
falhas ordenou, de repente, que o receptor-reserva fosse desativado e reativado o
receptor original. At hoje ningum sabe por que o receptor original parou de funcionar
pouco depois. Nunca mais se ouviu sinal algum dele. Para completar, o computador de
bordo passou a insistir totalmente em usar o receptor original avariado. Por uma
concatenao infeliz de erro humano e robtico, a nave espacial estava agora realmente
em perigo. Ningum conseguia imaginar um modo de fazer com que a Voyager 2
voltasse a usar o receptor-reserva. Mesmo nesse caso, o receptor-reserva no poderia
receber os comandos da Terra por causa do condensador defeituoso. Muitos membros
do projeto receavam estar tudo perdido.
Uma semana depois de obstinada indiferena a quaisquer comandos, porm, as
instrues para troca automtica de receptores foram aceitas e programadas pelo
nervoso computador de bordo. Durante essa mesma semana, os engenheiros do J PL
projetaram um procedimento inovador de controle de freqncia de comando, para se
assegurarem de que as ordens essenciais seriam compridas pelo receptor-reserva
avariado.
Os engenheiros j podiam voltar a comunicar-se com a nave espacial, ao
menos de modo rudimentar, s que o receptor-reserva voltou a ficar desorientado,
tornando-se extremamente sensvel ao calor fortuito liberado quando vrios
componentes da nave espacial tm sua potncia aumentada ou diminuda. Nos meses
seguintes, os engenheiros do J PL delinearam e realizaram testes que lhes permitiram
compreender plenamente as implicaes trmicas da maioria dos modos operacionais da
nave espacial: o que impedia e o que permitia a recepo de comandos da Terra?
Com essas informaes, o problema do receptor-reserva foi totalmente
contornado. Mas tarde, captou todos os comandos da Terra sobre como colher dados
dos sistemas de J piter, Saturno, Urano e Netuno. Os engenheiros haviam salvo a
misso. (Por medida de segurana, durante a maior parte do vo subseqente da
Voyager 2, uma seqncia nominal da coleta dos dados do prximo planeta a ser
encontrado estava sempre preparada nos computadores de bordo, caso a nave espacial
voltasse a ficar surda).
Outra falha ocorreu pouco depois de a Voyager 2 aparecer por trs de Saturno
(vista a partir da Terra) em agosto de 1981. A plataforma de varredura estivera a mover-
se febrilmente, apontando aqui e ali entre os anis, as luas e o prprio planeta nos
momentos breves de maior aproximao. De repente, a plataforma emperrou. Uma
plataforma de varredura imvel de enlouquecer: saber que a nave esta passando por
maravilhas jamais vistas, que no mais veremos em anos ou dcadas; e ela indiferente,
fitando fixamente o espao, ignorando tudo.
A plataforma de varredura impelida por acionadores que contm jogos de
engrenagem. Assim, os engenheiros do J PL primeiro fizeram funcionar uma cpia
idntica de um atuador do vo numa misso simulada. O acionador falhou aps 348
votas; o da nave espacial falhara depois de 352 voltas. Descobriu-se que o problema era
uma falha de lubrificao. timo saber, mas e agora? Obviamente, seria impossvel
levar uma lata de leo at a Voyager.
Os engenheiros especulavam sobre se poderiam reativar o acionador deficiente
alternando aquecimento e esfriamento; as tenses trmicas resultantes talvez induzissem
os componentes a ser expandir e contrair em ritmos diferentes, desemperrando o
sistema. Testaram a idia com acionadores especialmente fabricados no laboratrio, e,
com jbilo, descobriram que assim poderiam reativar a plataforma de varredura no
espao. O pessoal do projeto tambm elaborou formas de diagnosticar outras tendncias
de falha nos acionadores, com antecedncia bastante pra contornar o problema. Desde
ento, a plataforma de varredura da Voyager 2 tem funcionamento perfeitamente. Todas
as fotos tiradas nos sistemas de Urano e Netuno devem sua existncia a esse trabalho.
As Voyager 1 e 2 foram projetadas para explorar apenas os sistemas de J piter
e Saturno. verdade que suas trajetrias poderiam faz-las passar por Urano e Netuno;
oficialmente, porm, esses planetas nunca foram considerados alvos para a explorao
das Voyager no se esperava que as naves espaciais durassem todo esse tempo. Devido
a nosso desejo de voar perto do mundo misterioso de Tit, a Voyager 1 foi arremessada
por Saturno numa trajetria em que nunca mais encontraria outro mundo conhecido; a
Voyager 2 prosseguiu o vo para Urano e Netuno com brilhante sucesso. Nessas
imensas distncias, a luz torna-se cada vez mais fraca e os sinais de rdio transmitidos
para a Terra ficam cada vez mais dbeis. Esses eram os problemas previsveis, mais
ainda assim muito srios, que os engenheiros e cientistas do J PL tambm tinham que
resolver.
Devido aos baixos nveis de iluminao em Urano e Netuno, as cmeras de
televiso da Voyager foram obrigadas a adotar tempos de exposio mais longos, mas a
nave espacial avanava to rapidamente pelo sistema de Urano (a cerca de 55 mil
quilmetros por hora) que a imagem teria ficado manchada ou borrada. Para
contrabalanar esse efeito, toda a nave espacial tinha de mover-se durante os tempos de
exposio, a fim de eliminar o movimento, exatamente como girar a cmera na direo
oposta sua ao tirar a foto de uma cena de rua dentro de um carro em movimento. Pode
parecer fcil mas no : preciso neutralizar at o mais inocente dos movimentos. Com
gravidade zero, o simples ligar e desligar do gravador de bordo pode balanar a nave o
suficiente para manchar a foto.
O problema foi resolvido enviando-se comandos para os pequenos foguetes
(os propulsores) da sonda espacial, mquinas de sensibilidade refinada. Com um breve
jato de gs no incio e no fim de cada seqncia de recepo de dados, os aceleradores
compensavam o balano do gravador virando toda a nave espacial apenas um
pouquinho. Para lidar com a baixa potencia de rdio recebida na Terra, os engenheiros
projetaram uma forma nova e mais eficiente de gravar e transmitir dados, e os
radiotelescpios sobre a Terra foram conectadas eletronicamente com outros para que
sua sensibilidade ficasse maior. De modo geral, segundo muitos critrios, o sistema de
imagens funcionou melhor em Urano e Netuno que em Saturno ou at mesmo em
J piter.
A Voyager talvez ainda no tenha acabado a sua explorao. claro que existe
a possibilidade de algum subsistema vital falhar amanh; no que depender da
desintegrao radioativa da fonte de energia de plutnio, porm, as duas naves espaciais
Voyager devem poder transmitir dados para a Terra mais ou menos at o ano 2015.
A Voyager um ser inteligente, parte rob, parte humano. Estende os sentidos
humanos at mundos distantes. Para tarefas simples e problemas de curto prazo, confia
em sua prpria inteligncia; para tarefas complexas e problemas de longo prazo, recorre
inteligncia e experincia coletiva dos engenheiros do J PL. Essa tendncia certamente
vai crescer. As Voyager encarnam a tecnologia do incio dos anos 70; se fossem
projetadas hoje espaonaves para uma misso desse tipo, incorporariam progressos
incrveis em inteligncia artificial, miniaturizao, velocidade de processamento de
dados, capacidade de autodiagnostico e correo, e tendncia a aprender com a
experincia. Seriam tambm muito mais baratas.
Nos muitos ambientes demasiado perigosos para as pessoas tanto na Terra
como no espao, o futuro pertence a parcerias robs-humanos que reconhecero as duas
Voyager como a antecessoras e pioneiras. Nos acidentes nucleares, desastres em minas,
explorao submarina e arqueologia, indstria, reconhecimento do interior de vulces e
assistncia nas tarefas domsticas, para citar apenas algumas aplicaes potenciais, faria
uma enorme diferena ter uma unidade preparada de robs espertos, mveis, compactos
e controlveis que soubessem diagnosticar e reparar as prprias avarias. O nmero dessa
tribo provavelmente aumentar no futuro prximo.
J lugar-comum dizer que qualquer coisa construda pelo governo um
desastre. Mas as duas naves espaciais Voyager foram construdas pelo governo (em
parceria com a academia). Saram pelo preo de custo, ficaram prontas no prazo e
excederam em muito as especificaes no projeto, bem como os sonhos mais
acalentados de seus fabricantes. Procurando no controlar, ameaar, ferir ou destruir,
essas mquinas elegantes representam a parte exploratria de nossa natureza, livre para
vagar pelo Sistema Solar e alm. Esse tipo de tecnologia e os tesouros que revela,
inteiramente a disposio de todos os seres humanos, tm sido, nas ltimas dcadas, um
das poucas atividades dos Estados Unidos admiradas tanto pelos que abominam muitas
de suas polticas como pelos que concordam com a nao a respeito de tudo. A Voyager
custou, para cada norte-americano, menos de um penny por ano, do lanamento at o
encontro com Netuno. As misses para os planetas so uma das coisas e no falo
apenas dos Estados Unidos, mas de toda a espcie humana que melhor sabemos fazer.





















































CAPITULO 7
ENTRE AS LUAS DE SATURNO




Senta-te como um sulto entre as luas de Saturno.
HERMAN MELVILLE, MOBY DICK, CAPTULO 107 (1851)




Existe um mundo, de tamanho intermedirio entre a Lua e Marte, cuja
camada superior de ar eriada de eletricidade originria do arquetpico planeta
seguinte, rodeado de anis; cuja camada de nuvens marrons matizada por um estranho
laranja-queimado e onde a prpria matria da vida cai dos cus sobre a superfcie
abaixo. to distante que a luz do Sol leva mais de uma hora para chegar l. As naves
espaciais levam anos. Muito a seu respeito ainda mistrio, inclusive se possui ou no
grandes oceanos. No entanto, sabemos o suficiente para reconhecer que talvez naquele
lugar ao nosso alcance estejam em andamento certos processos que h longas eras
originaram e vida sobre a Terra.
Em nosso mundo, est em andamento uma experincia de longa durao e
sob alguns aspectos promissora sobre a evoluo da matria. Os fsseis conhecidos
mais antigos tm cerca de 3,6 bilhes de anos. Sem dvida, a origem da vida deve ter
acontecido bem antes disso. Mas, h 4,2 ou 4,3 bilhes de anos, a Terra estava sendo to
abalada pelos estgios finais de sua formao que a vida ainda no poderia ter
aparecido: grandes colises fundiam a superfcie, transformando os oceanos em vapor e
impelindo para o espao toda atmosfera acumulada desde o ltimo impacto. Assim, h
aproximadamente 4 bilhes de anos, houve um hiato propcio bastante estreito talvez
de apenas 100 bilhes de anos em que surgiram nossos antepassados mais antigos.
To logo as condies permitiam, a vida apareceu rapidamente. De alguma forma.
As primeiras coisas vivas deviam ser ineptas, muito menos dotadas que o mais
humilde micrbio de nosso tempo; talvez mal e mal capazes de fazerem cpias
grosseiras de si mesmas. Mas a seleo natural, o processo-chave que Charles Darwin
descreveu coerentemente pela primeira vez, um instrumento to poderoso que, a partir
de quase nada, pode surgir toda a riqueza a beleza do mundo biolgico.
Esses primeiros seres vivos eram feitos de peas surgidas por si mesmas,
impulsionados pelas leis da fsica e da qumica numa Terra sem vida. Os tijolos de toda
vida terrestre so chamados molculas orgnicas, tendo por base o carbono. Do imenso
nmero de molculas orgnicas possveis, raras so usadas no ncleo da vida. As duas
classes mais importantes so os aminocidos, tijolos das protenas, e as bases
nucleotdeas, tijolos dos cidos nuclicos.
Logo antes da origem da vida, de onde vieram essas molculas? H s duas
possibilidades: de fora ou de dentro. Sabemos que ento um nmero muitssimo maior
de cometas e asterides atingia a Terra, que esses pequenos mundos so fontes ricas de
molculas orgnicas complexas e que algumas dessas molculas no eram calcinadas
com o impacto. No estou descrevendo mercadorias importadas, mas feitas em casa: as
molculas orgnicas geradas no ar e nas guas da Terra primitiva.
Infelizmente, carecemos de dados sobre a composio do ar primitivo e as
molculas orgnicas se constituem mais facilmente em algumas atmosferas que em
outras. No devia haver muito oxignio, pois o oxignio gerado pelas plantas verdes e
ainda no as havia. Provavelmente havia mais hidrognio, muito abundante no Universo
e que consegue escapar da atmosfera superior da Terra para o espao com mais
facilidade que qualquer outro tomo (por se to leve). Podemos imaginar vrias
atmosferas primitivas possveis, reproduzi-las em laboratrio, aplicar um pouco de
energia e ver que molculas orgnicas se formam e em que quantidades: experincias
estimulantes e promissoras. Nossa ignorncia das condies iniciais, porm, limita sua
relevncia.
Precisamos de um mundo real cuja atmosfera ainda retenha alguns gases
ricos em hidrognio, um mundo que eram outros aspectos se parea com a Terra, onde
os tijolos orgnicos da vida estejam sendo maciamente gerados em nossa prpria poca
e que possamos explorar em busca de nossos primrdios. Existe apenas um mundo
desse tipo no sistema Solar. Tit, a grande lua de Saturno. Tem cerca de 5150
quilmetros (3200 milhas) de dimetro, um pouco menos que a metade do tamanho da
Terra. Leva dezesseis de nossos dias para completar uma rbita em torno de Saturno.
Nenhum mundo rplica perfeita de outro; pelo menos em um aspecto
importante, Tit muito diferente da Terra primitiva: por esta muito longe do Sol, sua
superfcie muito fria, bem abaixo do ponto de congelamento da gua, cerca de 180
abaixo de zero grau centgrado. Assim, enquanto a Terra, poca da origem da vida, era
coberta, como agora, na sua maior parte, poca da origem da vida, era coberta, como
agora, na sua maior parte, por oceanos, obviamente no pode haver oceanos de gua
lquida em Tit. (Oceanos de alguma outra substncia so outra histria, como
veremos). As baixas temperaturas, no entanto, tm uma vantagem: as molculas
sintetizadas em Tit tendem a se manter por ali, pois quanto mais elevada temperatura,
mais depressa as molculas se decompem. Em Tit, as molculas cadas como man
do cu durante os ltimos 4 bilhes de anos talvez ainda estejam l, em grande parte
inalteradas, congeladas, espera dos qumicos da Terra.
A inveno do telescpio, no sculo XVII, permitiu a descoberta de muitos
novos mundos. Em 1610, Galileu divisou pela primeira vez os quatro grandes satlites
de J piter. Parecia um sistema solar em miniatura, com as pequenas luas girando ao
redor de J piter como Coprnico imaginara os planetas tendo rbitas ao redor do Sol.
Novo golpe nos adeptos do geocentrismo. Quarenta e cinco anos mais tarde o fsico
holands Chistianus Huygens descobriu uma lua em rbita ao redor de Saturno e
chamou-a Tit. Era um ponto de luz a 1 bilho de quilmetros de distncia, brilhando a
luz solar refletida. Desde a poca de sua descoberta at a Segunda Guerra Mundial,
quase nada mais foi estabelecido acerca de Tit, a no ser sua curiosa cor castanho-
amarelada. Os telescpios de solo mal conseguiam perceber detalhes enigmticos. Na
virada do sculo XX, o astrnomo espanhol J . Comas Sol registrou evidncias vagas e
indiretas de uma atmosfera.
De certa forma, cresci com Tit. Redigi minha dissertao de doutorado na
University of Chicago sob orientao de Gerard Kuiper, o astrnomo que constatou que
h uma atmosfera em Tit. Kuiper era holands, descendente intelectual em linha direta
de Christianus Huygens. Em 1944, ao fazer um exame espectroscpico de Tit, ele viu
com espanto sinais espectrais caractersticos de gs metano. Quando apontava o
telescpio para Tit, l estava o sinal de metano. Quando afastava o telescpio nem
sinal de metano. Mas luas, supostamente, no tm atmosferas considerveis (a Lua da
Terra no tem). Kuiper entendeu que Tit retinha uma atmosfera, mesmo com gravidade
menor que a da Terra, porque sua atmosfera superior muito fria. As molculas
simplesmente no se movem com rapidez suficiente para atingir a velocidade de poder
escapar e escoar para o espao.
Daniel Harris, um aluno de Kuiper, demonstrou definitivamente que Tit
vermelha. Talvez estivssemos olhando para uma superfcie ferrugenta como a de
Marte. Quem quisesse aprender mais sobre Tit, tambm poderia medir a polarizao da
luz solar que dela se irradia. A luz solar comum no polarizada. J oseph Veverka,
atualmente membro do corpo docente da Cornell University, era meu aluno de ps-
graduao em Harvard University e assim, de certa forma, um aluno neto de Kuiper. Em
seu trabalho de doutorado, a por 1970, ele mediu a polarizao de Tit, do Sol e da
Terra se alteravam. Mas a mudana era muito diferente da da Lua, por exemplo.
Veverka concluiu que o carter dessa variao era compatvel com extensas nuvens ou
com uma bruma sobre Tit. Quando observvamos a lua de Saturno pelo telescpio, no
vamos sua superfcie. No sabamos como era essa superfcie. No fazamos idia da
distancia entre as nuvens e a superfcie abaixo.
Assim, no inicio dos anos 70, como uma espcie de legado de Huygens e sua
linhagem intelectual, sabamos, ao menos, que Tit tem uma densa atmosfera rica em
metano e que provavelmente est envolta num vu de nuvens ou aerossis
avermelhados. Mas que tipo de nuvem vermelha? Ainda no incio dos anos 70, meu
colega Bishun Khare e eu fizramos experincias em Cornell irradiando vrias
atmosferas ricas em metano com luz ultravioleta ou eltrons e gerando slidos
avermelhados ou castanhos; a substncia cobria o interior de nossos recipientes de
reao. Se a lua Tit, rica em metano, tinha nuvens castanho-avermelhadas, parecia-me
que essas nuvens poderiam ser semelhantes ao que estvamos fazendo no laboratrio.
Chamamos esse material de tholin, palavra grega para lamacento. No incio no
tnhamos muita noo de sua constituio. Era um cozido orgnico obtido decompondo
nossas molculas iniciais e permitindo que os tomos carbono, hidrognio, nitrognio
e fragmentos moleculares se recombinassem.
A palavra orgnico no implica de origem biolgica; o uso qumico do
termo, que remonta a mais de um sculo, simplesmente supe molculas formadas de
tomos de carbono (exceto alguma muito simples como o monxido de carbono). Como
a vida na Terra tem por base as molculas orgnicas, e como houve um perodo anterior
existncia de vida sobre a Terra, algum processo deve ter constitudo as molculas
orgnicas em nosso planeta antes de surgir o primeiro organismo. Acho que algo
semelhante pode estar acontecendo atualmente em Tit.
Um acontecimento relevante para nossa compreenso de Tit foi a chegada das
naves Voyager 1 e 2 ao sistema de Saturno em 1980 e 1981. Os instrumentos
ultravioleta, infravermelhos e de rdio revelaram a presso e a temperatura atravs da
atmosfera, desde a superfcie oculta at a orla do espao. Ficamos sabendo at que
altura chegam os cimos das nuvens. Descobrimos que o ar em Tit composto,
principalmente, de nitrognio, como na Terra de hoje. O outro elemento principal ,
descobriu Kuiper, o metano, o material bsico a partir do qual so ali geradas as
molculas orgnicas que tm como base o carbono.
Descobriram-se diversas molculas orgnicas simples sob a forma de gases,
principalmente hidrocarbonetos e nitrilos. As mais complexas tm quatro tomos
pesados (carbono e/ou nitrognio). Os hidrocarbonetos so molculas compostas
apenas de tomos de carbono e hidrognio; ns os conhecemos como gs natural,
petrleo e ceras (completamente diferentes dos carboidratos, como os aucares e
amidos, que tambm tm tomos de oxignio). Os nitrilos so molculas com um tomo
de carbono e hidrognio ligados de modo especial. O nitrilo mais conhecido o HCN, o
cianeto de hidrognio, um gs mortal para os seres humanos implcito s etapas que na
Terra conduziram origem da vida.
excitante descobri essas molculas orgnicas simples na atmosfera superior
de Tit mesmo que s estejam presentes na proporo de um elemento por milho ou
um elemento por bilho. A atmosfera da Terra primitiva teria sido semelhante? H,
aproximadamente, dez vezes mais ar em Tit que na Terra de nossos dias, mas
possvel que a Terra primitiva tivesse uma atmosfera mais densa.
Alm disso, a Voyager descobriu uma extensa regio de eltrons e prtons
energticos ao redor de Saturno, presos ao campo magntico do planeta. No curso de
seu movimento orbital em torno de Saturno, Tit entra e sai dessa magnetosfera. Raios
de eltrons (alm da luz ultravioleta do Sol) caem sobre a camada superior do ar de Tit,
assim como partculas carregadas (alm da luz ultravioleta do Sol) eram interceptadas
pela atmosfera da Terra primitiva.
Assim, uma idia bvia irradiar a mistura adequada de nitrognio e metano
com luz ultravioleta ou eltrons em presses muito baixas, para ver que outras
molculas mais complexas podem forma-se. Ser possvel simular o que se passa na
atmosfera superior de Tit? Em nosso laboratrio em Cornell numa experincia em
que meu colega W. Reid Thompson desempenhou papel-chave copiamos parte da
produo dos gases orgnicos de Tit. Seus hidrocarbonetos mais simples so
produzidas pela luz ultravioleta do Sol. Quanto aos demais produtos gasosos, porm, os
que produziram os eltrons no laboratrio com mais facilidade correspondem aos
descobertos pela Voyager em Tit, e nas mesmas propores. A relao de um pra um.
Os outros gases abundantes descobertos no laboratrio sero pesquisados em futuros
estudos de Tit. Os gases orgnicos mais complexos que produzimos tm seis ou sete
tomos de carbono e/ou nitrognio. Essas molculas-produtos esto a caminho de
formar tholins.
Espervamos encontrar uma brecha na atmosfera, medida que a Voyager 1
se aproximasse de Tit. longa distncia, ela parecia um disco minsculo; no momento
de maior aproximao, o campo de viso de nossa cmera foi ocupado por uma pequena
regio de Tit. Se houvesse uma brecha na neblina e nas nuvens, mesmo de alguns
quilmetros de largura, teramos visto parte de sua superfcie oculta. Ma no havia sinal
de brecha. um mundo oculto. Ningum na Terra sabe o que h na superfcie de Tit.
Um observador deste mundo, olhando para o cu luz visvel comum, no imagina o
esplendor de ascender atravs da neblina e contemplar Saturno e seus anis magnficos.
A partir de medies realizadas pela Voyager, pelo observatrio International
Ultraviolet Explorer, em rbita ao redor da Terra, e por telescpios de solo terrestre,
temos muitas informaes sobre as partculas de neblina castanho-alaranjada que
obscurece a superfcie de Tit: as cores de luz que gostam de absorver, as cores que
mais ou menos deixam passar entre si, o quanto desviam a luz que realmente passa por
elas e seu tamanho (em geral so do tamanho das partculas de fumaa de cigarro). As
propriedades pticas vo depender, claro, da composio das partculas da neblina.
Com Edward Arakawa, do Laboratrio Nacional de Oak Ridge em Tennessee,
Khare e medimos as propriedades pticas do tholin de Tit. Assim, podemos dizer, com
propriedade, que engarrafamos sua neblina formada no alto de sua atmosfera, caindo
devagar e acumulando-se copiosamente sobre sua superfcie. Do que feita essa
substncia?
muito difcil saber a composio exata de um slido orgnico complexo. A
qumica do carvo, por exemplo, ainda no bem entendida, apesar do duradouro
incentivo econmico. Descobrimos, porm, algumas coisas sobre o tholin de Tit. Ele
contm muitos dos tijolos essenciais para a vida na Terra. Derramando tholin de Tit na
gua, voc produz muitos aminocidos, os elementos bsicos das protenas, e tambm
as bases nucleotdeas, os tijolos do DNA e do RNA. Alguns dos aminocidos assim
formados esto difundidos nos seres vivos sobre a Terra. Outros so de um tipo
completamente diferente. Um rico conjunto de outras molculas orgnicas tambm est
presente, algumas relevantes vida, outras no. Durante os ltimos 4 bilhes de anos,
imensas quantidades de molculas orgnicas provenientes da atmosfera se
sedimentaram na superfcie de Tit. Caso se tenham mantido profundamente congeladas
e inalteradas nas eras intermedirias, a quantidade acumulada deveria ter uma espessura
de, pelo menos, dezenas de metros; estimativas distncia lhe atribuem uma
profundidade de um quilmetro.
Mas a 180C abaixo do ponto de congelamento da gua, razovel pensar que
jamais se produziro aminocidos. Derramar tholins na gua pode ser relevante para a
Terra primitiva, porm, aparentemente, no para Tit. Entretanto, cometas e asterides
de vez em quando devem espatifar-se sobre a superfcie de Tit. (As outras luas de
Saturno apresentam muitas crateras de impacto, e a atmosfera de Tit no bastante
espessa para impedir que objetivos grandes e em alta velocidade atinjam a superfcie).
Embora nunca tenha visto a superfcie de Tit, os cientistas planetrios sabem alguma
coisa sobre sua composio. A densidade mdia est entre a densidade do gelo e da
rocha. plausvel que contenha ambos. Gelo e rocha abundam nos mundos prximos,
alguns constitudos de gelo quase puro. Se a superfcie de Tit glacial, o impacto de
um cometa em alta velocidade derreter temporariamente o gelo. Thompson e eu
estimamos que a probabilidade de qualquer ponto da superfcie de Tit ter se fundido
alguma vez maior que 50%, sendo de quase mil anos a durao mdia do material
fundido e da pasta semifluida produzidos pelo impacto.
Ora, a origem da vida sobre a Terra parece ter ocorrido em oceanos e em lagos
rasos formados pelas mars. A vida sobre a Terra feita principalmente de gua, que
desempenha um papel fsico e qumico essencial. Na verdade, difcil para ns,
criaturas amantes da gua, imaginar a vida sem ela. Se em nosso planeta a origem da
vida levou menos 100 milhes de anos, existe alguma possibilidade de que tenha levado
mil anos em Tit? Com os tholins misturados na gua lquida ainda que s por mil
anos a superfcie de Tit pode estar muito mais perto da origem da vida do que
pensamos.
Apesar de tudo, sabemos pouco sobre Tit. Isso me foi demonstrado num
simpsio cientifico realizado em Toulouse, na Frana, patrocinado pela agncia
Espacial Europia (ESA). Se oceanos de gua liquida so impossveis em Tit, oceanos
de hidrocarbonetos lquidos no so. Nuvens de metano, o hidrocarboneto mais
abundante, so presumveis no to acima da superfcie. Etano o segundo
hidrocarboneto mais abundante, deve condensar-se na superfcie tal como o vapor de
gua se torna lquido perto da superfcie da Terra, onde a temperatura est, geralmente,
entre os pontos de congelamento e fuso. Imensos oceanos de hidrocarbonetos lquidos
devem ter se acumulado durante a existncia de Tit, muito abaixo da neblina e das
nuvens. O que no significa que seriam totalmente inacessveis para ns as ondas de
rdio penetram facilmente na atmosfera de Tit e passam pelas finas partculas
suspensas em queda lenta.
Em Toulouse, Duane Muhleman, do Instituto de Tecnologia da Califrnia,
descreveu a difcil proeza tcnica de transmitir pulsos de radar por um radiotelescpio
localizado no deserto de Mojave, da Califrnia, de modo que chagassem a Tit,
atravessassem a neblina e as nuvens, chegassem superfcie, fossem refletidos de volta
para o espao e retransmitidos para a Terra. Em nosso planeta, o sinal, muito
enfraquecido, era captado por radiotelescpios perto de Socorro, Novo Mxico. Ora, se
Tit tem uma superfcie glacial ou rochosa, um pulso de radar refletido em sua
superfcie seria detectvel na Terra. Mas se Tit fosse coberto por oceanos de
hidrocarboneto, Muhleman nada veria. Os hidrocarbonetos lquidos so pretos para
essas ondas de rdio e nenhum eco teria sido retransmitido para a Terra. Na verdade, o
gigantesco sistema de radar de Muhleman capta um reflexo quando algumas longitudes
de Tit esto voltadas para a Terra e nada capta em outras longitudes. Ento Tit tem
oceanos e continentes e um continente que refletiu os sinais de volta Terra? Mas Tit
, a esse respeito, semelhante Terra alguns meridianos cobertos principalmente por
continentes e outros principalmente por oceanos ento temos um novo problema.
A rbita de Tit ao redor de Saturno no um crculo perfeito, mas elptica.
Ora, se Tit tem oceanos extensos, o gigantesco planeta Saturno, em torno do qual gira,
deveria provocar mars de vulto em sua superfcie e, com o atrito de mars, a rbita de
Tit se tornaria circular em muito menos tempo que a idade do Sistema Solar. Num
artigo cientifico de 1982, A mar nos mares de Tit, Stanley Dermott, atualmente na
University of Flrida, e eu afirmvamos que, por isso, Tit deve ser um mundo coberto
por oceanos ou por continentes, seno o atrito de mar, em lugares onde o oceano
raso, teria conseqncias. Talvez houvesse lagos e ilhas, mas com qualquer coisa alm
disso Tit teria uma rbita muito diferente.
Temos, portanto, trs argumentos cientficos: o que conclui ser esse mundo
quase todo coberto por oceanos de hidrocarbonetos; o que afirma trata-se de uma
mistura de continentes e oceanos; e um terceiro, que exige escolha, lembrando que Tit
no pode ter, ao mesmo tempo, oceanos extensos e continentes extensos.
O que acabo de lhes comunicar uma espcie de relatrio de desenvolvimento
cientifico. Amanh, talvez, uma nova descoberta venha esclarecer os mistrios e
contradies. Talvez algo esteja errado com os resultados do radar de Muhleman,
embora seja difcil perceber o qu: seu sistema lhe diz que ele esta vendo Tit quando
essa lua est mais perto, quando ele realmente deveria estar vendo Tit. Pode haver algo
errado com os clculos que eu e Dermott elaboramos sobre a evoluo da rbita de Tit
causada pela mar. difcil entender como o etano pode deixar de se condensar na
superfcie de Tit. Talvez, apesar das baixas temperaturas, tenha havido uma mudana
qumica no decorrer de bilhes de anos; talvez cometas caindo com o impacto do cu,
somados a vulces e outros acontecimentos tectnicos, raios csmicos, possam congelar
hidrocarbonetos lquidos e transforma-los num slido orgnico complexo que reflita
ondas de rdio de volta ao espao. Ou, quem sabe, algo que reflete ondas de rdio flutue
na superfcie ocenica. Mas hidrocarbonetos lquidos so muito pouco densos: qualquer
slido orgnico conhecido, a no ser que fosse extremamente espumoso, afundaria
como uma pedra no mar de Tit.
Dermott e eu agora nos perguntamos se, ao imaginarmos continentes e
oceanos em Tit, no estvamos presos experincia em nosso mundo, se nosso
pensamento no era chauvinista em relao Terra. Terrenos cheios de crateras e bacias
de impacto cobrem outras luas de Saturno. Se tivssemos hidrocarbonetos lquidos
acumulando-se num desses mundos, acabaramos no s com oceanos globais, mas com
grandes crateras isoladas cobertas de hidrocarbonetos lquidos, mesmo que no
estivessem repletas at a borda. Haveria muitos mares circulares de petrleo, alguns
com quase duzentos quilmetros de dimetro, mas no haveria ondas perceptveis
estimuladas pelo distante Saturno nem navios, nadadores, surfistas e peixes. Segundo
nossos clculos, o atrito de mar seria desprezvel nesse caso, e a rbita elptica de Tit
no teria ficado to circular. No saberemos enquanto no comearmos a obter imagens
da superfcie via radar ou raios infravermelhos prximos, mas talvez Tit seja um
mundo de grandes lagos circulares de hidrocarboneto, mais concentrados em algumas
longitudes que em outras.
Haver uma superfcie glacial coberta por uma profunda camada de
sedimentos tholin? Um oceano de hidrocarboneto com, no mximo, algumas ilhas
cobertas de matria orgnica aqui e ali? Um mundo de lagos de crateras? Uma nave
espacial est sendo projetada para ir a Tit. Num programa conjunto NASA/ESA, uma
nave espacial, a Cassini, ser lanada em outubro de 1997, se tudo correr bem. Com
duas passagens por Vnus, uma pela Terra e outra por J piter para obter impulso
gravitacional, a nave ser colocada em rbita ao redor de Saturno depois de uma viagem
de sete anos. Sempre que passar perto de Tit, examinar a lua por meio de um conjunto
de instrumentos, inclusive um radar. Como a Cassini estar bem mais perto de Tit,
poder captar muitos detalhes da superfcie dessa lua indetectveis pelo sistema
pioneiro de Muhleman com base na Terra. provvel, tambm, que a superfcie possa
ser vista atravs de raios infravermelhos prximos. Talvez em algum momento do vero
de 2004 tenhamos em nossas mos mapas da superfcie oculta de Tit.
A Cassini tambm vai levar uma sonda de entrada, Huygens, que se
desprender da espaonave principal e mergulhar verticalmente na atmosfera de Tit.
Um grande pra-quedas ser aberto. O pacote de instrumentos descer lentamente
atravs da neblina orgnicas e entrar na atmosfera inferior, passando pelas nuvens de
metano. Examinar a qumica orgnica durante a descida e tambm na superfcie desse
mundo se resistir ao pouso.
Nada garantido. Mas a misso tecnicamente exeqvel, o hardware est
sendo construdo, um crculo notvel de especialistas, inclusive muitos jovens cientistas
europeus, trabalha com afinco pra sua realizao, e todas as naes responsveis
parecem comprometidas com o projeto. possvel que, de fato, ele se concretize.
Passando pelos bilhes de quilmetros do espao interplanetrio intermedirio, talvez
cheguem at ns, num futuro no muito distante, noticias sobre as etapas j percorridas
por Tit no caminho para a vida.


























CAPTULO 8
O PRIMEIRO PLANETA NOVO




Por favor, voc no espera ser capaz de ar as
razes para o nmero de planetas, no? Essa questo j foi resolvida.
J OHANNES KEPLER,
EPTOME DE ASTRONOMIA COPERNICA,
LIVRO 4 (1621)




Antes de inventarmos a civilizao, nossos antepassados viviam
principalmente ao relento, a cu aberto. Antes de inventarmos luzes artificiais, poluio
atmosfrica e formas modernas de diverso noturna, observvamos as estrelas. Havia
razes prticas relativas ao calendrio para esse hbito, mas ele significava muito mais.
Mesmo hoje, o habitante mais fatigado das cidades pode comover de repente ao ver o
cu de uma noite clara salpicado de estrelas cintilantes. Depois de todos esses anos, isso
ainda me deixa sem flego.
Em toda cultura, o cu e o impulso religioso esto entrelaados. Deito num
campo aberto e o cu me rodeia. Sinto-me esmagado pela amplido. Ele to vasto e
to distante que minha prpria insignificncia fica palpvel. Mas no sinto repelido pelo
cu. Sou parte dele uma parte minscula, mas tudo minsculo comparado a essa
imensido. E, quando fixo as estrelas, os planetas e seus movimentos, tenho a impresso
irresistvel de um elegante mecanismo de preciso funcionando numa escala que nos
eclipsa e humilha.
A maioria das grandes invenes da histria humana das ferramentas de
pedra e do controle do fogo linguagem escrita foi obra de benfeitores annimos.
Nossa memria institucional de acontecimentos remotos fraca. No sabemos o nome
do antepassado que notou pela primeira vez que os planetas eram diferentes das estrelas;
deve ter vivido h dezenas, centenas de milhares de anos. Mas um dia as pessoas de
todo o mundo entenderam que cinco, e apenas cinco, dos pontos brilhantes de luz do
cu noturno no acompanham o passo de outras estrelas durante um perodo de meses,
movendo-se estranhamente, quase como se tivessem inteligncia prpria.
O estranho movimento aparente desses planetas era acompanhado pelo Sol e
pela Lua, o que significa sete corpos errantes ao todo. Eles eram importantes para os
antigos, que lhes deram nomes de deuses; no quaisquer deuses antigos, mas os
principais, os poderosos, aqueles que determinam o que os outros deuses (e os mortais)
devem fazer. Um dos planetas, brilhante e de movimento lento, foi chamado Marduc
pelos babilnios, Odin pelos nrdicos, Zeus pelos gregos e J piter pelos romanos.
Sempre o rei dos deuses. Ao planeta tnue e veloz que jamais se distanciava muito do
Sol, os romanos deram o nome de Mercrio em homenagem ao mensageiro dos deuses;
o mais brilhante deles recebeu o nome de Vnus, a deusa do amor e da beleza; o
vermelho, cor de sangue, foi chamado Marte em homenagem ao deus da guerra; e o
mais lento do grupo ficou sendo Saturno em homenagem ao deus do templo. Essas
metforas e aluses foram o mximo que nossos antepassados puderam fazer: no
possuam instrumentos cientficos alm do olho nu, estavam confinados na Terra e no
faziam idia de que tambm ela era um planeta.
Quando se tornou necessrio delinear a semana perodo de tempo que, ao
contrrio de dia, ms e ano, no tem importncia astronmica intrnseca foram
determinados sete dias, com o nome de cada uma das sete luzes anmalas no cu
noturno. No difcil reconhecer os vestgios dessa conveno. Em ingls, Saturday o
dia de Saturno. A leitura de Sunday e Monday, o dia do Sol e o dia da Lua, bastante
clara. De Tuesday a Friday o de Freya, os dias tm os nomes dos deuses dos saxes e de
seus parentes invasores teutnicos da Bretanha romana/cltica: Wednesday, por
exemplo o dia de Odin (ou Wodin); Thusday o de Thor; Friday o de Freya, a deusa do
amor. O ltimo dia da semana permaneceu romano, o resto tornou-se germnico.
Nas lnguas romnticas como o francs, o espanhol e o italiano, a conexo
ainda mais evidente: todas derivam do antigo latim, no qual os dias da semana eram
denominados (pela ordem, a comear de domingo) em homenagem ao Sol, Lua, a
Marte, a Mercrio, a J piter, a Vnus e a Saturno. (O dia do Sol tornou-se o dia do
Senhor). Eles poderiam ter denominado os dias pela hierarquia do brilho dos corpos
astronmicos correspondentes o Sol, a Lua, Vnus, J piter, Marte, Saturno e Mercrio
(e assim teramos, em espanhol, Domingo, Lunes, Viernes, Jueves, Martes, Sbado,
Mircoles) mas no o fizeram. Se os dias da semana, nas lnguas romnticas, tivessem
sido ordenados pela distancia do Sol, a seqncia seria Domingo, Miercules, Viernes,
Lunes, Martes, Jueves, Sbado. Mas ningum sabia a ordem dos planetas na poca em
que estvamos nomeando os planetas, os deuses e os dias da semana.
Essa coleo de sete deuses, sete dias e sete mundos o Sol, a Lua e cinco
planetas errantes entrou nas mentes das pessoas em todo o mundo. O nmero sete
comeou a adquirir conotaes sobrenaturais. Havia sete cus, as redomas esfricas
transparentes, centradas na Terra, que se imaginava serem responsveis pelo movimento
desses mundos. A mais externa o stimo cu onde se imaginava que residiam as
estrelas fixas. H Sete Dias da Criao (se inclumos o dia de descanso de Deus), sete
orifcios na cabea, sete virtudes, sete pecados mortais, sete demnios do mal no mito
sumeriano, sete vogais no alfabeto grego (cada uma associada a um deus planetrio),
Sete Regentes do Destino segundo os hermticos, Sete Grandes Livros do
Maniquesmo, Sete Sacramentos, Sete Sbios da Grcia Antiga e sete corpos
alqumicos (ouro, prata, ferro, mercrio, chumbo, estanho e cobre o ouro ainda
associado ao Sol, a prata Lua, o ferro a Marte etc.). O stimo filho de um stimo filho
dotado de poderes sobrenaturais. Sete o nmero de sorte. No Apocalipse do Novo
Testamento, sete selos de pergaminho so abertos, sete trombetas so tocadas, sete taas
so preenchidas. Santo Agostinho argumentou, obscuramente, a favor da importncia
mstica do sete, afirmando que trs o primeiro nmero inteiro que mpar (que dizer
do um?), quatro o primeiro que par (que dizer do dois?) e destes... sete
composto. E assim por diante.
A prpria existncia dos quatro satlites de J piter que Galileu descobriu e
no eram planetas foi desacreditada por desafiar a primazia do nmero sete. Quando a
aceitao do sistema copernicano se ampliou, a Terra foi acrescentada lista dos
planetas e o Sol e a Lua foram eliminados. Assim, parecia haver apenas seis planetas
(Mercrio, Vnus, Terra, Marte, J piter e Saturno). Por isso, eruditos argumentos
acadmicos surgiram para explicar por que eles tinham de ser seis. Por exemplo, seis o
primeiro nmero perfeito, igual soma de seus divisores (1 +2 +3). Q. E. D. E, de
qualquer forma, os dias da criao no eram sete, apenas seis.
Enquanto os adeptos do misticismo numerolgico se adaptavam ao sistema
copernicano, esse modo autocomplacente de pensar transbordou dos planetas para as
luas. A Terra tinha uma lua, J piter tinha as quatro luas galileanas. Total, cinco. Era
claro que faltava uma. (No esquecer: seis o primeiro nmero perfeito). Quando
Huygens descobriu Tit em 1665, ele e muitos outros acharam que era a ltima: seis
planetas, seis luas e Deus no cu.
O historiador da cincia I. Bernard Cohen, da Harvard University, observou
que Huygens deixara de procurar outras luas por ser evidente, com base nesses
argumentos, no haver mais nenhuma ser descoberta. Dezesseis anos depois,
ironicamente com a assistncia de Huygens, G. D. Cassini, do Observatrio de Paris,
descobriu uma stima lua, J ato, um mundo bizarro com um hemisfrio preto e o outro
branco, numa rbita mais afastada que a de Tit. Pouco depois, Cassini descobriu Ria,
lua saturnina com rbita vizinha de Tit.
Mais uma oportunidade para a numerologia, dessa vez a servio da tarefa de
lisonjear mecenas. Cassini somou o nmero de planetas (seis) ao nmero de satlites
(oito) e obteve catorze. Ora, o homem que construra o observatrio para Cassini e
pagava o seu salrio era Lus XIV da Frana, o Rei Sol. O astrnomo imediatamente
ofereceu as duas novas luas ao seu soberano e proclamou que as conquistas de Lus
se estendiam at os confins do Sistema Solar. Discretamente, Cassini parou de procurar
outras luas. Cohen sugere que ele temia que uma nova Lua pudesse ofender um
monarca com quem no se devia brincar, que em breve estaria jogando seus sditos em
masmorras pelo crime de serem protestantes. Doze anos mais tarde, porm, Cassini
voltou a procurar e descobriu sem dvida, com uma dose de apreenso mais duas
luas.
Quando se sugeriu a existncia de novos mundos, no final do sculo XVIII, a
fora dos argumentos numerolgicos dissipara-se bastante. Ainda assim, foi com
verdadeira surpresa que em 1781 as pessoas ouviram falar de um novo planeta,
descoberto atravs do telescpio. Novas luas impressionavam relativamente pouco,
especialmente depois das primeiras seis ou oito. Mas que houvesse novos planetas a
serem descobertos e que os seres humanos tivessem inventado o meio de descobri-los
era considerado espantoso, e com toda a razo. Se existe um planeta que antes se
desconhecia, talvez existiam muito mais, neste Sistema Solar e em outros.
A descoberta nem sequer foi feita por um astrnomo profissional, mas por
William Herschel, um msico cujos parentes foram para a Gr-Bretanha com a famlia
de outro alemo anglicizado, o monarca reinante e futuro opressor dos colonos norte-
americanos, George III. O desejo de Herschel era dar ao planeta o nome de George
(Estrela de George, na realidade) em homenagem ao seu mecenas, mas,
providencialmente, o nome no pegou. (Adular reis parece ter sido ocupao freqente
dos astrnomos). Em vez disso, o planeta descoberto por Herschel se chama Urano.
Recebeu o nome do antigo deus do cu que, segundo o mito grego, foi o pai de Saturno
e, assim, o av dos deuses olmpicos.
J no consideramos o Sol e a Lua planetas e, ignorando os asterides e
cometas relativamente insignificantes, contamos Urano como o stimo planeta a partir
do Sol (Mercrio, Vnus, Terra, Marte, J piter, Saturno, Urano, Netuno, Pluto. o
primeiro planeta desconhecido dos antigos. Os quatro planetas mais afastados, os
jovinianos, revelaram-se muito diferentes dos quatro planetas mais prximos, os
terreais. Pluto um caso separado.
Com o passar dos anos e a crescente qualidade dos instrumentos astronmicos,
comeamos a compreender melhor o distante Urano. O que reflete a tnue luz solar de
volta para a Terra no uma superfcie slida, mas atmosfera e nuvens assim como
em Tit, Vnus, J piter, Saturno e Netuno. O ar em Urano feito de hidrognio e hlio,
os dois gases mais simples. Metano e outros hidrocarbonetos tambm esto presentes.
Pouco abaixo das nuvens, visveis aos observadores da Terra, est uma atmosfera
compacta com enormes quantidades de amnia, sulfeto de hidrognio e, especialmente,
gua.
Nas profundezas das atmosferas de J piter e Saturno, as presses so to
grandes que os tomos transpiram eltrons e o ar se transforma em metal. Tal coisa
no parece acontecer no menos compacto Urano, porque as presses nas profundezas da
atmosfera so menores. Ainda mais fundo, descoberta apenas pelos puxes sutis nas
luas de Urano, totalmente inacessvel vista, sob o peso esmagador da atmosfera
sobrejacente, est uma superfcie rochosa. Um grande planeta semelhante Terra ali se
esconde, envolto em imenso cobertor de ar.
A temperatura da superfcie da Terra se deve luz solar que ela intercepta.
s eliminar o Sol e o planeta logo esfria: no para o insignificante frio antrtico, no a
ponto de os oceanos congelarem, mas para um frio to intenso que o prprio ar se
condensaria, formando uma camada de neve de oxignio e nitrognio de dezenas de
metros de espessura sobre todo o planeta. A pequena quantidade de energia que escoa
do interior quente da Terra seria insuficiente pra derreter essa neve. O caso de J piter,
Saturno e Netuno diferente. H tanto calor extravasando de seus interiores quanto o
que eles captam da tepidez do Sol distante. Eliminado o Sol, eles seriam s um pouco
afetados.
Urano, porm, outra histria. Urano uma anomalia entre os planetas
jovinianos. Ele como a Terra: h muito pouco calor intrnseco extravasando. No
compreendemos muito bem por que assim, por que Urano sob muitos aspectos, to
semelhante a Netuno no possui uma poderosa fonte de calor interno. Por essa razo,
entre outras, no podemos dizer que compreendemos o que se passa no interior
profundo desses vastos mundos.
Urano jaz de lado enquanto gira ao redor do Sol. Nos anos 90, o Sol est
aquecendo o plo Sul, e este plo que os observadores da Terra vem no final do
sculo XX. Urano leva 84 anos terrestres para dar uma volta ao redor do Sol. Assim, na
dcada de 2030 o plo norte estar voltado para o Sol (e para a Terra). Na dcada de
2070 o plo sul estar apontando mais uma vez para o Sol. No intervalo entre essas
dcadas, os astrnomos da Terra estaro observando principalmente as latitudes
equatoriais.
Todos os outros planetas giram muito mais aprumados em suas rbitas.
Ningum sabe ao certo qual a razo da rotao anmala de Urano; a idia mais
promissora que em algum momento de sua histria primitiva, h bilhes de anos, ele
teria sido atingido por um planeta errante, mais ou menos do tamanho da Terra, numa
rbita altamente excntrica. Essa coliso, se que aconteceu, deve ter provocado muito
tumulto no sistema de Urano; supe-se que outros vestgios da antiga devastao ainda
possam ser descobertos. Mas a distncia de Urano tende a guardar os mistrios do
planeta.
Em 1977, uma equipe de cientistas chefiada por J ames Elliot, ento na Cornell
University, descobriu por acaso que Urano tem anis, como Saturno. Os cientistas
estavam voando sobre o oceano ndico num avio espacial da NASA o Observatrio
Areo Kuiper para testemunhar a passagem de Urano pela frente de uma estrela.
(Essas passagens ou ocultaes, como so chamadas, acontecem de tempos em tempos,
precisamente porque Urano se move lentamente em relao s estrelas distantes). Os
observadores ficaram surpresos ao ver a estrela tremeluzir vrias vezes pouco antes de
passar atrs de Urano e sua atmosfera, voltando a tremeluzir assim que reapareceu no
outro lado. Como os padres desse tremeluzir foram iguais antes e depois da ocultao,
essa observao (e muito trabalho posterior) abriu caminho para a descoberta de nove
anis circumplanetrios muito escuros e muito finos, que do a Urano a aparncia de um
alvo no cu.
Circundando os anis, como os observadores da Terra vieram a compreender,
estavam as rbitas concntricas das cinco luas esto conhecidas: Miranda, Ariel,
Umbriel, Titnia e Oberon. Elas receberam os nomes dos personagens de Sonho de uma
noite de vero e de A tempestade, de Shakespeare, e de O rapto da madeixa, de
Alexander Pope. Duas delas foram descobertas pelo prprio Herschel. A mais interior
das cindo, Miranda, s veio a ser descoberta por meu professor G. P. Kuiper em 1948.
Lembro-me de que, naquela poca, a descoberta de uma nova lua de Urano era
considerada uma grande realizao. A luz infravermelha prxima, refletida por todas as
cinco luas, revelou, subseqentemente, o sinal espectral de gelo de gua comum em
suas superfcies. E no de admirar. Urano est to distante do Sol que o seu meio-dia
no mais claro que a noite da Terra. A temperatura frgida. Toda gua deve estar
congelada.
Uma revoluo em nossa compreenso do sistema de Urano o planeta, seus
anis e suas luas teve incio em 24 de janeiro de 1986. Naquele dia, depois de uma
viagem de oito anos e meio, a nave espacial Voyager 2 passou muito perto de Miranda e
acertou em cheio o alvo no cu. A gravidade de Urano arremessou-a depois para
Netuno. A espaonave enviou para a Terra 4300 closes do sistema de Urano e muitos
outros dados.
Descobriu-se que Urano circundado por um cinturo de intensa radiao,
eltrons e prtons presos pelo campo magntico do planeta. A Voyager passou atravs
desse cinturo de radiao, medindo o campo magntico e as partculas carregadas ali
presas enquanto se deslocava. A nave tambm detectou com timbres, harmonias e
nuances variadas, mas principalmente em fortssimo uma cacofonia de ondas de rdio
geradas pelas partculas presas, aceleradas. Algo semelhante foi descoberto em J piter e
Saturno e seria mais tarde encontrado em Netuno, sempre com tema e contraponto
peculiares a cada mundo.
Na Terra, os plos magnticos e geogrficos se acham bem prximos. Em
Urano, o eixo magntico e o eixo de rotao esto afastados por uma inclinao de uns
sessenta graus. Ningum at agora entende a razo: alguns sugeriram que estamos
captando Urano numa reverso de seus plos magnticos norte e sul, como acontece
periodicamente na Terra. Outros propem que isso tambm conseqncia daquela
antiga e potente coliso que abalou o planeta. No sabemos.
A quantidade de luz ultravioleta que Urano recebe do Sol bem menor do que
a que ele emite, provavelmente gerada pelas partculas carregadas que vazam da
magnetosfera e atingem a atmosfera superior. De um ponto de observao no sistema de
Urano, a nave espacial examinou uma estrela brilhante tremeluzir, enquanto os anis de
Urano passavam por ela. Foram descobertas faixas tnues de poeira. Da perspectiva da
Terra, a nave espacial circulou por trs de Urano; assim, os sinais de rdio transmitidos
para a Terra passavam tangencialmente pela atmosfera de Urano, sondando-a at
debaixo de suas nuvens de metano. Alguns inferiram a existncia de um oceano vasto e
profundo, talvez de 8 mil quilmetros de espessura, de gua lquida superaquecida,
flutuando no ar.
Entre as principais glrias do encontro de Urano esto as fotografias. Com as
duas cmeras de televiso da Voyager, descobrimos dez novas luas, determinamos a
durao do dia nas nuvens de Urano (cerca de dezessete horas) e estudamos uma dzia
de anis. As fotos mais espetaculares foram as que vieram das cinco luas maiores de
Urano, que j conhecamos, especialmente da menor delas, a Miranda de Kuiper. Sua
superfcie um tumulto de vales relacionados falhas, cadeias paralelas de montanhas,
penhascos perpendiculares, montanhas baixas, crateras de impacto e inundaes
solidificadas de um material da superfcie num pequeno mundo frio e glacial to
distante do Sol. possvel que a superfcie tenha se fundido e reestruturado em alguma
poca muito remota, quando uma ressonncia gravitacional entre Urano, Miranda e
Ariel teria extrado energia do planeta prximo, canalizando-a para o interior de
Miranda. Ou, talvez, estejamos vendo os resultados da coliso primordial que se julga
ter abalado Urano. concebvel, ainda, que Miranda tenha sido, outrora, completamente
destruda, desmembrada, fragmentada por um mundo adernado e descontrolado,
permanecendo em sua rbita muitos fragmentos de sua coliso. Ao se chocarem
lentamente, ao se atrarem gravitacionalmente, os cacos e restos podem ter se
reagregado para formar exatamente um mundo embaralhado, remendado e inacabado
como Miranda hoje.
Para min, as fotos da sombria Miranda tm um carter sobrenatural, pois ainda
me lembro muito bem de quando ela era apenas um tnue ponto de luz quase perdido no
brilho de Urano. Descobertas graas ao talento e pacincia do astrnomo, em apenas
metade de uma vida deixou de ser um mundo desconhecido para assumir um destino
cujos segredos antigos e idiossincrticos foram, ao menos em parte, revelados.
































CAPTULO 9
UMA NAVE NORTE-AMERICANA
NAS FRONTEIRAS DO SISTEMA SOLAR




...na praia do lago de Trito...
Desabafei os segredos do meu peito.
EURPEDES, ION (CERCA DE 413 a.C.)




Netuno era o ltimo ponto a ser visitado na grande viagem da Voyager 2
pelo Sistema Solar. Em geral, considerado o penltimo planeta e Pluto o mais
distante. Mas por causa da rbita elptica de Pluto, Netuno tem sido nos ltimos
tempos o planeta mais distante, e vai continuar a s-lo at 1999. As temperaturas tpicas
em suas nuvens superiores so de aproximadamente -240C, pois est muito distante
dos raios quentes do Sol. Seria mais frio, no fosse o calor emanado de seu interior.
Netuno est to distante que, em seu cu, o Sol s uma estrela muito brilhante.
A distncia? Tanta que Netuno ainda no completou uma nica volta ao redor
do Sol desde a sua descoberta, em 1846. Tanta que no pode ser visto a olho nu. Tanta
que a luz mais veloz que todo o resto leva mais de cinco horas para chegar de
Netuno Terra.
Quando a Voyager 2 passou veloz pelo sistema de Netuno em 1989, as
cmeras, os espectrmetros, os detectores de campos e partculas e outros instrumentos
examinam febrilmente o planeta, suas luas e anis. Como seus primos J piter, Saturno e
Urano, Netuno gigante. Todo planeta , no fundo, um mundo semelhante a Terra
mas os quatro gigantes gasosos usam disfarces elaborados, pesades. J piter e Saturno
so grandes mundos gasosos com ncleos de rocha e gelo relativamente pequenos, mas
Urano e Netuno so fundamentalmente mundos de rocha e gelo ocultos por atmosferas
densas.
Netuno quatro vezes maior que a Terra. Quando olhamos para o seu azul
austero e frio, mais uma vez vemos apenas atmosfera e nuvens nenhuma superfcie
slida. Tambm aqui a atmosfera composta principalmente de hidrognio e hlio, com
metano e vestgios de outros hidrocarbonetos. Tambm pode haver nitrognio. As
nuvens brilhantes flutuam sobre nuvens espessas mais profundas de composio
desconhecida. Pelo movimento das nuvens, inferimos ventos violentos, de que quase a
velocidade do som. Descobriu-se uma Grande Mancha Escura, curiosamente quase na
mesma latitude da Grande Mancha Vermelha em J piter. A cor azul convm a um
planeta com o nome de deus do mar.
Ao redor desse mundo remoto, tempestuoso, frio e pouco iluminado existe,
tambm, um sistema de anis, compostos de objetos orbitantes que, em tamanho,
variam de finas partculas a pequenos caminhes. Como os anis dos outros planetas
jovinianos, os de Netuno parecem ser evanescentes calcula-se que a gravidade e a
radiao solar vo romp-los em muito menos tempo que a idade do Sistema Solar. Se
no destrudos rapidamente, s os vemos por serem de formao recente. Mas como se
criam os anis?
A maior lua no sistema de Netuno Trito. Ela leva quase seis de nossos dias
para dar uma volta ao redor de Netuno, o que realiza fato raro entre as grandes luas do
Sistema Solar na direo oposta da rotao de seu planeta. Trito tem uma atmosfera
rica em nitrognio, semelhante de Tit; mas, como o ar e a neblina so muito mais
finos, podemos ver a sua superfcie. As paisagens so esplndidas: um mundo de gelos
gelo de nitrognio, gelo de metano, provavelmente sustentados por rochas e gelo de
gua mais familiares. H bacias de impacto, que parecem ter sido inundadas por
lquidos antes de congelarem novamente (de modo que em alguma poca houve lagos
em Trito); crateras de impacto; longos vales sinuosos; imensas plancies cobertas de
neve de nitrognio; o terreno enrugado lembra a causa de um cantalupo; longas faixas
escuras mais ou menos paralelas parecem ter sido sopradas pelo vento e ento
depositadas sobre a superfcie glacial apesar de a atmosfera de Trito ser muito rala
(cerca de 1/10.000 da espessura da atmosfera da Terra).
Todas as crateras de Trito so antigas. No h paredes despencados ou
relevos suavizados. Mesmo com a queda e evaporao peridicas da neve, parece que
nada erodiu a superfcie de Trito em bilhes de anos. Assim todas as crateras abertas
durante a formao de Trito devem ter sido preenchidas e cobertas por algum antigo
acontecimento global que renovou a superfcie. Trito gira em torno de Netuno na
direo oposta da rotao de Netuno ao contrrio do que acontece com a Terra e sua
lua e com a maioria das grandes luas do Sistema Sola. Se Trito tivesse se formado do
mesmo disco giratrio que deu origem a Netuno, deveria estar circulando ao redor de
Netuno na mesma direo da rotao do planeta. Portanto, Trito no saiu da nebulosa
local original ao redor de Netuno, mas veio de algum outro lugar talvez muito alm de
Pluto e foi, por acaso, capturada pela gravidade ao passar perto de Netuno. Esse
acontecimento deve ter provocado enormes mars de corpos slidos em Trito,
fundindo a superfcie e eliminando a topografia anterior.
Em alguns lugares, a superfcie brilhante e branca como a neve antrtica
nova (e pode proporcionar uma experincia de esqui nica em todo o Sistema Solar).
Em outros, observa-se um matiz que vai do rosa ao marrom. Uma explicao possvel:
neve recm-cada de nitrognio, metano e outros hidrocarbonetos irradiada pela luz
ultravioleta solar e por eltrons presos no campo magntico de Netuno, por onde Trito
passa com grande dificuldade. Sabemos que essa irradiao converter a neve (e os
gases correspondentes) em sedimentos orgnicos avermelhados, escuros e complexos,
tholins de gelo nada vivo, mas algo composto de algumas das molculas presentes na
origem da vida sobre a Terra h 4 bilhes de anos.
No inverno local, camadas de gelo e neve se formam sobre a superfcie.
(Nossos invernos, graas a Deus, tm apenas 4% de sua durao). Durante a primavera,
elas lentamente se transformaram, acumulando uma quantidade crescente de molculas
orgnicas avermelhadas. No vero, o gelo e a neve evaporam; os gases assim liberados
migram at o hemisfrio do inverno e ali mais uma vez cobrem a superfcie de gelo e
neve. Mas as molculas orgnicas avermelhadas no evaporam e no so transportadas
um depsito defasado; no inverno seguinte, elas so novamente cobertas por outras
neves, por sua vez irradiadas, e, no vero seguinte, a acumulao mais espessa.
medida que o tempo passa, quantidades substanciais de matria orgnica formam-se
sobre a superfcie de Trito, o que talvez explique suas delicadas marcas coloridas.
As faixas comeam em pequenas e escuras regies de origem, talvez quando o
calor da primavera e do vero aquece neves volteis sob a superfcie. Ao se evaporar, o
gs esguicha como num giser, dispersando neves menos volteis e matria orgnica
escura da superfcie. Ventos predominantes de baixa velocidade levam a matria
orgnica escura, que lentamente sedimenta no ar ralo, depositando-se no solo gerando a
aparncia das faixas. Eis uma reconstruo possvel da histria recente de Trito.
Trito pode ter grandes calotas polares sazonais de gelo de nitrognio liso sob
camadas de materiais orgnicos escuros. Neves de nitrognio parecem ter cado
recentemente no equador. Nevadas, giseres, poeira orgnica carregada pelo vento e
neblinas de altitude elevada surpreenderam, num mundo com atmosfera to rala.
Por que o ar to ralo? Porque Trito est muito distante do Sol. Se
consegussemos deslocar esse mundo pra uma rbita ao redor de Saturno, os gelos de
nitrognio e metano se evaporariam rapidamente, formar-se-ia uma atmosfera muito
mais densa, de metano e nitrognio gasosos, e a radiao geraria uma neblina opaca de
tholin. Trito ficaria parecida com Tit. Inversamente, se deslocssemos Tit para uma
rbita ao reder de Netuno, quase toda a sua atmosfera congelaria, formando neve e gelo;
o tholin desaparecia e no seria substitudo; o ar clarearia e a superfcie ficaria visvel
luz comum e Tit seria muito parecida com Trito.
Os dois mundos no so idnticos. O interior de Tit parece conter muito mais
gelo que o de Trito, muito menos rocha. O dimetro de Tit quase duas vezes o de
Trito. Ainda assim, se colocados mesma distancia do Sol, pareceriam irmos. Alan
Stern, do Instituto de Pesquisa do Sudoeste, sugere que fazem parte de uma imensa srie
de pequenos mundos ricos em nitrognio e metano formados no Sistema Solar
primitivo. Pluto, que ainda no foi visitado por uma nave espacial, parece ser outro
membro do grupo. possvel que, na espao alm de Pluto, muitos outros mundos do
tipo sejam descobertos. As atmosferas ralas e as superfcies glaciais de todos eles esto
sendo irradiadas por raios csmicos, pelo menos e compostos orgnicos ricos em
nitrognio esto sendo formados. como se a matria de vida no se encontrasse
apenas em Tit, mas em todos os frios e mal iluminados confins de nosso sistema
planetrio.
Outra classe de pequenos objetos foi recentemente descoberta, com rbitas que
os levam pelo menos parte do tempo alm de Netuno e Pluto. s vezes chamados
planetas menores ou asterides, mais provvel que sejam cometas inativos (sem
cauda, claro; muito distantes do Sol, seus gelos no podem evaporar rapidamente), so
muito maiores que os cometas comuns que conhecemos. Podem ser a vanguarda de um
imenso conjunto de pequenos mundos que vai da rbita de Pluto at meio caminho
para a estrela mais prxima. A regio mas interna da Nuvem de Cometas de Oort, a que
esses novos objetos talvez pertenam, chamada Cinturo de Kuiper, em homenagem a
meu mentor, Gerard Kuiper, que pela primeira vez sugeriu sua existncia. Cometas de
curta durao como o de Halley nascem no Cinturo de Kuiper, reagem a puxes
gravitacionais, entram velozmente na parte interior do Sistema Solar, formam suas
caldas e embelezam nosso cu.
No final do sculo XIX, esses tijolos de mundos ento meras hipteses
eram chamados planetesimais. Suponho que o teor da palavra tenha a ver com o de
infinitesimais: preciso um nmero infinito deles para se fazer alguma coisa. No se
chega a tal ponto com os planetesimais, embora seja preciso um nmero muito grandes
deles para formar um planeta. Por exemplo, para formar um planeta com o volume da
Terra, seria necessrio aglutinar trilhes de corpos de um quilmetro. Outrora havia um
nmero muito maior de mundos pequenos na parte planetria do Sistema Solar. A
maioria j desapareceu expelidos para o espao interestelar, tragados pelo Sol ou
sacrificados na grande empresa de formar luas e planetas. Muito alm de Netuno e
Pluto, no entanto, os descartes, as sobras jamais agregadas para formar mundos, podem
esta nossa espera alguns na faixa dos cem quilmetros e um nmero espantoso de
corpos de um quilmetro ou menores salpicando toda a orla externa do Sistema Solar
at a Nuvem de Oort.
Nesse sentido, h planetas alm de Netuno e Pluto mas muito menores que
os planetas jovinianos, ou at que o prprio Pluto. Mundos maiores podem estar se
escondendo no escuro alm de Pluto, mundos que podem ser chamados planetas.
Quando mais distantes, tanto menos provvel que os detectemos. Eles no podem,
porm, estar logo alm de Netuno; seus puxes gravitacionais teriam alterado
perceptivamente as rbitas de Netuno e Pluto e das naves espaciais Pioneer 10 e 11 e
Voyager 1 e 2.
Os recm-descobertos corpos comentrios (com nomes como 1992QB E
1993FW) no so bem planetas. Se foram alcanados por nosso limiar de deteco,
decerto ainda restam muitos outros a descobrir nos limites do Sistema Solar - to
afastados que muito difcil v-los da Terra, to distantes que uma longa viagem
aproximar-se deles. Naves pequenas e velozes para Pluto e alm, contudo, esto dentro
de nossas capacidades. Faria sentido mandar uma nave sobrevoar Pluto e sua lua
Caronte e depois tentar aproximar-se de um dos membros do Cinturo de Cometas de
Kuiper.
Os ncleos rochosos de Urano e Netuno, semelhantes ao da Terra, parecem ter
primeiro incorporado, depois atrado gravitacionalmente, quantidades macias de gs de
hidrognio e hlio da antiga nebulosa de que se formaram os planetas. Originalmente,
viviam numa tempestade de granizo. Suas gravidades eram suficientes apenas para
repelir pequenos mundos glaciais que chegassem demasiado perto, lanado-os muito
alm do reino dos planetas, para povoar a Nuvem de Cometas de Oort. J piter e Saturno
tornaram-se gigantes de gs pelo mesmo processo, mas suas gravidades eram fortes
demais para povoar a Nuvem de Oort: mundos de glaciais que deles se aproximavam
eram arremessados pela fora da gravidade para um ponto totalmente fora do Sistema
Solar e destinados a vagar para sempre na grande escurido das estrelas.
Assim, os lindos cometas que s vezes despertam no homem admirao e
temor, abrem crateras em planetas prximos e luas afastadas e, de vez em quando, pem
em perigo a vida na Terra, seriam desconhecidos e no nos ameaariam se Urano e
Netuno no tivessem se tornado mundos gigantescos h 4,5 bilhes de anos.
Este o momento para um breve interldio sobre os planetas muito alm de
Netuno e Pluto, os planetas de outras estrelas.
Muitas estrelas prximas esto rodeadas por discos finos de gs e poeira
orbitante que podem estender-se por centenas de unidades astronmicas (UA) a partir de
estrela local (os planetas mais afastados, Netuno e Pluto, esto acerca de 40 UA do
nosso Sol). As estrelas mais jovens, semelhantes ao Sol, tm mais possibilidades de ter
discos que as antigas. Algumas tm um buraco no centro, como num disco fonogrfico.
O buraco se estende at 30 ou 40 UA a partir da estrela. o que acontece, por exemplo,
com os discos que circundam as estrelas Veja e Epsilon Eridani. O buraco no disco ao
redor de Beta Pictoris se estende at somente 15 UA a partir da estrela. Existe uma
possibilidade de que essas zonas interiores, livres de poeira, tenham sido limpas pelos
planetas que ali se formaram recentemente. Na verdade, esse processo de limpeza estava
previsto na histria primitiva de nosso sistema planetrio. medida que as observaes
se aprimorem, talvez divisemos detalhes denunciadores, na configurao de zonas com
ou sem poeira, indicando a presena de planetas demasiado pequenos e escuros para
serem vistos diretamente. Os dados espectroscpicos sugerem que tais discos esto se
movendo e que h matria caindo nas estrelas centrais talvez de cometas formados nos
discos, desviados pelos planetas ocultos e que se evaporam ao aproximar-se muito do
sol local.
Como os planetas so pequenos e brilham por luz refletida, tendem a sumir no
brilho do sol local. Contudo, h muito empenho para achar planetas plenamente
formados ao redor das estrelas prximas detectando-se um tnue e breve ofuscamento
da luz estelar, quando um planeta escuro se interpe entre a estrela e o observador na
Terra; ou percebendo uma leve oscilao no movimento da estrela, quando puxada
primeiro uma direo depois em outra por um companheiro orbitante que no podemos
ver. As tcnicas aplicadas no espao sero muito mais sensveis. Um planeta joviniano
movendo-se ao redor de uma estrela prxima tem um brilho cerca de 1 bilho de vezes
mais fraco que o de seu sol; ainda assim, uma nova gerao de telescpios de solo
capazes de compensar a cintilao da atmosfera terrestre talvez em breve possa detectar
esses planetas com poucas horas de observao. Um planeta terreal de uma estrela
vizinha tem um brilho cem vezes mais fraco; mas agora parece que naves espaciais
relativamente baratas acima da atmosfera terrestre poderiam detectar outras Terras.
Essas investigaes no se realizaram at o momento, mas estamos prestes a poder
detectar pelos menos planetas do tamanho de J piter ao redor das estrelas mais
prximas se ele existir.
Uma descoberta recente, importante e imprevista, foi a de um sistema
planetrio autntico ao redor de uma estrela improvvel a uns 1300 anos-luz de
distncia, descoberto por uma tcnica inesperada. O pulsar B1257+12 uma estrela de
nutrons em rpida rotao, um sol incrivelmente denso, resduo de uma estrela
volumosa que sofreu uma exploso de supernova. A uma velocidade medida com
acurada preciso, ele gira em torno de si mesmo a cada 0,0062185319388187 segundo.
Esse pulsar desenvolve 10 mil rpm.
As partculas carregadas presas em seu intenso campo magntico geram ondas
de rdio lanadas atravs da Terra, cerca de 160 oscilaes por segundo. Em 1991,
mudanas pequenas mas discernveis do ritmo dos lampejos foram conjeturalmente
interpretadas por Alexander Wolszcan, hoje na Universidade Estadual da Pensilvnia,
como um mnimo movimento reflexo do pulsar reagindo presena de planetas. Em
1994, Wolszczan confirmou as previstas interaes gravitacionais mtuas desses
planetas com um estudo dos resduos de tempo, em nvel de microssegundos, durante o
intervalo de anos. A evidncia de que so mesmo planetas novos, e no tremores
estelares na superfcie de nutrons da estrela (ou outra coisa), agora esmagadora ou,
como disse Wolsczan, irrefutvel; um novo sistema solar est inequivocamente
identificado. Ao contrrio das outras tcnicas, o mtodo de medir os tempos do pulsar
torna relativamente fcil detectar planetas terreais prximos e relativamente difcil
detectar planetas jovinianos mais distantes.
O planeta C, umas 2,8 vezes mais volumoso que a Terra, gira em torno do
pulsar a cada 98 dias, a uma distncia de 0,47 unidade astronmica (UA); o planeta B,
com cerca de 3,4 massas da Terra, tem um ano de 67 dias terrestres, a 0,36 UA. Um
mundo menor, o planeta A, ainda mais prximo da estrela, com cerca de 0,015 da massa
terrestre, est a 0,19 UA. O planeta B est a uma distncia mais ou menos equivalente a
um meio-termo entre as distncias de Mercrio e Vnus; e menos afastados que ambos
est o planeta A, com mais ou menos o volume da Lua e a uma distncia equivalente a
cerca de metade da que existe entre Mercrio e o Sol. No sabemos se esses planetas
so os restos de um sistema planetrio anterior que de alguma forma conseguiu
sobreviver exploso de supernova que produziu o pulsar, ou se foram formadas pelo
disco resultante da acreso circunstelar subseqente exploso de supernova. Seja
como for, aprendemos que h outras Terras.
A energia produzida pelo B1257+12 cerca de 4,7 vezes a do Sol. Ao
contrrio do Sol, sua maior parte no est na luz visvel, mas num violento furaco de
partculas eletricamente carregadas. Caso essas partculas colidissem com os planetas e
os aquecessem, mesmo um planeta a 1 UA teria em sua superfcie uma temperatura de
uns 280C, mais que o ponto ebulio normal da gua e que a temperatura de Vnus.
Esses planetas escuros e escaldantes no parecem hospitaleiros vida, mas
pode haver outros. (H indcios de pelos menos um mundo mais afastado e fresco no
sistema de B1257+12). Claro que nem sequer sabemos se esses mundos conseguiriam
manter suas atmosferas; todas, talvez, tenham sido eliminadas na exploso de
supernova, se remontarem quela poca. H indcios, porm, de que realmente
detectamos um sistema planetrio reconhecvel. provvel que muitos outros fiquem
conhecidos nas prximas dcadas, ao redor de estrelas comuns semelhantes ao Sol e ao
redor de ans-brancas, pulsares e outros estados finais de evoluo estelar.
Acabaremos com um elenco de sistemas planetrios com planetas terreais e
jovinianos e, talvez, novas classes de planetas. Examinaremos esses mundos
espectroscopicamente e de outras maneiras, em busca de novas Terras e outra vida.
Em nenhum dos mundos do Sistema Solar exterior as Voyager encontraram
sinais de vida. H matria orgnica em abundancia a substncia da vida, talvez
premonies de vida mas, pelo que pudemos observar, inexiste vida. No h oxignio
em suas atmosferas, nem gases profundamente fora do equilbrio qumico, como o
metano no oxignio da Terra. Muitos mundos tinham matizes sutis, mas nenhum as
caractersticas de absoro aguda e distintiva geradas pela clorofila em boa parte da
superfcie da Terra. Em raros mundos a Voyager soube precisar detalhes com uma
resoluo de at um quilmetro: assim no teria detectado nem a nossa civilizao
tcnica transplantada para o Sistema Solar exterior. Seja qual for, porm, o valor dessas
observaes, no encontramos padres regulares, geometrizao, paixo por pequenos
crculos, tringulos, quadrados ou retngulos. No havia constelaes de pontos
luminosos constantes nos hemisfrios noturnos ou sinais de civilizao tcnica a
reestruturar a superfcie desses mundos.
Os planetas jovinianos so transmissores prolficos de ondas de rdio
geradas pelas abundantes partculas carregadas presas e irradiadas em seus campos
magnticos, pelos raios, por seus interiores aquecidos. Mas nenhuma dessas emisses
tem o carter de vida inteligente o que pensam os especialistas da rea.
Nosso raciocnio pode ser limitado. Podemos deixar de perceber alguma coisa.
Por exemplo, h um pouco de dixido de carbono na atmosfera de Tit, o que pe sua
atmosfera de nitrognio/metano fora de equilbrio qumico. Acho que o CO2 gerado
pelo constante tamborilar de cometas que caem na atmosfera de Tit mas no sei.
Talvez haja algo sobre a superfcie que inexplicavelmente gere CO2 na presena de
todo esse metano.
As superfcies de Miranda e Trito diferem de tudo o que conhecemos, com
imensas formas de relevo em ziguezague e linhas retas entrecruzadas que at gelogos
planetrios srios descreveram como rodovias. Pensamos entender (mal e mal) essas
formas de relevo em termos de falhas e colises, mas podemos estar errados.
O padro complexo da esttica, estouros e assobios de rdio que recebemos
dos quatro planetas jovinianos parece em geral explicvel pela fsica dos plasmas e a
emisso trmica. (Boa parte dos detalhes no est bem entendida). Mas podemos estar
errados. Em dzias de mundos, no encontraremos nada to claro e impressionante
como os sinais da vida descobertos pela nave espacial Galileo em sua passagem pela
Terra. A via uma hiptese de ultima instncia. S a invocamos quando no h outra
maneira de explicar o que vemos. Na minha opinio, no existe vida em nenhum dos
mundos que estudamos, exceo, claro, do nosso. Mas posso estar errado e, certa ou
errada, minha opinio se limita a nosso Sistema Solar. Talvez em uma nova misso
encontremos algo diferente, algo impressionante, algo totalmente inexplicvel com as
ferramentas comuns da cincia planetria e trmulos, cautelosos, avancemos aos
poucos para uma explicao biolgica. Mas, por ora nada requer que percorramos esse
caminho: a nica vida no Sistema Solar a que existe na Terra. Nos sistemas de Urano
e Netuno, o nico sinal de vida tem sido a prpria Voyager.
Identificando os planetas de outras estrelas, descobrindo mundos com tamanho
e volume semelhantes aos da Terra, iremos pesquis-los em busca de vida. Uma densa
atmosfera de oxignio pode ser detectvel at num mundo que no concebemos. Tal
como para a Terra, pode ser um sinal de vida. Uma atmosfera de oxignio com muito
metano seria quase certamente um sinal de vida, bem como emisses de rdio
moduladas. Algum dia, a partir de observaes sobre nosso sistema planetrio ou outro,
a nova de que existe vida em outro mundo por vir a ser anunciada.
As sondas espaciais Voyager esto a caminho das estrelas em trajetrias de
escape do Sistema Solar, deslocando-se em alta velocidade, quase a 1 milho de
quilmetros por dia. Os campos gravitacionais de J piter, Saturno, Urano e Netuno as
arremessaram em velocidades to elevadas que elas romperam os laos que as ligavam
ao Sol.
J abandonaram o Sistema Solar? A resposta depende muito de como se define
a fronteira do reino do Sol. Se a rbita do planeta mais afastado de tamanho razovel,
ento as Voyager j se foram h muito; no provvel que existam outros Netunos a
serem descobertos. Caso se pense no planeta mais afastado, pode ser que haja outros
planetas talvez semelhantes Trito muitos alm de Netuno e Pluto; nesse caso, a
Voyager 1 e a Voyager 2 ainda esto dentro do Sistema Solar. Se os limites mais
afastados do Sistema Solar so definidos por heliopausa onde as partculas e campos
magnticos interplanetrios so substitudos por seus equivalentes interestelares ento
nenhuma das Voyager saiu do Sistema Solar, embora possam vir a faz-lo nas prximas
dcadas. Mas se a definio da orla do Sistema Solar a distncia em que nossa estrela
j no consegue manter mundos em rbita ao seu redor, ento as Voyager s deixaro o
Sistema Solar em centenas de sculos.
Presa fracamente pela gravidade do Sol, em todas as direes do cu, est a
imensa horda de 1 trilho de cometas ou mais, a Nuvem de Oort. As duas naves
espaciais terminaro sua passagem pela Nuvem de Oort. As duas naves espaciais
terminaro sua passagem pela Nuvem de Oort em mais uns 20 mil anos. Ento,
completando seu longo adeus ao Sistema Solar, libertadas dos elos gravitacionais que as
ligavam ao Sol, as Voyager partiro para o mar aberto do espao interestelar e comear
a Fase Dois de sua misso.
Com seus transmissores de rdio h muito desativados, as naves espaciais vo
vagar durante eras na calma e fria escurido interestelar onde no existe quase nada
para desgast-las. Uma vez fora do Sistema Solar, permanecero intactas por 1 bilho
de anos ou mais, circunavegando o centro da Via Lctea.
No sabemos se h outras civilizaes de navegantes do espao na Via Lctea.
Se houver, no sabemos quantos so, nem muito menos onde se encontram. Mas h pelo
menos uma possibilidade de que, num futuro remoto, uma das Voyager venha a ser
interceptada e examinada por uma nave aliengena.
Por isso, ao deixar a Terra rumo aos planetas e s estrelas, cada Voyager levou
um disco fonogrfico de ouro num invlucro dourado e espelhado contendo, entre
outras coisas: saudaes em 59 lnguas humanas e uma em lngua de baleia; um ensaio
sonoro de doze minutos que inclui beijo, choro de beb e o registro eletrencefalogrfico
das meditaes de uma jovem mulher apaixonada; 116 imagens codificadas sobre nossa
cincia, nossa civilizao e ns mesmos; e noventa minutos dos maiores sucessos
musicais da Terra orientais e ocidentais, clssicos e populares, inclusive uma cano
noturna dos navajos, uma pea shakubachi japonesa, uma cantiga de iniciao de uma
menina pigmia, uma cano nupcial peruana, uma composio de 3 mil anos para o
chin chamada Rios Correntes, Bach, Beethoven, Mozart, Stravinsky, Louis
Armstrong, Blind Willie J ohnson e J ohnny B. Goode, de Chuck Berry.
O espao quase vazio. No h possibilidades de uma das Voyager vir a entrar
em outro sistema solar mesmo que toda estrela do cu esteja acompanhada de
planetas. As instrues nos invlucros dos discos, escritas no que acreditamos ser
hierglifos cientficos facilmente compreensveis, somente sero lidas, e o contedo dos
discos compreendido, se aliengenas, em algum lugar num futuro distante, descobrirem
as Voyager nas profundezas do espao interestelar. Como as duas naves vo circular
pelo centro da galxia da Via Lctea essencialmente para sempre, h tempo de sobra
para que os discos sejam encontrados se houver quem realize a descoberta.
No temos como saber quanto dos discos eles compreenderiam. As saudaes
seriam incompreensveis, mas sua inteno talvez no. (Achamos que seria descorts
no dizer oi). Os aliengenas hipotticos tm de ser muito diferentes de ns pois
evoluram independentemente num outro mundo. Estamos mesmo certos de que
poderiam entender nossa mensagem? Toda vez que sinto essas preocupaes,
tranqilizo-me: sejam quais forem as incompreensibilidades do disco das Voyager,
qualquer aliengena que as encontrar nos julgar por outros padres. A Voyager em si
uma mensagem. Por sua inteno exploratria, pela ambio grandiosa de seus
objetivos, por sua total falta de inteno agressiva e o brilhantismo de seu projeto e
desempenho, esses robs falam eloqentemente por ns.
Como cientistas e engenheiros muito mais avanados que ns seno jamais
encontrariam e recuperariam a pequena e silenciosa nave no espao interestelar os
aliengenas talvez no tenham dificuldade em compreender o que est codificado nesses
discos dourados. Talvez reconheam o carter experimental de nossa sociedade, a falta
de correspondncia entre nossa tecnologia e nossa sabedoria. Talvez se perguntem se j
no nos destrumos desde o lanamento da Voyager, ou se fomos adiante em busca de
maiores realizaes.
Talvez os discos nunca sejam interceptados. Talvez ningum os encontre em 5
bilhes de anos. Cinco bilhes de anos muito tempo. Em 5 bilhes de anos, os seres
humanos estaro extintos ou sero seres diferentes pela evoluo; no haver mas
nenhum de nossos artefatos sobre a Terra; os continentes tero sido alterados ou
destrudos; e a evoluo do Sol ter calcinado a Terra ou reduzido nosso planeta a um
redemoinho de tomos.
Longe de casa, imunes a esses acontecimentos remotos, as Voyager, levando
as lembranas de um mundo que j no existe, seguiro seu rumo.










CAPTULO 10
O PRETO SAGRADO




O cu profundo , de todas as impresses visuais, a mais
semelhante a um sentimento.
SAMUEL TAYLOR COLERIDGE, CADERNO DE
NOTAS (1805)




O azul de uma manh de maio sem nuvens ou o vermelho e o laranja de um
pr-do-sol sobre o mar levaram os seres humanos ao deslumbramento, poesia e
cincia. No importa o lugar onde vivemos sobre a Terra, no importa qual seja a nossa
lngua, costumes ou poltica, temos um cu em comum. A maioria de ns espera esse
azul-celeste e ficaria estupefata, com boas razes, se acordasse ao amanhecer e
descobrisse um cu sem nuvens que Los Angeles e da Cidade do Mxico se
acostumaram com cus marrons, e os de Londres e Seattle com cus cinzentos mas
mesmo eles ainda consideram o azul a norma planetria).
Entretanto, h mundos com cus pretos e amarelos, talvez at mesmo verdes.
A cor do cu caracteriza o mundo. J oguem-me sobre qualquer planeta do Sistema Solar;
sem sentir a gravidade, sem olhar para o solo, somente com uma rpida olhada para o
Sol e o cu, acho que posso lhes dizer com bastante acerto onde estou. Esse tom
familiar de azul, interrompido aqui e ali franceses tm uma expresso, sacr-bleu!, que
numa traduo aproximada seria Cus. Literalmente, significa azul sagrado. Sem
dvida. Se houver algum dia uma verdadeira bandeira da Terra, essa dever ser a sua
cor.
Os pssaros voam no azul, as nuvens esto ali suspensas, os seres humanos o
admiram e com ele convivem, a luz do Sol e das estrelas esvoaa por ele. Mas o que
afinal? Onde termina? Qual o seu volume? De onde vem todo esse azul? Se um lugar-
comum para todos os seres humanos, se caracteriza o nosso mundo, certamente
devemos saber alguma coisa sobre ele. O que cu?
Em agosto de 1957, pela primeira vez um ser humano elevou-se acima do azul
e olhou ao redor quando David Simons, oficial da reserva da Fora Area e mdico,
tornou-se o ser humano mais alto da histria. Sozinho, ele pilotou um balo at uma
altitude superior a 30 quilmetros e, pelas janelas de vidro grosso, vislumbrou um cu
diferente. Atualmente professor da Escola de Medicina da Universidade da Califrnia
em Irvine, o dr. Simons lembra que acima de sua cabea havia um roxo forte e escuro:
havia alcanado a regio de transio, em que o azul do nvel do solo esta sendo
invadido pelo preto perfeito do espao.
Desde o vo quase esquecido de Simons, pessoas de muitas naes voaram
acima da atmosfera. agora evidente, depois de repetidas experincias humanas (e
robticas) diretas, que no espao o cu diurno preto. O Sol brilha resplandecente sobre
a nave. A Terra l embaixo brilhantemente iluminada, mas o cu acima preto como a
noite.
Eis a descrio memorvel de Yuri Gagarin sobre o que viu no primeiro vo
espacial da espcie humana, a bordo da Vostok 1, em 12 de abril de 1961:
O cu totalmente preto; e, contra o pano de fundo desse cu negro, as estrelas parecem um
pouco mais brilhantes e mais distintas. A Terra tem um halo azul muito bonito, muito caracterstico, que
se pode divisar com clareza, quando se observa o horizonte. H uma transio harmoniosa de cores, do
azul suave para o azul, depois para o azul escuro e o violeta e, ento, para a cor totalmente preta do cu.
uma transio muito bela.
Evidentemente, o cu diurno todo esse azul tem alguma conexo com o ar.
Mas quando voc olha para o outro lado da mesa na hora do caf da manh, o seu
companheiro (em geral) no azul; a cor do cu no deve ser a propriedade de um
pouco de ar, mas de um grande volume de ar. Se examinada atentamente a partir do
espao, a Terra aparece rodeada por uma fina faixa azul, da espessura da atmosfera
inferior; na realidade, a atmosfera inferior. No topo dessa faixa, possvel ver o cu
azul desaparecendo gradualmente na escurido do espao. Essa a zona de transio
que Simons foi o primeiro a invadir e Gagarin o primeiro a observar do alto. Num vo
espacial de rotina, comeamos na parte inferior desse azul, penetramos em toda a sua
extenso alguns minutos depois da decolagem, e depois entramos naquele reino sem
limites em que a simples respirao impossvel sem elaborados equipamentos de vida.
Para a sua prpria existncia, a vida humana depende desse cu azul. Temos razo em
consider-lo suave e sagrado.
Vemos o azul durante o dia porque a luz solar est ricocheteando no ar ao
redor e acima de ns. Em uma noite sem nuvens, o cu preto porque no h uma fonte
de luz suficientemente intensa para ser refletida no ar. De alguma forma, o ar prefere
fazer a luz azul ricochetear at ns. Como?
A luz visvel do Sol chega at ns em muitas cores violeta, azul, verde,
amarelo, laranja, vermelho que correspondem luz de diferentes comprimentos de
onda. (Um comprimento de onda a distncia de crista em crista medida que a onda
viaja pelo ar ou pelo espao). As ondas da luz violeta e azul tm os comprimentos mais
curtos; a laranja e a vermelha, os mais longos. O que percebemos como cor a maneira
de nossos olhos e crebro lerem os comprimentos de onda de luz. (Poderamos com
igual propriedade traduzir os comprimentos de onda da luz em, digamos, tons sonoros
em vez de cores visveis mas no foi assim que nossos sentidos evoluram).
Quando todo esse arco-ris do espectro est misturado, como na luz solar, as
cores parecem quase brancas. Essas ondas percorrem em oito minutos os 150 milhes
de quilmetros do espao intermedirio entre o Sol e a Terra e atingem a atmosfera, que
constituda basicamente de nitrognio e molculas de oxignio. O ar reflete algumas
dessas ondas de volta para o espao. Outras ricocheteiam ao redor antes de a luz atingir
o solo e podem ser detectadas por um globo ocular passante. (Tambm pode acontecer
que algumas ricocheteiem nas nuvens ou no solo e voltem para o espao). Este
ricochetear das ondas de luz na atmosfera chamado espalhamento.
Mas nem todas as ondas so igualmente bem espalhadas pelas molculas de ar.
Os comprimentos de onda muito mais longos que o tamanho das molculas so menos
espalhados; eles se derramam sobre as molculas, pouco influenciados pela sua
presena. Os comprimentos de onda mais prximos ao tamanho das molculas so mais
espalhadas. E as ondas tm dificuldade em ignorar obstculos do seu tamanho. (Pode-se
observar essa rua caracterstica nas ondas espalhadas pelas estacas do cais ou nas ondas
formadas numa banheira quando os pingos da torneira encontram um patinho de
borracha). Os comprimentos de onda mais curtos, aqueles que percebemos como luz
violeta ou azul, so espalhados com mais eficcia que os comprimentos de onda mais
longos aqueles que percebemos como luz laranja e vermelha. Quando olhamos para
cima num dia sem nuvens e admiramos o cu azul, estamos testemunhando o
espalhamento de Rayleigh, em homenagem ao fsico ingls que deu a primeira
explicao coerente para o fenmeno. A fumaa de cigarro azul exatamente pela
mesma razo: as partculas que a formam so quase to pequenas quanto o comprimento
de onde da luz azul.
Ento por que o pr-do-sol vermelho? O vermelho do entardecer o que
sobrou da luz solar depois que o ar dispersa o azul. Como a atmosfera uma redoma
fina de gs gravitacionalmente preso ao redor da Terra slida, a luz solar deve passar
por uma trajetria oblqua mais longa ao entardecer (ou ao amanhecer) do que ao meio-
dia. Como as ondas violeta e azuis vo ser ainda mais espalhadas durante essa longa
trajetria do que quando o Sol est a pino, o que vemos ao olhar para o Sol so os
resduos as ondas de luz solar que quase no so espalhadas, especialmente as laranja
e as vermelhas. Um cu azul forma um pr-do-sol vermelho. (O Sol do meio-dia parece
amarelado em parte porque emite uma luz ligeiramente mais amarela que as outras
cores, em parte porque, mesmo com o Sol a pino, um ponto de luz azul se espalha dos
raios solares pela atmosfera da Terra).
Comenta-se que os cientistas no so romnticos, que sua paixo por entender
as coisas tira a beleza e o mistrio do mundo. Mas no emocionante compreender
como o mundo realmente funciona que a luz branca composta de cores, que a cor a
maneira que percebemos os comprimentos de onda da luz, que o ar transparente reflete
a luz, que ao realizar esse processo ele discrimina entre as ondas, e que o cu azul pela
mesma razo que o pr-do-sol vermelho? No faz mal algum ao romance do pr-do-
sol saber um pouco a seu respeito.
Como a maioria das molculas simples tm mais ou menos o mesmo tamanho
(aproximadamente um centsimo milionsimo de centmetro), o azul do cu da Terra
no depende muito da composio do ar desde que o ar no absorva a luz. As
molculas de oxignio e nitrognio no absorvem a luz visvel; apenas a ricocheteiam
em alguma outra direo. Mas outras molculas podem engolir a luz. Os xidos de
nitrognio produzidos em motores de automveis e nos fornos da indstria so uma
fonte da colorao marrom-escura presente na mistura de nevoeiro e fumaa. Os xidos
de nitrognio (compostos de oxignio e nitrognio) absorvem a luz. Assim como o
espalhamento, a absoro pode colorir o cu.
Outros mundos, outros cus: Mercrio, a lua da Terra e a maioria dos satlites
dos outros planetas so mundos pequenos; devido a suas gravidades fracas, so
incapazes de reter as prprias atmosferas que escoam para o espao. O vcuo quase
perfeito do espao chega ento at o solo. A luz solar atinge suas superfcies sem
encontrar obstculos, sem ser espalhada ou absorvida ao longo de sua trajetria. Os cus
desses mundos so pretos, mesmo ao meio-dia. At agora, isso foi testemunho em
primeira mo somente por doze seres humanos, as tripulaes das Apollos 11, 12 e 14-
17, que pousaram sobre a Lua.
Uma lista completa dos satlites no Sistema Solar conhecidos at a poca da
redao deste livro, apresentada na tabela acima. (Quase a metade foi descoberta pelas
Voyager). Todos tm cus pretos exceto Tit de Saturno e talvez Trito de Netuno,
que so bastante grandes para terem atmosferas. E o cu igualmente negro em todos os
asterides.
Vnus tem cerca de noventa vezes mais ar que a Terra. Mas ele no
composto principalmente de oxignio e nitrognio como entre ns dixido de
carbono. O dixido de carbono, porm, tambm no absorve a luz visvel. Como seria o
cu visto da superfcie de Vnus, se Vnus no tivesse nuvens? Com tanta atmosfera no
meio do caminho, no so apenas as ondas azuis e violeta que so espalhadas, mas
tambm todas as outras cores verde, amarelo, laranja, vermelho. O ar, no entanto,
to espesso que dificilmente um pouco de luz azul consegue chegar at o solo;
espalhada de volta para o espao por sucessivos espalhamentos nas camadas superiores
da atmosfera. Assim, a luz que chega por fim ao solo deve ser fortemente avermelhada
como um pr-do-sol terrestre cobrindo todo o cu. Alm disso, o enxofre nas nuvens
elevadas vai manchar o cu de amarelo. Fotos tiradas pelas naves soviticas Venera que
pousaram sobre o planeta confirmam que os cus de Vnus so uma espcie de amarelo-
laranja.
Marte outra histria. um mundo menor que a Terra, com uma atmosfera
muito mais rala. A presso na superfcie de Marte , na realidade, quase a mesma
daquele ponto na estratosfera da Terra atingido por Simons. Assim seria possvel
esperar que o cu marciano fosse preto ou roxo-preto. A primeira fotografia colorida da
superfcie de Marte foi obtida em julho de 1976, pela nave norte-americana Viking 1 a
primeira nave espacial a pousar com sucesso sobre a superfcie do Planeta Vermelho.
Os dados digitais foram devidamente radiotransmitidos de Marte para a Terra, e a foto
colorida foi montada pelo computador. Para surpresa de todos os cientistas e de
ningum mais, essa primeira imagem, liberada para a imprensa, mostrava que o cu
marciano era de um azul confortvel, familiar impossvel num planeta com atmosfera
to insubstancial. Algo no estava certo.
A imagem em sua televiso colorida uma mistura de trs imagens
monocromas, cada uma com uma cor de luz diferente vermelha, verde e azul. Pode-se
ver esse mtodo de composio de cor em sistemas de projeo de vdeos, em que raios
de luz vermelha, verde e azul. Pode-se ver esse mtodo de composio de cor em
sistemas de projeo de vdeos, em que raios de luz vermelha, verde e azul so
projetados separadamente para gerar uma imagem com todas as cores (inclusive
amarelo). Para conseguir a cor apropriada, o seu aparelho deve misturar ou equilibrar
essas trs imagens monocromas corretamente. Se voc aumenta a intensidade do azul,
por exemplo, a imagem vai ficar muito azul. Qualquer imagem transmitida do espao
requer um equilbrio fica ao critrio de cor semelhante. s vezes, grande parte desse
equilbrio fica ao critrio dos analistas de computador. Os analistas da Viking no eram
astrnomos planetrios e, com essa primeira foto colorida de Marte, o que eles fizeram
foi simplesmente misturar as cores at que parecessem apropriadas. Estamos to
condicionados por nossa experincia terrestre que apropriado significa, claro, um
cu azul. A cor da fotografia foi logo corrigida usando padres de calibragem de cor
colorados para este fim a bordo da nave espacial e a composio resultante no
apresentava nem sombra do cu azul; ao contrrio, era uma cor entre ocre e a rosa. No
era azul, mas tambm no era roxo-preto.
A cor entre ocre e rosa a cor apropriada do cu marciano. Grande parte da
superfcie de Marte deserta e vermelha porque as areias so ferrugentas. De vez em
quando h violentas tempestades de areia que levantam finas partculas da superfcie,
transportando-as at altitudes bem elevadas da atmosfera. Eles levam muito tempo para
cair e, antes que o cu esteja clareado, sempre sobrevm outra tempestade de areia.
Tempestades de areia globais ou quase globais ocorrem em quase todos os anos
marcianos. Como partculas ferrugentas esto sempre suspensas nesse cu, as futuras
geraes de seres humanos, nascidas e vivendo em Marte, vo considerar essa cor
salmo to natural e familiar quanto para ns o azul. com uma rpida olhadela para o
cu diurno provvel que saibam dizer quanto tempo j se passou desde a ltima
grande tempestade de areia.
Os planetas mais afastados do Sistema Solar J piter, Saturno, Urano e
Netuno so diferentes. So mundos imensos com atmosferas gigantescas, compostas
principalmente de hidrognio e hlio. Suas superfcies slidas se encontram em tal
profundidade que nenhuma luz solar penetra at o solo. Embaixo o cu preto, sem
perspectiva alguma de amanhecer. A eterna noite sem estrelas talvez seja iluminada de
vez em quando por um raio. Porm, mais no alto da atmosfera, onde a luz solar
consegue penetrar, aguarda-nos um panorama muito belo.
Em J piter, acima de uma camada de neblina de altitude elevada, composta de
partculas de gelo e amnia (em vez de de gua), o cu quase preto. Mas abaixo, na
regio do cu azul, esto nuvens multicoloridas com vrios matizes de amarelo-marrom
e de composio desconhecida. (Seus possveis materiais compreendem enxofre,
fsforo e molculas orgnicas complexas). Ainda mais abaixo, o cu vai parecer
vermelho-marrom, s que h nuvens de vrias espessuras; onde elas so finas, pode-se
ver um pouco de azul. Indo ainda mais fundo, retornamos gradualmente noite
perptua. Algo semelhante tambm acontece em Saturno, mas as cores nesse planeta so
muito mais desbotadas.
Urano e especialmente Netuno tm uma cor azul austera e misteriosa pela qual
transitam as nuvens algumas um pouco mais brancas carregadas por ventos de alta
velocidade. A luz solar atinge uma atmosfera relativamente limpa, composta
principalmente de hidrognio e hlio, mas tambm rica em metano. Longas trilhas de
metano absorvem a luz amarela e especialmente a vermelha, deixando passara luz azul e
a verde. Uma fina neblina de hidrocarboneto retira um pouco de azul. Talvez exista uma
camada da atmosfera em que o cu seja esverdeado.
O conhecimento convencional nos diz que a absoro efetuada pelo metano e
o espalhamento de Rayleigh da luz solar na atmosfera profunda so a razo das cores
azuis em Urano e Netuno, mas a anlise dos dados da Voyager feita por Kevin Baines
de J PL, parece mostrar que essas causas so insuficientes. Aparentemente, numa
camada muito profunda talvez nas proximidades das hipotticas nuvens de sulfeto de
hidrognio existe abundante substncia azul. At o momento, ningum conseguiu
imaginar o que possa ser. Materiais azuis so muito raros na natureza. Como sempre
acontece na cincia, os antigos mistrios so dissipados apenas para dar lugar a novos.
Mais cedo ou mais tarde vamos descobrir a resposta para esse tambm.
Todos os mundos que possuem cus que no so pretos tm atmosfera. Se nos
encontramos sobre a superfcie de um mundo e existe uma atmosfera espessa o
suficiente para ser visvel, provvel que haja um modo de voar por ela. Estamos
atualmente enviando nossos instrumentos para voar pelos cus multicoloridos de outros
mundos. Algum dia iremos ns.
Pra-quedas j foram usados nas atmosferas de Vnus e Marte e esto sendo
planejados para J piter e Tit. Em 1985, dois bales franco-soviticos navegaram pelos
cus amarelos de Vnus. Do balo Veja 1, com cerca de quatro metros de dimetro,
pendia, treze metros muito abaixo, um pacote de instrumentos. O balo se enfunou no
hemisfrio noturno, flutuou uns 54 quilmetros acima da superfcie e transmitiu dados
durante quase dois dias terrestres, antes de suas baterias falharem. Nesse nterim,
percorreu 11.600 quilmetros sobre a superfcie de Vnus, em baixa altitude. O Veja 2
possui perfil quase idntico. A atmosfera de Vnus tambm foi usada para frenagem
area ao mudar a rbita da nave espacial Magellan pela frico com o ar denso; essa
tecnologia importante para, futuramente, converter as espaonaves que passam por
Marte em naves que entram em rbita ao redor do planeta ou nele pousam.
Uma misso a Marte liderada pela Rssia e com lanamento programado para
1998 inclui um enorme balo francs de ar quente com a aparncia de uma imensa
gua-viva ou de uma caravela portuguesa. O balo esta projetado para descer sobre a
superfcie marciana nos crepsculos frios e elevar-se quando aquecido pela luz solar do
dia seguinte. Os ventos so to velozes que, se tudo sair bem, ele ser carregado por
centenas de quilmetros todos os dias, pulando e saltando sobre o plo norte. Nas
primeiras horas da manh, quando estiver bem prximo do solo, obter fotos e outros
dados de resoluo muito alta. O balo tem um estabilizador de instrumentos, essencial
para a sua estabilidade, concebido e projetado por uma associao privada sediada em
Pasadena, Califrnia, a Sociedade Planetria.
Como a presso na superfcie de Marte quase a de uma altitude de trinta
quilmetros na Terra, sabemos que podemos fazer avies voarem por l. O U-2 ou o
Blackbird SR-71, por exemplo, rotineiramente chegam perto dessas presses baixas.
Avies com envergaduras ainda maiores tm sido projetados para Marte.
O sonho de voar e o sonho de viajar pelo espao so gmeos. Concebidos por
visionrios similares, eles dependem de tecnologias afins e evoluem mais ou menos
juntos. Quando se atingem certos limites prticos e econmicos no vo sobre a Terra,
surge a possibilidade de voar pelos cus matizados de outros mundos.
agora quase possvel atribuir combinaes de cores, com base nas cores das
nuvens e do cu, a todos os planetas do Sistema Solar dos cus manchados de enxofre
de Vnus e dos cus ferrugentos de Marte ao azul gua-marinha de Urano ou o azul
hipntico e fantasmagrico de Netuno. Sacr-jaune, sacr-rouge, sacr-vert. Um dia,
talvez, eles enfeitem as bandeiras de distantes postos humanos no Sistema Solar, na
poca em que as novas fronteiras se estenderem do Sol at as estrelas e os exploradores
estiverem cercados pelo preto infinito do espao. Sacr-noir.



































CAPTULO 11
A ESTRELA DA MANH E DA TARDE




Este outro mundo:
Que no de homens.
LI BAI, PERGUNTA E RESPOSTA NAS
MONTANHAS
(CHINA, DINASTIA TANG, EM TORNO DE 730)




Podemos v-la brilhando resplandecente ao crepsculo, afugentando o Sol no
horizonte ocidental. Depois de vislumbr-la pela primeira vez noite, as pessoas
costumavam fazer um pedido ( estrela). s vezes, o desejo se realizava.
Ou podemos avist-la a leste, antes do amanhecer, fugindo do Sol nascente.
Nessas duas encarnaes, mais brilhante que todos os outros corpos celestes a exceo
apenas do Sol e da Lua, ela era conhecida como a estrela da tarde e a estrela da manh.
Os nossos antepassados no reconheciam que ela era um mundo, um nico mundo,
nunca muito distante do Sol, porque gira ao seu redor numa rbita mais prxima que a
da Terra. Pouco antes do amanhecer ou pouco do entardecer, podemos v-la s vezes
perto de alguma nuvem branca fofa e assim descobrir, pela comparao, que Vnus tem
cor, um amarelo-limo bem claro.
Espiamos pela ocular de um telescpio mesmo um telescpio grande, mesmo
o maior telescpio ptico da Terra e no podemos perceber absolutamente nenhum
pormenor. Ao longo dos meses, vemos um disco sem caractersticas passar
metodicamente por fases, como a Lua: Vnus crescente, Vnus cheia. Vnus minguante,
Vnus nova. No h indcios de continentes ou oceanos.
Alguns dos primeiros astrnomos que viram Vnus pelo telescpio
reconheceram de imediato que estavam examinando um mundo envolto em nuvens.
Estas, como sabemos atualmente, so gotinhas de cido sulfrico concentrado
manchadas de amarelo por um pouco de enxofre elementar. Eles se mantm bem acima
do solo. luz visvel comum, no h indcios de como seria a superfcie desse planeta a
uns cinqenta quilmetros abaixo do topo das nuvens, durante sculos, o melhor que
tivemos foram hipteses fantsticas.
Conjeturava-se que, se consegussemos uma viso mais detalhada, talvez
encontrssemos brechas nas nuvens que revelariam, dia a dia, aos pouquinhos, a
superfcie misteriosa geralmente oculta a nossos olhos. A poca das hipteses chegaria,
ento, ao fim. A Terra tem, em mdia, metade de sua superfcie coberta por nuvens. Nos
primeiros tempos da explorao de Vnus, no vamos motivo para que esse planeta
fosse 100 por cento encoberto. Se fosse apenas 90 por cento, ou at mesmo 99 por cento
coberto de nuvens, os trechos transitrios livres poderiam nos dar muitas informaes.
Em 1960 e 1961, as Mariner 1 e 2 primeiras sondas espaciais projetadas para
visitar Vnus, estavam sendo preparadas. Havia aqueles que, como eu, achavam que as
naves deveriam levar cmeras de vdeo para radiotransmitir imagens para a Terra. A
mesma tecnologia seria usada alguns anos mais tarde, quando as Ranger 7,8, e 9
fotografaram a Lua antes de se espatifarem sobre a sua superfcie a ltima abrindo um
buraco na cratera Alphonsus. Mas o tempo era curto para a misso a Vnus, e as
cmeras eram pesadas. Alguns afirmavam que estas no eram, de fato, instrumentos
cientficos, mas uma espcie de vale-tudo, uma brincadeira, uma concesso ao pblico,
sendo incapazes de responder a uma nica pergunta cientifica simples e bem formulada.
De minha parte, achava que verificar se h brechas nas nuvens era uma pergunta desse
tipo. Argumentava que as cmeras tambm poderiam responder perguntas que ramos
demasiado tolos at mesmo para formular. Dizia que as fotos eram a nica maneira
possvel de mostrar ao pblico que, afinal, era quem pagava a conta a emoo das
viagens robticas. De qualquer modo, as naves no levaram cmeras e, no caso desse
mundo especifico, as misses subseqentes tm, ao menos em parte, justificado essa
deciso: mesmo em imagens de alta resoluo tiradas por vos prximos, descobriu-se
que, luz visvel, no h brechas nas nuvens de Vnus, assim com no as h nas nuvens
de Tit. Esses mundos so permanentemente encobertos.
Na radiao ultravioleta, h detalhes devidos a trechos passageiros de nuvens
em elevadas altitudes, muito acima da principal camada de nuvens. As nuvens altas
deslocam-se ao redor do planeta muito mais velozmente do que este gira: super-rotao.
Nas radiaes ultravioleta, a possibilidade de ver a superfcie ainda menor.
Quando ficou claro que a atmosfera de Vnus era muito mais espessa que o ar
sobre a Terra como sabemos agora, a presso na superfcie noventa vezes maior do
que a existente em nosso planeta conclui-se imediatamente que, luz visvel comum,
no seria possvel ver a superfcie, mesmo que houvesse brechas nas nuvens. O pouco
de luz solar que conseguisse abrir um caminho tortuoso pela densa atmosfera at a
superfcie seria, certamente, refletido; os ftons, porm, estariam to embaralhados pelo
repetido espalhamento das molculas na camada inferior de ar que no se poderia reter
nenhuma imagem da superfcie. Seria como a brancura sem sombras e sem horizonte
de uma tempestade de neve polar.
Entretanto, esse efeito, intenso espalhamento de Rayleigh, declina rapidamente
com o aumento do comprimento das ondas, era fcil calcular que seria possvel a
superfcie nas radiaes infravermelhas prximas, se houvesse brechas nas nuvens ou
se as nuvens ali fossem transparentes.
Por isso, em 1970, J im Pollack, Dave Morrison e eu fomos para o
Observatrio McDonald da Universidade do Texas, para tentar observar Vnus no
infravermelho prximo. Hipersensibilizamos nossas emulses; as boas e antiquadas
lminas fotogrficos de vidro foram tratadas com amnia e, s vezes, aquecidas ou
brevemente iluminadas antes de serem expostas no telescpio luz de Vnus. Durante
algum tempo, os pores do Observatrio McDonald recenderam a amnia. Tiramos
muitas fotografias. Nenhuma apresentava detalhe algum. Conclumos que ou no
tnhamos avanado o suficiente no infravermelho, ou as nuvens de Vnus eram opacos e
interruptas do infravermelho prximo.
Depois de mais de vinte anos, a nave espacial Galileo, ao passar perto de
Vnus, examinou-a com graus de resoluo e sensibilidade mas elevado e em
comprimentos de onda no infravermelho alm do que ramos capazes de atingir com
nossas toscas emulses sobre lminas de vidro. A Galileo fotografou grandes cadeias de
montanhas. J sabamos de sua existncia porm; uma tcnica muito mais poderosa fora
empregada antes disso: o radar. As ondas de rdio penetram facilmente nas nuvens e na
densa atmosfera de Vnus, ricocheteiam na superfcie e voltam para a Terra, onde so
recolhidos e usadas para formar uma imagem. O primeiro trabalho fora feito,
principalmente, por radares norte-americanos com base no solo, na estao de
rastreamento Goldstone de J PL, no deserto de Mojave e no Observatrio Arecibo em
Porto Rico, operado pela Cornell University.
Mais tarde, as misses da Pioneer 12 norte-americana, das Venera 15 e 16
soviticas e da Magellan norte-americana, das Venera 15 e 16 soviticas e da Magellan
norte-americana colocaram telescpios de radar em rbita ao redor de Vnus e
mapearam o planeta plo a plo. Cada sonda espacial emitia um sinal de radar para a
superfcie, recolhendo-o mais tarde quando ricocheteava de volta. Construiu-se lenta e
trabalhosamente um mapa pormenorizado de toda a superfcie, com base no grau de
reflexo de cada trecho e do tempo que o sinal levava para retornar (mais curto para as
montanhas e mais longo para os vales).
O mundo assim revelado mostrou-se esculpido unicamente por torrentes de
lava (e, em grau muito menor, pelo vento), como ser descrito no prximo captulo. As
nuvens e a atmosfera de Vnus tornaram-se transparentes para ns e mais um mundo foi
visitado pelos valentes exploradores robticos da Terra. A nossa experincia em Vnus
est sendo aplicada em outros lugares. Em Tit, especialmente, onde mais m vez nuvens
impenetrveis ocultam um superfcie enigmtica; e o radar est comeando a nos dar
indcios do que pode haver embaixo.
H muito tempo considerava-se Vnus o nosso mundo irmo. o planeta mais
prximo da Terra. Tem quase a mesma massa, tamanho, densidade e fora
gravitacional. Est um pouco mis prximo do Sol que a Terra, mas suas nuvens
brilhantes refletem mais luz solar para o espao que as nossas. Como primeira
conjectura, era razovel imaginar que, sob as nuvens compactas, Vnus fosse
semelhante Terra. As primeiras especulaes cientificas incluam pntanos ftidos
fervilhando de monstros anfbios, como a Terra no perodo carbonfero; um mundo
deserto; um mar de petrleo global; e um oceano de gua de soda salpicado aqui e ali
por ilhas incrustadas de calcrio. Embora fundamentados em alguns dados cientficos,
esses modelos de Vnus o primeiro do inicio do sculo, o segundo dos anos 30 e os
dois ltimos da metade dos anos 50 eram pouco mais que fantasias cientificas, que os
escassos dados disponveis no podiam restringir muito.
Foi ento que, em 1956, Cornell H. Mayer e seus colegas publicaram um
relatrio na revista The Astrophysical Journal. Eles haviam apontado para Vnus um
radiotelescpio recm-montado, construdo em parte para pesquisa sigilosa sobre o
telhado do Laboratrio de Pesquisa Naval em Washington D.C. e medido o fluxo de
ondas de rdio que chegava at a Terra. Como aquilo no era um radar, nenhuma onda
de rdio ricocheteou na superfcie de Vnus. As ondas de rdio ouvidas so emitidas por
Vnus para o espao. Vnus revelou-se muito mais brilhante que o fundo de estrelas e
galxias distantes. A descoberta, em si mesma, no era muito surpreendente. Todo o
objetivo mais quente que zero absoluto (-273C) emite radiaes por todo o espectro
eletromagntico, inclusive pela regio das ondas de rdio. Voc, por exemplo, emite
ondas de rdio a uma temperatura efetiva de cerca de 35C e, se estivesse num ambiente
mais frio que seu corpo, um radiotelescpio sensvel poderia detectar as tnues ondas de
rdio que voc transmite em todas as direes. Cada um de ns uma fonte de esttica
fria.
O surpreendente na descoberta de Mayer era que a temperatura do brilho de
Vnus maior que 300C, muito mais elevada que a temperatura da superfcie da Terra
ou a temperatura das nuvens de Vnus medida pelas radiaes infravermelhas. Alguns
lugares em Vnus pareciam pelo menos 200 mais quentes que o ponto normal de
ebulio da gua. O que isso significa?
Logo apareceu um dilvio de explicaes. Eu argumentava que a alta
temperatura do brilho das ondas de rdio era uma indicao direta de uma superfcie
quente, e que as altas temperaturas se deviam a um enorme efeito estufa criado por
dixido de carbono/vapor de gua quando um pouco de luz solar passa atravs das
nuvens e aquece a superfcie, mas esta encontra enormes dificuldades em devolver as
radiaes para o espao por causa da elevada opacidade infravermelha do dixido de
carbono e do vapor de gua. O dixido de carbono absorve as radiaes numa srie de
comprimentos de onda que passam pela regio infravermelha, mas parecia haver
janelas entre as bandas de absoro de CO2 pelas quais a superfcie poderia ser
imediatamente refrescada devolvendo as radiaes em freqncias infravermelhas que
correspondem em parte s janelas na opacidade do dixido de carbono. Parecia-me que
os dois gases juntos poderiam muito bem absorver quase todas as emisses
infravermelhas, mesmo que houvesse muito pouco vapor de gua algo parecido com
duas cercas de estacas, as tabuinhas de uma acidentalmente posicionada de modo a
cobrir as lacunas da outra.
Outra explicao muito diferente dizia que a alta temperatura do brilho de
Vnus nada tinha a ver com o solo. A superfcie podia at ser temperada, clemente,
adequada. Uma das hipteses era de que alguma regio na atmosfera de Vnus ou em
sua magnetosfera circundante emitia aquelas ondas de rdio para o espao. Foram
sugeridas descargas eltricas entre gotinhas de gua nas nuvens de Vnus. Falou-se
numa descarga luminosa, quando ons e eltrons se recombinavam ao crepsculo e ao
amanhecer na atmosfera superior. Uma ionosfera muito densa tinha os seus advogados,
pois nela a acelerao mtua de eltrons livres (emisso livre-livre) emitia as ondas
de rdio (Um defensor dessa idia at sugeriu que a alta ionizao exigida se devia a
uma mdia de radioatividade 10 mil vezes maior em Vnus que na Terra gerada,
talvez, por recente guerra nuclear naquele planeta). E, luz da descoberta da radiao
proveniente da magnetosfera de J piter, era natural sugerir que a emisso das radiaes
provinha de uma imensa nuvem de partculas carregadas, presas num hipottico e muito
intenso campo magntico venusiano.
Em uma srie de artigos que publiquei na metade dos anos 60, muitos em
colaborao com J im Pollack, esses modelos conflitantes de uma regio emissora
quente e elevada e de uma superfcie fria foram submetidos a uma anlise crtica. A essa
altura tnhamos duas novas pistas importantes: o espao eletromagntico de Vnus e a
evidncia de Mariner 2, de que a emisso das radiaes era mais intensa no centro do
disco de Vnus que perto de sua orla. Em 1967 conseguimos descartar os modelos
alternativos com alguma segurana, concluindo que a superfcie de Vnus tinha uma
temperatura abrasadora e nada semelhante da Terra: mais de 400C. Mas o argumento
era inferido, e havia muitos passos intermedirios. Ansivamos por uma medio mais
direta.
Em outubro de 1967 celebrando o dcimo aniversrio da Sputnik 1 a sonda
sovitica Venera 4 deixou cair uma cpsula nas nuvens de Vnus. Ela transmitiu dados
da quente atmosfera inferior, mas no sobreviveu at chegar superfcie. Um dia
depois, a sonda norte-americana Mariner 5 voou por Vnus, tendo suas transmisses de
rdio para a Terra examinando a atmosfera em profundidades progressivamente
maiores. A taxa de enfraquecimento do sinal dava informaes sobre as temperaturas
atmosfricas. Embora parecesse haver algumas discrepncias (mais tarde resolvidas)
entre os dois conjuntos de dados das astronaves, ambos indicavam claramente que a
superfcie de Vnus muito quente.
A partir de ento, uma srie de astronaves soviticas Venera e um grupo de
naves espaciais norte-americanas da misso Pioneer 12 entraram na atmosfera profunda
ou pousaram sobre a superfcie e mediram diretamente com a utilizao de um
termmetro as temperaturas da superfcie e da rea prxima superfcie. Revelaram
que elas chegam perto de 470C. Quando se levam em conta fatores como erros de
calibrao de radiotelescpios terrestres e emissividade da superfcie, as antigas
observaes de rdio e as novas medies diretas das naves espaciais se mostram
coerentes.
As primeiras naves soviticas de pouso, projetadas para uma atmosfera
semelhante nossa, foram esmagadas pelas altas presses como uma lata na mo de um
campeo de queda-de-brao ou como um submarino da Segunda Guerra Mundial na
fossa de Tonga. Depois dessas experincias, os veculos soviticos de acesso a Vnus
foram pesadamente reforados, como os submarinos modernos, e pousaram com
sucesso sobre a superfcie chamuscada. Quando se tornou claro que a atmosfera era
muito profunda e que as nuvens muito espessas, os projetistas soviticos se
preocuparam com a possibilidade de a superfcie ser preta como breu. As Venera 9 e 10
foram equipadas com holofotes, que se revelaram desnecessrios. Uma pequena
porcentagem da luz solar que cai sobre o topo das nuvens consegue chegar at a
superfcie, e Vnus to claro quanto um dia nublado na Terra.
A resistncia idia de uma superfcie quente em Vnus pode ser atribuda,
suponho, a nossa relutncia em abandonar a noo de que o planeta mais prximo seja
capaz de acolher a vida, a explorao futura e talvez at, a longo prazo, a colonizao
humana. Agora sabemos que no h pntanos carbonferos, nem oceanos de leo ou de
soda. Em vez disso, Vnus um inferno sufocante, melanclico. H alguns desertos,
mas trata-se essencialmente de um mundo de mares de lava solidificada. Nossas
esperanas se frustraram. A atrao desse mundo est agora mais amortecida que nos
primeiros dias da explorao espacial, quando quase tudo era possvel e, pelo que ento
sabamos, nossas idias mais romnticas sobre Vnus eram realizveis.
Muitas naves espaciais contriburam para nossa atual compreenso de Vnus,
mas a misso pioneira foi a Mariner 2. A Mariner 1 falhou no lanamento e teve de ser
destruda. A Mariner 2 funcionou maravilhosamente e forneceu os primeiros dados de
rdio importantes sobre o clima de Vnus. Fez observaes infravermelhas das
propriedades das nuvens. Em sua trajetria da Terra para Vnus, descobriu e mediu o
vento solar a corrente de partculas carregadas que flui do Sol, preenchendo as
magnetosferas de todos os planetas que encontra pelo caminho, soprando para trs as
caudas dos cometas e estabelecendo a distante heliopausa. A Mariner 2 foi a primeira
sonda planetria bem-sucedida, a nave que inaugurou a era da explorao espacial.
Ainda est em rbita ao redor do Sol e se aproxima tangencialmente da rbita
de Vnus a cada cem dias mais ou menos. Toda vez que isso acontece, Vnus no se
acha nas proximidades. Mas, se esperamos bastante, Vnus estar por perto um dia, e a
Mariner 2 ser acelerada pela gravidade do planeta para alguma rbita bem diferente.
Em ltima instncia, a Mariner2, como um planetesimal de eras passadas, ser destruda
por algum outro planeta, cair no Sol ou ser expelida do Sistema Solar.
Enquanto isso no acontecer, esse minsculo planeta artificial, precursor da
era da explorao espacial, continuar a girar silenciosamente ao redor do Sol. mais
ou menos como se a caravela de Colombo, a Santa Mara, ainda estivesse fazendo
viagens regulares pelo Atlntico entre Cdiz e Hispaniola com uma tripulao-fantasma.
No vcuo do espao interplanetrio, a Mariner 2 deve manter-se em bom estado durante
muitas geraes.
Meu pedido estrela da tarde e da manh o seguinte: que, no decorrer do
sculo XXI, alguma grande nave movida por graviacelerao, em seu trnsito regular
rumo aos limites do Sistema Solar, intercepte esse antigo navio abandonado e o traga
para bordo, a fim de ser exibido num museu de tecnologia espacial primitiva talvez
em Marte, em Europa ou em J apeto.
















































CAPTULO 12
O SOLO SE FUNDE




A meio caminho entre Tera e Terasia, labaredas
irrompem do mar e continuaram a queimar durante quatro dias, fazendo todo o mar ferver e arder em
chamas, e as flamas moldaram um ilha que foi erguida aos poucos como se por alavancas...
Depois que a erupo cessou, os habitantes de Rodes,
ento no perodo de sua supremacia martima, foram os primeiros que se aventuraram a visitar o local,
tendo erigido sobre a ilha um templo.
STRABO, GEOGRAFIA (CERCA DE 7 a. C.)




Sobre toda a Terra, pode-se encontrar um tipo de montanha com uma
caracterstica surpreendente e inusitada. Qualquer criana capaz de reconhec-la: o
topo parece cortado ou atorado. Subindo at o cimo ou voando sobre ele, descobre-se
que a montanha tem um buraco ou cratera no seu pico. Em algumas montanhas desse
tipo, as crateras so pequenas; em outras, so quase to grandes quanto a prpria
montanha. De vez em quando, as crateras esto cheias de gua. s vezes, de um lquido
mais espantoso: voc se aproxima da beirada na ponta dos ps e v imensos lagos
brilhantes de um lquido amarelo-vermelho e fontes de labaredas. Esses buracos nos
topos das montanhas so chamados caldeiras, com referncia palavra caldeiro, e as
montanhas em que se encontram so conhecidas, claro, como vulces em aluso a
Vulcano, o deus romano do fogo. Tem-se conhecimento de cerca de seiscentos vulces
ativos na Terra. Alguns, embaixo dos oceanos, ainda esto por ser descobertos.
Uma montanha vulcnica tpica parece bastante segura. A vegetao natural
sobe pelas suas encostas. Campos dispostos em terraos decoram os seus flancos.
Povoados e capelas se aninham em seu sop. Sem nenhum aviso, entretanto, depois de
sculos de lassitude, a montanha pode explodir. Barragens de pedra, torrentes de cinza
caem do cu. Rios de rocha fundida se derramam pelas encostas. Em toda a Terra, as
pessoas imaginavam que um vulco ativo era um gigante ou um demnio aprisionado
lutando para se libertar.
As erupes do monte de Santa Helena e do monte Pinatubo nos trazem
lembranas recentes, mas pode-se encontrar exemplos em toda a histria. Em 1902, uma
nuvem vulcnica incandescente e quente escorreu pelas encostas do monte Pele e
matou 35 mil pessoas na cidade de Saint Pierre, na ilha caribenha de Martinica.
Torrentes de lava compactas provenientes da erupo do vulco Nevado del Ruiz
mataram mais de 25 mil colombianos em 1985. No sculo 1, a erupo do monte
Vesvio enterrou os infelizes habitantes de Pompia e Herculano nas cinzas e matou o
intrpido naturalista Plnio o Velho, quando ele subiu pela encosta do vulco,
determinado a compreender melhor o seu funcionamento. (Plnio no foi o ltimo:
quinze vulcanlogos foram mortos em diversas erupes vulcnicas entre 1979 e 1993).
A ilha mediterrnea de Santorin (tambm chamada Tera) , na realidade, a nica parte
da coroa de um vulco, ora inundado pelo mar, que aparece acima do nvel do mar.
Segundo alguns historiadores, a exploso do vulco Santorin em 1623 a. C. pode ter
contribudo para a destruio da grande civilizao minica na ilha vizinha de Creta e
alterado o equilbrio de poder no comeo da civilizao clssica. Esse desastre pode ser
a origem da lenda de Atlntida relatada por Plato, quando uma civilizao foi destruda
num dia e numa noite de desgraa. Naquela poca, devia ser fcil pensar que um deus
estava zangado.
Como natural, os vulces tm sido considerados com respeito e terror.
Quando os cristos medievais presenciaram a erupo do monte Hekla na Islndia e
viram fragmentos ferventes de lava flexvel suspensos sobre o cume, imaginaram estar
vendo as almas dos condenados aguardando a entrada no inferno. Uivos de pavor,
choro e ranger de dentes, gritos melanclicos e gemidos lancinantes foram
devidamente relatados. Os lagos vermelhos incandescentes e os gases sulfurosos dentro
da caldeira do Hekla foram tomados como um real vislumbre do mundo subterrneo e
uma confirmao das crenas populares no inferno (e, por simetria, em seu parceiro, o
cu).
Um vulco , na realidade, uma abertura para um reino subterrneo muito mais
vasto que a fina camada da superfcie habitada pelos seres humanos, e muito mais
hostil. A lava expelida de um vulco rocha lquida rocha aquecida at seu ponto de
fuso, geralmente em torno de 1000C. A lava emerge de um buraco na Terra, quando
esfria e se solidifica, gera e depois refaz os flancos de uma montanha vulcnica.
Os locais mais vulcanicamente ativos na Terra tendem a estar ao longo das
cordilheiras no fundo dos oceanos e nos arcos das ilhas na juno de duas grandes
placas da crosta ocenica, que esto se separando um de outra ou deslizando um por
debaixo de outra. No fundo do mar, h longas zonas de erupes vulcnicas
acompanhadas de uma grande quantidade de terremotos e plumas de fumaa e gua
quente abissais que estamos apenas comeando a observar com veculos submarinos
conduzidos por homens ou por robs.
As erupes da lava devem significar que o interior da Terra extremamente
quente. Na verdade, a evidncia ssmica mostra que, apenas a uns cem quilmetros
abaixo da superfcie, quase todo o corpo da Terra pelo menos um pouco fundido. O
interior da Terra quente porque os elementos radioativos que ali existem, como o
urnio, produzem calor quando se deterioram; e, em parte, porque a Terra retm uma
poro do calor original liberando na sua formao, quando muitos mundos pequenos
foram unidos pela gravidade mtua e criaram a Terra, e quando o ferro se amontoou no
fundo formou o ncleo de nosso planeta.
A rocha fundida, ou magma, se eleva pelas fissuras nas rochas slidas mais
pesadas que existem ao redor. Podemos imaginar vastas cavernas subterrneas cheias de
lquidos viscosos, borbulhantes, vermelhos, incandescentes, que se laam para a
superfcie se, por acaso, encontraram um canal apropriado. O magma, chamado de lava
quando se derrama da caldeira no cume da montanha, emerge realmente do mundo
subterrneo. At agora, as almas dos condenados tm se furtado a qualquer deteco.
Depois que o vulco plenamente construdo por derramamentos sucessivos, e
a lava parou de ser lanada da caldeira, ele se torna uma montanha como outra qualquer,
sofrendo lenta eroso pela ao da chuva e de fragmentos de rocha soprados pelo vento
e, finalmente, pelo movimento de placas continentais na superfcie da Terra. Quantos
anos pode uma montanha existir antes de ser arrastada para o mar?, perguntou Bob
Dylan na balada Blowing in the wind. A resposta depende do planeta em questo. Na
Terra, so tipicamente uns 10 milhes de anos. Assim as montanhas, vulcnicas ou no,
devem ser construdas na mesma escala de tempo; do contrrio, a Terra toda seria to
plana quanto o Kansas.
As exploses vulcnicas podem empurrar imensas quantidades de matria
principalmente gotinhas finas de cido sulfrico para a estratosfera. Ali, durante um
ou dois anos, elas refletem a luz solar de volta para o espao e esfriam a Terra. Isso
aconteceu recentemente com o vulco filipino monte Pinatubo, e teve efeitos
catastrficos em 1815-6, depois da erupo do vulco indonsio monte Tambora, pois o
resultado foi um ano sem vero dominado pela fome. Uma erupo vulcnica em
Taupo, Nova Zelndia, no ano de 177, esfriou o clima do Mediterrneo, e meio mundo
de distncia, e deixou cair partculas finas sobre a calota glacial da Groenlndia. Em
4803 a. C., a exploso do monte Mazama em Oregon (o que produziu a caldeira agora
chamada Crater Lake) teve conseqncias climticas em todo o hemisfrio norte. Os
estudos dos efeitos vulcnicos sobre o clima estavam na trilha investigante que,
finalmente, levou descoberta do inverno nuclear. Eles propiciam testes importantes de
nosso uso de modelos computacionais para predizer futuras mudanas do clima. As
partculas vulcnicas injetadas na atmosfera superior so tambm uma causa adicional
da reduo da camada de oznio.
Uma grande exploso vulcnica em alguma parte obscura e erma do mundo
pode, portanto, alterar o ambiente numa escala global. Tanto pelas suas origens como
pelos seus efeitos, os vulces nos lembram o quanto somos vulnerveis aos menores
arrotos e espirros no metabolismo interno da Terra; e o quanto para ns importante
compreender como funciona esta mquina trmica subterrnea.
Supe-se que, nos estgios finais da formao da Terra bem como nos da
Lua, Marte e Vnus impactos de mundos pequenos geraram oceanos de magma
globais. A rocha fundida inundou a topografia preexistente. Grandes enchentes, ondas
de mar com quilmetros de altura, de um magma liquido fluido, vermelho e quente
manaram do interior e se derramaram pela superfcie do planeta, cobrindo tudo o que
encontravam pela frente: montanhas, canais, crateras, talvez at as ltimas evidncias de
tempos anteriores mais clementes. O odmetro geolgico foi reiniciado. Todos os
registros acessveis da geologia da superfcie comeam com a ltima inundao global
de magma. Antes de esfriarem e se solidificarem, os oceanos de lava podem ter centenas
e at milhares de quilmetros de espessura. Em nossa poca, bilhes de anos mais tarde,
a superfcie de um mundo desse tipo pode estar quieta, inativa, sem indcios de
vulcanismo presente. Ou pode haver como na Terra alguns elementos que lembram
em pequena escala poca em que toda a superfcie foi inundada por rocha lquida.
Nos primeiros tempos da geologia planetria, observaes de telescpios de
solo eram os nicos dados que possumos. Um debate apaixonado se prolongava havia
meio sculo sobre a questo de saber se as crateras da Lua eram causadas por impactos
ou por vulces. Encontram-se alguns morros baixos com caldeiras nos cumes com
quase certeza, vulces lunares. Mas as grandes crateras em forma de bacia ou panela,
localizadas em terreno plano, em vez de nos tipos das montanhas eram outra histria.
Alguns gelogos encontravam nelas semelhanas com certos vulces muito erodidos da
Terra. Outros no concordavam com essa idia. O melhor argumento contrrio era o
fato de sabermos que asterides e cometas passam perto da Lua; devem atingi-la de vez
em quando; e as colises devem formar crateras. Ao longo da histria da Lua, um
grande nmero dessas crateras deve ter sido escavado. E se as crateras no so devidas a
impactos, onde que esto as crateras de impacto? Com base em exame direto das
crateras lunares em laboratrios, sabemos agora que sua origem quase inteiramente
devida a impactos. Mas h 4 bilhes de anos, esse pequeno mundo, quase morto hoje
em dia, estava borbulhando e se apagando, impulsionado pelo vulcanismo primitivo de
fontes de calor interno h muito desaparecidas.
Em novembro de 1971, a nave espacial Mariner 9 da NASA chegou a Marte e
encontrou o planeta completamente obscurecido por uma tempestade global de poeira.
Quase as nicas caractersticas visveis era quatro pontos circulares que emergiam da
obscuridade avermelhada. Mas havia algo peculiar neles: tinham buracos nos topos.
Quando a tempestade clareou, fomos capazes de perceber inequivocamente quatro
imensas montanhas vulcnicas que atravessaram a nuvem de poeira, cada qual com uma
grande caldeira em seu cume.
Depois que a tempestade se dissipou, evidenciou-se a verdadeira escala desses
vulces. O maior apropriadamente chamado monte Olimpo, em aluso morada dos
deuses gregos tem mais de 25 quilmetros de altura, eclipsando no apenas o maior
vulco da Terra, mas tambm a sua maior montanha de qualquer tipo, o monte Everest,
que se eleva nove quilmetros acima do planalto tibetano. Existem uns vinte grandes
vulces sobre Marte, mas nenhum to importante quanto monte Olimpo, que tem um
volume aproximadamente cem vezes maior que o do maior vulco sobre a Terra, Mauna
Loa, no Hava.
Contando as crateras de impacto acumuladas nos flancos dos vulces (feitas
pelo impacto de pequenos asterides e facilmente diferenciadas das caldeiras nos
cumes), pode-se fazer estimativas de suas idias. Alguns vulces marcianos revelaram
ter alguns bilhes de anos, embora nenhum remonte origem de Marte, cerca de 4,5
bilhes de anos atrs. Alguns, inclusive o monte Olimpo, so relativamente jovens
talvez s tenham uns 100 milhes de anos. claro que enormes exploses vulcnicas
ocorreram no comeo da histrica marciana, gerando, talvez, uma atmosfera muito mais
densa que a existente em Marte hoje em dia. Qual teria sido a aparncia do planeta se o
tivssemos visitado naquela poca?
Alguns fluxos vulcnicos em Marte (por exemplo, em Cerberus) se formaram
h apenas 200 milhes de anos. Suponho que seja at possvel embora no haja
nenhuma evidncia a favor ou contra que monte Olimpo, o maior vulco que
certamente conhecemos no Sistema Solar, se torne mais uma vez ativo. Os
vulcanlogos, uma espcie paciente, sem dvida saudariam o acontecimento.
Em 1990-3, a sonda Magellan transmitiu para a Terra dados surpreendentes de
radar sobre as formas de relevo de Vnus. Os cartgrafos prepararam mapas de quase
todo o planeta, com pormenores precisos que chegavam at uns cem metros, a distncia
de um gol a outro em um estdio de futebol americano. A Magellan radiotransmitiu
para a Terra mais dados que todas as outras misses planetrias juntas. Como grande
parte do fundo do oceano permanece inexplorado (exceto, talvez, por dados ainda
confidencias obtidos pelas marinhas norte-americana e sovitica), talvez saibamos mais
sobre a topografia da superfcie de Vnus que sobre a de qualquer outro planeta,
inclusive a Terra. Grande parte da geologia de Vnus diferente do que se v na Terra
ou em qualquer outro lugar. Os gelogos planetrios deram nomes a essas formas de
relevo, mas isso no significa que compreendemos inteiramente como so formadas.
Como a temperatura da superfcie de Vnus de quase 470C, as rochas do
planeta esto muito mais prximas de seus pontos de fuso que as rochas na superfcie
da Terra. Em Vnus, as rochas comeam a amolecer e fluir em profundidades muito
mais rasas que na Terra. muito provvel que seja essa a razo de muitas caractersticas
geolgicas em Vnus parecem plsticas e deformadas.
O planeta coberto por plancies e altiplanos vulcnicos. As construes
geolgicas compreendem cones vulcnicos, provveis vulces de plataforma (tipo
Hava), e caldeiras. H muitos lugares onde podemos ver que a lava irrompeu em
enormes torrentes. Algumas formas de plancies, que alcanam mais de duzentos
quilmetros so chamadas em tom de brincadeira carrapatos e aracnides porque
so depresses circulares rodeadas por anis concntricos, enquanto fendas longas e
finas na superfcie se estendem radialmente a partir do centro. Domos em forma de
panqueca chatos e estranhos uma caracterstica geolgica desconhecida na Terra,
mas provavelmente uma espcie de vulco talvez sejam formados por lava espessa e
viscosa que flui lenta e uniformemente em todas as direes. H muitos exemplos de
outros fluxos irregulares de lava. Curiosas estruturas circulares chamadas coronae
chegam a ter 2 mil quilmetros de dimetro. Os fluxos de lava caractersticos da quente
e sufocante Vnus oferecem um rico cardpio de mistrios geolgicos.
Mais inesperados e peculiares so os canais sinuosos com meandros e
cotovelos, parecendo iguais aos vales de rio sobre a Terra. Os mais longos vo mais
longe que os maiores rio do nosso planeta. Vnus demasiado quente, porm, para ter
gua liquida. E podemos ver, pela ausncia de pequenas crateras de impacto, que a
atmosfera tem sido assim espessa, gerando intenso efeito estufa desde a formao da
presente superfcie. (Se tivesse sido mais fina, asterides de tamanho mdio no se
incendiariam ao entrar na atmosfera e teriam sobrevivido para escavar crateras com seus
impactos sobre a superfcie). Ao fluir montanha abaixo, a lava forma realmente canis
sinuosos (s vezes sobe o solo, seguidos pela derrubada do teto do canal). Mesmo s
temperaturas de Vnus, as lavas irradiam calor, esfriam, tornam-se mais lentas,
solidificam-se e interrompem o seu curso. O magma se torna slido. Os canais de lava
no conseguem percorrer nem 10% do comprimento dos longos canis de Vnus antes de
se solidificaram. Alguns gelogos planetrios acham que Vnus deve gerar uma lava
especial fina, diluda e sem viscosidade. Uma especulao no fundamentada, uma
confisso de nossa ignorncia.
A atmosfera espessa se move vagarosamente; mas, por ser to densa, tem boa
capacidade de levantar e mover partculas finas. H faixas elicas em Vnus, emanando
em grande parte das crateras de impacto, onde os ventos predominantes varreram pilhas
de areia e poeira e criaram uma espcie de cata-vento gravado na superfcie. Aqui e ali
temos a impresso de ver campos de dunas de areia, e regies em que a eroso elica
esculpiu formas de relevo vulcnicas. Esses processos elicos acontecem em cmera
lenta, como se ocorressem no fundo do mar. Os ventos so fracos na superfcie de
Vnus. Talvez no seja preciso mais que uma rajada suave para levantar uma nuvem de
partculas finas, mas nesse inferno sufocante difcil aparecer uma rajada.
H muitas crateras de impacto sobre Vnus, porm nada parecido com o
nmero que existe sobre a Lua ou Marte. Estranhamente, no existem crateras com
dimetro menor que alguns quilmetros. A razo compreensvel: asterides e cometas
pequenos so despedaados ao entrar na densa atmosfera de Vnus, antes de poderem
atingir a superfcie. O corte observado no tamanho das crateras corresponde muito bem
presente densidade da atmosfera de Vnus. Supe-se que certas manchas irregulares,
percebidas em imagens da Magellan, sejam os resduos dos corpos causadores de
impacto que se despedaaram no ar espesso, antes de poderem abrir uma cratera na
superfcie.
A maioria das crateras de impacto excepcionalmente antiga e bem
conservada; apenas uma pequena percentagem foi tragada por subseqentes fluxos de
lava. A superfcie de Vnus revelada pela Magellan muito jovem. So to poucas as
crateras de impacto que qualquer coisa mais antiga que uns 500 milhes de anos deve
ter sido apagada isso em um planeta que tem, quase certo, 4,5 bilhes de anos.
Existe apenas um agente erosivo adequado para o que vemos: vulcanismo. Por todo o
planeta, crateras, montanhas e outras caractersticas geolgicas foram inundadas por
mares de lava que outrora jorraram do interior, fluram at bem longe e se solidificaram.
Depois de examinar uma superfcie to jovem coberta de magma solidificado,
de se perguntar se ainda h algum vulco ativo. Nenhum foi encontrado com certeza,
mas h alguns por exemplo, aquele chamado monte Maat que parecem estar
rodeados por lava fresca e ainda podem estar se agitando por dentro e expelindo lava.
H alguma evidncia de que a abundncia de compostos de enxofre na atmosfera
superior varia com o tempo, como se os vulces da superfcie injetassem
episodicamente esses materiais na atmosfera. Quando os vulces esto inativos, os
compostos de enxofre simplesmente desaparecem do ar. Ainda h evidncias
controvertidas de raios caindo ao redor dos cimos das montanhas de Vnus, como s
vezes acontece nos vulces ativos da Terra. No sabemos ao certo, no entanto, se existe
vulcanismo em ao sobre Vnus. uma questo para futuras misses.
Alguns cientistas acreditam que, at uns 500 milhes de anos atrs, a
superfcie de Vnus era quase inteiramente destituda de formas de relevo. Correntes e
oceanos de rocha fundida se derramavam implacavelmente do interior, preenchido e
cobrindo todo e qualquer relevo que tivesse conseguido se formar. Se tivssemos
atravessado as nuvens naquele tempo passado, a superfcie teria sido quase uniforme e
sem caractersticas. noite, a paisagem teria sido infernalmente incandescente devido
ao calor vermelho da lava fundida. Nesta concepo, a grande usina trmica interior de
Vnus, que forneceu um enorme volume de magma para a superfcie at cerca de 500
milhes de anos atrs, agora parou de funcionar. A usina trmica planetria finalmente
se deteriorou.
Em outro modelo terico provocativo, proposto pelo geofsico Donald
Turcotte, Vnus tem placas tectnicas com as da Terra, que se acham ora inativas, ora
ativas. Atualmente, segundo o autor, as placas tectnicas esto inativas; os
continentes no se movem ao longo da superfcie, no colidem uns com os outros,
no erguem com isso cadeias de montanhas, nem so mais tarde submersos no interior
profundo. No entanto, depois de centenas de milhes de anos de inatividade, as placas
tectnicas sempre se manifestaram e as configuraes da superfcie so inundadas por
Lava, destrudas pela construo de montanhas, removidas e, de alguma outra forma,
eliminadas. A ltima dessas manifestaes terminou h cerca de 500 milhes de anos,
sugere Turcotte, e tudo tem se mantido quieto desde ento. Entretanto, a presena de
coroas pode significar, em escalas de tempo que esto geologicamente no futuro
prximo, que grandes mudanas na superfcie de Vnus esto prestes a irromper
novamente.
Ainda mais inesperado que os grandes vulces marcianos ou a superfcie
venusiana inundada de lava o que nos aguardava em maro de 1979, quando a nave
espacial Voyager 1 localizou Io, a mais interior das grandes luas galileanas de J piter.
Ali encontramos um mundo estranho, pequeno, matizado e inundado de vulces.
Enquanto observvamos com espanto, oito plumas ativas jorravam partculas de gs e
fogo no cu. A maior, agora chamada Pel em aluso deusa do vulco do Hava
lanava um jorro de material a 250 quilmetros no espao, bem mais acima da
superfcie de Io que alguns astronautas se aventuraram acima da Terra. Quando a
Voyager 2 chegou a Io, quatro meses mais tarde, Pel se aquietara, embora seis das
outras plumas ainda estivessem ativas, pelo menos uma nova pluma fora descoberta, e
outra caldeira, denominada Surt, mudara dramaticamente de cor.
As cores de Io, ainda que exageradas nas imagens de cores intensificadas da
NASA, so diferentes de quaisquer outras no Sistema Solar. A explicao atualmente
preferida que os vulces de Io no so impulsionados por uma rocha fundida que jorra
para o alto, como na Terra, na Lua, em Vnus e em Marte, mas por jorros de anidrido
sulfuroso e enxofre fundido. A superfcie coberta de montanhas vulcnicas, caldeiras
vulcnicas, chamins vulcnicas e lagos de enxofre fundido. Vrias formas e compostos
de enxofre foram detectados na superfcie de Io e no espao prximo os vulces
expelem parte do enxofre para fora de Io. Essas descobertas sugeriram a alguns um mar
subterrneo de enxofre lquido que emana para a superfcie nos pontos fracos, gera um
monte vulcnico baixo, escorre pelas encostas e se solidifica, sendo a sua cor final
determinada pela sua temperatura no momento da erupo.
Na Lua ou em Marte, possvel encontrar muitos lugares que pouco mudaram
em bilhes de anos. Em Io, no prazo de um sculo, grande parte da superfcie deve ser
novamente inundada, preenchida ou destruda por novos fluxos vulcnicos. Por isso, os
mapas de Io se tornaro rapidamente obsoletos, transformando a cartografia de Io numa
indstria em expanso.
Todas essas parecem concluses bastante obvias das observaes da Voyager.
A velocidade com que a superfcie coberta por correntes vulcnicas implica grandes
mudanas em cinqenta ou cem anos, uma previso que felizmente pode ser testada. As
imagens de Io captadas pela Voyager podem ser comparadas com imagens, de qualidade
muito inferior, tiradas por telescpios terrestres h cinqenta anos e pelo Telescpio
Espacial Hubble, treze anos mais tarde. A concluso surpreendente parece ser que as
grandes marcas na superfcie de Io quase no mudaram. Sem dvida, estamos deixando
de ver alguma coisa.
Em certo sentido, um vulco representa as entranhas de um planeta que jorram
para fora, uma ferida que finalmente cicatriza esfriando, apenas para ser substituda por
novos estigmas. Mundos diferentes tm entranhas diferentes. A descoberta do
vulcanismo de enxofre lquido em Io foi mais ou menos como descobrir que um velho
conhecido, ao se cortar, sangra verde. No se fazia idia de que essas diferenas eram
possveis. Ele parecia to comum.
Estamos naturalmente ansiosos por encontrar mais sinais de vulcanismo em
outros mundos. Em Europa, a segunda das luas galileanas de J piter e vizinha de Io, no
h nenhuma montanha vulcnica; mais gelo derretido gua lquida parece ter jorrado
para a superfcie por um sem-nmero de marcas escuras entrecruzadas, antes de se
congelar. E mais longe, entre as luas de Saturno, h sinais de que gua lquida jorrou do
interior e apagou as crateras de impacto. Ainda assim, jamais vimos coisa alguma que
pudesse ser plausivelmente um vulco de gelo, tanto no sistema de J piter como no de
Saturno. Em Trito, possvel que tenhamos observado vulcanismo de nitrognio ou
metano.
Os vulces dos outros mundos apresentam um espetculo emocionante. Eles
intensificam o nosso senso de admirao, a nossa alegria pela beleza e diversidade do
cosmo. Mas esses vulces exticos tambm prestam outro servio: eles nos ajudam a
conhecer os vulces de nosso prprio mundo e talvez, um dia, nos ajudem at a prever
suas erupes. Se no conseguimos compreender o que est acontecendo em outras
circunstncias, quando os parmetros fsicos so diferentes, que profundidade pode ter o
nosso entendimento da circunstncia que mais nos interessa? Uma teoria geral do
vulcanismo deve abranger todos os casos. Quando tropeamos em imensas elevaes
vulcnicas em um Marte geologicamente inativo; quando descobrimos que a superfcie
de Vnus foi varrida ainda ontem por inundaes de lava; quando encontramos um
mundo que no foi fundido pelo calor da deteriorao radioativa, como na Terra, mas
por mars gravitacionais geradas por mundos prximos; quando observamos
vulcanismo de enxofre e no de silicato; e quando comeamos a nos perguntar, nas luas
dos planetas exteriores, se no poderamos estar vendo vulcanismo de gua, amnia,
nitrognio ou metano ento estamos aprendendo as alternativas possveis.
















































CAPTULO 13
A DVIDA DA APOLLO




Os portes do Cu esto bem abertos;
Sigo em frente...
CHU TZU (ATRIBUDO A CHU YAN)
AS NOVAS CANES, CANO V, O GRANDE SENHOR DA VIDA.
(CHINA, EM TORNO DO TERCEIRO SCULO a.C.)




uma noite abafada de julho. Voc adormeceu na poltrona. De repente,
acorda sobressaltado, desorientado. A televiso est ligada, mas sem som. Voc faz um
esforo para compreender o que est vendo. Duas figuras brancas e fantasmagricas de
macaco e capacete esto danando suavemente sob um cu preto como breu. Eles do
pequenos pulos estranhos, que os impelem para cima em meio a nuvens de poeira mal e
mal perceptveis. Mas alguma coisa est errada. Eles levam muito tempo para descer.
Esto sobrecarregados e parecem estar voando um pouco. Voc esfrega os olhos, mas
o quadro onrico persiste.
De todos os acontecimentos em torno do pouco da Apollo 11 sobre a Lua em
20 de julho de 1969, minha lembrana mais vivida a sua qualidade irreal. Neil
Armstrong e Buzz Aldrin arrastavam os ps pela superfcie lunar cinzenta e empoeirada,
com a Terra avultando em seu cu, enquanto Michael Collins, que era ento a lua da
Lua, girava acima deles em viglia solitria. Sim, foi uma extraordinria realizao
tecnolgica e um triunfo para os Estados Unidos. Sim, os astronautas demonstraram ter
a coragem de quem desafia a morte. Sim, como Armstrong falou ao pousar sobre a Lua,
era um passo histrico para a espcie humana. Mas se voc tirasse o som dos
comentrios secundrios entre o Controle da Misso e o Mar da Tranqilidade, com
suas conversas deliberadamente mundanas e rotineiras, o fixasse o olhar no aparelho de
televiso preto-e-branco, vislumbraria que ns humanos tnhamos entrado no reino do
mito e da lenda.
Conhecemos a Lua desde os tempos primitivos. Ela j existia no cu quando
nossos antepassados desceram das rvores para povoar as savanas, quando aprendemos
a caminhar eretos, quando projetamos ferramentas de pedra, quando domesticamos o
fogo, quando inventamos a agricultura, construmos cidades e comeamos a dominar a
Terra. Canes folclricas e populares celebram uma misteriosa conexo entre a Lua e o
amor. Na lngua inglesa, a palavra ms e o nome do segundo dia da semana fazem
aluso Lua. As suas fases crescente e minguante do quarto crescente Lua cheia e
do quarto minguante lua nova foram compreendidas entre muitos povos como uma
metfora celeste da morte e do renascimento. Foram ligadas ao ciclo menstrual das
mulheres, que tem quase o mesmo perodo, como nos lembra a palavra menstruao
(do latim mensis =ms, que deriva da palavra medir). Aqueles que dormem ao luar
enlouquecem; a conexo preservada na palavra luntico. Na antiga histria persa,
perguntam a um vizir, renomado pela sua sabedoria, o que mais til, o Sol ou a Lua.
A Lua, responde ele, porque o Sol brilha durante o dia, quando j existe luz.
Especialmente quando vivamos ao ar livre, ela era uma presena importante ainda
que estranhamente intangvel em nossas vidas.
A Lua era uma metfora para o inatingvel: mais fcil voc querer i Lua,
costumavam dizer. Ou, isto to impossvel quando voar para a Lua. Durante a maior
parte de nossa histria, no fazamos idia do que ela era. Um esprito? Um deus? No
parecia alto grande e distante, mas antes algo pequeno e prximo do tamanho de um
prato, talvez, dependurado no cu acima de nossas cabeas. Os filsofos gregos antigos
discutiam a proposio de que a Lua tem exatamente o tamanho que aparenta ter
(traindo uma confuso irremedivel entre o tamanho linear e angular). Caminhar sobre
a Lua teria parecido idia de maluco; fazia mais sentido imaginar uma forma de subir ao
cu por uma escada ou no dorso de um pssaro gigantesco, agarrar a Lua e traz-la para
a Terra. Ningum jamais conseguiu, embora houvesse milhares de mitos sobre heris
que tentaram.
Foi s h alguns sculos que a idia da Lua como um lugar, a uma distncia de
384 mil quilmetros, entrou em voga. E, nesse breve bruxuleio de tempo, fomos dos
primeiros passos para compreender a natureza da Lua at caminhar e dar um passeio
sobre sua superfcie. Calculamos como os objetos se movem no espao; liquefizemos o
oxignio do ar; inventamos grandes foguetes, a telemetria, uma eletrnica confivel, o
sistema automtico de navegao giroscpica e muito mais. Ento navegamos para o
cu.
Eu tive bastante sorte de participar do programa Apollo, mas no censuro as
pessoas que acham que tudo foi simulado num estdio de Hollywood. No final do
Imprio Romano, os filsofos pagos tinham atacado a doutrina crist sobre a ascenso
do corpo de Cristo aos cus e sobre a prometida ressurreio dos mortos porque a
fora da gravidade puxa todos os corpos terrenos para baixo. Santo Agostinho
respondia: Se o talento humano consegue, por meio de algum expediente, fabricar
vasos que flutuam, usando metais que afundam... no muito mais verossmil que
Deus, por alguma operao oculta, consiga ainda mais indiscutivelmente fazer com que
estas massas terrenas sejam emancipadas das correntes que as atam Terra? Que os
seres humanos descobrissem um dia essa operao, estava fora de cogitao. Mil e
quinhentos anos mais tarde, ns nos emancipamos.
O feito provocou um amlgama de admirao e temor. Alguns lembravam a
historia da Torre de Babel. Outros, os muulmanos ortodoxos entre eles, achavam que
pisar sobre a superfcie da Lua era impudncia e sacrilgio. Muitos saudaram o feito
como um ponto decisivo na histria.
A Lua j no inatingvel. Uma dzia de seres humanos, todos norte-
americanos, realizaram esses estranhos movimentos saltitantes que chamavam de
passeios lunares sobre a antiga lava cinzenta, cheia de crateras, ruidosa ao ser
esmigalhada a partir daquele dia de julho em 1969. Mas, de 1972 em diante, nenhuma
pessoa de qualquer nacionalidade se aventurou a voltar. Na realidade, nenhum de ns
foi a lugar algum depois dos dias gloriosos de Apollo exceto a rbitas inferiores da
Terra como uma criana aprendendo a andar que ensaia alguns passos mais longe e
depois, sem flego, recua para a segurana das sais de sua me.
Em tempos passados, ascendemos ao Sistema Solar. Por alguns anos. Depois
voltamos correndo para casa. Por qu? O que aconteceu? Qual foi o significado real de
Apollo?
O alcance e a audcia da mensagem de J ohn Kennedy sobre Necessidades
Nacionais Urgentes a uma sesso conjunta do Congresso em 25 de maio de 1961 o
discurso que lanou o programa Apollo me deslumbram. Usaramos foguetes ainda
no projetados e ligas de metais ainda no concebidas, sistemas de navegao e atrao
ainda no planejados, para mandar o homem a um mundo conhecido um mundo ainda
no explorado, nem de modo preliminar, nem por robs e o traramos de volta so e
salvo, e tudo isso seria feito antes que qualquer norte-americano tivesse descrito uma
rbita ao redor da Terra.
Como Ph.D. recm-diplomado, pensei realmente que tudo isso tivesse uma
conexo essencial com a cincia. Mas o presidente no falou em descobrir a origem da
Lua, nem em trazer amostras para estudo. S parecia estar interessado em mandar
algum para a Lua e traze-lo de volta para casa. Em uma espcie de gesto. O
conselheiro cientfico de Kennedy , J erome Wiesner, me contou mais tarde que fizera
um trato com o presidente: se Kennedy no afirmasse que Apollo tinha pretenses
cientficas, ele, Wiesner, apoiaria o programa. Ento, se no era cincia, era o qu?
O programa Apollo realmente uma questo de poltica, outros me disseram.
Isso parecia mais promissor. As naes no-alinhadas seriam tentadas a se aproximar da
Unio Sovitica, se ela estivesse frente do programa espacial, se os Estados Unidos
no demonstrassem suficiente vigor nacional. No entendi. Ali estavam os Estados
Unidos, frente da Unio Sovitica em virtualmente todas as reas da tecnologia o
lder econmico, militar e, de vez em quando, at moral do mudo e a Indonsia se
tornaria comunista, porque Yuri Gagarin descreveu rbitas ao redor da Terra antes de
J ohn Glenn? O que h de to especial na tecnologia espacial? De repente, compreendi.
Enviar pessoas para descrever rbitas ao redor da Terra ou robs para girar ao
redor do Sol requer foguetes grandes, confiveis, potentes. Esses mesmos foguetes
podem ser usados para a guerra nuclear. A mesma tecnologia que transporta o homem
para a Lua pode carregar ogivas nucleares de uma metade outra da Terra. A mesma
tecnologia que coloca um astrnomo e um telescpio em rbita ao redor da Terra
tambm pode construir uma estao de guerra a laser. Mesmo naquela poca, havia
conversas extravagantes em crculos militares, no Oriente e no Ocidente, sobre o espao
ser o novo campo de batalha, sobre a nao que controlasse o espao poder
controlar a Terra. claro foguetes estratgicos j estavam sendo testados na Terra.
Mas lanar um mssil balstico com um simulacro de ogiva numa zona-alvo no meio do
oceano Pacfico no gera muita glria. Enviar pessoas ao espao cativa a ateno e a
imaginao do mundo.
No iria gastar dinheiro para lanar astronautas apenas por essa razo, mas
dentre todas as maneiras de demonstrar a potncia dos foguetes, esta a que funciona
melhor. Era um rito de virilidade nacional; a forma dos propulsores tornava esse ponto
facilmente compreensvel, sem que ningum realmente tivesse de explic-lo. A
comunicao parecia ser transmitida de inconsciente para inconsciente, sem que as
faculdades mentais mais elevadas captassem sequer uma sombra do que estava
acontecendo.
Meus colegas atuais lutando para conseguir cada dlar destinado cincia
espacial podem ter se esquecido de como era fcil conseguir dinheiro para o espao
nos dias de glria de Apollo e pouco antes dessa poca. Dentre os muitos exemplos,
considere-se a conservao que segue, perante a Subcomisso das Verbas para a Defesa
na Cmara dos Deputados em 1958, somente alguns meses depois da Sputnik 1. O
secretrio adjunto da Fora Area, Richard E. Horner, est prestando depoimento; seu
interlocutor o deputado Danil J . Flood (democrata da Pensilvnia):
HORNER: Por que desejvel, do ponto de vista militar, mandar um homem Lua? Em parte,
porque temos medo de que a URSS, coloque um homem na Lua em primeiro lugar e ali descubra
vantagens que nem desconfivamos...
FLOOD: Se ns lhes dssemos todo o dinheiro que voc afirma ser necessrio,
independentemente de quantia, vocs da Fora Area poderiam levar alguma coisa, qualquer coisa, Lua
antes do Natal?
HORNER: Sem dvida alguma. H sempre um certo risco nesse tipo de empreendimento, mas
achamos que possvel. Sim, senhor.
FLOOD: Voc j pediu a algum da Fora Area ou do Departamento de Defesa para lhe dar
bastante dinheiro, hardware e pessoal, a partir da meia-noite de hoje, para trazer uma lasca daquela bola
de ricota como presente de Natal para o Tio Sam? J pediu?
HORNER: Submetemos um programa desse tipo ao gabinete do secretrio de Defesa. Est
sendo examinado.
FLOOD: Sou a favor de lhes conceder o dinheiro neste instante, senhor presidente, com o
nosso suplemento, sem esperar que algum l na cidade decida fazer o pedido. Se este homem fala a srio
e sabe do que est falando e acho que ele sabe esta comisso no deveria esperar nem cinco minutos
mais. Sem dvida alguma, devemos lhe dar todo o dinheiro, todo o hardware e todo o pessoal que ele
deseja, independentemente do que outros possam dizer ou querer, para que ele suba no topo de algum
morro e mande algum para a Lua.
Quando o presidente Kennedy formulou o programa Apollo, o Departamento
de Defesa tinha uma grande quantidade de projetos espaciais em desenvolvimento:
formas de levar militares para o espao, meios de transport-los ao redor da Terra,
armas robticas em plataformas orbitantes projetadas para abater satlites e msseis
balsticos de outras naes. Apollo suplantou esses programas. Nunca chegaram a
atingir o estgio operacional. Pode-se argumentar, portanto, que Apollo serviu a um
outro objetivo: deslocar a competio espacial entre os Estados Unidos e Unio
Sovitica da arena militar para a civil. Algumas pessoas acreditam que Kennedy
desejava fazer de Apollo um substituto para a corrida armamentista no espao. Pode ser.
Para min, o smbolo mais irnico desse momento histrico uma placa
assinada pelo presidente Richard M. Nixon que a Apollo 11 levou Lua. Nela se l:
Viemos em paz em nome de toda a humanidade. Enquanto os Estados Unidos
despejavam 7 megatons de explosivos convencionais sobre pequenas naes no
Sudeste Asitico, ns nos congratulvamos de nossa humanidade: no faramos mal a
ningum numa rocha sem vida. Essa placa ainda est l, afixada na base do mdulo
lunar da Apollo 11, na desolao sem ar do Mar da Tranqilidade. Se ningum a
perturbar, ainda ser legvel daqui a 1 milho de anos.
Outras seis misses se seguiram Apollo 11 e, delas, apenas um no
conseguiu pousar na superfcie lunar. A Apollo 17 foi a primeira a levar um cientista.
Assim que chegou l, o programa foi cancelado. O primeiro cientista e o ltimo ser
humano a pousar sobre a Lua eram a mesma pessoa. O programa j tinha cumprido seus
objetivos naquela noite de julho de 1969. A meia dzia de misses subseqentes foram
apenas momentum.
O principal objetivo de Apollo no era a cincia. Nem era o espao. Apollo
lidava com o confronto ideolgico e a guerra nuclear quase sempre descritos por
eufemismos como liderana mundial e prestgio nacional. Ainda assim, fez-se boa
cincia espacial. Temos agora muito mais informaes sobre a composio, a idade e a
histria da Lua e a origem das formas de relevo lunares. Fizemos progressos na
compreenso da origem da Lua. Alguns de ns tm usado as estatsticas das crateras
lunares para compreender melhor a Terra na poca da origem da vida. Mais importante
do que tudo isso, porm, Apollo forneceu um escudo, uma proteo para as espaonaves
robticas brilhantemente projetadas que foram despachadas por todo o Sistema Solar,
fazendo o reconhecimento preliminar de dzias de mundos. A prole de Apollo chegou
agora s fronteiras planetrias.
Se no fosse por Apollo e, portanto, se no fosse pelo objetivo poltico a que
servia duvido de que as histrias expedies norte-americanas de explorao e
descoberta por todo o Sistema Solar tivessem ocorrido. As Mariner, Viking, Voyager e
Galileo esto entre as ddivas de Apollo. Magellan e Cassini so descendentes mais
distantes. Pode-se dizer algo parecido dos esforos soviticos pioneiros na explorao
do Sistema Solar, inclusive dos primeiros pousos suaves de espaonaves robticas
Luna 9, Mars 3, Venera 8 em outros mundos.
Apollo transmitiu uma confiana, uma energia e uma largueza de viso que
conquistaram a imaginao do mundo. Isso tambm fazia parte de seu objetivo.
Despertou um otimismo acerca da tecnologia, um entusiasmo pelo futuro. Se podamos
voar para a Lua, era o que tantos perguntavam, do que mais no seriamos capazes?
Mesmo aqueles que se opunham s polticas e aes dos Estados Unidos mesmo
aqueles que tinham de ns o pior dos conceitos reconheceram o talento e o herosmo
do programa Apollo. Com Apollo, os Estados Unidos sentiram o gosto da grandeza.
Quando voc faz as malas para uma grande viagem, nunca sabe o que o
aguarda. Os astronautas da Apollo em sua viagem de ida e volta Lua fotografam o seu
planeta natal. Foi um gesto natural, mas teve conseqncias que poucos previram. Pela
primeira vez, os habitantes da Terra puderam ver o seu mundo de cima a Terra inteira,
a Terra em cores, a Terra como uma encantadora gola giratria azul e branca na vasta
escurido do espao. Essas imagens ajudaram a despertar nossa adormecida conscincia
planetria. Elas fornecem uma prova incontestvel de que todos partilhamos o mesmo
planeta vulnervel. Eles nos lembram aquilo que importante e aquilo que no . Foram
as precursoras da plido ponto azul fotografado pela Voyager.
possvel que tenhamos descoberto essa nova perspectiva bem a tempo,
exatamente quando nossa tecnologia ameaa a habitabilidade do nosso mundo.
Qualquer que tenha sido o motivo que suscitou o programa Apollo, por mais enleado
que estivesse no nacionalismo e nos instrumentos mortferos da Guerra Fria, o
reconhecimento inevitvel da unidade e fragilidade da Terra o seu lucro claro e
luminoso, a ltima ddiva inesperada de Apollo. O que comeou em mortal competio
tem nos ajudado a ver que a cooperao global precondio essencial para a nossa
sobrevivncia.
Viajar ampliar os horizontes.
hora de pr o p na estrada mais uma vez.





























CAPTULO 14
EXPLORANDO OUTROS MUNDOS
E PROTEGENDO O NOSSO




Em seus vrios estgios de desenvolvimento, os planetas esto sujeitos s mesmas foras
formativas que operam em nossa terra, tendo, portanto, a mesma formao e provavelmente a mesma vida
geolgica de nosso passado e, talvez, de nosso futuro; mas, alm disso, estas foras esto atuando, em
alguns casos, em condies totalmente diferentes daquelas em que operam sobre a Terra, e por isso
devem desenvolver formas diferentes das conhecidas pelo homem. O valor do material desse tipo para as
cincias comparadas to bvio que dispensa qualquer comentrio.
ROBERT H. GODDARD, CADERNO DE NOTAS (1907).

Pela primeira vez na minha vida, vi o horizonte como uma linha curva. Era acentuado por uma
fina camada de luz azul-escura a nossa atmosfera.
Sem dvida, no era o oceano de ar de que me haviam falado tantas vezes na minha vida.
Fiquei aterrorizado com a sua aparncia frgil.
ULF MERBOLD, ASTRONAUTA ALEMO DO NIBUS ESPACIAL (1988).




Quando se olha para a Terra do alto de uma rbita, v-se um mundo
encantador e frgil incrustado no vcuo preto. Mas espiar um pedao da Terra pela vigia
de uma espaonave no se compara alegria de v-la inteira contra o fundo preto ou,
melhor, passando rapidamente pelo campo de viso de quem flutua no espao sem o
estorvo de uma nave espacial. O primeiro ser humano a ter essa experincia foi Alexei
Leonov, que saiu da Voskhod 2 para o primeiro passeio espacial em 18 de maro de
1965: Olhei para a Terra, recorda ele, e o primeiro pensamento que me passou pela
cabea foi: O mundo redondo, afinal de contas. Num relance, eu podia ver de
Gilbraltar ao mar Cspio... Eu me sentia como um pssaro com asas e capaz de voar.
Quando se v a Terra de um ponto ainda mais distante, como fizeram os
astronautas da Apollo, o seu tamanho visvel encolhe, at restar apenas um pouco da
geografia. Fica-se impressionado com a sua auto-suficincia. Um tomo de hidrognio
vai embora de vez em quando; um rufo de poeira cometria aparece. Gerada na imensa
e silenciosa usina termonuclear nas profundezas do interior solar, a luz do Sol se
derrama em todas as direes, e a Terra intercepta o suficiente para criar um pouco de
iluminao e o calor necessrio aos nossos objetivos modestos. Afora isso, este pequeno
mundo auto-suficiente.
Da superfcie da Lua pode-se v-la, talvez como crescente, e at seus
continentes ficam ento indistintos. E de um ponto de observao alm do planeta mais
afastado, um mero ponto de luz plida.
Da rbita da Terra, o que impressiona o arco luz suave do horizonte a
atmosfera fina da Terra vista tangencialmente. Compreende-se ento por qu j no
existe um problema ambiental local. As molculas so estpidas. Devido sua
ignorncia insondvel, os venenos industriais, os gases de estufa e as substncias que
atacam a camada protetora de oznio no respeitam fronteiras. Eles se esquecem da
noo de soberania nacional. E assim, graas aos poderes quase mticos de nossa
tecnologia (e predominncia do pensamento de curto prazo), estamos comeando em
escalas continentais e planetria a criar um perigo para ns mesmos. Simplificando:
para que esses problemas sejam resolvidos, muitas naes tero de agir de comum
acordo durante muitos anos.
Mais uma vez me impressiona a ironia de que os vos espaciais concebidos
no caldeiro das rivalidades e dios nacionalistas tragam consigo espantosa viso
transnacional. Quando, mesmo por pouco tempo, se contempla a Terra do alto de uma
rbita, at os nacionalismos mais profundamente arraigados comeam a ser corrodos.
Parecem brigas de insetos numa ameixa.
Se estamos presos a um mundo, estamos limitados a um nico caso; no
sabemos que alternativas so possveis. Ento como um conhecedor de arte
familiarizado apenas com pinturas da tumba de Fayoum, como um dentista que s sabe
tratar de molares, como um filsofo que estudou apenas o neoplatonismo, como um
lingista que somente conhece o chins ou como um fsico cujo conhecimento da
gravitao se limitasse queda dos corpos sobre a Terra nossa perspectiva se encurta,
nossas intuies ficam limitadas, nossas capacidades de previso restritas. Ao contrrio,
quando exploramos outros mundos, o que antes parecia ser a nica forma possvel de
um planeta revela-se na faixa mdia de um vasto espectro de possibilidades. Ao olhar
para esses outros mundos, comeamos a compreender o que acontece quando temos
excesso de uma coisa ou carncia de outra. Aprendemos como um planeta pode dar
errado. Adquirimos uma nova compreenso, prevista pelo pioneiro do vo espacial
Robert Goddard, chamada planetologia comparada.
A explorao de outros mundos abriu nossos olhos para o estudo dos vulces,
dos terremotos e do clima. Pode vir a ter profundas implicaes para a biologia, porque
toda a vida na Terra constituda sobre um plano-mestre bioqumico comum. A
descoberta de um nico organismo extraterrestre at mesmo de algo to humilde
quanto uma bactria revolucionaria a nossa compreenso dos seres vivos. A conexo
entre explorar outros mundos e proteger o nosso fica, porm, mais evidente no estudo
do clima da Terra e na ameaa crescente que a nossa tecnologia representa para esse
clima. Os outros mundos propiciam intuies vitais sobre as tolices que no devem ser
feitas na Terra.
Trs catstrofes ambientais potenciais todas esperando em escala global
foram recentemente descobertas: a diminuio da camada de oznio, o aquecimento do
efeito estufa e o inverno nuclear. Todas as trs descobertas, como veio a saber, tm
fortes vnculos com a explorao dos planetas:
(1) Foi perturbador descobrir que um material inerte com todo tipo de
aplicaes prticas serve como fluido operante em geladeiras e aparelhos de ar
condicionado, como propelente em ampolas de aerossis para desodorantes e outros
produtos, como embalagem leve de isopor para comidas de preparo rpido e como
agente de limpeza na microeletrnica, para mencionar algumas pode pr em risco a
vida sobre a Terra. Quem teria imaginado tal coisa?
As molculas em questo so chamadas clorofluorocarbonos (CFCS).
Quimicamente, so extremamente inertes, isto , invulnerveis at se encontram na
camada de oznio, onde so divididas pela luz ultravioleta do Sol. Os tomos do cloro,
assim liberados, atacam e destroem o oznio protetor, permitindo que uma quantidade
maior de luz ultravioleta chegue at o solo. A intensificao da luz ultravioleta provoca
uma seqncia horrvel de possveis conseqncias que no s compreendem cncer de
pele e catarata, mas tambm o enfraquecimento do sistema imunolgico dos seres
humanos e, o mais grave de todos os perigos, possveis danos agricultura e aos
organismos fotossintticos que esto na base da cadeia alimentar de que depende a
maior parte da vida sobre a Terra.
Quem descobriu que os CFCS representavam uma ameaa camada de
oznio? Foi seu principal fabricante, a DuPont Corporation, assumindo a sua
responsabilidade de corporao? Foi o rgo de Proteo Ambiental na sua funo de
nos proteger? Foi o Departamento de Defesa cumprindo o seu papel de nos defender?
No, foram dois cientistas universitrios pesquisando outra coisa na torre de marfim de
seus laboratrios Sherwood Rowland e Mario Molina, da University of Califrnia,
Irvine. Uma universidade que nem sequer pertence a Ivy League. Ningum mandou que
estudassem os perigos para o meio ambiente. Dedicavam-se a pesquisa bsica. Eram
cientistas que seguiam seus prprios interesses. Seus nomes deveriam ser conhecidos
por todos os colegiais.
Em seus clculos originais, Rowland e Molina usaram constantes das taxas de
reaes qumicas envolvendo cloro e outros halgenos, que tinham sido medidas em
parte com o apoio da NASA. Por que da NASA? Porque Vnus tem molculas de cloro
e flor em sua atmosfera, e os estudiosos de aeronomia queriam compreender o que
acontecia l.
O trabalho terico sobre o papel dos CFCS na diminuio da camada de
oznio foi logo confirmado por um grupo chefiado por Michael McElroy, em Harvard.
Como que eles tinham todas essas redes ramificadas de cintica qumica halgena em
seus computadores, prontas para serem testadas? Porque estavam trabalhando sobre a
qumica do cloro e do flor na atmosfera de Vnus. Vnus ajudou a proporcionar e
ajudou a confirmar a descoberta de que a camada de oznio da Terra est em perigo.
Uma conexo inteiramente inesperada foi encontrada entre as fotoqumicas atmosfricas
dos dois planetas. Um resultado importante para todos os habitantes da Terra proveio do
que poderia parecer a pesquisa menos realista, mais abstrata e menos prtica,
compreender a qumica de elementos secundrios na atmosfera superior de um outro
mundo.
H tambm uma conexo com Marte. Com o auxlio da Viking, descobrimos
que a superfcie de Marte aparentemente no tem vida, sendo muito deficiente at em
molculas orgnica simples. Mas as molculas orgnicas simples deveriam estar
presentes, por causa do impacto de meteoritos ricos em matria orgnica do vizinho
cinturo de asterides. Essa deficincia amplamente atribuda falta de oznio em
Marte. As experincias de microbiologia realizadas pela Vinking mostraram que a
matria orgnica transportada da Terra para Marte e borrifada sobre a poeira superfcie
marciana rapidamente oxidada e destruda. Os materiais na poeira que provocam essa
destruio so molculas parecidas com perxido de hidrognio, que usamos como anti-
sptico porque mata os micrbios oxidando-os. A luz ultravioleta do Sol atinge a
superfcie de Marte sem encontrar o obstculo de uma camada de oznio; se ali
houvesse alguma matria orgnica, seria rapidamente destruda pela prpria luz
ultravioleta e por seus produtos oxidantes. Assim, parte da razo para as camadas
superiores do solo marciano serem anti-spticas que Marte tem um buraco na camada
de oznio de dimenses planetrias o que j uma advertncia til para ns, que
estamos diligentemente afinando e perfurando a nossa camada de oznio.
(2) O aquecimento global previsto como uma conseqncia do crescente
efeito estufa causado, em grande parte, pelo dixido de carbono gerado pela queima de
combustveis fosseis mas tambm pela formao de outros gases que absorvem os
raios infravermelhos (xidos de nitrognio, metano, os prprios CFCS e outras
molculas).
Vamos supor que possumos um modelo computacional tridimensional de
circulao geral para o clima da Terra. Seus programadores afirmam que ele capaz de
prever como ser a Terra no caso de haver mais abundncia de um elemento
atmosfrico ou menos de outro. O modelo funciona muito bem quando prediz o clima
atual. Mas h uma preocupao que incomoda: o modelo foi afinado para dar certo,
isto , certos parmetros ajustveis no so escolhidos segundo princpios fundamentais
da fsica, mas para se conseguir a resposta correta. No se trata, exatamente, de
trapacear, mas se aplicarmos o mesmo modelo computacional a regimes climticos
bastante diferentes a um profundo aquecimento global, por exemplo os ajustes
talvez se mostrem inapropriados. O modelo poderia ser vlido para o clima de hoje; mas
no seria extrapolvel para outros.
Um modo de testar esse programa aplic-lo aos climas muito diferentes dos
outros planetas. capaz de prever a estrutura da atmosfera de Marte o clima do planeta?
O tempo? E o que diz sobre Vnus? Se esses testes fracassassem, teramos razo em
desconfiar das previses feitas para o nosso planeta. Na verdade, os modelos climticos,
atualmente empregados, funcionam muito bem quando prevem os climas de Vnus e
Marte, com base nos princpios fundamentais da fsica.
Na Terra, enormes irrupes de lava fundida so conhecidas e atribudas a
superplumas em conveco a partir do manto profundo e geram vastos plats de basalto
solidificado. Um exemplo espetacular ocorreu h cerca de 100 milhes de anos.
possvel que tenha acrescentado atmosfera um volume de dixido de carbono dez
vezes maior que o atual, induzindo substancial aquecimento global. A opinio corrente
que essas plumas ocorrem episodicamente em toda a histria da Terra. Irrupes
semelhantes de manto profundo parecem ter ocorrido em Marte e Vnus. H boas
razoes prticas para queremos compreender como uma mudana significativa na
superfcie e no clima da Terra poderia acontecer de repente, sem aviso prvio, vindo de
centenas de quilmetros abaixo de nossos ps.
Parte dos trabalhos recentes mais importantes sobre aquecimento global foi
realizada por J ames Hansen e seus colegas no Instituto Goddard para Cincias
Espaciais, um departamento da NASA na cidade de Nova York. Hasen desenvolveu um
dos principais modelos computacionais climticos e empregou-o para prever o que
acontecer com o nosso clima, medida que os gases do efeito estufa continuem a
aumentar. Ele tem estado frente dos testes desses modelos e antigos climas da Terra.
( interessante notar que, durante as ltimas eras glaciais, uma quantidade maior de
dixido de carbono e metano est nitidamente relacionada com temperaturas mais
elevadas). Hansen reuniu uma ampla srie de dados sobre o clima deste sculo (sculo
XX) e do sculo passado (sculo XIX), para ver o que realmente aconteceu com a
temperatura global, e depois comparou-os com as previses do que deveria ter
acontecido segundo o modelo computacional. Houve concordncia dos dados dentro da
margem de erros de medio e clculo, respectivamente. Corajosamente, ele deps
perante o Congresso, apesar de uma ordem poltica do Departamento de Administrao
e Oramento da Casa Branca (isso se passou nos anos Reagan), no sentido de exagerar
as incertezas de minimizar os perigos. Seu clculo sobre a exploso do vulco filipino
monte Pinatubo e sua previso do resultante declnio temporrio da temperatura da
Terra (cerca de meio grau centgrado) foram exatos. Ele tem exercido forte influencia
sobre governos de todo o mundo, procurando convence-los de que o aquecimento global
deve ser levado a srio.
Como foi que Hansen se interessou pelo efeito estufa em primeiro lugar? Sua
tese de doutorado (na Universidade de Iowa, em 1967) versava sobre Vnus. Ele
concordava que as altas radiaes do brilho de Vnus se devem a uma superfcie muito
quente e que os gases do efeito estuda conservam o calor do planeta, mas propunha que
a principal fonte de energia no era a luz solar e, sim, o calor do interior. Em 1978, a
misso Pioneer 12 deixou cair sondas de entrada na atmosfera de Vnus; elas
demonstraram diretamente que a causa atuante era o efeito estufa comum a superfcie
aquecida pelo Sol e o calor retido pelo cobertor de ar. Foi Vnus, portanto, que fez
Hansen pensar sobre o efeito estufa.
O ponto de partida foi a observao dos raioastronmos de que Vnus uma
fonte intensa de ondas de rdio. As outras explicaes da emisso dessas ondas no se
sustentam. A concluso que a superfcie deve ser extremamente quente. Tenta-se
compreender a origem das altas temperaturas e acaba-se inexoravelmente com algum
tipo de efeito estufa. Dcadas mais tarde, descobre-se que esses estudos preparam o
caminho para compreender e ajudaram a prever uma ameaa inesperada nossa
civilizao global. Sei de muitos outros exemplos de cientistas que esto fazendo
descobertas importantes e muito praticas sobre o nosso planeta, depois de tentarem
decifrar as atmosferas de outros mundos. Os outros planetas so um campo de
aprendizado extraordinrio para os estudiosos da Terra. Eles exigem largueza e
profundidade de conhecimento, e desafiam a imaginao.
Aqueles que no acreditam no aquecimento do efeito estufa do dixido de
carbono fariam bem em observar o intenso efeito estufa em Vnus. Ningum est
propondo que o efeito estufa de Vnus provenha de venusianos imprudentes que
queimavam carvo em demasia, dirigiam caros com baixo rendimento e derrubavam as
suas florestas. Meu ponto diferente. A histria climatolgica do planeta vizinho, um
mundo sob outros aspectos semelhante Terra, em que a superfcie se tornou quente a
ponto de fundir o estanho ou o chumbo, vale a pena ser considerada. Especialmente por
aqueles que afirmam que o crescente efeito estufa sobre a Terra se corrigir por si
mesmo, que no temos, de fato, com que nos preocupar ou (pode-se encontrar esta
afirmao nas publicaes de alguns grupos que se denominam conservadores) que o
prprio efeito estufa uma mistificao.
(3) O inverno nuclear o escurecimento e esfriamento da Terra devido,
principalmente, s finas partculas de fumaa injetadas na atmosfera pela queima de
cidades e instalaes de petrleo que, segundo os vaticnios, dever ser conseqncia
de uma guerra termonuclear global. Houve um vigoroso debate cientfico sobre qual
seria exatamente a gravidade de um inverno nuclear. Chegou-se, agora, a um consenso.
Os modelos computacionais tridimensionais de circulao geral prevem que as
temperaturas globais resultantes de uma guerra termonuclear em todo o mundo seriam
mais baixas que as das eras glaciais plistocenas. As implicaes para a nossa civilizao
planetria, especialmente devido ao colapso da agricultura, so calamitosas. uma
conseqncia da guerra nuclear que foi, de certo modo, negligenciada pelas autoridades
civis e militares dos Estados Unidos, da Unio Sovitica, da Gr-Bretanha, da Frana e
a China, quando decidiram acumular bem mais de 60 mil armas nucleares. Embora seja
difcil ter certezas sobre o assunto, pode-se argumentar que a hiptese do inverno
nuclear desempenhou um papel construtivo (houve outras razes, certamente) na tarefa
de convencer as naes detentoras de armas nucleares, especialmente a Unio Sovitica,
da futilidade da guerra nuclear.
O inverno nuclear foi calculado e nomeado pela primeira vez em 1982-83 por
um grupo de cinco cientistas, ao qual tenho a honra de pertencer. A equipe recebeu a
sigla TTAPS (correspondente aos nomes de Richard P. Toro, Owen B. Tonn, Thomas
Ackerman, J ames Pollack e o meu). Dos cinco cientistas TTAPS, dois eram cientistas
planetrios e os outros trs tinham publicado muitos artigos sobre cincia planetria. O
primeiro indcio do inverno nuclear surgiu durante a misso Mariner 9 para Marte,
quando houve uma tempestade de poeira global que nos impediu de ver a superfcie do
planeta; o espectrmetro infravermelho da nave espacial constatou que a atmosfera
superior estava mais quente e a superfcie mais fria do que deveriam. J im Pollakc e eu
nos sentamos para calcular como isso poderia ser. Nos doze anos seguintes, essa linha
de investigao nos levou das tempestades sobre Marte aos aerossis vulcnicos da
Terra, possvel extino dos dinossauros pela poeira do impacto e ao inverno nuclear.
Nunca sabemos at onde a cincia nos levar.
A cincia planetria fomenta um amplo ponto de vista interdisciplinar,
extremamente til para descobrir e tentar reduzir o perigo dessas ameaadoras
catstrofes ambientais. Quando se comea a conhecer os outros mundos, ganha-se um
perspectiva sobre a fragilidade dos meios ambientes planetrios e sobre que outros
meios ambientes, bem diversos, so possveis. plausvel que haja catstrofes globais
potenciais ainda por descobrir. Se elas se confirmarem, aposto que os cientistas
planetrios desempenharo um papel central na sua compreenso.
De todas as reas da matemtica, da tecnologia e da cincia, a que tem a maior
a cooperao internacional (o que fica evidente pela freqncia com que os co-autores
de artigos de pesquisa so de duas ou mais nacionalidades) a rea chamada a Terra e
as cincias espaciais. O estudo deste mundo e de outros, pela sua prpria natureza,
tende a no ser local, nacionalista e chauvinista. muito raro que as pessoas entrem
nessa rea por serem internacionalistas. Quase sempre o fazem por outras razes, e
ento descobrem que trabalhos maravilhosos, que complementam o seu, esto sendo
realizados por pesquisadores de outras naes; ou que, para resolver um problema,
precisam de dados ou de uma perspectiva (acesso ao cu do Sul, por exemplo) no
disponveis em seus pases. E quando se vivencia essa cooperao seres humanos, de
diferentes partes do planeta, trabalhando, como parceiros, em questes de interesse
comum, por meio de uma linguagem cientfica mutuamente inteligvel difcil no
imaginar o mesmo acontecendo com outras questes no cientificas. Considero esse
aspecto da Terra e das cincias espaciais uma fora unificadora e saneadora na poltica
mundial; mas, benfica ou no, ela inevitvel.
Quando avalio os fatos, a utilidade da explorao planetria parece-me
superlativamente prtica e urgente para ns, habitantes da Terra. Mesmo que a
perspectiva de explorar outros mundos no nos despertasse o menor interesse, mesmo
que no tivssemos nem um nanograma de esprito aventureiro, mesmo que s nos
preocupssemos conosco mesmo e da maneira mais limitada possvel, ainda assim a
explorao planetria constituiria um magnfico investimento.
















CAPTULO 15
OS PORTES DO MUNDO
MARAVILHOSO SE ABREM




As grandes comportas do mundo maravilhoso se abriram.
HERMAN MELVILLE, MOBY DICK, CAPTULO 1 (1851).




Daqui a algum tempo, talvez em um futuro bem prximo, uma nao mais
provavelmente um consrcio de naes dar o prximo passo importante da aventura
humana no espao. Conseguir leva-lo a efeito contornando as burocracias e fazendo
uso eficiente das tecnologias atuais. Precisar, talvez, de novas tecnologias que
transcendam os grandes e pesades foguetes qumicos. As tripulaes de suas naves
pisaro em novos mundos. Em algum lugar do espao, nascer o primeiro beb. Sero
dados os primeiros passos para a vida fora da Terra. Seguiremos nosso caminho. E o
futuro lembrar.
Excitante e majestoso, Marte o mundo vizinho, o planeta mais prximo em
que um astronauta ou cosmonauta poderia pousar com segurana. Embora tenha, s
vezes, a temperatura de outubro na Nova Inglaterra, Marte um lugar frio, to frio que
parte de sua fina atmosfera de dixido de carbono se converte em gelo seco no plo em
que inverno.
o planeta mais prximo cuja superfcie podemos ver com um pequeno
telescpio. Em todo o Sistema Solar, o mundo mais parecido com a Terra. Alm de
vos que passaram perto dele, houve apenas duas misses plenamente bem-sucedidas a
Marte: Mariner 9 em 1971, e Vinking 1 e 2 em 1976. Elas revelaram as fendas de um
vele profundo que se estenderia de Nova York a San Francisco; imensas montanhas
vulcnicas, a mais elevada a 24 mil metros acima da altitude mdia da superfcie
marciana, quase trs vezes a altura do monte Everest; intricada estrutura de camadas,
tanto nos gelos polares como entre eles, que lembra um monte de fichas de pquer
descartadas e constitui provvel registro da mudana climtica do passado; faixas
brilhantes e escuras pintadas sobre a superfcie com a poeira soprada pele vento,
fornecendo mapas dos ventos de alta velocidade de Marte durante as ltimas dcadas e
sculos; vastas tempestades de poeira cingindo todo o globo; e enigmticas
configuraes na superfcie.
possvel encontrar centenas de canais sinuosos e redes de vales que datam de
vrios bilhes de anos, principalmente nos planaltos do Sul cheios de crateras. Eles
sugerem uma poca anterior de condies mais benignas e semelhantes s da Terra
muito diferentes das que descobrimos abaixo da tnue e frgida atmosfera de nosso
tempo. Alguns canais antigos parecem ter sido escavados pela ao da chuva, outros por
solapamento e colapso do subsolo e ainda outros por grandes inundaes que jorraram
do solo. Os rios se derramavam nas grandes bacias de impacto de mil quilmetros de
dimetro, preenchendo de gua um terreno que hoje completamente seco. Cascatas
que eclipsam qualquer uma das existentes na Terra caiam nos lagos de Marte antigo.
Imensos oceanos, com profundidade de centenas de metros, talvez at 1 quilmetro,
podem ter banhado suavemente costas litorneas que, hoje, so mal e mal discernveis.
Esse que tinha sido um mundo a ser explorado. Estamos 4 bilhes de anos atrasados.
Na Terra, exatamente no mesmo perodo, surgiram e evoluram os primeiros
microorganismos. A vida na Terra tem uma conexo ntima, pelas razes qumicas mais
bsicas, com a gua liquida. Ns, humanos, somos feitos de uns trs quartos de gua. Os
mesmos tipos de molculas orgnicas que caram no cu e foram geradas no ar e nos
mares da Terra antiga tambm deveriam ter se acumulado em Marte antigo. plausvel
que a vida aparecesse rapidamente nas guas da Terra primitiva, mas ficasse de alguma
forma restrita ou inibida nas guas do Marte primitivo? Ou ser que os mares marcianos
estariam cheios de vida que flutuava, gerava, evolua? Que animais estranhos
nadavam outrora naqueles mares?
Qualquer que tenha sido o drama daqueles tempos remotos, tudo comeou a
dar errado h cerca de 3,8 bilhes de anos. Podemos ver que a eroso das crateras
antigas comeou a ser tornar dramaticamente mais lenta por essa poca. Quando a
atmosfera se reduziu, quando os rios pararam de fluir, quando os oceanos comearam a
secar, quando as temperaturas caram abruptamente, a vida teria se retirado para os
poucos hbitats apropriados que restavam, amontoando-se, talvez, no fundo de lagos
cobertos por gelo, at que ela tambm desapareceu e os corpos mortos e os restos
fosseis de organismos exticos formados, talvez, segundo princpios muito diferentes
da vida na Terra ficaram congelados, aguardando os exploradores que poderiam
aportar em Marte em futuro distante.
Meteoritos so fragmentos de outros mundos encontrados na Terra. A maioria
decorre de colises entre inmeros asterides que giram ao redor do Sol entre as rbitas
de Marte e J piter. Alguns, porm, so gerados quando um grande meteorito colide com
um planeta ou asteride em alta velocidade, abre uma cratera e impele o material
escavado da superfcie para o espao. Uma frao muito pequena das rochas ejetadas
pode bater em outro mundo milhes de anos mais tarde.
Nas terras descobertas da Antrtida, o gelo manchado aqui e ali por
meteoritos, preservados pelas baixas temperaturas e at recentemente intocados pelos
seres humanos. Alguns deles, chamados meteoritos SNC (pronuncia-se snick), tm
um aspecto em principio quase inacreditvel: bem dentro de suas estruturas minerais e
transparentes, isolado da influencia contaminadora da atmosfera da Terra, um pouco de
gs se acha preso. Quando o gs analisado, descobre-se que tem exatamente a mesma
composio qumica e as mesmas propores isotpicas do ar em Marte. Temos
informaes sobre o ar marciano no apenas por inferncia espectroscpica, mas por
medio direta na superfcie marciana, realizada pelas Viking que ali pousaram. Para
surpresa de quase todo mundo, os meteoritos SNC vm de Marte.
Originalmente, eram rochas que se haviam fundido e voltado a solidificar. A
datao radioativa de todos os meteoritos SNG mostra que suas rochas de origem eram
lava condensada entre 180 milhes e 1,3 bilho de anos atrs. Depois foram expelidas
do planeta por expostas aos raios csmicos em suas viagens interplanetrias entre Marte
e a Terra, podemos saber a sua idade h quando tempo foram ejetadas de Marte. Neste
sentido, elas tm entre 10 milhes e 700 mil anos. So uma amostra de 0,1% dos tempos
mais recentes da historia marciana.
Alguns dos minerais que contm evidenciam claramente terem estado outro na
gua, gua liquida quente. Esses minerais hidrotrmicos revelam que, de alguma forma,
havia recentemente gua lquida, talvez sobre todo o planeta Marte. possvel que
tenha surgido quando o calor interior derreteu o gelo subterrneo. Seja como for que
tenha aparecido, natural perguntar se a vida est inteiramente extinta, se de algum
modo no conseguiu conservar-se at os nossos tempos em lagos subterrneos
transitrios ou at em finas pelculas de gua que umedecem os gros do subsolo.
Os geoqumicos Everett Gibson e Hal Karlsson, do Centro de Vos Espaciais
J ohnson da NASA, extraram uma gota de gua de um dos meteoritos SNC. As
propores isotpicas dos tomos de oxignio e hidrognio que ela contm so,
literalmente, sobrenaturais. Considero essa gua de um outro mundo um estmulo para
os futuros exploradores e colonizadores.
Imaginem o que no encontraramos se um grande nmero de amostras,
inclusive solo e rochas nunca fundidos, fossem trazidos para a Terra de locais marcianos
selecionados pelo seu interesse cientfico. Estamos prestes a realizar essa proeza com
pequenos veculos robticos.
O transporte de material subterrneo de mundo para mundo levanta uma
questo excitante: h 4 bilhes de anos, havia dois planetas vizinhos, ambos quentes,
ambos midos. Nos estgios finais da formao desses planetas, impactos vindos do
espao ocorriam com uma freqncia muito mais elevada do que hoje em dia. Amostras
de cada um desses mundos eram arremessadas ao espao. Temos certeza de que havia
vida em pelo menos um deles nesse perodo. Sabemos que uma frao dos detritos
ejetados se mantm inalterada durante os processos de impacto, ejeo e intercepo por
um outro mundo. Assim, no poderiam alguns dos organismos primitivos da Terra ter
sido transplantados em segurana pra Marte h 4 bilhes de anos, dando origem vida
naquele planeta? Ou, o que ainda mais hipottico, no poderia a vida ter surgido na
Terra por uma transferncia semelhante originria de Marte? Os dois planetas no
poderiam ter trocado regularmente formas de vida durante centenas de milhes de anos?
A idia seria testvel. Se descobrssemos vida em Marte e verificssemos que muito
semelhante vida na Terra e se tambm tivssemos certeza de no se tratar de
contaminao microbiana introduzida por ns mesmos no curso de nossas exploraes
a proposio de que a vida foi transferida h muito tempo pelo espao interplanetrio
teria sido levado a srio.
J se pensou, em outras pocas, que a vida seria abundante em Marte. At o
severo e ctico astrnomo Simon Newcomb (em seu Astronomy for Everybody, que teve
muitas edies nas primeiras dcadas do sculo XX e foi o texto de astronomia da
minha infncia) conclua: Parece haver vida em Marte. H alguns anos, esta afirmao
era tida como fantstica. Agora comumente aceita. No se trata de vida humana
inteligente, apressava-se ele a acrescentar, mas de plantas verdes. Entretanto,
estivemos agora em Marte e procuramos as plantas, bem como os animais, os micrbios
e os seres inteligentes. Mesmo que outras formas estivessem ausentes, poderamos ter
esperado, como nos desertos da Terra hoje em dia, e como na Terra em quase toda a sua
histria, uma abundante vida microbiana.
As experincias de deteco de vida da Vinking eram destinadas a perceber,
apenas, um certo subconjunto de biologias concebveis: tendiam a encontrar o tido de
vida que conhecemos. Teria sido tolice mandar instrumentos que nem sequer podiam
detectar a vida sobre a Terra. Eram refinadamente sensveis, capazes de descobrir
micrbios nos terrenos incultos e nos desertos mais ridos e menos promissores da
Terra.
Uma experincia mediu os gases que foram trocados entre o solo marciano e a
atmosfera marciana na presena de matria orgnica da Terra. Outra levou ampla
variedade de alimentos marcados por um elemento detector radioativo para ver se havia,
no solo marciano, micrbios que comiam os alimentos, convertendo-os, por oxidao,
em dixido de carbono radioativo. Uma terceira experincia introduziu dixido de
carbono radioativo (e monxido de carbono) no solo marciano para ver se parte dele era
absorvida por micrbios marcianos. Por espanto inicial, acredito, de todos os cientistas
envolvidos, as trs experincias deram resultados que, em princpio, pareciam positivos.
Gases foram trocados; a matria orgnica foi oxidada; o dixido de carbono foi
incorporado ao solo.
H, porm, motivos para cautela. De modo geral, no se considera que esses
resultados provocadores sejam uma boa evidncia de vida em Marte; os supostos
processos metablicos dos micrbios marcianos ocorreram em um leque muito amplo
de condies dentro das naves Vinking ambiente mido (com gua lquida trazida da
Terra) e seco, claro e escuro, frio (apenas um pouco acima do ponto de congelamento) a
quente (quase o ponto normal de ebulio da gua). Muitos microbilogos julgam
improvvel que os micrbios marcianos fosse to capazes em condies to variadas.
Outro forte motivo de ceticismo que uma quarta experincia, para procurar
substncias qumicas orgnicas do solo marciano, deu, uniformemente, resultados
negativos, apesar do seu grau d sensibilidade. Esperamos que a vida em Marte, como
na Terra, seja organizada em torno de molculas baseadas em carbono. No encontrar
nenhuma dessas molculas foi desanimador para os otimistas entre os exobilogos.
No momento, os resultados aparentemente positivos das experincias de
deteco da vida so, em geral, atribudos a substncias qumicas que oxidem o solo,
basicamente originrias da luz solar ultravioleta (conforme se discutiu no captulo
anterior). Alguns cientistas da Viking ainda se perguntam e no poderia haver
organismos, extremamente vigorosos e competentes, disseminados, de forma muito
tnue sobre o solo marciano, de modo que sua qumica orgnica no pudesse ser
descoberta, mas seus processos metablicos fossem detectados. Esses cientistas no
negam que oxidantes gerados pela luz ultravioleta estejam presentes no solo marciano,
mas enfatizam que apenas os oxidantes no explicam perfeitamente os resultados das
experincias de deteco da vida feitas pela Viking. Tentou-se alegar que haveria
matria orgnica nos meteoritos SNC, mas esses elementos parecem ser contaminados
que entraram no meteorito depois da sua chegada ao nosso mundo. At o presente, no
h informaes de que existam micrbios marcianos nessas rochas do cu.
Por parecer, talvez, uma concesso ao interesse pblico, os cientistas da
NASA e da maioria das Viking tm se mostrado muito reticentes em examinar a
hiptese biolgica. Mesmo atualmente, poderamos fazer muito mais: revisar os dados
antigos; examinar a Antrtida e outros solos, que contm poucos micrbios, com
instrumentos semelhantes aos da Viking; simular, no laboratrio, o papel dos oxidantes
no solo marciano; e planejar experincias para elucidar essas questes sem excluir a
possibilidade de novas buscas de vida com futuras naves que pousaro sobre Marte.
Na verdade, se vrias experincias sensveis, em dois lugares que esto a 5 mil
quilmetros um do outro, num planeta marcado pelo fato de o vento transportar
partculas finas por toda a superfcie, no determinaram sinais inequvocos de vida, ao
menos sugerem que Marte pode ser, hoje em dia, um planeta sem vida. Mas se Marte
no contm vida, temos dois planetas com, virtualmente, a mesma idade e as mesmas
condies primitivas, evoluindo lado a lado no mesmo sistema solar: a vida evolui e
prolifera num deles, mas no em outro. Por qu?
Os restos qumicos ou fosseis da vida marciana primitiva talvez ainda possam
ser encontrados no subsolo, bem protegidos de radiao ultravioleta e de seus produtos
oxidantes que, hoje, fritam a superfcie. possvel que, na face de uma rocha exposta
por desmoronamento, nas margens de um antigo vale fluvial ou de um leito seco de
lago, ou no terreno polar laminado, esteja nossa espera a evidncia-chave de vida em
outro planeta.
Apesar de sua ausncia na superfcie de Marte, as duas luas do planeta, Fobos
e Deimos, parecem ser ricas em matria orgnica complexa que remonta histria
primitiva do Sistema Solar. A nave espacial sovitica Phobos 2 encontrou evidncias de
que vapor de gua expelido de Fobos, como se essa lua tivesse um interior glacial
aquecido pela radioatividade. As luas de Marte podem ser sido capturadas h muito
tempo, tendo vindo de algum lugar do Sistema Solar exterior; possvel imaginar que
estejam entre os exemplos mais prximos de material inalterado dos primeiros tempos
do Sistema Solar. Fobos e Deimos so muito pequenas, cada uma tem um dimetro de
aproximadamente dez quilmetros; a gravidade que exercem quase desprezvel.
Assim, relativamente fcil marcar um encontro com elas, pousar sobre elas, examina-
las, usa-las como base de operaes para estudar Marte e, depois, voltar para casa.
Marte nos chama, um depsito de informaes cientficas. Importante em si
mesmo, mas tambm pela luz que lana sobre o meio ambiente de nosso planeta. H
mistrios a serem resolvidos sobre o interior de Marte e seu modo de origem: a natureza
dos vulces num mundo sem tectnica de placas, as formas de relevo esculpidas num
planeta com tempestades de areia jamais sonhadas na Terra, as geleiras e as formas de
relevo polares, o escape de atmosferas planetrias e a captura de luas, para citar uma
amostragem mais ou menos aleatria dos enigmas cientficos. Se Marte teve outrora
gua lquida em abundncia e um clima ameno, o que aconteceu de errado? Como foi
que um mundo, semelhante Terra, se tornou to crestado, frgido e relativamente sem
ar? No existe algo nele que devemos saber sobre nosso prprio planeta?
Ns, seres humanos, j estivemos nessa estrada antes. Os antigos exploradores
teriam compreendido o chamado de Marte. Mas a simples operao cientfica no
requer a presena humana. Podemos enviar robs inteligentes. So muito mais baratos,
no contestam, possvel envia-los a locas muito perigosos e, com o risco sempre
presente de um fracasso da misso, no se arriscam vidas humanas.
Algum me viu? Dizia a parte de trs da caixinha do leite. Mars Observer,
6 x 4,5 x 3, 2500 kg. ltimo contato em 21/8/1993, a 627 mil quilmetros de Marte.
M. O. telefone para casa era a mensagem queixosa numa bandeira
dependurada no lado de fora das Instalaes da Operao da Misso no Laboratrio de
Propulso a J ato, no final de agosto de 1993. O fracasso da espaonave norte-americana
Mars Observer, pouco antes de ser colocada em rbita ao redor de Marte, foi um grande
desapontamento. Em 26 anos, foi a primeira misso fracassada de uma espaonave
norte-americana lunar ou planetria aps o seu lanamento. Muitos cientistas e
engenheiros tinham dedicado uma dcada de suas vidas profissionais a M. O. Era a
primeira misso norte-americana a Marte em dezessete anos, desde que as duas naves
Viking entraram em rbita ao redor do planeta e outras duas nele pousaram em 1976.
Era, tambm, a primeira espaonave aps a Guerra Fria: cientistas russos fizeram parte
de vrias equipes investigadoras. Mars Observer deveria atuar como elo essencial de
retransmisso de ondas de rdio para as naves que pousariam em Marte no que seria a
misso russa Mars 94, bem como para uma ousada misso de balo e veculo de
explorao marcada para Mars 96.
Os instrumentos cientficos a bordo de Mars Observer teriam mapeado a
geoqumica do planeta e preparado o caminho para futuras misses, orientando a
escolha de locais de pouso. A nave poderia ter lanado nova luz sobre a grande
mudana climtica que parece ter ocorrido na histria marciana primitiva. Teria
fotografado parte da superfcie de Marte com detalhes mais precisos que dois metros de
dimetro. claro que no fazemos idia das maravilhas que Mars Observer teria
revelado. Mas toda vez que examinamos um mundo com novos instrumentos e de forma
muito minuciosa, surge uma srie deslumbrante de descobertas exatamente como
aconteceu quando Galileu virou o primeiro telescpio para os cus e inaugurou a era da
astronomia moderna.
Segundo a Comisso de Inqurito, a provvel causa do fracasso foi uma
ruptura no tanque de combustvel durante a pressurizao, gases e lquidos espirrado
para fora e a espaonave avariada girando loucamente fora de controle. Talvez fosse
inevitvel. possvel que tenha sido um acidente infeliz. Para examinar a questo
dentro de uma ptica apropriada, vamos considerar toda a srie de misses Lua e aos
planetas empreendidas pelos Estados Unidos e pela antiga Unio Sovitica.
No comeo, nosso desempenho deixava a desejar. Os veculos espaciais
explodiam no lanamento, no acertavam o alvo ou paravam de funcionar quando l
chegavam. Com o tempo, melhoramos o nosso desempenho em vos interplanetrios.
Houve uma curva de aprendizado. As figuras (baseadas em dados da NASA com as
definies de misses bem-sucedidas fornecidas pela NASA) mostram essas curvas.
Aprendemos muito bem. Nossa atual capacidade de consertar espaonaves em pleno
vo muito bem ilustrada pelas misses da Voyager j descritas.
Somente perto do trigsimo quinto lanamento Lua ou aos planetas, a taxa
cumulativa de misses norte-americanas bem-sucedidas conseguiu chegar a 50%. Os
russos levaram cerca de cinqenta lanamentos para atingir esta marca. Tirando a mdia
do inicio vacilante e do melhor desempenho recente, descobrimos que tanto os Estados
Unidos como a Rssia tm uma taxa cumulativa de lanamentos bem-sucedidos de,
aproximadamente, 80%. A tava cumulativa de misses bem-sucedidas, todavia, ainda
est abaixo de 70% para os Estados Unidos e abaixo de 60% para a URSS/Rssia. De
modo equivalente, as misses lunares e planetrias fracassaram, em mdia, 30% ou 40%
das vezes.
Desde o incio, as misses para os outros mundos sempre estiveram na
vanguarda da tecnologia. Continuam na vanguarda hoje em dia. So projetadas com
subsistemas redundantes e operadas por engenheiros dedicados e experientes, mas no
so perfeitas. O espantoso no o que nosso desempenho tenha sido to fraco e, sim,
que tenha sido to bom.
No sabemos se Mars Observer fracassou devido incompetncia ou, apenas,
estatstica. Mas de esperar uma histria freqente de misses fracassadas ao explorar
outros mundos. As vidas humanas no correm risco quando se perde uma espaonave
robtica. Mesmo que pudssemos melhorar significativamente a taxa de misses bem-
sucedidas, o custo seria demasiado alto. muito melhor assumir mais riscos e enviar
mais naves espaciais.
Sabendo dos riscos irredutveis, por que enviamos atualmente apenas uma
nave espacial em cada misso? Em 1962, a Mariner 1, com destino a Vnus, caiu no
Atlntico; a espaonave Mariner 2, quase idntica, tornou-se a primeira misso
planetria bem-sucedida da espcie humana. A Mariner 3 fracassou e a Mariner 4, sua
gmea, veio a ser a primeira astronave a fotografar Marte, em close-up, em 1964.
Considere-se o duplo lanamento de Mariner 8/ Mariner 9 na misso para Marte de
1971. O objetivo da Mariner 9 era estudar as enigmticas mudanas sazonais e
seculares das marcas da superfcie. Em todos os outros aspectos, as naves espaciais
eram idnticas. A Mariner 8 caiu no oceano. A Mariner 9 seguiu para Marte e tornou-se
a primeira espaonave da histria humana a entrar em rbita ao redor de outro planeta.
Descobriu os vulces, o terreno laminado das calotas polares, os antigos vales do rio, e
a natureza elica das mudanas da superfcie. Refutou os canais. Mapeou o planeta de
plo a plo e revelou todas as principais configuraes geolgicas de Marte que
conhecemos atualmente. Proporcionou as primeiras observaes detalhadas de toda uma
classe de pequenos mundos (focalizado as luas marcianas, Fobos e Deimos). Se
tivssemos lanado apenas a Mariner 8, o empreendimento teria sido um fracasso
absoluto. Com o lanamento duplo, tornou-se um brilhante sucesso histrico.
Havia tambm duas Viking, duas Voyager, duas Vega, muitos pares de Venera.
Por que enviamos apenas um Mars Observer? A resposta-padro : custo. Parte da
razo de seu custo ser to alto que foi planejado para ser lanado por um nibus
espacial, que um propulsor auxiliar que absurdamente caro para misses planetrias
neste caso, caro demais para dois lanamentos M.O. Depois de muitas demoras e
aumentos de custo ligados ao nibus espacial, a NASA mudou de idia e decidiu lanar
Mars Observer num propulsor auxiliar Titan. Isso exigiu mais dois anos e um adaptador
para que a nave espacial se ajustasse ao novo veculo de lanamento. Se a NASA no
tivesse insistido tanto em arrumar negcios para o nibus espacial, cada vez menos
econmico, poderamos ter feito o lanamento alguns anos mais cedo e, talvez, com
duas naves espaciais em vez de apenas uma.
Com lanamentos nicos ou em pares, no entanto, as naes que empreendem
viagens espaciais decidiram claramente que j est na hora de voltar e enviar
exploradores robticos para Marte. Os planos das misses mudam; novas naes entram
em campo; antigas naes acham que j no dispem de recursos. Nem sempre se pode
contar sequer com programas j financiados. Os planos atuais do uma idia da
intensidade dos esforos e da profundidade da dedicao.
Enquanto escrevo este livro, os Estados Unidos, a Rssia, a Frana, a
Alemanha, o J apo, a ustria, a Finlndia, a Itlia, o Canad, a Agncia Espacial
Europia e outras entidades ensaiam planos para uma explorao robtica coordenada
de Marte. Nos sete anos entre 1996 e 2003, uma flotilha de umas 25 espaonaves a
maioria relativamente pequena e barata deve ser enviada da Terra para Marte. No
realizaro vos rpidos pelo planeta; so todas misses de longa durao que entraro
em rbita ao redor do planeta ou nele pousaro. Os Estados Unidos vo reenviar todos
os instrumentos cientficos que se perderam com o Mars Observer. A nave espacial
russa conter experincias particularmente ambiciosas, que envolvero unas vinte
naes. Satlites de comunicao permitiro estaes experimentais em qualquer lugar
de Marte, retransmitido os seus dados para a Terra. Perfuradores caindo estridentemente
da nave em rbita iro penetrar no solo marciano, transmitido dados do subsolo. Bales
instrumentados e laboratrios ambulantes vagaro pelas areias de Marte. Alguns
microrrobs no pesaro mais que alguns quilos. Os locais de pouso esto sendo
planejados e coordenados. Os instrumentos sero objeto de calibrao cruzada. Os
dados sero livremente trocados. Temos todas as razes para pensar que, nos prximos
anos, Marte e seus mistrios se tornaro cada vez mais familiares para os habitantes do
planeta Terra.
No centro de comando na Terra, numa sala especial, voc est de capacete e
luvas. Vira a cabea para a esquerda e as cmeras, no veculo robtico em Marte, viram
para a esquerda. Voc v, em alta resoluo e em cores, o que as cmeras vem. Voc
d um passo para a frente e o veiculo avana. Voc estende o brao para pegar algo
brilhante no solo e o brao do rob imita seu gesto. As areias de Marte escorrem pelos
seus dedos. A nica dificuldade com essa tecnologia de realidade remota que tudo isso
deve se passar em tediosa cmera lenta: a viagem de ida e vota dos comandos da Terra
para Marte e dos dados transmitidos de Marte para a Terra pode levar meia hora ou
mais. Mas isso algo que podemos aprender a tolerar. Podemos apreender a conter a
nossa impacincia exploratria, se esse o preo de explorar Marte. Pode-se construir o
veculo robtico com a inteligncia necessria para lidar com eventualidades rotineiras.
Se acontecer qualquer coisa mais desafiadora, ele para subitamente, coloca-se em
salvaguarda e transmite o pedido para que um controlador humano muito paciente
assuma o comando.
Vamos imaginar robs inteligentes e locomotivos, cada um deles um pequeno
laboratrio cientfico, pousando nos lugares seguros, mas sem atrativos, e perambulando
para ver, de perto, parte dessa profuso de maravilhas marcianas. Todo dia, o rob
vaguearia talvez at seu prprio horizonte; a cada manh, veramos, de perto, o que
ontem havia sido apenas uma elevao distante. A marcha prolongada de uma travessia
pela paisagem marciana apareceria nas programas de notcias e nas salas de aula. As
pessoas especulariam sobre o que seria encontrado. Os noticirios noturnos sobre um
outro planeta, com suas revelaes de novos terrenos e novas descobertas cientficas,
fariam todo mundo na Terra participar da aventura.
Depois temos a realidade virtual marciana: os dados enviados de Marte,
armazenados num computador moderno, so introduzidos em seu capacete, luvas e
botas. Voc est caminhando numa sala vazia da Terra, mas tem a impresso de estar
em Marte: cus cor-de-rosa, campos cheios de penedos, dunas de areia estendendo-se
at o horizonte, onde eleva um imenso vulco; voc escuta a areia sendo esmigalhada
sob suas botas, revira as pedras, cava um buraco, prova o ar fino, vira para o lado e se
v frente a frente com... as novas descobertas que faremos de Marte, cpias exatas do
que existe em Marte, e tudo experimentado na segurana de um salo de realidade
virtual de sua cidade natal. No por essa razo que exploramos Marte, mas claro
que vamos precisar de exploradores robticos para transmitir os dados da realidade real,
antes de ela poder ser configurada em realidade virtual.
Especialmente com o investimento constante em robtica e inteligncia
artificial, o envido de seres humanos a Marte no pode ser justificado apenas pela
cincia. Em comparao com o numero de pessoas que poderiam ser enviadas para o
planeta real, muito maior o das que podem vivenciar Marte virtual. Podemos realizar
muitas coisas com os robs. Para enviar pessoas, precisamos de razes melhores que a
cincia e a explorao.
Nos anos 80, julguei perceber uma justificativa coerente para as misses
humanas em Marte. Imaginei os Estados Unidos e a Unio Sovitica, os dois rivais da
Guerra Fria que haviam colocado nossa civilizao global em perigo, cooperando num
empreendimento previdente de alta tecnologia que propiciaria esperana s pessoas de
todo o mundo. Figurei uma espcie de programa Apollo s avessas, no qual a fora
impulsionadora seria a cooperao em vez da competio, na qual as duas naes,
lideres na explorao do espao, construiriam juntas os alicerces para um passo
importante na histria humana a colonizao definitiva de um outro planeta.
O simbolismo parecia funcionar muito bem. A mesma tecnologia que pode
lanar armas apocalpticas de continente para continente nos tornaria capazes de
empreender a primeira viagem humana para um outro planeta. Em uma opo de
apropriada foca mtica: abraar o planeta que tem o nome do deus da guerra, em vez da
loucura a ele atribuda.
Conseguimos despertar o interesse dos cientistas e engenheiros soviticos para
esse empreendimento conjunto. Roald Sagdeev, ento diretor do Instituto para Pesquisa
Espacial da Academia Sovitica de Cincias em Moscou, j estava profundamente
envolvido com a cooperao internacional nas misses robticas soviticas para Vnus,
Marte e o Cometa de Halley, muito antes de a idia entrar em voga. O projetado
emprego em conjunto da estao espacial sovitica Mir e do veculo de lanamento
Energya, da categoria de Saturn V, tornou a cooperao atraente para as organizaes
soviticas que fabricavam essas peas de hardware; sem isso, elas teriam dificuldade em
justificar suas mercadorias. Por meio de uma seqncia de argumentos (sendo o
principal deles uma forma de pr fim Guerra Fria), o ento lder sovitico Mikhail
Gorbachev foi persuadido a aceitar a idia. Durante a reunio de cpula de dezembro de
1987 em Washington, o sr. Gorbachev ao ser perguntado sobre qual seria a atividade
conjunta mais importante capaz de simbolizar a mudana no relacionamento entre os
dois pases respondeu sem hesitar: Vamos juntos Marte.
Mas o governo Reagan no estava interessado. Cooperar com os soviticos,
reconhecer que certas tecnologias soviticas eram mais avanadas que as norte-
americanas equivalentes, tornar parte da tecnologia norte-americana acessvel aos
soviticos, dividir os crditos, fornecer uma alternativa para os fabricantes de armas
nada disso agradava ao governo. A oferta foi recusada. Marte teria que esperar.
Em apenas alguns anos, os tempos mudaram. A Guerra Fria acabou. A Unio
Sovitica j no existe. Os benefcios provenientes da cooperao das duas naes
perderam parte da sua fora. Outras naes especialmente o J apo e os membros
integrantes da Agncia Espacial Europia tornaram-se viajantes interplanetrios.
Muitas demandas justas e urgentes so impostas aos oramentos discricionrios das
naes.
Mas o propulsor de decolagem Energyia, de grande potncia de empuxo, ainda
aguarda uma misso. O foguete Proton um burro de carga disposio. A estao
espacial Mir com uma tripulao a bordo quase ininterruptamente ainda gira ao
redor da Terra a cada hora e meia. Apesar do turbilho interno, o programa espacial
russo continua com todo o vigor. A cooperao entre a Rssia e os Estados Unidos no
espao est se acelerando. Um cosmonauta russo, Sergei Krikalev, embarcou no nibus
espacial Discovery em 1994 (onde permaneceu uma semana, o tempo habitual das
misses do nibus espacial; Krikalev j havia passado 464 dias a bordo da estao
espacial Mir). Astronautas norte-americanos vo visitar a Mir. Instrumentos norte-
americanos inclusive o que examina os oxidantes tidos como a causa da destruio
das molculas orgnicas no solo marciano devem ser lavados para Marte em veculos
espaciais russos. O Mars Observer foi projetado para servir de estao retransmissora
para as naves de misses russas que pousariam em Marte. Os russos ofereceram incluir
um veculo orbital norte-americano numa futura misso de carga til mltipla para
Marte, a ser lanada pelo Proton.
Os conhecimentos norte-americanos e russos em cincia espacial e tecnologia
se entrosam; eles se entrelaam com dedos. Cada um forte onde outro fraco. um
casamento feito nos cus mas que tem sido surpreendentemente difcil de consumar.
Em 2 de setembro de 1993, o vice-presidente Al Gore e o primeiro-ministro
Viktor Chernomyrdin firmaram, em Washington, um acordo de ampla e minuciosa
cooperao. O governo Clinton deu ordens para que a NASA faa um novo projeto da
estao espacial norte-americana (chamada Freedom nos anos Reagan), de modo que
ela entre na mesma rbita da Mir e possa ser acoplada estao russa: mdulos
japoneses e europeus sero ligados estao, bem como um brao robtico canadense.
Os projetos agora se transformaram no que se chama Estao Espacial Alpha,
envolvendo quase todas as naes que participam das viagens espaciais. (A China a
exceo mais marcante).
Em troca de cooperao espacial norte-americana e de uma infuso de moeda
forte, a Rssia concordou em suspender a venda de componentes de msseis balsticos
para outras naes, e em exercer, de modo geral, controles rigorosos na exportao de
sua tecnologia de armas estratgicas. Desta forma, o espao se torna mais uma vez,
como no auge da Guerra Fria, um instrumento de poltica estratgica nacional.
No entanto, essa nova tendncia tem inquietado profundamente parte da
indstria aeroespacial norte-americana e alguns membros importantes do Congresso.
Sem a composio internacional, possvel motivar empreendimentos to ambiciosos?
Todo emprego cooperativo de veculos de lanamento russos significa menos apoio para
a indstria aeroespacial norte-americana? Os norte-americanos podem contar com apoio
estvel e perseverana nos projetos em conjunto com os russos? ( claro que os russos
fazem perguntas semelhantes sobre os norte-americanos). Programas cooperativos de
longo prazo, no entanto, economizam dinheiro, empregam o extraordinrio talento
cientfico e tcnico distribudo por todo o planeta e inspiram futuro global. Pode haver
flutuaes nos compromissos nacionais. provvel tanto retroceder quando avanar.
Mas a tendncia global clara.
Apesar das dificuldades crescentes, os programas espaciais dos dois antigos
adversrios esto comeando a se conjugar. possvel, agora, prever uma estao
espacial mundial no de qualquer uma das naes, mas do planeta Terra a ser
montada na inclinao 51 em relao ao equador e a algumas centenas de quilmetros
de altura. Uma dramtica misso conjunta, chamada Fogo e Gelo, est em discusso:
o envio de uma nave espacial veloz que passe perto de Pluto, o ltimo planeta ainda
no explorado, com o emprego do impulso gravitacional do Sol, durante o qual
pequenas sondas entrariam realmente na atmosfera solar. E parecemos estar no limiar de
um consrcio mundial para a explorao cientfica de Marte. A impresso geral que
esses projetos sero realizados cooperativamente ou jamais se concretizaro.
Se existem razes vlidas, econmicas em termos de benefcio/custo,
defensveis de modo geral para que as pessoas se arrisquem at Marte, uma questo
em aberto. No h certamente consenso. O problema tratado no prximo captulo.
Eu diria que, se no vamos enviar pessoas a mundos to distantes quando
Marte, perdemos a principal razo de uma estao espacial um posto humano em
rbita ao redor da Terra, permanente (ou intermitentemente) ocupado. Uma estao
espacial est longe de ser uma plataforma excelente para fazer cincia, quer para
examinar a Terra, quer para investigar o espao, quer para utilizar a microgravidade (a
prpria presena dos astronautas interfere negativamente). Para reconhecimento militar,
ela muito inferior s sondas espaciais robticas. No h aplicaes econmicas ou
industriais convincentes. dispendiosa em comparao com as sondas robticas. E,
sem dvida, corre-se o risco de perder vidas humanas. Todo lanamento de nibus
espacial para construir ou suprir uma estao espacial tem uma probabilidade de
fracasso catastrfico estimada em 1% ou 2%. Atividades espaciais civis e militares
anteriores espalharam pela rbita inferior da Terra entulhos velozes que, mais cedo ou
mais tarde, vo colidir com uma estao espacial (at o momento, entretanto, a Mir no
teve problemas dessa ordem). A estao espacial tambm no necessria par a
explorao humana da Lua. A Apollo conseguiu chegar at l muito bem sem nenhuma
estao espacial. Com dispositivos de lanamento da categoria de Saturn V e Energyia,
talvez seja igualmente possvel chegar a asterides prximos da Terra ou at Marte, sem
ter de montar o veculo interplanetrio numa estao espacial em rbita.
Uma estao espacial pode servir para fins inspiradores ou educacionais e,
com certeza, pode ajustar a solidificar as relaes entre as naes que exploram o
espao especialmente os Estados Unidos e Rssia. Mas a nica funo substantiva de
uma estao espacial, que eu saiba, a preparao para o vo espacial de longa durao.
Como os seres humanos se comportam em microgravidade? Que medidas podemos
tomar contra as mudanas progressivas na qumica do sangue e contra uma perda ssea
estimada a 6% ao ano em gravidade zero? (Numa misso de trs ou quatro anos a
Marte, isso se tornar significativo, se os viajantes tiverem de enfrentar gravidade zero).
Essas no so questes de biologia bsica como o DNA ou o progresso
evolutivo; trata-se de problemas de biologia humana aplicada. importante saber as
respostas, mas apenas se pretendemos ir a algum lugar muito distante no espao e a
viagem for muito longa. O nico objetivo tangvel e coerente de uma estao espacial
so as futuras misses humanas e asterides prximos da Terra, a Marte e mais alm.
Historicamente, a NASA tem sido cautelosa em afirmar claramente essa verdade, talvez
por medo de que os membros do Congresso desistam, desgostosos, de qualquer
empreendimento, denunciem a estao espacial como o primeiro passo de realizaes
extremamente dispendiosas e declarem que o pas ainda no est preparado para o
compromisso de enviar pessoas a Marte. Na realidade, portanto, a NASA tem silenciado
sobre os verdadeiros objetivos da estao espacial. No entanto, se tivssemos essa
estao espacial, nada nos obrigaria a ir direto a Marte. Poderamos us-la para
acumular a aperfeioar o conhecimento relevante e, nessa atividade, poderamos levar o
tempo que quisssemos. O objetivo ter os conhecimentos e a experincia necessrios
para realizar a viagem com segurana, quando soar a hora, quando estivermos prontos
para voar rumo aos planetas.
O fracasso do Mars Observer e a perda catastrfica do nibus espacial
Challenger, em 1986, nos lembram que h um certo risco irredutvel de desastre nos
futuros vos humanos a Marte e a outros lugares. A misso Apollo 13, que no
conseguiu pousar na Lua e encontrou dificuldades para retornar a salvo para a Terra,
sublinha a sorte que tivemos at agora. No conseguimos at hoje fabricar carros e trens
perfeitamente seguros, apesar de fabric-los h mais de um sculo. Centenas de
milhares de anos depois de termos domesticado o fogo, toda cidade no mundo tem um
corpo de bombeiros espera de um incndio que precisa ser apagado. Nas quatro
viagens de Colombo ao Novo Mundo, ele perdeu naus direita e esquerda, inclusive
um tero da pequena frota que partiu em 1492.
Enviar pessoas ao espao exige uma razo muito boa e a compreenso realista
de que, quase certo, vamos perder vidas. Os astronautas e os cosmonautas sempre
compreenderam essa realidade. Ainda assim, nunca houve, nem vai haver falta de
voluntrios.
Mas por que Marte? Por que no voltar Lua? Est prxima, e j provamos
que sabemos enviar pessoas ao nosso satlite. Minha preocupao que a Lua, apesar
de to prxima, seja um longo desvio, se no um beco sem sada. J estivemos l. At
trouxemos amostras desse mundo. As pessoas viram as rochas lunares e, por razes que
acredito serem basicamente sensatas, acharam a Lua muito aborrecida. um mundo
morto, esttico, sem ar, sem gua, coberto por um cu preto. Seu aspecto mais
interessante talvez seja a superfcie cheia de crateras, um registro de antigos impactos
catastrficos, tanto na Terra como na Lua.
Ao contrrio, Marte tem clima, tempestades de poeira, suas prprias luas,
vulces, calotas polares, formas de relevo peculiares, antigos vales de rio e evidncias
de uma grande mudana climtica num mundo outrora semelhante Terra. Contm
alguma probabilidade da vida passada ou at quem sabe presente, e o planeta mais
adequado para a vida futura seres humanos transplantados da Terra, vivendo em outro
mundo. Nada disso vale para a Lua. Marte tambm possui sua prpria histria legvel
nas crateras. Se, em vez da Lua, Marte tivesse estado ao nosso alcance, no teramos
recuado no programa do vo espacial com tripulao humana.
A Lua tambm no um canteiro de testes especialmente desejvel, nem uma
estao intermediaria no caminho para Marte. Os meios ambientes lunares e marcianos
so muito diferentes, e a Lua est to distante de Marte quanto da Terra. As mquinas
para a explorao de Marte podem ser testadas, pelo menos com igual eficincia, em
rbita ao redor da Terra, em asterides prximos da Terra ou na prpria Terra na
Antrtida, por exemplo.
O J apo tende a ser ctico quando ao compromisso dos Estados Unidos e de
outras naes com o planejamento e a execuo de importantes projetos cooperativos no
espao. Esta , pelo menos, uma das razes por que o J apo, mais que qualquer outra
nao envolvida em viagens espaciais, tende a assumir sozinho seus empreendimentos.
A Sociedade Lunar e Planetria do J apo uma organizao que representa entusiastas
do espao no governo, nas universidades e nas principais indstrias. Enquanto escrevo,
a Sociedade est propondo construir e suprir uma base lunar s com mo-de-obra
robtica. Diz-se que o projeto vai levar trinta anos e custar 1 bilho de dlares por ano
(o que representaria 7% do atual oramento espacial civil norte-americano). Os seres
humanos s apareceriam na base quando ela estivesse totalmente pronta. Afirma-se que
o emprego de equipes de construo robticas, atuando sob comandos de rdio da Terra,
dever tornar o custo dez vezes mais barato. O nico problema com este plano, segundo
os comunicados, que outros cientistas no J apo continuam a perguntar: Para que
serve tudo isso?. Esta uma boa pergunta em todas as naes.
No presente, provvel que a primeira misso humana a Marte seja
dispendiosa demais para que uma nao a realize sozinha. Nem seria apropriado que um
passo histrico desses seja dado por representantes de apenas uma pequena frao da
espcie humana. Uma aventura cooperativa entre os Estados Unidos, a Rssia, o J apo,
a Agencia Espacial Europia e, talvez, outras naes, como a China pode ser, no
entanto, realizvel em futuro no muito distante. A estao espacial internacional ter
testado nossa capacidade de trabalhar juntos em grandes projetos de engenharia no
espao.
O custo de enviar um quilograma de qualquer coisa a uma distncia no maior
que uma rbita inferior da Terra hoje quase o mesmo de um quilograma de ouro. Esta
, sem dvida, uma razo importante de ainda no termos percorrido as antigas costas
litorneas de Marte. Os foguetes qumicos de mltiplos estgios nos levaram pela
primeira vez ao espao, e os temos usado desde ento. Tentamos aperfeioa-los, torna-
los mais seguros, mais confiveis, mais simples, mais baratos. No o temos conseguido,
porm; ou, pelo menos, no to rapidamente quanto muitos esperavam.
Assim, talvez haja um meio melhor: foguetes de nico estgio, capazes de
colocar suas cargas diretamente em rbita; quem sabe muitas cargas pequenas
disparadas por canhes ou lanadas por foguetes de avies; ou, ainda, jatos-mbolos
supersnicos. possvel que haja algum meio muito melhor em que ainda no
pensamos. Se pudssemos fabricar propulsores para o retorno, com o ar e o solo de
nosso mundo de destino, a dificuldade da viagem diminuiria bastante.
Uma vez no espao, aventurando-se rumo aos planetas, a balstica de foguetes
no necessariamente o melhor meio de fazer circular grandes cargas teis, mesmo com
impulsos gravitacionais. Hoje, depois da ignio inicial dos foguetes, fazemos correes
no meio da trajetria, mas prosseguimos j sem fora propulsora pelo resto do caminho.
H, porm, sistemas de propulso nuclear/eltrica e inica promissores, com os quais se
pode exercer uma pequena e constante acelerao. Ou, como o pioneiro russo do espao
Konstantin Tsiolkovsky prefigurou, poderamos empregar velas solares pelculas
imensas, mas muito finas, que captam a luz solar e o vento solar, uma caravela com
quilmetros de largura navegando o espao vazio entre os mundos. Especialmente para
viagens a Marte e mais alm, esses mtodos so melhores que foguetes.
Como aconteceu com a maioria das tecnologias, quando alguma coisa
funciona precariamente, quando a primeira de sua espcie, h uma tendncia natural
de aperfeio-la, desenvolve-la, explora-la. Logo o investimento institucional na
tecnologia original, por mais falha que seja, to grande que se torna muito difcil
passar para algo melhor. A NASA quase no tem recursos para desenvolver tecnologias
alternativas de propulso. Esse dinheiro teria de sair de misses de curto prazo, misses
que poderiam dar resultados concretos e melhorar a crnica de sucessos da NASA.
Gastar dinheiro com tecnologias alternativas algo que compensa em um ou duas
dcadas no futuro. Nossa tendncia ter muito pouco interesse pelo que vai acontecer
daqui a uma ou duas dcadas. Por essas e por outras, o sucesso inicial pode plantar as
sementes do fracasso definitivo; algo muito semelhante ao que, s vezes, acontece na
evoluo biolgica. Mais cedo ou mais tarde, porm, uma das naes talvez alguma
que no invista de forma macia em tecnologias marginalmente eficientes desenvolve
alternativas eficazes.
Mesmo antes disso, se tomarmos uma trilha cooperativa, vai chegar a hora
quem sabe na primeira dcada do novo sculo e do novo milnio de uma espaonave
interplanetria se montada em rbita ao redor da Terra, todo o processo sendo
apresentado no noticirio noturno. Flutuando como insetos, os astronautas e
cosmonautas vo orientar e casar as peas pr-fabricadas. Por fim, a nave, testada e
pronta, ser ocupada por sua tripulao internacional e impulsionada at atingir a
velocidade de escape. Durante toda a viagem de ida e volta a Marte, os membros da
tripulao vo depender uns dos outros para sobreviver, um microcosmo de nossas
circunstncias reais aqui na Terra. A primeira misso interplanetria conjunta e com
tripulao humana talvez apenas passe por Marte ou entre em rbita ao redor do planeta.
Antes disso, veculos robticos, com aerofrenagem, pra-quedas e retrofoguetes, tero
pousado suavemente sobre a superfcie marciana para coletar amostras e leva-las para a
Terra, bem como para instalar suprimentos para os futuros explorados. Tenhamos ou
no razes coerentes e imperiosas, no entanto, tenho certeza a menos que nos
destruamos antes de que chegar o momento em que os seres humanos pisaro em
Marte. apenas uma questo de tempo.
Segundo o tratado solene firmado em Washington e Moscou em 27 de janeiro
de 1967, nenhuma nao pode reivindicar parte ou toda a extenso de outro planeta.
Ainda assim por razes histricas que Colombo teria compreendido muito bem
algumas pessoas se perguntam, preocupadas, quem pisar primeiro em Marte. Se isso
realmente nos preocupa, podemos cuidar para que os tornozelos dos membros da
tripulao estejam atados, quando eles pousarem na suave gravidade marciana.
As tripulaes colheriam novas amostras, previamente separadas, em parte
procura de vida, em parte tentando compreender o passado e o futuro de Marte e da
Terra. Pensando nas futuras expedies, experimentariam extrair gua, oxignio e
hidrognio das rochas, do ar e da camada subterrnea de gelo permanente para terem o
que beber, o que respirar, com que mover suas mquinas e o que empregar, como
oxidante e combustvel de foguete, para propelir na nave da viagem de volta. Testariam
os materiais marcianos para a fabricao subseqente de bases e instalaes em Marte.
E iriam explorar. Quando imagino as primeiras exploraes humanas de
Marte, vejo sempre um veiculo, meio parecido com um jipe, descendo por uma das
redes de vales, a tripulao com martelos geolgicos, cmeras e instrumentos analticos
a mo, procurando rochas de eras passadas, sinas de antigos cataclismos, indcios de
mudana climtica, qumicas estranhas, fsseis ou o mais emocionante e o mais
improvvel algo vivo. Suas descobertas so televisionadas para a Terra velocidade
da luz. Aconchegado na cama com as crianas, voc explora os antigos leitos dos rios
em Marte.








































CAPTULO 16
ESCALANDO O CU




Quem, meu amigo, pode escalar o cu?
A PICA DE GILGAMESH
(SUMRIA, TERCEIRO MILNIO a.C.).




O qu? s vezes, me pergunto com espanto. Nossos antepassados
caminharam da frica Oriental at Novaya Zemlya. Ayers Rock e a Patagnia, caaram
elefantes com pontas de lanas feitas de pedra, atravessaram os mares polares em barcos
abertos h 7 mil anos, circunavegaram a Terra propelidos apenas pelo vento, pisaram na
Lua uma dcada depois de entrarem no espao e ns ficamos intimidados com uma
viagem a Marte? Lembro-me, ento, do sofrimento evitvel sobre a Terra, de como
alguns dlares podem salvar a vida de uma criana que est morrendo de desidratao,
de quantas crianas poderamos salvar com o dinheiro necessrio para uma viagem a
Marte e, por enquanto, mudo de idia. desonroso ficar em casa ou desonroso partir?
Ou estou propondo uma falsa dicotomia? No ser possvel propiciar uma vida melhor
para todos sobre a Terra e partir rumo aos planetas e s estrelas?
Tivemos um perodo expansivo nos anos 60 e 70. Era possvel pensar, como
pensei naquela poca, que a nossa espcie estaria em Marte antes do fim do sculo.
Mas, ao contrrio, nos recolhemos.
Robs parte, recuamos no programa de viagens aos planetas e s estrelas.
Continuo a me perguntar: falta de coragem ou sinal de maturidade?
possvel que fosse o mximo que poderamos, razoavelmente, ter esperado
alcanar. De certo modo, espantoso que tenha sido possvel: enviamos uma dzia de
seres humanos em excurses de uma semana para a Lua. E foram-nos concedidos os
recursos para fazer o primeiro reconhecimento de todo o Sistema Solar, ao menos at
Netuno misses que transmitam toda uma riqueza de dados, mas nada de valor
prtico, de curto prazo, cotidiano, o po da cada dia. Animaram o esprito humano,
porm. Esclareceram-nos sobre o nosso lugar no Universo. fcil imaginar tramas de
causalidade histrica em que no houvesse corrida para a Lua, nem programa
planetrio.
tambm possvel, entretanto, imaginar um empenho de explorao muito
mais srio, que nos levaria a ter, hoje, veculos robticos investigando as atmosferas de
todos os planetas jovinianos e de uma poro de luas, cometas e asterides; uma rede de
estaes cientficas automticas instalada em Marte, informando diariamente suas
descobertas; e amostras de muitos mundos examinados nos laboratrios da Terra,
revelando sua geologia, sua qumica e talvez, at, sua biologia. J poderia haver postos
humanos nos asterides prximos da Terra, na Lua e em Marte.
Havia muitos caminhos histricos possveis. Nossa trama de causalidades nos
levou a uma srie de exploraes modestas e rudimentares, ainda que hericas sob
muitos aspectos. Mas muito inferior ao que poderia ter sido e ao que um dia, talvez,
venha a ser.
Levar a vigorosa centelha prometica da Vida para o vazio estril e ali
acender uma imensa fogueira de matria animada o verdadeiro destino de nossa raa,
l-se no panfleto de uma organizao chamada Fundao do Primeiro Milnio. Promete,
por 120 dlares por ano, cidadania em colnias do espao quando chegar hora.
Os benfeitores que contribuem com uma soma maior tambm recebem a gratido
eterna de uma civilizao rumo s estrelas, e a gravao de seu nome no monolito a ser
erigido na Lua. Isso representa um extremo no continuum de entusiasmo a favor da
presena humana no espao. O outro extremo, mas bem representado no Congresso,
questiona por que razo deveramos ir ao espao, especialmente levando seres humanos
em vez de robs. O programa Apollo foi um jogo de bola de gude lunar, como o
crtico social Amitai Etzioni certa vez o chamou; como o fim da Guerra Fria, no h
justificativas para um programa espacial com tripulaes humanas, sustentam os
partidrios dessa orientao. Em que lugar nesse espectro de opes polticas
deveramos nos colocar?
Desde que os Estados Unidos venceram a Unio Sovitica na corrida Lua,
parece ter desaparecido uma justificativa coerente, amplamente reconhecida, para levar
seres humanos ao espao. Os presidentes e as comisses do Congresso no sabem o que
fazer com o programa espacial que emprega tripulaes humanas. Para que serve? Por
que precisamos disso? Mas as faanhas dos astronautas e o pouso na Lua haviam
provocado e por boas razes a admirao do mundo. Desistir do vo espacial
tripulado seria uma rejeio dessa extraordinria realizao norte-americana,
argumentam os lderes polticos com seus botes. Que presidente, que Congresso deseja
ser responsvel pelo fim do programa espacial? E, na antiga Unio Sovitica, escuta-se
um argumento semelhante: devemos abandonar a nica alta tecnologia em que ainda
somos lderes mundiais? Devemos trair a herana de Kostantin Tsiolkovsky, Sergei
Korolev e Yuri Gagarin?
A primeira lei da burocracia garantir a sua prpria existncia. Entregue a
seus prprios mecanismos, sem instrues claras das instncias superiores, a NASA
involuiu gradativamente para um programa que mantivesse lucros, empregos e
gratificaes. A demagogia poltica, exercida principalmente pelo Congresso, tornou-se
uma influncia cada vez mais poderosa no projeto e execuo de misses e objetivos de
longo prazo. A burocracia se petrificou, a NASA perdeu o seu rumo.
Em 20 de julho de 1989, o vigsimo aniversrio do pouso da Apollo 11 sobre a
Lua, o presidente George Bush anunciou uma orientao de longo prazo para o
programa espacial norte-americano. Com o nome de Iniciativa de Explorao Espacial
(SEI), propunha uma srie de objetivos, inclusive uma estao espacial norte-americana,
o retorno dos homens Lua e o primeiro pouso de seres humanos em Marte. Num
discurso subseqente, o sr. Bush citou 2019 como a data prevista para o primeiro pouso
naquele planeta.
No entanto, apesar das instrues claras das mais altas instncias, a Iniciativa
de Explorao Espacial foi a pique. Quatro anos depois de autorizada, nem sequer
possui um departamento na NASA que dela se ocupe. Por culpa associada SEI, o
Congresso cancelou algumas misses robticas, pequenas e pouco dispendiosas, Lua
que, do contrrio, teriam sido aprovadas. O que houve de errado?
Um problema foi a escala do tempo. A SEI estendia-se por uns cinco futuros
mandatos presidenciais (tomando a presidncia mdia como um mandato e meio). No
difcil, para um presidente, tentar conseguir que seus sucessores se comprometam com o
programa, mas a confiabilidade desse compromisso deixa muito a desejar. A SEI
contrastava dramaticamente com o programa Apollo, que, segundo conjeturas da poca
em que teve incio, poderia ter triunfado quando o presidente Kennedy ou seu herdeiro
poltico imediato ainda estivesse no poder.
Em segundo lugar, havia a preocupao de saber se a NASA, que
recentemente tivera grande dificuldade em lanar alguns astronautas a quatrocentos
quilmetros acima da Terra, conseguiria envia-los, numa trajetria em arco com um ano
de durao, para um destino a 200 milhes de quilmetros de distncia e traze-los de
volta so e salvos.
Em terceiro lugar, o programa era concebido exclusivamente em termos
nacionalistas. A cooperao com outras naes no era fundamental nem para o seu
projeto, nem para a sua execuo. O vice-presidente Dan Quayle, que tinha
responsabilidade nominal pelo espao, justificava a estao espacial como uma
demonstrao de que os Estados Unidos eram a nica superpotncia mundial. Como,
porm, a Unio Sovitica tinha uma estao operacional que estava uma dcada frente
dos Estados Unidos, ficava difcil compreender o argumento do sr. Quayle.
Finalmente, este problema era saber de onde, em termos de poltica prtica,
deveria vir o dinheiro. Os custos de levar os primeiros seres humanos a Marte haviam
sido estimados de vrias formas, chegando cifra de 500 bilhes.
Sem dvida, impossvel prever os custos antes de se ter um projeto de
misso. E o projeto de misso depende de variveis como: tamanho da tripulao; at
que ponto sero tomadas medidas contra os perigos da radiao csmica e solar ou da
gravidade zero; que outros riscos se estar disposto a correr com as vidas dos homens e
mulheres a bordo. Se todo membro da tripulao tem uma especialidade essencial, o que
acontece se um deles adoece? Quanto maior a tripulao, mais confivel o potencial de
reserva. quase certo que no se enviaria um cirurgio-dentista de tempo integral, mas
o que aconteceria se algum precisasse de tratamento de canal a 170 milhes de
quilmetros do dentista mais prximo? Ou o tratamento poderia ser feito por um
endodentista na Terra, usando telepresena?
Wernher von Braun foi o engenheiro nazista norte-americano que, mais que
qualquer outra pessoa, realmente nos levou para o espao. Seu livro Days Marsprojekt,
de 1952, prefigurava uma primeira misso com dez naves espaciais interplanetrias,
setenta tripulantes e trs barcos de pouso. A redundncia era uma preocupao
predominante em sua mente. Os requisitos logsticos, escreveu, no so maiores do que
aqueles necessrios para uma operao militar de pequeno porte que se espalharia por
um limitado teatro de guerra. Ele pretendia explodir de uma vez por todas a teoria do
foguete espacial solitrio e seu pequeno de aventureiros interplanetrios audaciosos, e
invocava em seu auxilio as trs naus de Colombo, sem as quais a histria tende a
provar que ele nuca teria retornado s praias espanholas. Os projetos modernos de uma
misso a Marte tm ignorado esse conselho. So muito menos ambiciosos que os de
Von Braun, requerendo, tipicamente, uma ou duas naves espaciais, com uma tripulao
de trs a oito astronautas, e mais uma ou duas espaonaves robticas de carga. O
foguete solitrio e o pequeno grupo de aventureiros ainda esto entre ns.
Outras incertezas que afetam o projeto e o custo da missa o incluem saber: se
vamos pr-instalar suprimentos da Terra e lanar os seres humanos para Marte somente
depois que as provises pousarem em segurana no planeta distante; se vamos poder
usar materiais marcianos que gerem oxignio para respirar, gua para beber e
propulsores de foguete para a viagem de volta; se pousaremos empregando a fina
atmosfera marciana para a aerofrenao: que grau de redundncia no equipamento ser
considerado prudente; at que ponto usaremos sistemas ecolgicos fechados ou
dependeremos apenas da comida, gua e dispositivos de coleta de lixo que levarmos da
Terra; qual ser o projeto dos veculos usados pela tripulao para explorar a paisagem
marciana; e quanto equipamento estaremos dispostos a carregar para testar nossa
capacidade de viver fora da Terra em viagens futuras.
At que essas questes sejam resolvidas, absurdo aceitar qualquer cifra para
o custo do programa. Por outro lado, era igualmente claro que a SEI seria muito
dispendiosa. Por todas essas razes, o programa nem chegou a comear. Nasceu morto.
No houve nenhuma tentativa efetiva, por parte do governo Bush, de investir capital
poltico para pr a SEI em funcionamento.
A lio me parece clara: talvez no haja meios de enviar seres humanos a
Marte em futuro relativamente prximo, apesar de esse empreendimento estar ao
alcance de nossa capacidade tecnolgica. Os governos no gastam imensas somas de
dinheiro apenas para a cincia ou simplesmente para explorar. Precisam de outro
objetivo, e este deve ter um sentido poltico real.
Impossvel, pois, partir imediatamente; no entanto, quando a viagem se tornar
possvel, acho que a misso deve ser internacional desde o incio. Dividindo-se
solidariamente os custo e as responsabilidades e aproveitando-se a proficincia de
muitas naes. O preo deve ser razovel e o perodo entre a aprovao do projeto e o
lanamento deve ajustar-se a escalas de tempo polticas prticas. As agncias espaciais
envolvidas devem demonstrar sua capacidade se desenvolver misses exploratrias
pioneiras e seguras com tripulaes humanas, dentro do prazo e do oramento. Se fosse
possvel imaginar uma dessas misses por menos de 100 bilhes de dlares e com um
perodo entre a aprovao do projeto e o lanamento inferior a quinze anos, talvez a
viagem fosse exeqvel. (Em termos de custo, isso representaria, por ano, apenas uma
frao dos oramentos espaciais civis das naes que atualmente exploram o espao).
Com a aerofrenao e a utilizao do ar marciano na fabricao de combustvel e
oxignio para a viagem de volta, esse oramento e essa escala de tempo esto
comeando a parecer plausveis.
Quando mais econmica e rpida a misso, necessariamente maior ser o riso
a correr com as vidas dos astronautas e cosmonautas a bordo. Como, porm, entre
inmeros exemplos, ilustram os samurais do J apo medieval, h sempre voluntrios
competentes para misses altamente perigosas em um projeto percebido como uma
grande causa. Nenhum oramento, nenhum cronograma pode ser realmente confivel,
quando tentamos fazer alguma coisa em escala to grandiosa, algo que nuca foi feito
antes. Quanto maior a margem de segurana requeria, maior o custo e mais tempo para
conseguir o objetivo. Encontrar a soluo de compromisso entre a exeqibilidade
poltica e o sucesso da misso pode ser complicado.
No basta querer ir a Marte s porque alguns sonharam com isso desde a
infncia, ou porque parece, a longo prazo, a meta exploratria obvia pra a espcie
humana. Se estamos falando em gastar todo esse dinheiro, devemos justificar as
despesas.
Existem atualmente outras questes necessidades nacionais gritantes, claras
que no podem ser enfrentadas sem grandes gastos; ao mesmo tempo, o oramento
federal discricionrio tornou-se lamentavelmente restrito. A remoo de venenos
qumicos e radioativos, a eficincia energtica, as alternativas para os combustveis
fsseis, as taxas em declnio de inovao tecnolgica, o colapso da infra-estrutura
urbana, a epidemia da AIDS, todo um caldeira de cnceres, falta de habitao,
desnutrio, mortalidade infantil, educao, empregos, sistema de sade a lista
angustiosamente longa. Ignorar esses problemas por em risco o bem-estar da nao.
Todas as naes que exploram o espao se defrontam com dilema semelhante.
O tratamento, em separado, de quase todas essas questes custaria centenas de
bilhes de dlares ou mais. Arrumar a infra-estrutura custar vrios trilhes de dlares.
As alternativas para a economia de combustveis fsseis representam inequvoco
investimentos de muitos trilhes de dlares em todo o mundo, se formos capazes de
descobri-las. Esses projetos, o que s vezes nos dizem, esto alm de nossa capacidade
de pagamento. Como podemos nos dar ao luxo de ir a Marte?
Se houvesse mais de 20% de fundos discricionrios no oramento federal dos
Estados Unidos (ou nos oramentos das outras naes que exploram o espao),
provvel que no me sentisse to dividido em defender o envio de seres humanos a
Marte. Se houvesse menos de 20 %, acho que nem o mais ferrenho entusiasta do espao
insistiria nessa misso. Existe, certo, um ponto em que a economia nacional se v em
dificuldades to terrveis que se torna despropositado enviar pessoas a Marte. A questo
saber onde traar a linha. obvio que essa linha existe, e todo aquele que participa
desses debates precisa estipular onde ela deve ser traada, que frao do produto
nacional bruto seria excessiva para o espao. Gostaria que se adotasse o mesmo
procedimento para a defesa.
As pesquisas de opinio pblica mostram que muitos norte-americanos
pensam que o oramento da NASA o mais ou menos igual ao oramento da defesa. Na
realidade, todo o oramento da NASA, inclusive as misses humanas e robticas e a
aeronutica, equivale a cerca de 5% do oramento de defesa dos Estados Unidos. Em
quanto os gastos com a defesa atualmente enfraquecem o pas? E mesmo que a NASA
fosse totalmente desativada, o dinheiro liberado seria capaz de resolver nossos
problemas nacionais?
O vo espacial humano em geral, para no falar de expedies a Marte, seria
muito mais facilmente tolervel se, como nos argumentos de Colombo e de Henrique, o
Navegador, no sculo XV, houvesse o atrativo do lucro. Algumas razes tm sido
apresentadas. Alguns afirmam que o ambiente de intensa radiao, baixa gravidade ou
alto vcuo no espao prximo da Terra poderia ser utilizado para fins comerciais. Todas
essas propostas devem passar pela seguinte pergunta: produtos melhores ou
equivalentes poderiam ser fabricados aqui na Terra, se o dinheiro fornecido para seu
desenvolvimento fosse comparvel ao que est sendo despejado no programa espacial?
A julgar pelo pouco dinheiro que as corporaes tm mostrado dispostas a investir nessa
tecnologia exceo das entidades que constroem os foguetes e as naves espaciais
as perspectivas, pelo menos no presente, no so muito boas.
A noo de que materiais raros poderiam ser encontrados em outros lugares
moderna pelo fato de o transporte ser caro. Pelo que sabemos, possvel haver oceanos
de petrleo em Tit, mas transport-lo at a Terra ser dispendioso. Metais do grupo da
platina talvez sejam abundantes em certos asterides. Se estes pudessem ser descolados
para uma rbita ao redor da Terra, talvez fosse possvel explora-los adequadamente.
Mas, ao menos no futuro previsvel, isso parece perigosamente imprudente, como
descrevo mais adiante.
Em seu clssico romance de fico cientfica, The man who sold the moon,
Robert Heinlein imaginou o motivo do lucro como a chave para a viagem espacial. Ele
no previra que a Guerra Fria venderia a Lua. Reconheceu, no entanto, que seria difcil
encontrar um enredo honesto de lucro. Por isso, Heinlen imaginou um negcio
fraudulento em que se espalharam diamantes sobre a superfcie lunar, para que futuros
exploradores ansiosamente os descobrissem e iniciassem uma corrida aos diamantes.
Desde ento, temos trazido amostras da Lua, sem que indcio algum de diamantes
comercialmente interessante tenha aparecido por l.
Kiyoshi Kuramoto e Takafumi Matsui, no entanto, da Universidade de Tquio,
estudaram a formao dos ncleos de ferro da Terra, Vnus e Marte, tendo descoberto
que o manto marciano (entre a crosta e o ncleo) deve ser rico em carbono mais rico
do que o da Lua, de Vnus ou da Terra. A uma profundidade superior a trezentos
quilmetros, as presses devem transformar o carbono em diamante. Sabemos que
Marte tem sido geologicamente ativo durante toda a sua historia. Os materiais das
grandes profundidades sero ocasionalmente expelidos para a superfcie, e no apenas
pelos grandes vulces. Assim, parece possvel haver diamantes em outros mundos s
que no na Lua, mas em Marte. Quando sua quantidade, qualidade, tamanho e
localizao, ainda nada sabemos.
A volta para a Terra de uma espaonave recheada de magnficos diamantes de
mltiplos quilates desvalorizaria, sem dvida, os preos (bem como empobreceria os
acionistas das corporaes de Beers e General Eletric). Devido s aplicaes
ornamentais e industriais dos diamantes, todavia, talvez houvesse um piso mnimo que
os preos no ultrapassassem. possvel imaginar que as indstrias afetadas
encontrariam razoes para promover as primeiras exploraes a Marte.
A idia que os diamantes marcianos pagaro o preo de explorar o planeta ,
na melhor das hipteses, uma aposta no acaso, mas serve como exemplo de que
substancias raras e valiosas podem ser descobertas em outros mundos. Seria tolice,
porm, contar com essas eventualidades. Se queremos justificar misses a outros
mundos, temos de encontrar outras razes.
Alm das discusses sobre lucros e custos, at mesmo sobre reduo de custos,
devemos tambm descrever os benefcios, se que eles existem. Os defensores de
misses humanas a Marte devem procurar determinar se as misses ao planeta tm
possibilidades de mitigar a longo prazo qualquer um dos problemas aqui na Terra.
Consideremos, ento, o conjunto-padro das justificativas, e vamos ver ser elas nos
parecem vlidas, invlidas ou indeterminadas.
As misses humanas a Marte aprofundariam espetacularmente o nosso
conhecimento do planeta, inclusive a procura de vida passada e presente. provvel
que o programa clarifique a nossa compreenso do meio ambiente da Terra, como as
misses robticas j comearam a fazer. A histria de nossa civilizao mostra que
pelo estudo de conhecimentos bsicos que os progressos prticos mais significativos se
efetuam. As pesquisas de opinio sugerem que a razo mais popular para explorar o
espao o aumento de conhecimentos. Mas seres humanos no espao so essenciais
para alcanar essa meta? As misses robticas, quando detentoras de alta prioridade
nacional e equipadas com inteligncia artificial aperfeioada, parecem-me inteiramente
capazes de responder, assim como fariam os astronautas, a todas as perguntas que
devem ser propostas e, talvez, com 10% do custo.
Alega-se que produtos secundrios vo aparecer imensos benefcios
tecnolgicos que do contrrio deixariam de ser criados melhorando, com isso, nossa
competitividade internacional e a economia domstica. Mas este um argumento
antigo: gastem-se 80 bilhes de dlares (em valores atuais) para enviar os astronautas da
Apollo Lua, e ns lanaremos no mercado uma frigideira patenteada que no gruda.
bvio que, se estamos atrs de frigideiras, podemos investir o dinheiro diretamente e
poupar quase toda a sua proposta.
O argumento tambm enganador por outras razes, uma delas o fato de a
tecnologia Teflon da DuPont ter precedido em muito as misses Apollo. O mesmo se
pode dizer dos marcapassos cardacos, das canetas esferogrficas, de Velero e de outros
produtos secundrios que se dizem ligados ao programa Apollo. (Certa vez, tive a
oportunidade de conversar com o inventor do marcapasso cardaco, que por pouco no
teve um acidente coronariano ao descrever a injustia de a NASA estar se apropriando,
segundo ele, dos crditos de seu mecanismo). Se h tecnologias de que precisamos com
urgncia, ento vamos gastar o dinheiro e desenvolv-las. Por que ir a Marte para isso?
Com certeza, seria impossvel desenvolver toda essa tecnologia nova exigida
pela NASA, sem que houvesse um transbordamento para a economia geral, algumas
invenes teis aqui na Terra. Por exemplo, o suco de laranja em p Tang foi um
produto do programa espacial tripulado, e outros produtos secundrios apareceram sob a
forma de ferramentas sem fio, desfibriladores cardacos implantados, vestimentas
resfriadas por lquidos e imagens digitais, para citar apenas alguns. Mas eles no
justificam viagens a Marte, nem a existncia da NASA.
Podamos ver a antiga maquina de gerar produtos secundrios chiando e
bufando nos derradeiros dias do departamento da Guerra nas Estrelas da era Reagan. Os
laser de raio X impulsionados por bombas de hidrognio nas estaes guerreiras em
rbita contribuiro para a cirurgia a laser perfeita, diziam-nos. Mas se precisamos de
cirurgia a laser, se uma alta prioridade nacional, pelo amor de Deus vamos alocar os
fundos para desenvolv-la. E deixar a Guerra nas Estrelas fora disso. As justificativas
que apelam para os produtos secundrios constituem uma admisso de que o programa
no se sustenta sobre seus prprios ps, de que no pode ser justificado pelo objetivo
para o qual foi originalmente delineado.
Houve uma poca em que se pensou, com base em modelos econometricos,
que, para cada dlar investido na NASA, muitos dlares eram bombeados na economia
dos Estados Unidos. Se esse efeito multiplicador se aplicasse mais NASA do que
maioria dos rgos governamentais, ele forneceria uma forte justificativa social e fiscal
para o programa espacial. Os defensores da NASA no hesitavam em apelar para esse
argumento. Em 1994, porm, um estudo do Departamento de Oramento do congresso
constatou que isso no passava de iluso. Embora os gastos com a NASA beneficiem
alguns segmentos produtivos da economia dos Estados Unidos especialmente a
indstria aeroespacial no existe nenhum efeito multiplicador preferencial. Da mesma
forma, embora os gastos com a NASA, sem dvida, criem ou mantenham empregos e
lucros, ela no gera esse efeito de forma mais eficiente que muitos outros rgos
governamentais.
Depois h a educao, um argumento que, de tempos em tempos, tem se
revelado muito atraente na Casa Branca. Os doutorados em cincia atingiram o auge
perto da poca da Apollo 11, talvez at com a defasagem apropriada depois do incio do
programa Apollo. A relao de causa e efeito talvez no seja demonstrvel, mas no
implausvel. Mas e da? Se temos interesse em melhorar a educao, a viagem a Marte
ser o melhor caminho? s pensar no que poderamos fazer com 100 bilhes de
dlares para aperfeioar o treinamento e os salrios dos professores, os laboratrios e as
bibliotecas das escolas, as bolsas de estudo para estudantes carentes, os recursos para
pesquisa e as bolsas de estudo para ps-graduao. Ser verdade, de fato, que a melhor
maneira de promover a educao cientfica ir a Marte?
Outro argumento que as misses humanas a Marte vo dar ocupao ao
complexo militar-industrial, diminuindo a tentao de este usar sua considervel
influncia poltica para exagerar ameaas externas e arrancar fundos para a defesa. O
outro lado dessa moeda que, indo a Marte, manteremos uma capacidade tecnolgica
de reserva que talvez seja importante em futuras conjunturas militares. claro que
poderamos simplesmente pedir que os rapazes fizessem algo de utilidade imediata para
a economia civil. Todavia, como vimos, nos anos 70, com os nibus Grumman e os
trens de subrbio Boeing/Vertol, a indstria aeroespacial encontra dificuldades reais
para produzir competitivamente a economia civil. certo que um tanque pode percorrer
mil quilmetros por ano e um nibus mil quilmetros por semana, por isso seus projetos
bsicos devem ser diferentes. Mas, ao menos em matria de confiabilidade, o
Departamento de Defesa parece ser muito menos exigente.
A cooperao no espao, como j mencionei, est se tornando um instrumento
de cooperao internacional, por exemplo, diminuindo a proliferao de armas
estratgicas em novas naes. Os foguetes, sem funo por causa do fim da Guerra Fria,
podem vir a ser empregados com proveito em misses a uma rbita da Terra, Lua, aos
planetas, aos asterides e aos cometas. Mas tudo isso pode ser realizado sem misses
humanas a Marte.
Outras justificativas so oferecidas. Afirmam-se que a soluo definitiva para
os problemas de energia na Terra extrair todos os minrios da Lua, trazer para a Ter o
hlio-3 implantando-pelo-vento-solar e usa-lo em reatores de fuso. Que reatores de
fuso? Mesmo que isso fosse possvel, mesmo que compensasse o custo, uma
tecnologia para daqui a cinqenta ou cem anos. Nosso problemas de energia precisam
ser solucionados num ritmo menos descansado.
Ainda mais estranho o argumento de que temos de mandar seres humanos ao
espao para resolver a crise populacional do mundo. O nmero das pessoas que nascem,
contudo, 250 mil vezes maior que os da que morrem todos os dias, o que significa que
teramos de lanar 250 mil pessoas por dia ao espao para manter a populao mundial
em seus nveis atuais. Isso parece est alm de nossa presente capacidade.
Examinando rapidamente essa lista e tento somar os prs e os contras, sempre
lembrando as outras reivindicaes urgentes junto ao oramento federal. Para min, o
argumento, at agora, se reduz seguinte pergunta: a soma de um grande nmero de
justificativas isoladamente inadequadas pode resultar numa justificativa adequada?
No acho que nenhum dos itens na minha lista de supostas justificativas valha,
comprovadamente, 500 bilhes de dlares, nem mesmo 100 bilhes de dlares;
certamente, no vale tudo isso a curto prazo. Por outro lado, a maioria deles vale alguma
coisa e, se tenho cinto itens valendo cada um 20 bilhes de dlares, talvez o conjunto
chegue aos 100 bilhes. Se soubermos reduzir os custos e fazer verdadeiras parcerias
internacionais, as justificativas se tornam mais convincentes.
Enquanto no ocorrer um debate nacional sobre esse tpico, enquanto no
tivermos uma idia mais clara das razoes e da relao custo/beneficio das misses
humanas a Marte, o que deveremos fazer? Minha sugesto realizar projeto de pesquisa
e desenvolvimento que possam ser justificados por seus prprios mritos ou pela
importncia para outros objetivos, mas que tambm possam contribuir para as misses
humanas a Marte, se mais tarde decidirmos partir. Essa agenda incluiria:
Astronautas norte-americanos na estao espacial Mir para vos
conjuntos de durao gradativamente mais longa, procurando chegar a
um ou dois anos, o tempo a viagem a Marte.
Configurao da estao espacial internacional de modo que sua
funo principal seja estudar os efeitos, a longo prazo, do meio
ambiente espacial sobre os seres humanos.
Na estao espacial internacional, a implementao de um mdulo de
gravidade artificial giratrio, para animais e, depois, para seres
humanos.
Estudos intensivos do Sol, inclusive um conjunto distribudo nas
sondas robticas em rbita ao redor do Sol, para monitorar a atividade
solar e alertar os astronautas o mais cedo possvel sobre os perigosos
clares solares ejees macias de eltrons e prtons da coroa
solar.
Desenvolvimento norte-americano/russo e multilateral da tecnologia
dos foguetes Energyia e Proton para os programas espaciais norte-
americanos e internacionais. Embora no seja provvel que os Estados
Unidos dependam basicamente de um propulsor auxiliar sovitico, o
Energyia tem, aproximadamente, a mesma potncia do Saturn V, que
enviou os astronautas da Apollo Lua. Os Estados Unidos deixaram a
linha de montagem do Saturn V morrer, e ela no pode ser ressucitada
de imediato. Proton , das grandes propulsores auxiliares ora
disponveis, o mais confivel. A Rssia est ansiosa por vender sua
tecnologia em troca de moeda forte.
Projetos conjuntos com a NASDA (a agncia espacial japonesa) e a
Universidade de Tquio, a Agncia Espacial Europia e a Agncia
Espacial Russa, junto com o Canad e outras naes. Na maioria dos
casos, os projetos deveriam ser parceiras em p de igualdade, sem que
os Estados Unidos insistissem em ditar as regras. Para a explorao
robtica em Marte, esses programas j esto sendo desenvolvidos. Para
o vo tripulado, a principal dessas atividades , claramente, a estao
espacial internacional. Por fim, poderamos realizar em conjunto
misses planetrias simuladas em rbitas inferiores da Terra. Um dos
principais objetivos desses programas deve ser criar uma tradio de
excelncia tcnica cooperativa.
Desenvolvimento tecnolgico usando a robtica e a inteligncia
artificial mais avanada de veculos, bales e avies para a
explorao de Marte, a implementao da primeira misso
internacional de coleta de amostras. Espaonaves robticas capazes de
trazer amostras de Marte podem ser testadas em asterides prximos d
Terra e na Lua. As amostras coletadas em regies cuidadosamente
selecionadas da Lua podem ter suas idades determinadas e contribuir
de moto fundamental para a nossa compreenso da histria primitiva
da Terra.
Desenvolvimento adicional de tecnologias para fabricar combustveis e
oxidantes com materiais marcianos. Numa estimativa, com base num
prottipo de Robert Zubrin e colegas em Martin Marietta Corporation,
vrios quilogramas do solo marciano podem ser, automaticamente,
enviados Terra por meio de um modesto e confivel veculo de
lanamento Delta, tudo apenas por uma ninharia (em termos relativos).
Simulaes, na Terra, de viagens de longa durao a Marte,
concentrando-se em problemas psicolgicos e sociais potenciais.
Busca vigorosa de novas tecnologias, como propulso de acelerao
constante, para nos levar a Marte rapidamente; isso poder ser
essencial, se os perigos de radiao e da microgravidade tornarem o
tempo de vo de um ano (ou mais) demasiado arriscado.
Estudo intensivo dos asterides prximos da Terra, que podem
fornecer, em escalas de tempo intermedirias, objetivos superiores aos
oferecidos pela Lua no que diz respeito explorao humana.
Maior nfase dada cincia inclusive s cincias bsicas por trs da
explorao espacial e anlise completa dos dados j obtidos pela
NASA e outras agncias espaciais.
Essas recomendaes importam em uma frao de custo total de uma misso
humana a Marte e se distribudas por mais ou menos uma dcada e realizadas em
conjunto com outras naes em uma frao dos oramentos espaciais atuais. Se
implementadas, elas nos ajudariam a fazer estimativas de custos precisas e uma
avaliao mais realista dos perigos e benefcios. Elas nos permitiriam manter um
progresso robusto na direo das exploraes humanas a Marte, sem compromissos
prematuros com nenhum hardware especfico para a misso. A maioria, talvez a
totalidade, das recomendaes tem outras razes de ser, mesmo que tivssemos certeza
de no poder enviar seres humanos a qualquer outro mundo nas prximas dcadas. E
um ritmo constante de realizaes que aumentam a possibilidade de viagens humanas a
Marte combateria na mente de muitos, pelo menos o pessimismo muito difundido
sobre o futuro.
Mais uma coisa. H uma srie de argumentos menos tangveis, muitos dos
quais, admito com franqueza, atraentes e vibrantes. O vo espacial fala a alguma coisa
profunda dentro de ns de muito de ns, se no de todos. Uma emergente perspectiva
csmica, uma compreenso aperfeioada do nosso lugar no Universo, um programa
altamente visvel que influenciasse nossa viso de ns mesmos esclareceriam a
fragilidade de nosso ambiente planetrio, o perigo comum e a responsabilidade de todas
as naes e de todos os povos da Terra. E as misses humanas a Marte forneceriam
perspectivas esperanosas, ricas em aventura, para os errantes entre ns, especialmente
os jovens. At a explorao vicria tem utilidade social.
Nas minhas palestras sobre o futuro do programa espacial em universidades,
a grupos de militares e comerciantes, a organizaes profissionais na maioria das
vezes acho que o pblico tem muito menos pacincia que eu com os obstculos prticos,
econmicos e polticos do mundo real. Eles querem eliminar os impedimentos, reaver
os dias gloriosos de Vostok e Apollo, seguir adiante e pisar mais uma vez em outros
mundos. Ns j conseguimos uma vez; podemos fazer de novo, dizem eles. Mas eu me
acautelo, aqueles que assistem a essas palestras so entusiastas do espao por contra
prpria.
Em 1969, menos da metade do povo norte-americano achava que o programa
Apollo valia seu custo. No vigsimo quinto aniversrio do pouso na Lua, o nmero tinha
aumentado para dois teros. Apesar de seus problemas, 63% dos norte-americanos
julgaram que a NASA estava fazendo um trabalho bom-para-excelente. Sem referncias
a custos, 55% dos norte-americanos (segundo uma pesquisa de opinio do programa de
notcias da CBS) aprovaram que os Estados Unidos enviassem astronautas para
explorar Marte. Entre os adultos jovens, o nmero era de 68%. Acho que explorar
a palavra-chave.
No acidental que, apesar de suas falhas, e por mais moribundo que esteja o
programa espacial com tripulao humana (uma tendncia que a misso de reparo do
Telescpio Espacial Hubble pode ter ajudado a reverter), os astronautas e os
cosmonautas ainda sejam considerados em toda parte heris de nossa espcie. Uma
colega cientista me falou de sua recente viagem aos planaltos de Nova Guin, onde ela
visitou uma cultura ainda na idade da pedra e quase sem contatos com a civilizao
ocidental. Eles desconheciam os relgios de pulso, os refrigerantes e a comida
congelada. Mas sabiam da Apollo 11. Sabiam que os humanos tinham caminhado sobre
a Lua. Conheciam os nomes de Armstrong, Aldrin e Collins. Queriam saber quem
estava visitando a Lua no momento.
Projetos orientados para o futuro, que, apesar de suas dificuldades polticas, s
podem ser completados em alguma dcada distante, nos lembram continuamente que
haver um futuro. O fato de lanarmos razes em outros mundos nos sussurra aos
ouvidos que somos mais do que pictos, srvios ou tonganeses: somos humanos.
O vo de explorao espacial divulga as idias cientficas, o pensamento
cientfico e o vocabulrio cientfico. Eleva o nvel geral da investigao intelectual. A
idia de que agora compreendemos algo, que ningum entendeu antes essa satisfao,
especialmente intensa para os cientistas envolvidos, mas perceptvel para quase todo
mundo propaga-se pela sociedade, ricocheteia nas paredes e retorna para ns.
Encoraja-nos e enfrentar problemas que tambm nunca foram resolvidos antes em
outras reas. Aumenta o senso geral de otimismo na sociedade. Faz circular
pensamentos crticos, do tipo urgentemente necessrio, para resolver questes sociais
at ento intratveis. Ajuda a estimular uma nova gerao de cientistas. Quando mais a
cincia divulgada pela mdia especialmente se os mtodos tambm so descritos,
alm das concluses e implicaes tanto mais saudvel a sociedade na minha
opinio. Por toda parte, as pessoas sentem um enorme desejo de compreender.
Quando criana, meus sonhos mais exultantes eram voar no em alguma
mquina, mas sozinho. Eu comeava saltando ou pulando num p s e, lentamente,
conseguia elevar a minha trajetria. Levava cada vez mais tempo para tornar a cair no
cho. Em breve, estava num arco to alto que j no caa mais. Pousava como uma
grgula em um nicho perto do pinculo de um arranha-cu, ou me acomodava
tranqilamente sobre uma nuvem. No sonho que devo ter tido, em suas muitas
variaes, pelo menos uma centena de vezes alar vo requeria uma certa disposio
mental. impossvel descreve-las com palavras, mas me lembro at hoje da sensao.
Era preciso fazer alguma coisa dentro da cabea e na boca do estmago, e ento eu
conseguia ala vo apenas pela foca de vontade, os membros bambos dependurados.
Partia rumo s alturas.
Sei que muitas pessoas tm sonhos semelhantes. Talvez a maioria das pessoas.
Talvez todo mundo. Pode ser que ele remonte a 10 bilhes de anos ou mais, quando
nossos antepassados ainda pulavam graciosamente de ramo em ramo na floresta
primitiva. O desejo de voar como os pssaros motivou muitos pioneiros do vo,
inclusive Leonardo da Vinci e os irmos Wright. possvel que tambm faa parte do
apelo do vo espacial.
Em rbita ao redor de qualquer mundo ou num vo interplanetrio, perde-se,
literalmente, o peso. Os astronautas conseguem lanar-se at o teto da espaonave
apenas com um leve empurro do cho. Pode sair dando cambalhotas no ar pelo longo
eixo da nave. Os seres humanos vivenciam a ausncia da gravidade com a alegria das
brincadeiras; o que dizem quase todos os astronautas e cosmonautas. Como, porm, as
espaonaves ainda so muito pequenas, e os passeios pelo espao tm sido realizados
com extrema cautela, nenhum ser humano j experimentou essa maravilha e glria: com
um empurro quase imperceptvel, sem nenhuma mquina para transport-lo, sem estar
preso por nenhum fio, lanar-se bem alto no cu, na escurido do espao interplanetrio.
Torna-se um satlite vivo da Terra ou um planeta humano do Sol.
A explorao planetria satisfaz nossa inclinao por grandes
empreendimentos, viagens, buscas, algo que nos tem acompanhado desde os nossos dias
de caadores e colhedores nas savanas da frica Oriental, h um milho de anos. Por
acaso afirmo que possvel imaginar muitas tramas de causalidade histrica em que
isso no teria ocorrido somos capazes de comear tudo de novo em nossa era.
A explorao de outros mundos emprega, exatamente, as mesmas qualidades
de um empreendimento cooperativo, planejado, audacioso e corajoso, que caracterizam
os melhores momentos de tradio militar. Nem preciso pensar no lanamento noturno
de uma espaonave Apollo rumo a outro mundo. Isso torna a concluso inevitvel. Basta
presenciar simples F-14s decolando de pistas adjacentes, inclinando-se esquerda e a
direita, os motores a jato flamejando, e h algo que arrebata ou, pelo menos, o que
sinto. E nenhum conhecimento dos potenciais abusos das foras-tarefas do porta-avies
consegue afetar a profundidade desse sentimento. Ele simplesmente fala a outra parte
dentro de min. Uma parte que no quer saber de recriminaes, nem de poltica. Quer
apenas voar.
Eu... no tinha s a ambio de ir mais longe do que qualquer outro j fora,
escreveu o capito J ames Cook, o explorador do Pacfico no sculo XVIII, mas at o
homem pudesse ir. Dois sculos mais tarde, Yuri Romanenko, ao retornar Terra
depois do que fora ento o vo espacial mais longo da histria, disse: O cosmo um
im... Depois de ter estado l em cima, voc s pensa em voltar.
At J ean-J acques Rousseau, que no era nenhum entusiasta da tecnologia,
sentiu o apelo:
As estrelas esto muito acima de ns; precisamos de instrues, instrumentos e mquinas
preliminares, que seriam como muitas escadas imensas pelas quais pudssemos nos aproximar delas, para
traz-las ao alcance de nossa mo.
As futuras possibilidades da viagem espacial, escreveu o filsofo Bertrand
Russell em 1959:
Que esto agora entregues principalmente a fantasias infundidas, poderiam ser tratadas com
mais sobriedade sem perder o seu interesse, e poderiam mostrar at ao mais aventureiro dos jovens que
um mundo sem guerra no precisa ser um mundo sem glrias temerrias e perigosas. Para esse tipo de
competio, no h limites. Toda vitria apenas o preldio de outra, e no se pode traar fronteiras para
a esperana nacional.
A longo prazo, podem ser essas as razes mais de que qualquer uma das
justificativas prticas consideradas anteriormente que nos levaro a Marte e a outros
mundos. Enquanto isso, o passo mais importante que podemos dar rumo a Marte fazer
um progresso significativo aqui na Terra. At melhorias modestas nos problemas
sociais, econmicos e polticos que a nossa civilizao global atualmente enfrenta
poderiam liberar recursos enormes, tanto materiais como humanos, para outros
objetivos.
H muito dever de casa para ser feito aqui na Terra, e nosso compromisso
com essa tarefa deve ser constante. Mas somos o tipo de espcie que precisa de uma
fronteira por razes biolgicas fundamentais. Toda vez que d um passo alm e dobra
uma nova esquina, a humanidade recebe um choque de vitalidade produtiva que pode
lev-la adiante por sculos.
H um novo mundo esperando por ns. E sabemos como chegar l.





















CAPTULO 17
VIOLNCIA INTERPLANETRIA DE ROTINA




uma lei da natureza que a Terra e todos os outros corpos permaneam em seus devidos
lugares e deles sejam deslocados apenas por meio de violncia.
ARISTTELES (384-322 a. C.), FSICA.




Havia algo estranho com Saturno. Quando, em 1610, Galileu usou o
primeiro telescpio astronmico do mundo para ver o planeta ento o mais distante do
mudo conhecido descobriu dois apndices, um de cada lado. Comparou-os a alas.
Outros astrnomos chamaram-nos de orelhas. O cosmo contm muitas maravilhas,
mas um planeta com orelhas de abando triste. Galileu foi para o tmulo sem ter
resolvido essa questo bizarra.
Com o passar dos anos, os observadores descobriram que as orelhas ... bem,
cresciam e diminuam. Finalmente, ficou claro que Galileu tinha descoberto um anel,
extremamente fino, que circulava Saturno na altura do equador, sem o tocar em parte
alguma. Durante alguns anos, devido s mudanas nas posies orbitais da Terra e de
Saturno, o anel tinha sido visto de perfil e, por ser to fino, parecia desaparecer. Em
outros anos, fora visto mais de frente, e as orelhas cresciam. Qual o significado de
haver um anel ao redor de Saturno? Uma placa fina, chata e slida com um buraco
cortado no meio para o planeta? De onde vem isso?
Em pouco tempo, essa linha de investigao nos leva a colises capazes de
estilhaar mundos, a dois perigos bem diferentes para a nossa espcie e a uma razo
alm das j descritas para estarmos l no alto, entre os planetas, por uma questo de
sobrevivncia.
Sabemos, agora, que os anis (enfaticamente no plural) de Saturno so uma
vasta horda de mundos glaciais minsculos, cada um em sua rbita separada, cada um
preso a Saturno pela gravidade do planeta gigantesco. Em tamanho, esses pequenos
mundos vo de partculas de poeira fina a casas. Nenhum bastante grande para ser
fotografado, nem mesmo por vos prximos. Distribudos num conjunto elaborado de
finos crculos concntricos, semelhantes aos sulcos de um disco fonogrfico (que, na
realidade forma uma espiral), os anis foram revelados pela primeira vez em toda a sua
majestade, pelas duas espaonaves Voyager em seus vos perto do planeta em 1980-1.
Em nosso sculo (sculo XX), os anis art dco de Saturno se tornaram um cone do
futuro.
Num colquio cientfico, no final dos anos 60, pediram-me para enumerar os
principais problemas da cincia planetria. Sugeri que um deles era saber por que, de
todos os planetas, apenas Saturno tinha anis. A Voyager descobriu que essa questo
no existe. Todos os quatro planetas gigantes em nosso Sistema Solar J piter, Saturno
Urano e Netuno tm, na realidade, anis. Mas ningum sabia disso naquela poca.
Cada sistema de anis tem caractersticas distintas. O de J piter delgado e
constitudo, principalmente, de partculas escuras, muito pequenas. Os anis brilhantes
de Saturno so compostos, sobretudo, de gua gelada: h milhares de anis distintos
nesse sistema, alguns torcidos, com marcas estranhas e escuras, como os raios de uma
roda, que se formam e dissipam. Os anis escuros de Urano parecem compostos de
carbono elementar e molculas orgnicas, lembrando carvo vegetal ou fuligem de
chamin, Urano tem nove anis principais e alguns deles parecem respirar de vez em
quando, expandindo-se e contraindo-se. Os anis de Netuno so os mais finos de todos,
variando tanto de espessura que, se detectados da Terra, parecem apenas arcos e
crculos incompletos. Vrios anis parecem ser mantidos pelos puxes gravitacionais de
duas luas que atuam como pastoras, uma posicionada entre o planeta e o anel e a outra,
mais distante, j fora do anel. Cada sistema de anis exibe a sua prpria beleza,
apropriadamente celestial.
Como se foram os anis? Uma possibilidade so as mars: se um mundo
errante passa perto de um planeta, este exerce, sobre o lado prximo do intruso, uma
atrao gravitacional mais forte que seu lado afastado; se o mundo chega bastante perto
e se sua coeso interna bastante baixa, pode ser, literalmente, despedaado. De vez em
quando, o que vemos acontecer a cometas, quando passam demasiado perto de J piter
ou do Sol. Outra possibilidade, sugerida pela explorao do Sistema Solar exterior feita
pela Voyager, a seguinte: os anis se formam quando mundos colidem e luas so
esmagadas em pedacinhos. Esses dois mecanismos podem ter desempenhado um papel
na formao dos anis.
O espao entre os planetas cruzado por uma estranha coleo de pequenos
mundos vagabundos, cada um em rbita ao redor do Sol. Alguns so do tamanho de um
condado ou at de um estado; muitos outros tm a superfcie de uma vila ou cidade. Os
pequenos so mais numerosos que os grandes e seu tamanho chega, at, a partculas de
poeira. Alguns se movem em longas e estiradas trajetrias elpticas, o que os leva,
periodicamente, a cruzar a rbita de um ou mais planetas.
De vez em quando, infelizmente, h um mundo no meio do caminho. A
coliso pode espatifar e pulverizar tanto o intruso quanto a lua atingida (ou, pelo menos,
a regio ao redor do terreno atingido). Os destroos resultantes ejetados da lua, mas
sem alcanarem a velocidade necessria para escapar da gravidade do planeta podem
formar um novo anel por certo tempo. formado do material que compunha os corpos
envolvidos na coliso, mas, em geral, h mais pedaos da lua- alvo que do vagabundo
causador do impacto. Se os mundos em coliso forem glaciais, o resultado lquido ser
anis de partculas de gelo; se fossem compostos de molculas orgnicas, o resultado
ser anis de partculas orgnicas (que sero, lentamente, processados pela radiao e
convertidos em carbono). Toda a massa, nos anis de Saturno, nada mais que o
resultado da completa pulverizao, por impacto, de uma nica lua glacial. A
desintegrao de pequenas luas pode, igualmente, explicar os sistemas de anis dos
outros trs planetas gigantes.
A menos que esteja muito prxima de seu planeta, uma lua despedaada se
reagrega gradativamente (ou, pelo menos, o que acontece com uma frao
considervel de fragmentos). Os pedaos, grandes e pequenos, aproximadamente na
mesma rbita em que estava a lua antes do impacto, agregam-se tumultuosamente. O
que costumava ser um pedao de ncleo est agora na superfcie e vice-versa. As
superfcies, resultantes dessa mistura, talvez paream muito estranhas. Miranda, uma
das luas de Urano, afigura-se perturbadoramente embaralhada e pode ter tido essa
origem.
O gelogo planetrio Eugente Shoemaker prope que muitas luas, no Sistema
Solar exterior, foram aniquiladas e reconstitudas no s uma, mas vrias vezes, durante
os 4,5 bilhes de anos desde que o Sol e os planetas se condensaram a partir de gs e
poeira interestelar. O quadro que surge, da explorao do Sistema Solar exterior
realizada pela Voyager, o de mundos cujas viglias plcidas e solitrias so,
espasmodicamente, perturbadas por intrusos do espao; de colises capazes de espatifar
mundos; e de luas que se reestruturam a partir de destroos, reconstituindo-se, como
uma fnix, de suas prprias cinzas.
Entretanto, uma lua, que vive muito perto de um planeta, no pode ser
reestruturar no caso de ser pulverizada as mars gravitacionais do planeta prximo
impedem que isso ocorra. Os destroos resultantes, uma vez distribudos num sistema
de anis, podem ter vida longa, pelos menos, segundo o padro de durao da vida
humana. Talvez muitas das luas pequenas e indiscernveis, que ora giram ao redor dos
planetas gigantes, venham a um dia florescer, formando imenso e encantadores anis.
Essas idias so reforadas pelo surgimento de vrios satlites no Sistema
Solar. Fobos, a lua mais prxima de Marte, tem uma grande cratera chamada Stickney:
Mimas, uma lua prxima de Saturno, tem uma grande cratera chamada Herschel. Essas
crateras como as de nossa prpria lua e, na realidade, de todas as que existem no
Sistema Solar so produzidas por colises. Um intruso se choca contra um mundo
maior e provoca uma imensa exploso no ponto de impacto. Uma cratera em forma de
bacia escavada e o menor objeto impactante destrudo. Se o tamanho dos intrusos,
que escavaram as crates Stickney e Herscheil, tivesse sido um pouquinho maior, eles
teriam tido energia bastante para estilhaar Fobos e Mimas. Essas luas escaparam por
um triz da bola de demolio csmica. Muitas outras no tiveram a mesma sorte.
Toda vez que um mundo sofre coliso, h um intruso a menos algo
semelhante a um derby de demolies na escala do Sistema Solar, uma guerra de atrito.
O prprio fato de j terem ocorrido muitos dessas colises significa que os pequenos
mundos vagabundos tm sido consideravelmente consumidos, os que esto em
trajetrias circulares ao redor do Sol, aqueles que no cortam as rbitas de outros
mundos, tm pouca probabilidade de se chocar com um planeta. Os que se encontram
em trajetrias altamente elpticas, aqueles que cruzam as rbitas de outros planetas, vo
colidir, mais cedo ou mais tarde, ou, errando por pouco o alvo, sero gravitacionalmente
expelidos do Sistema Solar.
quase certo que os planetas so o resultado da acumulao de pequenos
mundos que, por sua vez, se condensaram a partir de uma grande nuvem achatada de
gs e poeira que circundava o Sol o tipo de nuvem que pode agora ser visto ao redor
de estrelas jovens prximas. Assim, na histria primitiva do Sistema Solar, antes que as
colises limpassem a rea, os mundos pequenos deviam ser muito mais numerosos que
atualmente.
Na verdade, h evidncias claras desse fato em nosso prprio quintal: se
contarmos os pequenos mundos intrusos em nossa vizinhana no espao, poderemos
estimar a freqncia com que se chocaro contra a Lua. Partindo do pressuposto
modesto de que a populao de intrusos nunca tenha sido menor que a atual, podemos
calcular quantas crateras deveria haver sobre a Lua. O nmero calculado revela-se
muito menor que o de crateras que vemos sobre os planaltos devastados da Lua. A
profuso inesperada de crateras na Lua nos fala de uma poca mais primitiva, quando o
Sistema Solar estava num turbilho selvagem, fervilhando com mundos em trajetrias
de coliso. Isso faz sentido, porque eles se formaram da aglomerao de mundos muito
menores que, por sua vez, tinham surgido da poeira interestelar. H 4 bilhes de anos,
os impactos lunares eram centenas de vezes mais freqentes do que hoje em dia, e h
4,5 bilhes de anos, quando os planetas ainda estavam incompletos, as colises
aconteciam com freqncia talvez 1 bilho de vezes maior que em nossa poca
apaziguada.
O caos deve ter sido mitigado por sistemas de anis resplandecentes, muitos
mais numerosos, talvez, que os que, atualmente, embelezam os planetas. Se tivessem
luas menores naquela poca, a Terra, Marte e outros planetas pequenos tambm
poderiam ter recebido anis de enfeite.
A explicao mais satisfatria para a origem de nossa Lua, com base em sua
qumica (revelada pelas amostras trazidas pelas misses Apollo), que teria sido
formada h quase 4,5 bilhes de anos, quando um mundo do tamanho de Marte atingiu
a Terra. Grande parte do manto rochoso de nosso planeta foi reduzido a p e gs quente,
e voou pelo espao. Alguns dos destroos, em rbita ao redor da Terra, reagregaram-se,
ento, gradativamente, tomo por tomo, penedo por pendo. Se esse mundo impactante
tivesse sido um pouco maior, o resultado teria sido a eliminao da Terra. possvel
que, no passado, houvesse outros mundos no Sistema Solar talvez at, mundos onde a
vida estava acontecendo que, atingidos por algum mundo demonaco, foram
totalmente demolidos, e dos quais, hoje, no fazemos sequer idia.
O quadro emergente do Sistema Solar primitivo no se assemelha a uma
grandiosa progresso de acontecimentos destinados a formar a Terra. Ao contrrio, o
nosso planeta parece ter se formado, e sobrevivido, por um simples e feliz acaso, em
meio a uma violncia inacreditvel. O nosso mundo parece ter sido esculpido por um
mestre arteso. Mais uma vez, no h indcios de um Universo feito para ns.
O estoque decrescente de pequenos mundos recebe, hoje, vrios nomes:
asterides, cometas, pequenas luas. Essas so, porm, categorias arbitrrias os mundos
pequenos reais so capazes de romper essas divises feitas pelo homem. Alguns
asterides (a palavra significa semelhante a estrelas, o que eles no so com certeza)
so rochosos, outros metlicos, ainda outros ricos em matria orgnica. Nenhum tem
mais que mil quilmetros de extenso. So encontrados, principalmente, num cinturo
entre as rbitas de Marte e J piter. Os astrnomos pensavam que os asterides do
cinturo eram os restos de um mundo demolido, mas como tenho descrito, outra idia
est agora em voga: o Sistema Solar era, outrora, repleto de mundos semelhantes aos
asterides, alguns dos quais contriburam para a formao dos planetas. Foi apenas no
cinturo de asterides, perto de J piter, que as mars gravitacionais deste enorme
planeta impediram que os destroos prximos se unissem para formar um novo mundo.
Em vez de representarem um mundo passado, os asterides parecem ser os tijolos de um
mundo destinado a no existir.
possvel que existam vrios milhares de asterides com o tamanho de um
quilometro, mas, enorme volume do espao interplanetrio, esse nmero ainda muito
pequeno para causar perigos srios s naves espaciais rumo ao Sistema Solar exterior.
Dois asterides do cinturo, Gaspra e Ida, foram fotografados pela primeira vez, em
1991 e 1993 respectivamente, pela espaonave Galileo em sua viagem tortuosa para
J piter.
Os asterides do cinturo ficam geralmente em casa. Para investig-los, temos
de ir ao seu encontro, como fez a Galileo. Os cometas, por outro lado, s vezes vm nos
visitar, como fez o de Halley muito recentemente, em 1910 e 1986. Os cometas so
feitos, principalmente, de gelo e quantidades menores de material rochoso e orgnico.
Quando aquecidos, o gelo se evapora, formando as longas e encantadoras caudas
sopradas para o exterior pelo vento solar e pela presso da luz solar. Depois de muitas
passagens pelo Sol, o gelo se evapora por completo, restando, s vezes, um mundo
morto rochoso e orgnico. De vez em quando, as partculas remanescentes, agora que j
no existe o gelo que as unia, espalham-se pela rbita do cometa, gerando um rasto de
destroos ao redor do Sol.
Toda vez que um pouco de felpa cometria, do tamanho de um gro de areia,
entra na atmosfera da Terra em alta velocidade, ela se incendeia, produzindo
momentnea linha de luz que os observadores chamam de meteoro espordico ou
estrela cadente. Alguns cometas em desintegrao tm rbitas que cruzam a da Terra.
Assim, todo ano, em sua circunavegao constante do Sol, a Terra tambm mergulha
em cintures de destroos cometrios em rbita. Podemos, ento, presenciar uma chuva
de meteoros ou, at mesmo, uma tempestade de meteoros o cu incendiado com as
partes do corpo de um cometa. Os meteoros Persedeos, vistos no dia 12 de agosto de
cada ano ou perto desta data, por exemplo, provm de um cometa moribundo chamado
Swift-Tuttle. A beleza de uma chuva de meteoros no deve, porm, nos enganar: h um
continuum que conecta esses visitantes bruxuleantes de nosso cu noturno com a
destruio de mundos.
Alguns asterides emitem, de vez em quando, pequenos jatos de gs ou at
formam uma cauda temporria, sugerindo transio entre a condio de cometa e a de
asteride. possvel que algumas luas pequenas ao redor dos planetas sejam asterides
ou cometas capturados; as luas de Marte e os satlites exteriores de J piter podem estar
nessa categoria.
A gravidade aplaina tudo o que for demasiado saliente. Apenas dos corpos
grandes, no entanto, tm gravidade suficiente para fazer com que montanhas e outras
projees caiam pelo seu prprio peso, arredondando o mundo. Na verdade, quando
observamos as suras formas, quase sempre descobrimos que os mundos pequenos so
encaroados, irregulares, em forma de batata.
A idia de diverso de alguns astrnomos ficarem acordados at de
madrugada, numa noite fria e sem lua, tirando fotografias do cu o mesmo cu que
eles fotografaram no ano anterior... e no ano anterior quele. Se conseguiram boas fotos
da ltima vez, de se perguntar: por que esto fotografando de novo? A resposta : o
cu muda. Em qualquer ano determinado, pode haver mundos pequenos totalmente
desconhecidos, nunca antes vistos, que se aproximam da Terra e so observados por
esses dedicados estudiosos.
Em 25 de maro de 1993, um grupo de caadores de asterides e cometas,
examinando a colheita fotogrfica de uma noite intermitentemente nublada em Monte
Palomar, na Califrnia, descobriu um leve borro alongado em seus filmes. Estava perto
de um objeto muito brilhante no cu, o planeta J piter. Carolyn e Eugene Shoemaker E
David Levy pediram a outros observadores para dar uma olhada. Descobriu-se que o
borro era alto espantoso: uns vinte objetos, pequenos e brilhantes, girando ao redor de
J piter, um atrs do outro, como as perolas de um colar. Coletivamente, so chamadas
cometa Shoemaker-Levy 9 (esta foi a nona vez que esses colaboradores descobriram
juntos um cometa peridico).
Mas chamar esses objetos de cometa gera confuso. Havia uma horda deles,
provavelmente os restos fragmentados de um nico cometa, at ento desconhecido. Ele
girou silenciosamente ao redor do Sol durante 4 bilhes de anos antes de passar
demasiado perto de J piter e ser capturado, h algumas dcadas, pela gravidade do
maior planeta do Sistema Solar. Em 7 de julho de 1992, foi despedaado pelas mars
gravitacionais de J piter.
possvel reconhecer que a parte interna desse cometa foi puxada em direo
a J piter com um pouco mais de foca que a parte externa, porque a primeira est mais
prxima de J piter que a segunda. A diferena na fora de atrao , sem dvida,
pequena. Nossos ps esto um pouco mais prximos do centro da Terra que nossas
cabeas; nem por isso, porm, somos despedaados pela gravidade da Terra. Para que
essa ruptura de mar tenha ocorrido, a coeso do cometa original devia ser muito fraca.
Achamos que, antes da fragmentao, ela era massa, frouxamente consolidada, de gelo,
rocha e matria orgnica, talvez com uns dez quilmetros de extenso.
A rbita desse planeta despedaado foi, ento, determinada com alta preciso.
Entre 16 e 22 de julho de 1994, todos os fragmentos cometrios, um depois do outro,
colidiram com J piter. A extenso dos pedaos maiores parece ter sido de alguns
quilmetros. Seus impactos com J piter foram espetaculares.
Ningum sabia, de antemo, o que esses impactos mltiplos provocariam na
atmosfera e nas nuvens de J piter. possvel que os fragmentos cometrios,
circundados por halos de poeira, fossem muito menores do que pareciam. Ou, talvez,
nem fossem muito menores do que pareciam. Ou, talvez, nem fossem corpos coesos,
mas frouxamente consolidados algo parecido com um monte de cascalho com todas as
partculas movendo-se juntas pelo espao, em rbitas quase idnticas. Se qualquer uma
dessas possibilidades fosse verdadeira, J piter devoraria os cometas sem deixar
vestgios. Outros astrnomos achavam que haveria, pelo menos, bolas de fogo
brilhantes e plumas gigantes, quando os fragmentos cometrios mergulhassem na
atmosfera. Outros ainda sugeriam que a nuvem densa de partculas finas, ao
acompanhar os fragmentos do Cometa Shoemeaker-Levy 0 no impacto sobre J piter,
romperia a magnetosfera de J piter ou formaria um novo anel.
Calcula-se que um cometa desse tamanho s entre em coliso com J piter uma
vez em cada mil anos. No o evento astronmico de uma vida, mas de vrias vidas.
Nada, nesta escala, ocorreu desde a inveno do telescpio. Assim, na metade de julho
de 1994, num trabalho cientifico internacional muito bem coordenado, os telescpios
em toa a Terra e no espao se viraram para J piter.
Os astrnomos tiveram mais de um ano para se preparar. As trajetrias dos
fragmentos em suas rbitas foram estimadas. Descobriu-se que todos atingiriam J piter.
As predies do momento das colises foram aperfeioadas. Desapontadoramente, os
clculos revelaram que todos os impactos ocorreriam no lado noturno de J piter, o lado
invisvel para a Terra (embora acessvel s naves espaciais Galileo e Voyager no
Sistema Solar exterior). Felizmente, todos os impactos ocorreriam apenas alguns
minutos antes da aurora joviniana, quando o lado atingido seria levado, pela rotao de
J piter, para dentro do campo de viso da Terra.
O momento previsto para o impacto do primeiro pedao, fragmento A, chegou
e passou. No houve informes dos telescpios terrestres. Os cientistas planetrios
fitavam com crescente tristeza um monitor de televiso que mostrava os dados
transmissores pelo Telescpio Espacial Hubble para o Instituto Cientfico do Telescpio
Espacial, em Baltimore. No havia nada de anmalo. Os astronautas do nibus espacial
abandonaram, por um tempo, a reproduo de moscas de frutas, peixes e trites para
fitar J piter com binculos. Informaram no estar vendo nada. O impacto do milnio
estava comeando a parecer um fiasco.
Chegou, ento, um informe de um telescpio ptico em La Palma, nas ilhas
Canrias, seguido por comunicados de um radiotelescpio no J apo; do Observatrio
Europeu do Sul, no Chile; e de um instrumento da Universidade de Chicago nos
desertos frigidos do Plo Sul. Em Baltimore, os jovens cientistas apinhados ao redor do
monitor de TV eles prprios monitorados pelas cmeras da CNN comearam a ver
algo e exatamente no lugar determinado em J piter. Foi possvel ver a consternao se
transformar em perplexidade e, depois, em jbilo. Eles davam vivas, gritavam, pulavam.
A alegria tomava conta da sala. Abriram o champanhe. Ali estava um grupo de jovens
cientistas norte-americanos quase um tero deles, inclusive a chefe da equipe, Heidi
Hammel, formado por mulheres e podia-se imaginar os jovens de todo o mundo
pensando que deve ser divertido ser cientista, que este talvez seja um bom emprego de
tempo integral ou, at mesmo, um meio para a realizao espiritual.
Na coliso de muitos dos fragmentos, observadores em algum ponto da Terra
notaram a bola de fogo ergue-se to rpido e to a ponto de ser divisada, embora o local
do impacto abaixo ainda estivesse imerso na escurido joviniana. Plumas esse elevaram
e depois se acharam lembrando panquecas. Espalhando-se do ponto de impacto,
podamos ver ondas de som e gravidade, e uma mancha descolorida que, no caso dos
fragmentos maiores, tornou-se do tamanho da Terra.
Ao bater em J piter a sessenta quilmetros por segundo, os fragmentos
grandes converteram pare de sua energia cintica em ondas de choque, parte em calor.
A temperatura, na bola de fogo, foi estimada em milhares de graus. Algumas das bolas
de fogo e das plumas eram muito mais brilhantes que todo o resto de J piter
considerado em conjunto.
Qual a causa das manchas escuras que apareceram depois do impacto?
Podem ser matria das nuvens profundas de J piter da regio em geral inacessvel aos
observadores da Terra que jorrou para o alto e se espalhou. Os fragmentos, entretanto,
no parecem ter penetrado at essas profundezas. Ou as molculas responsveis pelas
manchas podem ter vindo dos fragmentos cometrios. Sabemos, pelas misses
soviticas Vega 1 e 2 e pela misso Giotto da Agncia Espacial Europia ambas para o
cometa de Halley que os cometas podem chegar a ter um quarto de sua massa
composto de molculas orgnicas complexas. Elas so a razo para o ncleo do Cometa
de Halley ser preto como breu. Se parte da matria orgnica cometria sobreviveu aos
eventos do impacto, ela pode ter causado a macha. Ou, finalmente, a mancha pode ser
devida matria orgnica que no foi trazida pelos fragmentos cometrios impactantes,
mas sintetizada, pelas suas ondas de choque, na atmosfera de J piter.
O impacto dos fragmentos do Cometa Shoemker-Levy 9 com J piter foi
presenciado em sete continentes. Ate astrnomos amadores, com telescpios pequenos,
puderam ver as plumas e a subseqente descolorao das nuvens jovinianas. Assim
como os eventos esportivos so filmados de todos os ngulos, pelas cmeras de
televiso instaladas no campo e num dirigvel posicionado no alto, seis espaonaves da
NASA distribudas pelo Sistema Solar, com especialidades de observao diferentes,
registraram essa nova maravilha o Telescpio Espacial Hubble, o International
Ultraviolet Explorer e o Extreme Ultraviolet Explorer, todos em rbita ao redor da
Terra; Ulysses, deixando um pouco de lado sua investigao do plo sul do Sol;
Galileo, a caminho de seu encontro com J piter; e Voyager 2, muito alm de Netuno,
em sua trajetria rumo s estrelas. Quando os dados forem acumulados e analisados,
nosso conhecimento dos cometas, de J piter e das colises violentas de mundos dever
ser substancialmente aperfeioado.
Para muitos cientistas especialmente pra Carolyn e Eugene Shoemaker e
para David Levy houve algo de pungente no fato de os fragmentos cometrios, um
aps outro, darem seu mergulho mortal em J piter. Eles, por assim dizer, viveram com
esse cometa durante dezesseis meses, observaram sua diviso, os pedaos, envoltos em
nuvens de poeira, brincando de esconder e espalhando-se em suas rbitas. De modo
limitado, cada fragmento tinha a sua personalidade. Agora, jaziam desfeitos em
molculas e tomos na atmosfera superior do maior planeta do Sistema Solar. De certo
modo, quase choramos a sua perda. Estamos, porm, aprendendo com suas mortes
ardentes. Talvez nos d algum alento saber que h centenas de trilhes de outros
cometas no imenso tesouro de mundos ao redor do Sol.
Existem cerca de duzentos asterides conhecidos, com trajetrias que os
conduzem para perto da Terra. So chamados, com bastante propriedade, asterides
prximos da Terra. Sua aparncia cheia de detalhes (como a de seus primos do
cinturo) sugere, imediatamente, que so produtos de uma historia de violentas colises.
Muitos deles podem ser os cacos e os restos de mundos outrora maiores.
Com algumas excees, os asterides prximos da Terra tm, apenas, alguns
quilmetros de extenso ou so menores; e levam de um a alguns anos para dar uma
volta ao redor do Sol. Aproximadamente 20% deles, mais cedo ou mais tarde, devem
atingir a Terra o que ter conseqncias devastadoras. (Mas, em astronomia, mais
cedo ou mais tarde podem abranger bilhes de anos). A certeza de Ccero, quando ao
fato de, num cu absolutamente ordenado e regular, no se encontrar nenhum sinal de
sorte ou acaso, um profundo erro de percepo. Mesmo hoje, como nos lembra o
encontro do Cometa Shoemaker-Levy 9 com J piter, existe uma violncia
interplanetria de rotina, embora longe de ter as propores da que marcou a histria
primitiva do Sistema Solar.
Como os asterides do cinturo, muitos dos asterides prximos da Terra so
rochosos. Alguns so compostos, principalmente, de metal, e tem-se sugerido que
enorme compensao poderia advir de se transferir um desses asterides para a rbita ao
redor da Terra e extrair sistematicamente os seus minrios uma montanha de minrio
de primeira grandeza a algumas centenas de quilmetros acima de nossas cabeas. S o
valor dos metais do grupo da platina, em um nico desses mundos, estimado em
muitos milhes de dlares, embora o preo unitrio despencasse, especularmente, se tais
materiais se tornassem muito acessveis. J ohn Lewis, por exemplo, um cientista
planetrio da Universidade do Arizona, est estudando os mtodos de extrair metais e
minerais de certos asterides adequados.
Alguns asterides prximos da Terra so ricos em matria orgnica,
aparentemente preservada dos tempos muitos primitivos do Sistema Solar. Steven
Ostro, do Laboratrio de Propulso a J ato, descobriu que alguns so duplos, dois corpos
em contato. Talvez um mundo maior tenha se dividido em dois ao passar pelas fortes
mars gravitacionais de um planeta como J piter; ainda mais interessante a
possibilidade de que dois mundos, em rbitas semelhantes, tenham sofrido uma coliso
suave, ficando grudados um no outro. Esse processo pode ter sido essencial para a
formao dos planetas e da Terra. Pelo menos um asteride (Ida, divisado pela Galileo)
tem a sua prpria lua pequena. Podemos conjeturar que dois asterides em contato e
dois asterides girando um ao redor do outro tenham origens relacionadas.
s vezes, ouvimos falar de um asteride que errou por pouco o alvo. (Por
que dizemos errou por pouco o alvo? Quase acertou o alvo o que realmente
queremos dizer). Lemos, ento, um pouco mais atentamente e descobrimos que o seu
ponto de maior aproximao, em relao Terra, inclusive aqueles bem menores que
um quilmetro de extenso, poderamos projetar suas rbitas no futuro e predizer quais
so potencialmente perigosos. H uma estimativa de que 2 mil sejam maiores que um
quilmetro e, destes, observamos realmente apenas uma pequena percentagem. Talvez
existam 200 mil com um dimetro maior que cem metros.
Os asterides prximos da Terra tm nomes mitolgicos evocativos: Orfeu,
Hator, caro, Adnis, Apolo, Crbero, Kufu, Amor, Tntalo, Aten, Midas, Ra-Shalom,
Feton, Tutatis, Quetzalcoatl. Alguns tm potencial especial de explorao: Nereu, por
exemplo. Em geral, muito mais fcil visitar os asterides prximos da Terra que a
Lua. Nereu, um mundo minsculo com, aproximadamente, um quilometro de extenso,
um dos mais fceis. Seria a explorao real de um mundo verdadeiramente novo.
Alguns seres humanos (todos os astronautas da antiga Unio Sovitica) j
estiveram no espao por perodos maiores que toda a viagem de ida e volta de Nereu. J
existe a tecnologia de foguetes para chegarmos at l. um passo muito menor que ir a
Marte ou, at mesmo, sob vrios aspectos, que voltar Lua. Se algo desse errado,
porm, seriamos incapazes de voltar correndo para a segurana de nossa casa em apenas
alguns dias. A esse respeito, seu nvel de dificuldade est entre o de uma viagem a
Marte e o de uma ida Lua.
Dentre as muitas possveis misses futuras a Nereu, existe um projeto em que
levamos dez meses para ir da Terra ao asteride, passamos trinta dias no pequeno
mundo e, depois, precisamos de apenas trs semanas para retornar Terra. Poderamos
visitar Nereu com robs ou se tivermos condies com seres humanos. Poderamos
examinar a forma, a constituio, o interior, a histria passada, a qumica orgnica, a
evoluo csmica e a possvel ligao com os cometas desse pequeno mundo.
Poderamos trazer de volta amostras para serem examinadas com calma nos laboratrios
da Terra. Poderamos investigar se existem, de fato, recursos de valor comercial
metais e minerais no asteride. Se algum dia enviarmos seres humanos a Marte, os
asterides prximos da Terra fornecero uma meta intermediaria conveniente e
apropriada: testar o equipamento e os planos de explorao, enquanto se estuda um
pequeno mundo quase totalmente desconhecido. Eis um modo de adquirir experincia,
quando estivermos prestes a entrar, mais uma vez, no oceano csmico.

































CAPTULO 18
O PNTANO DE CAMARINA




tarde demais para qualquer melhoria. O universo est terminado; a cumeeira foi colocada, e
o entulho removido h 1 milho de anos.
HERMAN MELVILLE, MOBY DICK, CAPTULO 2 (1851).




Camarina era uma cidade ao sul da Siclia, fundada por colonizadores de
Siracusa em 598 a. C. Uma ou duas geraes mais tarde, foi ameaada por uma peste
que fermentava, segundo alguns, no pntano adjacente. (Embora a teoria que atribui as
doenas e germes no fosse, com certeza, muito aceita no mundo antigo, havia indcios
dessa forma de pensar; por exemplo, no primeiro sculo a.C., Marco Varro alertava, de
forma bem explcita, contra a construo de cidades perto de pntanos, porque ali se
reproduzem certas criaturas minsculas que so invisveis para os olhos, que flutuam no
ar e entram no corpo pela boca e pelo nariz, causando graves doenas.) O perigo para
Camarina era grande. Foram traados planos para drenar o pntano. No entanto, quando
consultado, o orculo proibiu essa linha de ao, aconselhando pacincia em seu lugar.
As vidas, porm, corriam risco, ignorou-se o orculo e o pntano foi drenado. A peste
foi imediatamente controlada. Tarde demais, reconheceu-se que o pntano tinha
protegido a cidade de seus inimigos, entre os quais tinha-se, agora, de contar os primos,
os siracusanos. Como na Amrica do Norte, 2300 anos mais tarde, os colonizadores
haviam brigado com a terra natal. Em 552 a. C., uma tropa de Siracusa atravessou a
terra seca, onde antes se encontrava o pntano, massacrou todos os homens, mulheres e
crianas, e destruiu a cidade. O pntano de Camarina tornou-se proverbial para o caso
de eliminarmos um perigo e, com isso, criamos outro ainda maior.
A coliso do perodo cretceo-tercirio (ou colises pode ter havido mais de
uma) esclarece o perigo dos asterides e cometas. Depois da coliso, uma fogueira
capaz de imolar mundos torrou a vegetao sobre todo o planeta; uma nuvem
estratosfrica de poeira escureceu o cu de tal forma que as plantas sobreviventes
encontraram dificuldades para tirar sustento da fotossntese; houve por toda parte
temperaturas glaciais, chuvas torrenciais de cidos custicos, enorme diminuio da
camada de oznio e, para completar, depois que a Terra estava curada de todas essas
agresses, um prolongado aquecimento de estufa (porque o impacto principal parece ter
volatizado uma camada profunda de carbonatos sedimentares, derramando imensas
quantidades de dixido de carbono no ar). No foi uma catstrofe nica, mas um desfile,
uma concatenao de horrores. Os organismos, enfraquecidos por um desastre, eram
exterminados pelo seguinte. No sabemos se nossa civilizao sobreviveria a uma
coliso energtica, mesmo consideravelmente menor.
Como o nmero dos asterides pequenos muito maior que o dos grandes, as
colises comuns com a Terra sero causadas pelos pequenos. Quanto maior for o tempo
previsto para a coliso, no entanto, tanto mais devastador ser o impacto que se pode
esperar. Em mdia, uma vez, em algumas centenas de anos, a Terra atingida por um
objeto com, aproximadamente, setenta metros de dimetro; a energia liberada resultante
equivale exploso das maiores armas nucleares j detonadas. A cada 10 mil anos,
somos atingidos por um objeto de duzentos metros que poderia induzir graves efeitos
climticos regionais. A cada milho de anos, ocorre o impacto de um corpo com mais
de dois quilmetros de dimetro, equivalente a quase 1 milho de megatons de TNT
exploso que provocaria uma catstrofe global, matando (a menos que se tornassem
precaues inditas) uma frao significativa da espcie humana. Um milho de
megatons de TNT cem vezes o produto explosivo de todas as armas nucleares do
planeta, se detonadas simultaneamente. Eclipsando at mesmo esse desastre, em mais
ou menos 100 milhes de anos pode-se apostar em algo semelhante ao evento do
perodo cretceo-tercirio, o impacto de um mundo com dez quilmetros de extenso ou
ainda maior. A energia destrutiva latente num grande asteride prximo da Terra eclipsa
qualquer outra coisa ao alcance da espcie humana.
Como o cientista planetrio norte-americano Christopher Chyba e seus colegas
mostraram pela primeira vez, os pequenos asterides ou cometas, com uma extenso de
algumas dezenas de metros, se quebram e incendeiam ao entrarem em nossa atmosfera.
Eles aparecem com relativa freqncia, mas no causam danos significativos. Dados do
Departamento de Defesa, que deixaram de ser confidenciais, obtidos por meio de
satlites especiais que monitoram a Terra em busca de exploses nucleares clandestinas,
puderam dar uma idia da freqncia com que esses pequenos asterides ou cometas
entram na atmosfera da Terra. Centenas de pequenos mundos (e, pelo menos, um corpo
celeste maior) parecem ter se chocado com a Terra nos ltimos vinte anos. No
causaram dano. Mas devemos estar muito seguros de poder distinguir entre um pequeno
cometa ou asteride impactante e uma exploso nuclear atmosfrica.
Os impactos que ameaam a civilizao requerem corpos com vrias centenas
de metros ou mais. Eles aparecem cerca de uma vez em cada 200 mil anos. Nossa
civilizao tem apenas uns 10 mil anos; portanto, no devemos ter, nem temos,
memria institucional do ltimo desses impactos.
O Cometa Shoemaker-levy 9, com sua seqncia de exploses incandescentes
em J piter, em julho de 1994, nos lembra que tais impactos podem ocorrer na nossa
poca e que o impacto de um corpo, com alguns quilmetros de extenso, pode
espalhar destroos por uma rea do tamanho da Terra. Foi uma espcie de portento.
Na mesma semana do impacto do Shoemaker-Levy, a Comisso de Cincia e
Espao da Cmara dos Deputados dos Estados Unidos esboou uma legislao exigindo
que a NASA, em coordenao com o Departamento de Defesa e as agncias espaciais
de outros pases, identificasse e determinasse as caractersticas orbitais de todos os
cometas e asterides com mais de um quilmetro de dimetro que estivessem se
aproximando da Terra. O trabalho deve estar terminado no ano de 2005. Esse programa
de pesquisa tinha sido defendido por muitos cientistas planetrios. Mas foi preciso a
agonia de um cometa para que fosse implementado.
Distribudos pelo seu tempo de espera, os perigos da coliso dos asterides
no parecem muito preocupantes. Mas se acontecesse um grande impacto, seria uma
catstrofe humana sem precedentes. A possibilidade de uma coliso dessas ocorrer
durante a vida de um beb recm-nascido mais ou menos de uma em 2 mil. Muitos
no voariam num avio, se a possibilidade de acidente fosse de uma em 2 mil. (Na
realidade, nos vos comerciais, a probabilidade de uma em 2 milhes. Mesmo assim,
muitas pessoas a consideram uma fonte bastante grande de preocupao e chegam at a
fazer um seguro). Quando a nossa vida corre risco, mudamos freqentemente de
comportamento para obter perspectivas mais favorveis. Aqueles que no o fazem
tendem a no estar mais conosco.
Talvez fosse preciso praticar, viajando at esses pequenos mundos e desviando
as suas rbitas, para o caso de a hora da necessidade de soar algum dia. Apesar de
Melville, ainda resta parte do entulho da criao, e melhorias devem ser, evidentemente,
realizadas. Ao longo de trilhas paralelas e apenas fracamente interativas, a comunidade
da cincia planetria e os laboratrios de armas nucleares dos Estados Unidos e da
Rssia, cientes dos roteiros anteriores, tm examinado essas questes: como monitorar
todos os objetivos interplanetrios, de tamanho razovel, prximos da Terra; como
caracterizar sua natureza fsica e qumica; como predizer quais os que podem estar
numa futura rota de coliso com a Terra; e, finalmente, como impedir que uma coliso
venha a acontecer.
H um sculo, Konstantin Tsiolkovsky, o pioneiro russo do vo espacial,
defendia a existncia de corpos celestes de tamanho intermedirio entre os grandes
asterides observados e os fragmentos de asterides, os meteoritos, que, de vez em
quando, caem na Terra. Ele escreveu sobre a possibilidade de ser viver em pequenos
asterides no espao interplanetrio. No tinha aplicaes militares em mente. No incio
dos anos 80, porm, alguns membros influentes da indstria de armamentos norte-
americana afirmavam que os soviticos poderiam usar asterides prximos da Terra
como armas de grande impacto; a alegado plano era chamado O Martelo de Ivan.
Fazia-se necessrio contrapor medidas. Ao mesmo tempo, sugeria-se que, talvez, no
fosse m idia os Estados Unidos aprenderem a usar os pequenos mundos como armas
para seus prprios fins. A Organizao de Defesa conta Msseis Balsticos, do
Departamento de Defesa, sucessora do rgo da Guerra nas Estrelas nos anos 80, lanou
uma inovadora espaonave, chamada Clementine, para descrever rbitas ao redor da
Lua e passar pelo asteride Geographos prximo da Terra. (Depois de completar um
reconhecimento extraordinrio da Lua em maio de 1994, a nave espacial parou de
funcionar antes que pudesse alcanar Geographos).
Em princpio, seria possvel usar grandes motores de foguetes, impactos de
projteis ou equipar o asteride com painis reflexivos gigantescos para impulsion-lo
com a luz solar ou laser potentes com base na Terra. Com a tecnologia atual, porm, h
apenas duas maneiras. Primeiro, uma ou mais armas nucleares e alta potncia poderiam
desmembrar o asteride ou o cometa em fragmentos que se desintegrariam ou
atomizariam ao entrarem na atmosfera da Terra. Se o pequeno mundo agressor tivesse
um corao uma coeso interna muito fraca, talvez fossem suficientes apenas umas
centenas de megatons. Na ausncia de limite superior terico para a potncia explosiva
de uma arma termonuclear, h, nos laboratrios de armamentos, os que pensam em criar
bombas maiores, no apenas como desafio estimulante, mas tambm para calar
ambientalistas incmodos, assegurando um lugar para as armas nucleares no vago
vitorioso dos salvadores da Terra.
Outra abordagem, objeto de discusso mais sria, menos dramtica, embora
meio eficaz de manter o poder da indstria de armamento um plano para alterar a
rbita de qualquer pequeno mundo errante explodindo armas nucleares por perto. As
exploses (geralmente no ponto mais prximo do Sol da rbita do asteride) so
projetadas de modo a desvi-lo para longe da Terra. Uma rajada proveniente de armas
nucleares de baixa potncia, cada uma dando um pequeno empurro na direo
desejada, o bastante para desviar um asteride de tamanho mdio com apenas algumas
semanas de alerta prvio. O mtodo tambm oferece, o que se espera, um meio de
lidar com um cometa de longo perodo, subitamente detectado em iminente rota de
coliso com a Terra: o cometa seria interceptado com um asteride pequeno, (No
preciso dizer que esse jogo de bilhar celeste ainda mais perigoso e incerto e,
portanto, ainda menos prtico em futuro prximo que conduzir um asteride para uma
rbita conhecida e bem-comportada com o prazo de meses ou anos nossa disposio).
Desconhecemos o efeito de uma exploso nuclear, a certa distncia, num
asteride. Pode variar de asteride para asteride. Pequenos mundos podem ter uma
coeso interna muito forte ou no passar de montes de cascalho gravitando em torno de
si mesmos. Se uma exploso divide um asteride de dez quilmetros em centenas de
fragmentos de um quilmetro, provvel que aumente a possibilidade de, pelo menos,
um deles bater na Terra, e o efeito apocalptico das conseqncias talvez no seja muito
reduzido. Por outro lado, se a exploso fragmenta o asteride num enxame de objetos
com cem metros de dimetro ou ainda menores, todos podem desaparecer com meteoros
gigantes ao entrarem na atmosfera da Terra. Neste caso, os impactos causariam poucos
danos. Mesmo, porm, que o asteride fosse pulverizado em partculas muito finas, a
resultante camada de poeira, devido altitude elevada, poderia ficar to densa a ponto
de bloquear a luz solar e alterar o clima. Ainda no sabemos.
Sugere-se a possibilidade de manter dzias ou centenas de msseis carregados
de armas nucleares em permanente estado de prontido para lidar com asterides ou
cometas ameaadores. Por mais prematura que seja nesta aplicao especfica, a viso
parece muito familiar; mudou apenas o inimigo. Afigura-se, tambm, muito perigosa.
O problema, como Steven Ostro e eu j expusemos, que se podemos desviar,
com segurana, um pequeno mundo ameaador para que ele no colida com a Terra,
tambm podemos, com segurana, desviar um pequeno mundo inofensivo para que ele
venha a colidir com a Terra. Vamos supor que tivssemos um inventario completo, com
as respectivas rbitas, dos estimados 300 mil asterides prximos da Terra com mais de
cem metros cada um deles bastante grande para que seu impacto com o nosso planeta
tivesse srias conseqncias. E, tambm, uma lista dos inmeros asterides inofensivos
cujas rbitas poderiam ser alteradas com ogivas nucleares para que colidissem
rapidamente com a Terra.
Suponhamos que nossa ateno se limitasse ao cerca de 2 mil asterides
prximos da Terra com um quilmetro de extenso ou ainda maiores, isto , os que tm
maior probabilidade de causar uma catstrofe global. Atualmente, apenas com cerca de
cem desses objetos catalogados, seria preciso mais ou menos um sculo para captar um
deles, quando estivesse em posio de ser facilmente desviado para a Terra, e altera a
sua rbita. Descobrimos um asteride nessas condies; at agora sem nome, referido
apenas como 1991OA. Em 2070, passar a 4,5 milhes de quilmetros da Terra
apenas quinze vezes a distncia at a Lua. Para desviar 1991OA, de modo que atinja a
Terra, basta explodir, adequadamente, uns sessenta megatons de TNT o equivalente a
um pequeno nmero das ogivas nucleares atualmente disponveis.
Imagine-se, agora, uma poca, daqui a algumas dcadas, todos esses asterides
prximos da Terra inventariados e suas rbitas compiladas. Neste caso, como Alan
Harris, do J PL, Greg Canavan do Laboratrio Nacional de Los Alamos, Ostro e eu
mostramos, em apenas um ano seria possvel selecionar um objeto adequado, alterar sua
rbita e impeli-lo a espatifar-se sobre a Ter com efeitos cataclsmicos.
A tecnologia requeria grandes telescpios pticos, detectores sensveis;
sistemas de propulso de foguetes capazes de lanar algumas toneladas de carga e
realizar encontros precisos no espao prximo; armas termonucleares j esta, hoje,
disponvel. Todos esses itens, exceo talvez do ltimo, so passveis de
aperfeioamento. Se no formos cuidadosos, muitas naes, nas prximas dcadas,
tero acesso a essa tecnologia. Que tipo de mundo teremos criado ento?
Tendemos a minimizar os perigos das novas tecnologias. Um ano antes do
desastre de Chernobyl, um comissrio da indstria de energia nuclear foi questionado
sobre a segurana dos reatores soviticos e escolheu Chernobyl como um local
especialmente seguro. O tempo de espera mdio para um desastre, estimou com
confiana, era de 100 mil anos. Menos de um ano mais tarde... a devastao. Os
empreiteiros da NASA fizeram afirmaes igualmente tranqilizadoras um ano antes do
desastre da Challenger: teramos de esperar 10 mil anos, segundo suas estimativas, para
um fracasso catastrfico do nibus espacial. Um ano mais tarde... dor e sofrimento.
Os clorofluorcarbonos (CFCS) foram desenvolvidos, como agentes de
refrigerao totalmente seguros, para substituir a amnia e outros fluidos de refrigerao
que, ao vazarem, tinham causado doenas e algumas mortes. Quimicamente inertes, no
txicos (em concentraes comuns), sem cheiro, sem gosto, no alergnicos, no
inflamveis, os CFCS representavam um brilhante soluo tcnica para um problema
prtico bem definido. Mostraram-se teis em muitas outras indstrias alm da
refrigerao e do ar condicionado. Mas os qumicos que desenvolveram os CFCS
negligenciaram um fato essencial: que a prpria inrcia das molculas garante que elas
circulem at altitudes estratosfricas e sejam ali decompostas pela luz solar, liberando
tomos de cloro que ento atacam a camada protetora de oznio. Devido ao trabalho de
alguns cientistas, os perigos foram reconhecidos e prevenidos a tempo. Atualmente, ns
humanos quase paramos de produzir CFCS. No saberemos se conseguimos evitar os
danos reais por mais ou menos um sculo; o tempo que todo o estrago causado pelos
CFCS leva para se completar. Como os antigos habitantes de Camarina, cometemos
erros. No s ignoramos freqentemente as advertncias dos orculos, como tpico de
nossa conduta, nem sequer os consultamos.
A idia de atrair asterides para a rbita da Terra tem mobilizado alguns
cientistas espaciais e planejadores de longo prazo. Prevem extrair minerais e metais
preciosos desses mundos, ou conseguir recursos para a construo da infra-estrutura
espacial, sem ter de lutar com a gravidade da Terra. Publicam-se artigos sobre como
realizar esse objetivo e seus benefcios. Modernamente, discute-se sobre como colocar o
asteride em rbita ao redor da Terra, fazendo-se com que primeiro passe e seja freado
pela atmosfera terrestre, manobra com muito pouca margem de erro. Em futuro
prximo, acho que se reconhecer que todo esse empenho extraordinariamente
perigoso e temerrio, sobretudo no caso de mundos pequenos com mais de dezenas de
metros de extenso. uma atividade em que erros de navegao, de propulso ou no
projeto da misso podem ter vastas e catastrficas conseqncias.
Os casos precedentes so exemplos de inadvertncia. H, porm, outro tipo de
perigo: s vezes, escutamos que esta ou aquela inveno jamais seria mal empregada.
Nenhuma pessoa, em s conscincia, seria to temerria. a argumentao do s um
louco... Sempre que a ouo (e ela aparece com freqncia nesses debates), lembro-me
de que os loucos realmente existem. s vezes, alcanam os nveis mais elevados de
poder poltico nas modernas naes industriais. Este o sculo de Hitler e Stalin,
tiranos que criaram perigos gravssimos no s para o resto da famlia humana, mas
tambm para seus prprios povos. No inverno e na primavera de 1945, Hitler ordenou
que a Alemanha fosse destruda at mesmo o que as pessoas precisam para a
sobrevivncia elementar porque os alemes sobreviventes o tinham trado e, de
qualquer forma, eram inferiores aos que j haviam morrido. Se Hitler tivesse
disposio armas nucleares, a ameaa de um contra-ataque aliado, com as mesmas
armas (no caso de haver alguma), provavelmente no o dissuadiria. Antes, poderia te-lo
encorajado.
possvel confiar em tecnologias que ameaam a civilizao? No prximo
sculo (sculo XXI), a probabilidade de grande parte da populao humana ser
aniquilada por um impacto de quase uma em mil. Maior a probabilidade de a
tecnologia de desviar asterides cair em mos erradas no decorrer de outro sculo
algum sociopata misantropo como Hitler ou Stalin ansioso por matar todo mundo, um
megalomanaco desejoso de grandeza e glria, uma vitima da violncia tnica
determinada a fazer vingana, algum acometido por um envenenamento gravssimo de
testosterona, um fantico religioso apressando o Dia do J uzo Final, ou apenas a
impercia ou negligncia de tcnicos incompetentes no manejo de controles e
salvaguardas? Pessoas desse tipo existem. Os riscos parecem muito piores que os
benefcios, a cura, pior que a doena. A nuvem e asterides prximos da Terra, que
nosso planeta atravessa com dificuldade, talvez seja um moderno pntano de Camarina.
fcil pensar que tudo isso muito improvvel, simples fantasia de ansiosos.
Sem dvida, as cabeas sbrias prevalecero. s pensar em quantas pessoas estariam
envolvidas em preparar e lanar as ogivas, em cuidar da navegao espacial, em detonar
as ogivas, em checar a perturbao orbital provocada pela exploso nuclear, em colocar
o asteride numa trajetria de impacto com a Terra, e assim por diante. No digno de
nota que, embora Hitler ordenasse que as tropas nazistas em retirada queimassem Paris
e devastassem a prpria Alemanha, suas ordens no tenham sido cumpridas? Algum,
essencial para o sucesso da misso de deflexo, sem duvida reconhecer o perigo. At
afirmaes de que o projeto tem a inteno de destruir alguma ignbil nao inimiga
seriam provavelmente desacreditadas, porque os efeitos da coliso atingem todo o
planeta (e, de qualquer forma, muito difcil ter a certeza de que o asteride escavar a
sua cratera monstruosa numa nao particularmente merecedora desse desastre).
Vamos, agora, imaginar um estado totalitrio que, em vez de ser invadido por
tropas inimigas, prosperasse confiante em si mesmo. Que tivesse uma tradio em que
as ordens fossem obedecidas sem questionamento. Que se contasse aos envolvidos na
operao uma histria fictcia: o asteride estaria prestes a chocar-se com a Terra, e,
pois, impunha-se desvia-lo; mas, para no preocupar desnecessariamente as pessoas, a
operao deveria ser mantida em segredo. Num ambiente militar, com uma hierarquia
do comando firmemente estabelecida, compartimentao do conhecimento, sigilo geral
e uma histria que se encobrisse a verdade, poderamos ter a certeza de que at mesmo
ordens apocalpticas no seriam obedecias? Estamos, realmente, seguros de que, nas
prximas dcadas, sculos e milnios, nada semelhante poderia acontecer? Qual o grau
de nossa certeza?
No adianta dizer que todas as tecnologias podem ser usadas para o bem e para
o mal. Isso verdade, sem dvida, mas, quando o mal chaga a uma escala
suficientemente apocalptica, temos que impor limites ao desenvolvimento da
tecnologia. (De certa forma, o que sempre fazemos, pois no podemos nos dar ao luxo
de desenvolver todas as tecnologias. Algumas so favorecidas em detrimento de outras.)
Ou a comunidade de naes ter de impor restries aos loucos, aos autocratas e aos
fanticos.
Rastrear asterides e cometas prudente, boa cincia e no custa muito.
Conhecendo, porm, nossas fraquezas, por que nem sequer consideraramos
desenvolver a tecnologia para deflectir mundos pequenos? Por segurana, devemos
imaginar essa tecnologia nas mos de muitas naes, cada uma providenciando
controles e compensaes contra o mau emprego que a outra dela fizer? Isso est longe
de ser o antigo equilbrio de terror nuclear. Nenhum louco, determinado a causar uma
catstrofe global, vai sentir-se inibido por saber que, se no se apressar, algum rival
poder venc-lo na corrida. Que garantia teremos de que a comunidade das naes ser
capaz de detectar uma deflexo clandestina de asteride, inteligentemente projetada, a
tempo de tomar alguma medida a respeito? Se uma tecnologia desse tipo fosse
desenvolvida, seria possvel imaginar salvaguardas internacionais que tivessem
confiabilidade proporcional ao risco?
Mesmo que nos limitemos simples vigilncia, h um risco. Imaginemos que,
no espao de uma gerao, consigamos caracterizar as rbitas de 300 mil objetos com
cem metros de dimetro ou mais, e que essas informaes sejam divulgadas; como, sem
dvida, devem ser. Sero publicados mapas que mostrem o espao prximo da Terra
coberto pelas rbitas de asterides e cometas, 30 mil espadas de Dmocles suspensas
sobre nossas cabeas; um nmero dez vezes maior que o das estrelas visveis a olho nu
em condies de excelente claridade atmosfrica. A ansiedade pblica poder ser muito
mais intensa, nessa poca bem informada, que em nossa presente era de ignorncia.
Talvez haja uma irresistvel presso pblica no sentido de mitigar at ameaas
inexistentes, o que alimentaria o perigo de a tecnologia da deflexo ser mal empregada.
Por essa razo, a descoberta e a fiscalizao dos asterides poder no ser uma simples
ferramenta neutra de polticas futuras, mas, antes, uma espcie de armadilha para os
incautos. Para min, a nica soluo previsvel combinar estimativas precisas das
rbitas, avaliaes realistas das ameaas e uma educao pblica efetiva. Assim, ao
menos nas democracias, os cidados podero decidir com conhecimento de causa.
uma tarefa para a NASA.
Os asterides prximos da Terra e os meios de alterar suas rbitas esto sendo
considerados seriamente. H sinais de que funcionrios do Departamento de Defesa e
dos laboratrios de armamentos comeam a compreender os perigos reais de pretender
mudar a direo dos asterides no espao. Cientistas civis e militares renem-se para
discutir o assunto. Ao ouvirem pela primeira vez sobre o perigo dos asterides, muitas
pessoas o vem como uma espcie de fbula dos pintinhos; a gansa Lucy, recm-
chegada e muita agitada, d a notcia urgente de que o cu est caindo. A tendncia de
menosprezar a perspectiva de qualquer catstrofe que no presenciamos pessoalmente ,
em ultima anlise, muito tola. Neste caso, porm, pode ser uma aliada da prudncia.
Enquanto isso, ainda temos de enfrentar o dilema da deflexo. Se
desenvolvemos essa tecnologia e empregamos, ela pode nos destruir. Se nada fizermos,
algum asteride ou cometa poder impor-nos a destruio. A resoluo do problema
depende, a meu ver, do fato de que as provveis escalas de tempo dos dois perigos so
muito diferentes curta para o primeiro, longa para o ltimo.
Gosto de pensar que, no futuro, nosso envolvimento com os asterides
prximos da Terra ser mais ou menos nos seguintes moldes: a partir de observaes
feitas da Terra, descobriremos todos os grandes asterides, marcaremos e
monitoraremos suas rbitas, determinaremos os tempos de rotao e as composies. Os
cientistas trabalharo diligentemente para explicar os perigos sem exagerar, nem
omitir perspectivas. Enviaremos espaonaves robticas que passem por alguns corpos
selecionados, girem ao ser redor, pousem neles e tragam amostras da superfcie para o
laboratrio da Terra. Por fim, enviaremos seres humanos. (Devido baixa gravidade,
eles sero capazes de dar, sem grande impulso, saltos enormes, de dez quilmetros ou
mais, cu adentro, e de colocar uma bola de beisebol em rbita ao redor do asteride).
Plenamente cientes dos perigos, no tentaremos alterar as trajetrias at que seja
minimizado o potencial de mau emprego das tecnologias que modificam mundos. Isso,
talvez, leve algum tempo.
Se nos apressarmos em desenvolver a tecnologia para deslocar mundos,
poderemos nos destruir; se retardarmos o passo, certamente nos destruiremos. As
organizaes polticas mundiais tero de fazer progressos significativos no sentido de
sua confiabilidade, antes de lhes atribuirmos o tratamento de um problema dessa
seriedade. Ao mesmo tempo, no parece haver nenhuma soluo nacional aceitvel.
Quem se sentiria confortvel com os meios de destruio de mundos nas mos de
alguma nao inimiga consagrada (ou at potencial), tivesse ou no a nao poderes
semelhantes? A existncia de colises interplanetrias fortuitas, se compreendia em
grande escala, contribuir para unir a espcie. Ao nos confrontarmos com um perigo
comum, temos atingido alturas que quase todos consideravam impossveis; temos posto
de lado nossas diferenas pelo menos at que o perigo passe.
Mas este perigo no passa nunca. Os asterides, revolvendo-se
gravitacionalmente, esto, ao poucos, alterando suas rbitas; sem aviso, novos cometas
abandonam a escurido transplutnica e vm, adernados, em nossa direo. Sempre ser
necessrio lidar com eles de modo que no nos ofeream perigo. Ao propor duas classes
diferentes de perigo um natural, o outro criado pelo homem os pequenos mundos
prximos da Terra oferecem nova e potente motivao para criar instituies
transnacionais efetivas e para unificar a espcie humana. Difcil vislumbrar alternativa
satisfatria.
Em nosso habitual modo nervoso, dois-passos-para-a-frente-um-para-trs,
estamos, de qualquer maneira, avanando rumo unificao. H influncias poderosas
que derivam das tecnologias de transporte e comunicaes, da economia mundial
interdependente e da crise ambiental global. O perigo de impactos apenas apressa nosso
passo.
Cuidando, por fim, escrupulosamente, de no tentar com os asterides nada
que possa, por inadvertncia, causar uma catstrofe na Terra, imagino que comearemos
a aprender como mudar de cem metros de extenso. Iniciaremos com exploses
menores e, lentamente, aumentaremos a potncia dessas exploses. Ganharemos
experincia alterando as rbitas de vrios asterides e cometas de diferentes
composies e foras. Tentaremos determinar quais os asterides que podem e os quais
no podem ser deslocados. No sculo XXII, estaremos, talvez, deslocando pequenos
mundos pelo Sistema Solar, empregando (ver o prximo captulo), em vez de exploses
nucleares, motores de fuso nuclear ou seus equivalentes. Colocaremos, na rbita da
Terra, pequenos asterides compostos de metais preciosos ou industriais.
Desenvolvermos, gradativamente, uma tecnologia defensiva para defletctir um grande
asteride ou cometa que possa, em futuro previsvel, atingir a Terra, enquanto, com um
cuidado meticuloso, construiremos salvaguardas contra o mau emprego da tecnologia.
Como o mau emprego da tecnologia de deflexo parece um perigo muito
maior que o de um impacto iminente, podemos nos dar ao luxo de esperar, tomar
precaues e, durante dcadas certamente, talvez sculos, reconstruir as instituies
polticas. Se jogarmos bem com as nossas cartas e no tivermos azar, poderemos
sincronizar o progresso que obtemos no espao com o que estamos conseguindo aqui na
Terra. De qualquer modo, ambos esto, profundamente, conectados.
O perigo dos asterides nos obriga a agir. Finalmente, devemos estabelecer
uma formidvel presena humana por todo o Sistema Solar interior. Numa questo
dessa importncia, no nos limitaremos aos meios puramente robticos. Para cumprir
esse objeto com segurana, devemos fazer mudanas em nossos sistemas polticos e
internacionais. Embora grande parte de nosso futuro esteja nublado, esta concluso
parece um pouco mais slida, e independente dos caprichos das instituies humanas.
Em ultima anlise, mesmo que fssemos os descendentes de errantes
profissionais, mesmo que no nos inspirasse a paixo exploratria, alguns ainda teriam
de abandonar a Terra simplesmente para assegurar a sobrevivncia de todos ns. E,
uma vez no espao, precisaramos de bases, infra-estrutura. No demoraria muito para
que alguns estivessem vivendo em habitats artificiais e em outros mundos. Este o
primeiro de dois argumentos no mencionados, omitidos em nossa discusso sobre as
misses a Marte, a favor de uma presena humana permanente no espao.
Outros sistemas planetrios devem enfrentar seus prprios riscos de impacto.
Os pequenos mundos primitivos, de que os asterides e os cometas so restos, tambm
constituem a matria que entra na formao dos planetas. Depois que os planetas se
formam, muitos destes planetesimais se tornam sobras. O tempo de espera mdio entre
os impactos, que ameaam a civilizao na Terra, , talvez, 200 mil anos, vinte vezes a
idade de nossa civilizao. Se existirem, as civilizaes extraterrestres podem ter
tempos de espera muito diferentes, dependendo de fatores como caractersticas fsicas e
qumicas do planeta e sua biosfera, natureza biolgica e social da civilizao, alm da
prpria taxa de coliso, claro. Os planetas com presses atmosfricas mais elevadas
sero protegidos contra corpos impactantes bem maiores, embora a presso no possa
atingir valores muito altos, porque seno o aquecimento do efeito estufa e outras
conseqncias tornariam a vida improvvel. Se a gravidade muito menor que a da
Terra, os corpos impactantes provocaro colises menos energticas e o perigo ser
reduzido embora no possa ser muito reduzido, porque seno a atmosfera escapa para
o espao.
A taxa de impacto em outros sistemas planetrios incerta. Nosso sistema
contm duas grandes populaes de pequenos corpos que abastecem de impactantes
potenciais as rbitas que cruzam a da Terra. Tanto a existncia de populaes-fonte
como os mecanismos que mantm a taxa de coliso dependem da forma como os
mundos so distribudos. Por exemplo, a nossa Nuvem de Oort parece ter sido povoada
por pequenos mundos glaciais ejetados das proximidade de Urano e Netuno. Se no
houver planetas que desempenhem o papel de Urano e Netuno em sistemas que so, sob
outros aspectos, semelhantes ao nosso, suas Nuvens de Oort podem ter uma populao
muiot mais escassa. As estrelas em aglomerados estelares abertos e globulares, em
sistemas duplos ou mltiplos, as mais prximas do centro da galxia, as que tm
encontros mais freqentes com as Nuvens Moleculares Gigantes no espao interestelar,
todas podem vivenciar fluxos de impactos mais elevados em seus planetas terrestres. O
fluxo cometrio poderia ser centenas ou milhares de vezes maior na Terra, se o planeta
J piter nunca tivesse se formado, segundo clculos de George Wetherill, da Instituio
Carnegie de Washington. Em sistemas sem planetas como J piter, o escudo
gravitacional contra cometas pequeno, e os impactos que ameaam a civilizao,
muito mais freqentes.
Em certa medida, fluxos maiores de objetos interplanetrios podem aumentar a
velocidade da evoluo, como os mamferos que floresceram e se diversificaram depois
que a coliso do perodo cretceo-tercirio exterminou os dinossauros. Deve haver,
porm, um ponto de rendimento decrescente: sem dvida, algum fluxo ser elevado
demais para a continuao de qualquer civilizao.
Uma conseqncia dessa linha de argumentao que, mesmo no caso de ser
comum o aparecimento de civilizaes nos planetas por toda a galxia, poucas sero, ao
mesmo tempo, duradouras e no tecnolgicas. Como o perigo dos asterides e cometas
deve se aplicar a todos os planetas habitados na galxia, se que eles existem, por toda
parte os seres inteligentes tero de unificar politicamente seus mundos natais, abandonar
seus planetas e deslocar os pequenos mundos prximos. Sua opo definitiva, como a
nossa, o vo espacial ou a extino.
































CAPTULO 19
RECRIANDO OS PLANETAS




Quem afirmaria que o homem no saberia constituir o cu, se tivesse os instrumentos e o
material celeste?
MARSILIO FICINO, A ALMA DO HOMEM (CERCA DE 1474)




No meio da Segunda Guerra Mundial, J ack Williamson, um jovem escritor
norte-americano, imaginou um Sistema Solar povoado. No sculo XXII, segundo ele,
Vnus seria colonizada pela China, J apo e Indonsia; Marte, pela Alemanha; e as luas
de J piter pela Rssia.
A histria, publicada em Astounding Science Fiction em julho de 1942, foi
chamada rbita de Coliso e escrita sob o pseudnimo de Will Stewart. O enredo
girava em torno da iminente coliso de um asteride desabitado com um colonizado e
da busca de um meio para alterar as trajetrias de pequenos mundos. Embora ningum
da Terra corresse risco, essa pode ter sido a primeira vez, salvo nas histrias em
quadrinhos dos jornais, em que algum falou das colises de asterides como uma
ameaa aos seres humanos. (A coliso de cometas com a Terra era um perigo
desconhecido).
Os ambientes de Marte e Vnus eram muito mal compreendidos no incio dos
anos 40; imaginava-se que os seres humanos poderiam viver nesses planetas sem
elaborados equipamentos de vida. Os asterides, porm, eram outra questo. Sabia-se
muito bem, mesmo naquela poca, que os asterides era mundos pequenos, secos e sem
ar. Se viessem a ser habitados, especialmente por grande nmero de pessoas, esses
pequenos mundos teriam de ser arrumados.
Em rbita de Coliso, Williamson retrata um grupo de engenheiros
espaciais capazes de tornar mais amenos esses postos ridos. Cunhando o termo,
Williamson chamou de terraformao o processo de transformar o asteride ou
planeta num mundo semelhante Terra. Ele sabia que a baixa gravidade de um
asteride faz com que toda a atmosfera ali, gerada e instalada, escape rapidamente para
o espao. Assim, a tecnologia-chave de terraformao era a paragravidade, uma
gravidade artificial que manteria a atmosfera densa.
No estgio cientfico atual, pode-se afirmar que a paragravidade uma
impossibilidade fsica. Podemos, no entanto, imaginar hbitats transparentes, cobertos
por cpulas, nas superfcies dos asterides, como foi sugerido por Konstantin
Tsiolkovsky, ou comunidades estabelecidas no interior dos asterides, como foi
esboado pelo britnico J . D. Bernal nos anos 20. como os asterides so pequenos e
tm baixa gravidade, at mesmo construes subterrneas de grande porte podem ser de
execuo relativamente fcil. Se um tnel fosse cavado em toda a extenso de um
asteride, poderamos entrar numa das extremidades e emergir na outra uns 45 minutos
mais tarde, oscilando para cima e para baixo ao longo do dimetro desse mundo,
indefinidamente. Dentro do tipo adequado de asteride, um mundo carbonado,
possvel encontrar materiais para fabricar pedra, metal e estruturas plsticas, alm de
muita gua tudo o de que se precisa para construir, no subsolo, um sistema ecolgico
fechado, um jardim subterrneo. A implementao exigiria um passo significativo alm
de nossos conhecimentos atuais. Ao contrrio, porm, da paragravidade, nada disso
parece impossvel. Todos os elementos podem ser encontrados na tecnologia
contempornea. Se necessrio, um bom nmero de humanos poder estar vivendo sobre
(ou dentro de) asterides no sculo XXII.
Eles precisariam, certo, de uma fonte de energia, no s para se sustentar,
mas, como sugeriu Bernal, para deslocar os seus lares asterides. (No parece um passo
to grande passar da alterao explosiva das rbitas dos asterides para um meio mais
suave de propulso daqui a um ou dois sculos). Se uma atmosfera de oxignio fosse
gerada, a partir de gua ligada quimicamente, a matria orgnica poderia ser queimada
para gerar energia, assim como os combustveis fsseis so queimados, hoje, na Terra.
A energia solar poderia ser considerada, embora a intensidade dessa fonte de luz nos
asterides do cinturo seja apenas uns 10% do que na Terra. Ainda assim, podemos
imaginar imensos campos de painis solares cobrindo as superfcies de asterides
habitados e convertendo a luz solar em eletricidade. A tecnologia fotovoltaica, usada,
rotineiramente, nas espaonaves que giram ao redor da Terra, est sendo cada vez mais
empregada na superfcie terrestre. Embora isso possa ser o bastante para aquecer e
iluminar as casas dos habitantes de asterides, no parece adequado para mudar as
rbitas dos mesmos.
Para esse fim, Williamson propunha utilizar a antimatria, que , exatamente,
como a matria comum, com uma diferena significativa: um tomo de hidrognio
comum consiste num prton de carga positiva dentro e num eltron de carga negativa
fora, um tomo de anti-hidrognio consiste num prton de carga negativa dentro e num
eltron de carga positiva (tambm chamado psitron) fora. Os prtons, quaisquer que
sejam os sinais de suas cargas, tm a mesma massa. Partculas com cargas opostas se
atraem. Os tomos de hidrognio e de anti-hidrognio so ambos estveis, porque, nos
dois casos, as cargas eltricas positiva e negativa se equilibram com preciso.
A antimatria no uma inveno resultante das elucubraes apaixonadas de
escritores de fico cientifica ou fsicos tericos. A antimatria existe. Os fsicos a
produzem em aceleradores nucleares; pode ser encontrada em raios csmicos de alta
energia. Ento, por que no temos mais informaes a seu respeito? Por que ningum
nos apresenta um pedao de antimatria para que a examinemos? Porque a matria e a
antimatria, quando colocadas em contato, destroem-se mutuamente, desaparecendo
numa intensa exploso de raios gama. No se pode dizer se algo feito de matria ou de
antimatria apenas olhando para o objeto. As propriedades espectroscpicas do
hidrognio e do anti-hidrognio, por exemplo, so idnticas.
A resposta de Albert Eistein, quando lhe perguntavam a razo de vermos
apenas a matria, e no a antimatria, era: A matria venceu. Com isso, ele queria
dizer que, pelo menos em nosso setor do Universo, depois de quase toda a matria e
antimatria terem interagido e se aniquilado h muito tempo, restara uma quantidade do
que chamamos matria comum. Podemos afirmar, hoje, com base na astronomia de raio
gama e outros meios, que o Universo composto quase inteiramente de matria. A
razo para esse fato envolve questes cosmolgicas muito profundas. De qualquer
forma, mesmo que, no incio, houvesse apenas a diferena de uma-partcula-em-um-
bilho na preponderncia da matria sobre a antimatria, isto explicaria,
suficientemente, o Universo que vemos.
Williamson imaginava que, no sculo XXII, os seres humanos saberiam
deslocar asterides pela induzida aniquilao mtua de matria e antimatria. Os raios
gama resultantes, somados, produziriam uma potente descarga de foguete. A antimatria
poderia ser encontrada no cinturo de asterides (entre as rbitas de Marte e J piter),
porque esta era a explicao de Williamson para a existncia do cinturo de asterides.
No passado remoto, segundo sua proposio, um antimundo intruso composto de
antimatria chegara ao Sistema Solar vindo das profundezas do espao, chocara-se com
o que era, ento, um planeta semelhante Terra, o quinto a partir do Sol, e o aniquilaria.
Os fragmentos dessa poderosa coliso eram os asterides, alguns dos quais ainda
compostos de antimatria. Utilizando a fora de um antiasteride Williamson
reconhecia que isso poderia ser arriscado poderamos deslocar os asterides vontade.
Na poca, as idias de Williamson eram futuristas, mas estavam longe de ser
tolas. Parte de rbita de Coliso pode ser considerada visionria. Hoje, entretanto,
temos boas razes para acreditar que no h quantidades significativas de antimatria no
Sistema Solar e que o cinturo de asterides, longe de ser um planeta terreal
fragmentado, um enorme conjunto de pequenos corpos impedidos (pelas mars
gravitacionais de J piter) de formar um mundo semelhante Terra.
Conseguimos, atualmente, gerar quantidades (muito pequenas) de antimatria
em aceleradores nucleares. Provavelmente seremos capazes de gerar quantidades muito
maiores no sculo XXII. Por serem to eficientes convertendo toda a matria em
energia, E = mc2, com 100% de eficcia talvez os motores de antimatria sejam,
ento, uma tecnologia prtica, confirmando os prognsticos de Williamson. Se isso no
funcionar, que fontes de energia teremos, de fato, para reconfigurar os asterides,
ilumina-los, aquece-los e desloca-los?
O Sol brilha por comprimir prtons e por transform-los em ncleos de hlio.
Energia liberada no processo, embora com menos de 1% da eficincia de aniquilao
de matria e da antimatria. At as reaes prton-prton, porm, esto muito alm de
qualquer coisa que possamos pensar em usar no futuro prximo. As temperaturas
requeridas so muitssimo elevadas. Em vez de comprimir prtons, todavia, poderamos
empregar tipos mais pesados de hidrognio. o que j fazemos com armas
termonucleares. O deutrio um prton ligado, por foras nucleares, a dois nutrons.
possvel que, em mais um sculo, tenhamos programas prticos de energia que
impliquem a fuso controlada de deutrio e trtio, bem como a de deutrio e hlio. O
deutrio e o trtio esto presentes (na Terra e em outros planetas) como componentes
secundrios de gua. O tipo de hlio necessrio para a fuso, 3He (dois prtons e um
nutron formam o seu ncleo), foi implantado pelo vento solar nas superfcies dos
asterides durante bilhes de anos. Esses processos so bem menos eficientes que as
reaes prton-protn no Sol, mas, com um veio de gelo de apenas alguns metros,
poderiam gerar energia suficiente para a vida de uma pequena cidade durante um ano.
Os reatores de fuso parecem desenvolver-se muito devagar para desempenhar
um papel importante na soluo ou, at, num abrandamento significativo do aquecimento
global. No sculo XXII, contudo, devero ser bastante acessveis. Com foguetes de
fuso, seria possvel deslocar asterides e cometas no Sistema Solar interior, tomando
um asteride do cinturo, por exemplo, e colocando-o em rbita ao redor da Terra. Um
mundo, com dez quilmetros de extenso, poderia ser transportado de Saturno para
Marte, por meio da combusto nuclear do hidrognio num cometa glacial de um
quilmetro de extenso. (Mais uma vez, estou pressupondo uma poca de estabilidade
poltica e segurana muito maiores).
Vamos pr de lado, por enquanto, quaisquer receios que possamos ter sobre a
tica de rearranjar mundos ou sobre nossa capacidade de faz-lo sem conseqncias
catastrficas. Escavar o interior de pequenos mundos, reconfigur-los para habitao
humana e desloca-los de um lugar para outro no Sistema Solar so aes que parecem
ao nosso alcance em mais ou dois sculos. possvel que tambm tenhamos
salvaguardas internacionais adequadas nessa poca. E se no quisssemos, porm,
transformar apenas o meio ambiente de asterides ou cometas, mas tambm o de
planetas? Poderamos viver em Marte?
Se quisssemos estabelecer moradia em Marte, fcil ver, pelo menos em
princpio, que poderamos: h abundante luz solar. H muita gua nas rochas e em gelo
subterrneo e polar. A atmosfera composta, principalmente, de dixido de carbono. Na
lua vizinha, Fobos, h uma grande quantidade de matria orgnica, que poderia ser
extrada e transferida para Marte. (Na realidade, a superfcie de Fobos j sulcada,
como se algum tivesse estado por l antes de mars ou as crateras de impacto poderiam
gerar esses sulcos). Parece provvel que, em habitats autnomos, talvez reas cobertas
por uma cpula, poderamos cultivar alimentos, fabricar oxignio a partir da gua,
reciclar o lixo.
No incio, dependeramos do abastecimento de mercadorias vindas da Terra;
com o tempo, ns as fabricaramos. Seriamos, cada vez mais, auto-suficientes. As reas
cobertas, mesmo se feitas com cpulas de vidro comum, deixariam passar a luz solar
visvel e impediriam os raios ultravioleta do Sol. Com mscaras de oxignio e
vestimentas protetoras nada, porm, to volumoso e incmodo quando uma roupa
espacial poderamos sair dessas redomas para explorar o planeta ou construir outras
vilas e fazendas cobertas por cpulas.
Tudo isso parece lembrar a experincia desbravadora norte-americana. H, no
entanto, pelo menos, uma grande diferena: nas primeiras fases, so essenciais grandes
investimentos. A tecnologia requerida demasiado dispendiosa para que uma famlia
pobre, como meus avs h um sculo, por exemplo, possa comprar a sua passagem para
Marte. Os pioneiros marcianos sero enviados por governos e tero habilidades
altamente especializadas. No espao de uma ou duas geraes, entretanto, isto , quando
filhos e netos nascerem em Marte, e especialmente, quando a auto-suficincia estiver ao
alcance da mo, a situao comear a mudar. Os jovens nascidos em Marte recebero
uma educao especializada e aprendero a tecnologia essencial para sobreviver no
novo meio ambiente. Os colonizadores so menos hericos e extraordinrios. Todo o
leque das forcas e fraquezas humanas comear a se afirmar. Aos poucos, em parte por
causa da dificuldade da viagem da Terra at Marte, comear a nascer uma cultura
marciana original aspiraes e medos distintos, ligados ao meio ambiente, tecnologias
distintas, problemas sociais distintos, solues distintas e, como ocorreu em todas as
circunstncias semelhantes na histria humana, um gradual estranhamento cultural e
poltico em relao ao mundo de origem.
Grandes naves traro tecnologia essencial da Terra, novas famlias de
colonizadores, recursos raros. difcil saber, com base em nosso conhecimento
limitado de Marte, se elas voltaro vazias ou se levaro consigo alguma coisa
encontrada apenas em Marte, algo considerado muito valioso na Terra. Inicialmente,
grande parte da investigao cientfica de amostras da superfcie marciana ser feita na
Terra. Com o tempo, o estudo cientfico de Marte (e de suas luas Fobos e Deimos) ser
feito no prprio planeta.
Por fim, como aconteceu com todas as outras formas de transporte humano, a
viagem interplanetria se tornar acessvel a pessoas de recursos comuns: a cientistas
que desenvolvem seus prprios projetos de pesquisa, a colonizadores cansados da Terra,
at mesmo a turistas amantes de aventura. E, claro, haver exploradores.
Se algum dia for possvel tornar o meio ambiente marciano mais semelhante
ao da Terra de modo a dispensar as vestimentas protetoras, as mscaras de oxignio e
as fazendas cobertas por cpulas a atrao e a acessibilidade de Marte se
multiplicaro. claro que o mesmo valeria para qualquer outro mundo que pudesse ser
reformado de modo a permitir a vida humana sem complicados dispositivos para isolar
o meio ambiente planetrio. Nosso lar adotivo seria muito mais confortvel se uma
cpula ou uma roupa espacial intacta no fosse a nica barreira ente ns e a morte. (
possvel que minhas preocupaes estejam exageradas. As pessoas que vivem nos
Pases Baixos parecem to adaptadas e despreocupadas quanto os outros habitantes do
Norte da Europa: no entanto, os seus diques so a nica barreira entre eles e o mar.)
Reconhecendo a natureza especulativa da questo e as limitaes de nosso
conhecimento, ser, ainda assim, possvel imaginar uma terraformao dos planetas?
No precisamos ir muito alm de nosso prprio mundo para perceber que os
seres humanos so, hoje, capazes de alterar, profundamente, o meio ambiente global
causado pelo aumento de efeito estufa e o resfriamento global provocado por uma
guerra nuclear so meios com que a tecnologia atual pode alterar significativamente o
ambiente de nosso mundo. E todos esses casos so conseqncias involuntrias de
alguma outra ao. Se tivssemos a inteno de alterar nosso meio ambiente planetrio,
seriamos plenamente capazes de gerar mudanas ainda maiores. medida que nossa
tecnologia se tornar mais avanada, poderemos provocar alteraes ainda mais
profundas.
Assim como, nos estacionamentos paralelos de carros, mais fcil sair que
entrar, , entretanto, mais fcil destruir um meio ambiente planetrio que faze-lo adotar
uma srie rigorosamente prescrita de temperaturas, presses, composies e assim por
diante. J temos notcia de uma multido de mundos desertos e inabitveis, e, com
limites de tolerncia muito restritos, de apenas um verde e ameno. Esta uma concluso
importante do incio da era de explorao do Sistema Solar pelas naves espaciais. Ao
alterar a Terra, ou qualquer outro mundo com atmosfera, devemos ter muito cuidado
com as realimentaes positivas, quando mexemos no meio ambiente e ele passa a agir
por si prprio: um pequeno resfriamento levando a uma glaciao descontrolada, como
poder ter acontecido em Marte; ou um pequeno aquecimento provocando um efeito
estufa galopante, como aconteceu em Vnus. No h claros indcios de que nosso
conhecimento seja suficiente para esse fim.
Que eu saiba, a primeira sugesto, na literatura cientfica, sobre
terraformao de planetas foi apresentada, em 1961, num artigo que escrevi sobre
Vnus. Naquela poca, eu estava bastante seguro de que Vnus tinha uma temperatura
de superfcie bem acima do ponto normal de ebulio de gua, em conseqncia de um
efeito estufa causado por dixido de carbono/vapor de gua. Imaginei semear suas
nuvens superiores com microorganismos, geneticamente produzidos, que tirariam CO2,
N2 e H2O da atmosfera e os converteriam em molculas orgnicas. Quanto mais CO2
fosse removido, tanto menor seria o efeito estufa e mais fria a superfcie. Os micrbios
seriam transportados, atravs da atmosfera at o solo, onde seriam fritos, de modo que o
vapor de gua retornaria atmosfera; as altas temperaturas, porm, converteriam o
carbono de CO2, irreversivelmente, em grafita ou alguma outra forma no voltil de
carbono. Por fim, as temperaturas cairiam abaixo do ponto de ebulio e a superfcie de
Vnus se tornaria habitvel, pontilhada de poos e lagos de gua quente.
A idia logo adotada por vrios autores de fico cientifica. Na dana continua
entre cincia e fico cientfica, a cincia estimula a fico e esta motiva uma nova
gerao de cientistas, um processo que beneficia ambas. Sabe-se, agora, porm, que
semear Vnus com microorganismos fotossintticos especiais no vai funcionar. A
partir de 1961, descobrimos que as nuvens de Vnus so uma soluo concentrada de
cido sulfrico, o que torna a engenharia gentica ainda mais desafiadora. Mas isso no
, em sim, uma falha fatal. (H microorganismos que vivem em solues concentradas
de cido sulfrico). A falha fatal a seguinte: em 1961, eu achava que a presso
atmosfrica na superfcie de Vnus fosse de alguns bares, um pouco maior que a
presso da superfcie da Terra. Hoje sabemos que ela de noventa bares, de modo que,
se o plano funcionasse, os resultados seriam uma superfcie enterrada em centenas de
metros de grafita fina e uma atmosfera constituda de 65 bares de oxignio molecular
quase puro. Se iramos implodir primeiro, sob a presso atmosfrica, ou arder,
espontaneamente, em chamas, no meio de todo esse oxignio, uma questo em aberto.
Muito antes, entretanto, que uma quantidade to grande de oxignio pudesse se formar,
a grafita voltaria a ser CO2 por combusto espontnea, frustrando o processo. Na
melhor das hipteses, apenas parcialmente esse plano poderia executar a
terraformao de Vnus.
Vamos supor que, no incio do sculo XXII, tenhamos propulsores de
decolagem, relativamente baratos, de grande empuxo, de modo a poder levar enormes
cargas para outros mundos; reatores de fuso abundantes e potentes; e uma engenharia
gentica bem desenvolvida. Os trs propulsores so viveis, dadas as tendncias atuais.
Poderamos realizar a terraformao dos planetas? J ames Pollak do Centro de
Pesquisa Ames da NASA e eu examinamos esse problema. Eis um resumo do que
descobrimos:
VNUS: bvio que o problema de Vnus seu grande efeito estufa. Se
consegussemos reduzi-lo a quase zero, o clima poderia ser suave. Mas uma atmosfera
de CO2 e noventa bares opressivamente espessa. Sobre cada polegada quadrada de
superfcie, do tamanho de um selo postal, o ar pesa o mesmo que seis jogadores
profissionais de futebol americano, empilhados um sobre o outro. Fazer com que tudo
isso se dissipe no vai ser fcil.
Vamos imaginar que Vnus seja bombardeada por asterides e cometas. Cada
impacto eliminaria parte da atmosfera. Para dissip-la quase inteiramente, porm,
precisaramos empregar asterides e cometas maiores que os existentes; pelo menos, na
parte planetria do Sistema Solar. Mesmo que existissem muitos corpos potenciais
impactantes, mesmo que pudssemos fazer com que todos colidissem com Vnus (esta
a abordagem exagerada para enfrentar o problema do impacto acidental), pensem no
que poderamos. Quem sabe quantas maravilhas, quanto conhecimento prtico esses
mundos podem conter? Como eliminar grande parte da deslumbrante geologia da
superfcie de Vnus, que mal comeamos a compreender e que pode nos ensinar muitas
coisas sobre a Terra? Esse um exemplo de como realizar a terraformao pela fora
bruta. A minha sugesto abandonar inteiramente esses mtodos, mesmo que algum dia
sejamos capazes de produzi-los. Desejamos algo mais elegante, mais sutil, algo que
respeite mais o meio ambiente de outros mundos. Uma abordagem microbiana tem
algumas dessas virtudes, mas no faz o passe de mgica, como acabamos de ver.
Podemos pensar em pulverizar um asteride escuro e espalhar o p pela
atmosfera superior de Vnus, ou fazer essa poeira subir da superfcie. Seria o
equivalente fsico do inverno nuclear ou do clima ps-impacto do perodo cretceo-
tercirio. Se a luz solar, que atinge o solo, suficientemente atenuada, a temperatura da
superfcie deve cair. Por sua prpria natureza, no entanto, esta opo faz Vnus
mergulhar em profunda escurido, com luz diurna nos nveis, apenas, talvez, da
claridade de uma noite luar na Terra. A atmosfera opressiva e esmagadora de noventa
bares permaneceria intocada. Com a poeira colocada na atmosfera se sedimentaria em
alguns anos, a camada teria de ser realimentada no mesmo perodo de tempo. possvel
que essa abordagem fosse aceitvel para misses exploratrias curtas, mas o meio
ambiente gerado parece muito inspito para uma comunidade humana auto-suficiente
em Vnus.
Poderamos colocar um gigantesco guarda-sol artificial em rbita ao redor de
Vnus para esfriar a superfcie; alm de extraordinariamente dispendioso, teria muitas
das deficincias da camada de poeira. Se as temperaturas pudessem ser bastante
suavizadas, o CO2 na atmosfera seria eliminado em forma de chuva. Haveria um
perodo transitrio de oceanos de CO2 em Vnus. Se esses oceanos pudessem ser
cobertos para evitar a reevaporao por exemplo, com oceanos de gua produzidos
pela liquefao de uma grande lua glacial transportada do Sistema Solar exterior ento
o CO2 poderia ser afastado e Vnus se converteria num planeta de gua (ou de soda
pouco efervescente). Meios de se converter o CO2 em rocha cabornatada tambm tm
sido sugeridos.
Assim, todas as propostas de terraformao para Vnus ainda so brutais,
deselegantes e absurdamente dispendiosas. A sonhada metamorfose do planeta talvez se
mantenha fora de nosso alcance por muito tempo, mesmo que desejvel e conduzida de
maneira responsvel. A colonizao asitica de Vnus, imaginada por J ack Williamson,
ter de ser redirecionada.
MARTE: Com Marte temos o problema exatamente oposto. No h bastante
efeito estufa. O planeta um deserto congelado. Mas o fato de que Marte parece ter tido
muitos rios, lagos e talvez at oceanos h 4 bilhes de anos numa poca em que o Sol
era menos brilhante do que hoje nos leva a perguntar se no existe uma instabilidade
natural no clima marciano, algo suscetvel ao mais ligeiro estmulo que, uma vez
liberado, por si s faria o planeta voltar ao seu estado anterior. (Note-se, desde o incio,
que isto destruiria formas de relevo marcianas que guardam dados-chave sobre o
passado, especialmente o terreno por laminado.)
Sabemos muito bem, por causa da Terra e de Vnus, que o dixido de carbono
um gs de efeito estufa. Foram encontrados minerais carbonados em Marte, e gelo
seco numa das calotas polares. Poderiam ser convertidos em gs carbnico, CO2. Para
criar, no entanto, um efeito estufa capaz de gerar temperaturas confortveis em Marte,
seria preciso que toda a superfcie do planeta fosse resolvida e processada a uma
profundidade de quilmetros. Alm dos obstculos desanimadores que representa para a
engenharia prtica empregando-se a energia de fuso ou no e da inconvenincia
para quaisquer sistemas ecolgicos fechados e independentes j estabelecidos no
planeta, significaria tambm a destruio irresponsvel de recursos e banco de dados
cientficos sem paralelo: a superfcie marciana.
E o que dizer de outros gases de efeito estufa? Poderamos levar
clorofluorocarbonos (CFCS ou HCFCS) para Marte, depois de produzi-los na Terra.
Que se saiba, essas substncias artificiais no existem em nenhum outro lugar do
Sistema Solar. Podemos, certamente, imaginar uma produo de CFCS na Terra que
fosse suficiente para aquecer Marte, porque por acaso, com a presente tecnologia,
conseguimos sintetizar, em algumas dcadas, o bastante para intensificar o aquecimento
global de nosso planeta. O transporte at Marte, porm, seria dispendioso: mesmo
usando propulsores auxiliares da classe de Saturn V e Energiya, seria preciso, pelo
menos, um lanamento por dia durante um sculo. possvel, tambm, que os CFCS
fossem produzidos com minerais marianos que contm flor.
Alem disso, h uma desvantagem sria: em Marte, como na Terra, uma grande
quantidade de CFCS impediria a formao de uma camada de oznio. Os CFCS
poderiam colocar as temperaturas marcianas numa faixa amena, mas tambm
manteriam, extremamente srio, o perigo dos raios solares ultravioleta. A luz solar
ultravioleta talvez pudesse ser absorvida por uma camada atmosfrica de destroos
pulverizados de asterides ou da superfcie, injetados acima dos CFCS em quantidades
cuidadosamente determinadas por titulao. Mas, ento, estaramos na situao
inquietante de ter de lidar com a propagao de efeitos colaterais, cada um exigindo
uma soluo tecnolgica prpria em grande escala.
Um terceiro gs de efeito estufa possvel para aquecer Marte a amnia
(NH3). Um pouco de amnia j seria o suficiente para elevar a temperatura na
superfcie de Marte acima do ponto de congelamento da gua. Em princpio, isso
poderia ser feito por microorganismos especialmente produzidos que converteriam o N2
atmosfrico marciano em NH3, como alguns micrbios fazem na Terra. A mesma
converso poderia ser realizada em fabricas especiais. Ou, ento, o nitrognio requerido
poderia ser transportado at Marte de alguma outra parte do Sistema Solar. (N2 o
principal componente nas atmosferas da Terra e de Tit.) A luz ultravioleta voltaria a
converter a amnia em N2 no intervalo de, aproximadamente, trinta anos; por isso, teria
de haver um reabastecimento contnuo de NH3.
Uma combinao criteriosa de efeitos estufa, provocados por CO2, CFC e
NH3, parece capaz de colocar as temperaturas da superfcie marciana bastante perto do
ponto de congelamento da gua. Teria incio, assim, a segunda fase da terraformao
de Marte as temperaturas elevando-se ainda mais, devido quantidade substancial de
vapor de gua no ar; a produo difundida de O2 por plantas geneticamente produzidas;
e o ajuste apurado do meio ambiente na superfcie. Os micrbios, as plantas maiores e
os animais poderiam ser instalados em Marte antes que o meio ambiente global fosse
adequado para os colonizadores humanos desprotegidos.
A terraformaao de Marte , sem dvida, muito mais fcil que a de Vnus.
Ainda muito dispendiosa, porm, pelos padres atuais, e alm de agressiva ao meio
ambiente. Suficientemente justificvel, no entanto, a terraformao de Marte estar
em andamento a partir do sculo XXII.
AS LUAS DE J PITER E SATURNO: A terraformao dos satlites dos
planetas jovinianos apresenta graus variados de dificuldade. O mais fcil de ser
considerado talvez seja Tit. Ele j tem uma atmosfera, composta, principalmente, de
N2 como a da Terra, e est muito mais prximo das presses atmosfricas terrestres de
Vnus ou Marte. Alm disso, importantes gases de efeito estufa, como NH3 e H2O,
esto, quase certo, congelados em sua superfcie. A produo de gases de efeito estufa
iniciais, que no se congelem nas temperaturas presentes de Tit, bem como o
aquecimento direto da superfcie, por meio de fuso nuclear, parecem ser os primeiros
passos para, um dia, se realizar a terraformao de Tit
Se houvesse uma razo imperiosa para terraformar outros mundos, esse
grandioso projeto de engenharia poderia ser realizvel na escala de tempo que temos
descrito: com toda a certeza para os asterides, possivelmente para Marte, Tit e outras
luas dos planetas exteriores, provavelmente impossvel para Vnus. Pollack e eu
reconhecemos que atrai muitas pessoas a idia de tornar os outros mundos do Sistema
Solar adequados para habitao humana, neles estabelecendo observatrios, bases
exploratrias, comunidades e colnias. Pela sua histria de desbravamento, essa
aspirao talvez seja especialmente natural e atraente nos Estados Unidos.
Em todo caso, uma grande alterao do meio ambiente de outros mundos s
poder ser feita, com competncia e responsabilidade, quando tivermos melhor
compreenso desses mundos. Os defensores da terraformao devem, primeiro,
advogar a explorao cientfica de outros mundos, meticulosa e a longo prazo.
Quando compreendemos as reais dificuldades da terraformao, talvez
descubramos que os custos ou os efeitos ambientais indesejados so muito grandes, e
limitaremos nossas pretenses em outros mundos a cidades subterrneas ou cobertas por
cpulas, ou, ento, a outros sistemas ecolgicos fechados, verses muito aperfeioadas
da Biosfera II. possvel que venhamos a abandonar o sonho de converter as
superfcies de outros mundos em algo semelhante da Terra. Ou, talvez, existam modos
de terraformao muito mais elegantes, econmicos e ambientalmente responsveis
em que ainda nem pensamos.
Mas se vamos examinar seriamente a questo, certas perguntas tm de ser
feitas. Como qualquer esquema de terraformao deve buscar o equilbrio entre custos
e benefcios, que garantia teremos de que informaes cientficas fundamentais no
sero destrudas, antes de levarmos a ao adiante? Que grau de compreenso sobre
determinado mundo necessrio antes de confiarmos engenharia planetria a
produo do desejado estado final? Podemos garantir um compromisso humano de
longo prazo com a manuteno e o reabastecimento de um mundo construdo, quando
as instituies polticas humanas tm vida to curta? Se um mudo for, ainda que
supostamente, habitado, mesmo que, apenas, por microorganismos, ser que ns,
humanos, temos o direito de alter-lo? Qual a nossa responsabilidade em preservar os
mundos do Sistema Solar nos seus atuais estados incultos para as geraes futuras, que,
talvez, venham a pensar em usos que hoje somos demasiado ignorantes para prever?
Todas essas perguntas pode ser resumidas numa s: ser que ns, que fizemos uma
mixrdia deste nosso mundo, podemos nos encarregar de outros?
possvel que algumas das tcnicas, efetivamente capazes de terraformar
outros mundos, poderiam ser empregadas para melhorar os estragos que fizemos no
nosso. Tendo em vista a urgncia relativa, o conserto de nosso prprio mundo seria um
indcio de que a espcie humana est preparada para pensar seriamente na
terraformao; um teste da profundidade de nossa compreenso e de nosso
compromisso. O primeiro passo na engenharia do Sistema Solar, portanto, garantir a
habitabilidade da Terra.
S ento estaremos prontos pra nos dispersar pelos asterides, cometas, Marte,
luas do Sistema Solar e mais alm. A previso de J ack Williamson de que tudo isso
comear a acontecer l pelo sculo XXII talvez no esteja muito longe da verdade.
A idia de que nossos descendentes vo viver e trabalhar em outros mundos, e
at deslocar alguns deles para seu proveito, parece a mais extravagante das fices
cientficas. Seja realista, aconselha-me a voz interior. Mas isto realista. Estamos no
vrtice da tecnologia, no ponto intermedirio entre a rotina e o impossvel. fcil
sentir-se em conflito a respeito. Se no nos infligirmos algo terrvel nesse meio tempo,
daqui a um sculo, a terraformao talvez parea to possvel quanto, atualmente,
uma estao espacial supervisionada por seres humanos.
Acho que a experincia de viver em outros mundos est fadada a nos
modificar. Os nossos descendentes, nascidos e criados em outros lugares, vo
naturalmente comear a sentir uma lealdade bsica para com seus mundos natais, sejam
quais forem os afetos que ainda tiverem pela Terra. Suas necessidades fsicas, seus
mtodos de suprir essas necessidades tero de ser todos diferentes.
Uma folha de grama algo comum na Terra; seria um milagre em Marte. Os
nossos descendentes em Marte tero conscincia do valor de um pedacinho de verde. E
se uma folha de grama no tem preo, qual o valor de um ser humano? Ao descrever
seus contemporneos, o revolucionrio norte-americano Tom Paine explorou esta linha
de pensamento:
As privaes, que necessariamente acompanham o desenvolvimento de uma regio inculta,
produziam entre eles um estado de sociedade que os pases atormentados durante muito tempo pelas
brigas e intrigas dos governos haviam deixado de valorizar. Numa situao dessas, o homem se torna o
que deve ser. Ele v na sua espcie... o seu semelhante.
Depois de conhecerem, em primeira mo, uma seqncia de mundos desertos e
ermos, ser natural que nossos descendentes no espao valorizem a vida. Depois de
aprenderem com o domnio de nossa espcie sobre a Terra, talvez queiram aplicar essas
lies nos outros mundos para poupar as geraes futuras do sofrimento evitvel que
seus antepassados foram obrigados a experimentar, para aproveitar a nossa experincia
e os nossos erros no inicio de nossa evoluo sem limites pelo espao.












































CAPTULO 20
ESCURIDO




Muito alm, ocultos aos olhos da luz do dia, h observadores no cu.
EURPEDES, AS BACANTES (EM TORNO DE 406 a. C.)




Quando crianas, temos medo do escuro. Qualquer coisa pode estar ali
escondida. O desconhecido nos perturba.
Ironicamente, nosso destino viver no escuro. Essa descoberta, inesperada, da
cincia tem apenas trs sculos. Afaste-se da Terra em qualquer direo e, depois de um
lampejo inicial de azul e de uma espera mais longa enquanto o Sol desaparece
gradualmente, voc se v rodeado pela escurido, pontuada aqui e ali pelas estrelas
distantes e plidas.
Mesmo depois de adultos, a escurido ainda retm o seu poder de nos assustar.
E, assim, alguns acham que no deveramos investigar muito de perto quem mais
poderia estar vivendo nessa escurido. Melhor no saber, dizem eles.
H 400 bilhes de estrelas na galxia da Via Lctea. De toda essa imensa
multido, ser possvel que o nosso Sol prosaico seja a nica estrela com um planeta
habitado? Talvez. possvel que a origem da vida ou da inteligncia seja muitssimo
improvvel. Ou que as civilizaes estejam sempre nascendo, mas exterminam-se assim
que adquirem a capacidade de se destruir.
Quem sabe, aqui e ali, crivados pelo espao, girando ao redor de outros sos,
existam mundos semelhantes ao nosso, em que outros seres olham para o cu e se
perguntam, como ns, quem mais vive na escurido. A Via Lctea estaria fervilhando
de vida e inteligncia mundos chamando outros mundos enquanto ns, na Terra,
vivemos o momento crtico de decidir escutar pela primeira vez?
A nossa espcie descobriu um meio de se comunicar atravs da escurido, de
transcender as imensas distncias. Nenhum outro meio de comunicao mais rpido,
nem vai mais longe. o rdio.
Depois de bilhes de anos de evoluo biolgica em seu planeta e no nosso
o desenvolvimento tecnolgico de uma civilizao aliengena no pode ser igual ao
nosso. Seres humanos existem h mais de vinte mil sculos, mas s h cerca de um
sculo temos o rdio. Se as civilizaes aliengenas so mais atrasadas que ns,
possvel que estejam muito longe de descobrir o rdio. E se so mais adiantadas,
possvel que estejam muito alm de nossos progressos. Basta pensar nos avanos
tcnicos em nosso mundo nos ltimos sculos. O que, para ns, tecnologicamente
difcil ou impossvel, o que poderia nos parecer mgica talvez seja, para eles, trivial e
fcil. Pode ser que lees usem outros meios muito avanados para se comunicar com seus
pares, mas saberiam do rdio como uma tentativa de contato de civilizaes emergentes.
S com o nosso nvel de tecnologia nas extremidades transmissoras e receptoras,
poderamos nos comunicar, hoje, atravs de grande parte da galxia. Eles devem ser
capazes de faz-lo ainda melhor. Se existirem.
Mas nosso medo do escuro se rebela. A idia de seres aliengenas nos
perturba. Invocamos objees:
O programa caro demais. Mas, em sua expresso moderna mais avanada,
custa menos que um helicptero de ataque por ano.
Jamais compreenderemos o que esto dizendo. Mas, como a mensagem
transmitida por rdio, ns e eles devemos ter, em comum, radiofsica, radioastronomia e
radiotecnologia. As leis da natureza so as mesmas por toda parte; assim, a prpria
cincia prov um meio e uma linguagem de comunicao at entre seres muito
diferentes, desde que ambos tenham cincia. Decifrar a mensagem, se tivermos a sorte
de receber uma, pode ser muito mais fcil que obt-la.
Seria desmoralizador descobrir que a nossa cincia rudimentar. Mas,
pelos padres dos prximos sculos, todavia, parte de nossa cincia atual ser
considerada rudimentar, havendo ou no extraterrestres. (O mesmo acontecer com
parte de nossa poltica, tica, economia e religio atuais.) Ultrapassar a cincia atual
um dos objetivos principais da cincia. Os estudantes srios no tm, em real, crises de
desespero por virar as pginas de um livro e descobrir que um tpico ainda obscuro
para eles mas do conhecimento do autor. Normalmente, os estudantes lutam um
pouco, adquirem o novo conhecimento e, seguindo a velha tradio humana, continuam
a virar as pginas.
Ao longo de toda a histria, as civilizaes avanadas arruinaram
civilizaes s um pouco mais atrasadas. Sem dvida. Mas os aliengenas malvolos,
se existirem, no vo descobrir a nossa existncia pelo fato de estarmos escutando. Os
programas de busca apenas recebem mensagens; no as enviam.
O debate est, por enquanto, em aberto. Numa escala sem precedentes,
estamos procurando escutar sinais de rdio de outras possveis civilizaes nas
profundezas do espao. Temos, hoje, a primeira gerao de cientistas a interrogar a
escurido. possvel que seja, tambm, a ltima gerao antes de estabelecer contato; e
esta poca, a ltima antes de descobrimos que algum nos chama na escurido.
Essa investigao chamada de Procura de Inteligncia Extraterrestre (SETI).
Vamos descrever at que ponto chegamos.
O primeiro programa SETI foi desenvolvido por Frank Drake no Observatrio
Nacional de Radioastronomia em Greenbank, Virgnia Ocidental, em 1960. Durante
duas semanas, ele escutou duas estrelas prximas, semelhantes ao Sol, numa
determinada freqncia. (Prximas um termo relativo; a mais prxima esta a doze
anos-luz 110 trilhes de quilmetros.)
Quase o mesmo momento em que apontou o radiotelescpio e ligou o sistema,
Drake captou um sinal muito forte. Seria uma mensagem de um aliengena? Depois o
sinal sumiu. Se o sinal desaparece, no se pode examina-lo. No possvel verificar se,
devido rotao da Terra, ele se move com o cu. Se no se repete, no se descobre que
nada sobre ele poderia ser uma interferncia de rdio terrestre, uma falha de
amplificador ou detector.. ou um sinal aliengena. Dados que no se repetem, por mais
eminentes que sejam os cientistas que os descrevem, no valem grande coisa.
Semanas mais tarde, o sinal foi novamente detectado. Descobriu-se que se
tratava de um avio militar transmitindo uma freqncia no autorizada. Drake
apresentou os resultados negativos. Mas, em cincia, um resultado negativo no ,
absolutamente, a mesma coisa que um fracasso. Sua grande realizao foi mostrar que a
tecnologia moderna plenamente capaz de procurar escutar sinais de hipotticas
civilizaes nos planetas de outras estrelas.
A partir de ento, fizeram-se vrias tentativas, freqentemente com tempo
emprestado de outros programas de observao dos radiotelescpios, e quase nunca por
um perodo maior que alguns meses. Houve mais alguns alarmes falsos, no estado de
Ohio, em Arecibo, Porto Rico, na Frana, Rssia e outros lugares, mas nada que
pudesse satisfazer os requisitos da comunidade cientfica mundial.
Enquanto isso, a tecnologia de deteco tem se tornado mais barata; a
sensibilidade fica cada vez mais aperfeioada; a respeitabilidade cientfica do SETI
continua a crescer; e at a NASA e o Congresso esto com menos medo de apoiar o
programa. Diversas estratgias complementares de busca so possveis e necessrias.
Tornou-se claro, anos atrs, que, se a tendncia continuasse, a tecnologia para um
programa SETI abrangente acabaria, finalmente, ao alcance, at, de organizaes
privadas (ou de indivduos ricos); e, mais cedo ou mais tarde, o governo estaria disposto
a apoiar um grande programa. Depois de trinta anos de trabalho, foi, para alguns de ns,
mais tarde em vez de mais cedo. Mas, por fim, chegou a hora..
A Sociedade Planetria uma associao sem fins lucrativos que Bruce
Murray, ento diretor do J PL, e eu fundamos em 1980 dedica-se explorao
planetria e procura de vida extraterrestre. Paul Horowitz, fsico da Harvard
University, havia elaborado vrias inovaes importantes para o SETI e estava ansioso
por testa-las. Se obtivssemos o dinheiro para dar incio s suas experincias,
achvamos que conseguiramos sustentar o programa com as doaes dos associados.
Em 1983, Ann Druyan e eu sugerimos ao cineasta Steven Spielberg que esse
era o projeto ideal para contar com seu apoio. Rompendo com a tradio de Hollywood,
em dois filmes, de grande sucesso, ele transmitira a idia de que os seres extraterrestres
poderiam no ser hostis e perigosos. Spielberg concordou. Com seu apoio inicial,
atravs da Sociedade Planetria, o Projeto META teve inicio.
META a sigla para Megachannel ExtraTerrestrial Assay (Pesquisa de
Sinais Extraterrestres em Bilhes de Canais). A nica freqncia do primeiro sistema de
Drake passou a 8,4 milhes. Mas todo canal, toda estao, que sintonizamos, tem uma
faixa de freqncia excepcionalmente estreita. L fora, entre as estrelas e as galxias,
no existem processos conhecidos que possam gerar linhas de rdio to ntidas. Se
captamos algum sinal que caia dentro de um canal to estreito, achamos que ele deve ser
um sinal de inteligncia e tecnologia.
Mais ainda, a Terra gira, o que significa que qualquer fonte distante, de rdio,
ter um movimento visvel bastante grande, como o nascer e o ocaso das estrelas.
Assim, como o tom constante da buzina de um carro diminui enquanto ele passa,
qualquer fonte de rdio extraterrestre autntica exibir um impulso constante na
freqncia devido rotao da Terra. Ao contrrio, qualquer fonte de interferncia de
rdio, na superfcie da Terra, vai rodar com a mesma velocidade do receptor META. As
freqncias de escuta do META so continuamente alteradas para compensar a rotao
da Terra, de modo que os sinais de banda estreita, vindos do cu, sempre aparecem num
nico canal. Mas qualquer interferncia de rdio, aqui na Terra, se denunciar por
precipitar-se pelos canais adjacentes.
O radiotelescpio META em Harvard, Cambridge, Massachusetts, tem 26
metros de dimetro. Todo dia, enquanto a Terra faz girar o telescpio sob o cu, uma
faixa de estrelas, mas estreita que a lua cheia, varrida e examinada. No dia seguinte,
a vez da fileira adjacente. No espao de um ano, todo o cu setentrional e parte do
meridional so observados. Um sistema idntico, tambm patrocinado pela Sociedade
Planetria, est em operao perto de Buenos Aires, na Argentina, para examinar o cu
do sul. Assim, juntos, os dois sistemas META tm explorado todo o cu.
O radiotelescpio, preso, gravitacionalmente, Terra em rotao, fica uma
estrela especifica durante uns dois minutos. Depois, passa a seguinte. Pode parecer
muito 8,4 milhes de canais, mas, lembrem-se, cada um dos canais muito estreito.
J untos constituem, apenas, algumas das mil partes existentes no espectro de rdio.
Assim, a cada ano de observao, temos de estacionar nossos 8,4 milhes de canais em
algum lugar no espectro de rdio, perto de alguma freqncia em que uma civilizao
aliengena, nada sabendo a nosso respeito, poderia, ainda assim, concluir que estamos
escutando.
O hidrognio , consideravelmente, o tipo de tomo mais abundante no
Universo. Est distribudo, em nuvens e como gs difuso, por todo o espao interestelar.
Quando adquire energia, libera parte dela emitindo ondas de rdio numa freqncia
precisa de 1420,405751768 megahertz. (Um hertz significa a crista e o vale de uma
onda que chega ao instrumento de deteco a cada segundo. Assim, 1420 megahertz
significam 1420 bilhes de ondas entrando no detector a cada segundo. Como o
comprimento da onda de luz exatamente a velocidade desta dividida pela freqncia
da onda, 1420 megahertz correspondem a um comprimento de onda de 21 centmetros.)
Os radioastrnomos, em algum lugar da galxia, estaro estudando o Universo em 1420
megahertz, e podem esperar que outros astrnomos, por mais diferente que seja a sua
aparncia, faro o mesmo.
E como se algum lhe dissesse que h, apenas, uma estao na banda de
freqncia do aparelho de rdio de sua casa, mas que ningum sabe a sua freqncia. E
mais: o dial de freqncia de seu aparelho, com o marcador fino que voc ajusta girando
um boto, alcana, por acaso, da Terra at a Lua. Procurar sistematicamente por todo
esse vasto espectro de rdio, girando pacientemente o boto, vai ser um desperdcio de
tempo. O seu problema posicionar corretamente o dial, desde o incio, escolher a
freqncia certa. Se conseguir sintonizar as freqncias em que os extraterrestres esto
transmitindo para ns as freqncias mgicas vai economizar tempo e trabalho.
Por isso, escutamos primeiro, como Drake, nas freqncias perto de 1420 megahertz, a
freqncia mgica do hidrognio.
Horowitz e eu publicamos resultados detalhados de cinco anos de pesquisa, em
tempo integral, no Projeto META e dois anos de acompanhamento do trabalho. No
podemos dizer que encontramos um sinal de seres aliengenas. Mas encontramos algo
enigmtico, algo que, de vez em quando, em momentos tranqilos, me causa arrepios.
Sem dvida, h, no fundo, rudos de rdio provenientes da Terra estaes de
rdio e televiso, avies, telefones celulares, espaonaves prximas e distantes. Alm
disso, como acontece com todos os receptores de rdio, quando mais se espera, tanto
mais provvel que aparea na eletrnica uma flutuao aleatria to forte a ponto de
gerar um sinal esprio. Por isso, ignoramos tudo o que no muito mais alto que o rudo
de fundo.
Consideramos muito seriamente qualquer sinal forte; de banda estreita, que
permanece num nico canal. Ao registrar os dados, META ordena, automaticamente,
que os operadores humanos prestem ateno a certos sinais. Durante cinco anos,
fizemos uns 60 trilhes de observaes em vrias freqncias, enquanto examinvamos
todo o cu acessvel. Algumas dzias de sinais sobrevivem ao processo de seleo.
Submetidos a outros exames, quase todos so rejeitados; por exemplo, porque os
microprocessadores de deteco de falhas, que examinam os microprocessadores de
deteco de sistemas, descobriram um erro.
O que sobrou os sinais candidatos mais fortes depois de trs levantamentos
do cu so onze eventos. Eles s no satisfazem um de nossos critrios para sinal
aliengena autntico. E esse critrio no satisfeito de suprema importncia: ser
verificvel. Nunca conseguimos encontrar nenhum deles novamente. Voltamos a olhar
para aquela parte do cu trs minutos mais tarde, mas ali no h nada. Olhamos, de
novo, no dia seguinte: nada. Examina-se o trecho um ano depois, ou sete anos mais
tarde, e ainda no se v nada.
Parece improvvel que todo sinal que recebemos de uma civilizao aliengena
se apague alguns minutos depois que comearmos a escutar e nuca se pepita. (Como
eles iriam saber que estvamos prestando ateno?) Mas bem possvel que seja efeito
de cintilao. As estrelas cintilam porque parcelas de ar turbulento esto se movendo
pelo campo de viso entre elas e ns. s vezes, essas parcelas de ar atuam como uma
lente e fazem os raios de luz de determinada estrela convergir um pouco, tornando-a,
momentaneamente, mais brilhante. Da mesma forma, as fontes de rdio astronmicas
podem tambm cintilar devido a nuvens de gs, eletricamente carregado (ou
ionizado), no grande quase vcuo entre as estrelas. Observamos isso, rotineiramente,
com os pulsares.
Vamos imaginar um sinal de rdio que esteja um pouco abaixo da potncia
que poderamos detectar da Terra. De vez em quando, o sinal ter, por acaso,
temporariamente focalizado, amplificado e trazido ao alcance de deteco de nossos
radiotelescpios. O interessante que a durao de vida desse brilho, prevista pela fsica
do gs interestelar, de alguns minutos e a chance de reaver o sinal pequena. Na
verdade, deveramos estar apontando constantemente para essas coordenadas no cu,
observando-as durante meses.
Apesar de nenhum desses sinais se repetir, h mais uma coisa que me d um
calafrio sempre que a considero: oito dos onze melhores sinais esto dentro ou nas
proximidades do plano da galxia da Via Lctea. Os cinco mais fortes esto nas
constelaes de Cassiopia, Unicrnio, Hidra e, dois, em Sagitrio na direo
aproximada do centro da galxia. A Via Lctea um conjunto plano, semelhante a um
disco, de gs, poeira e estrelas. Por ser plana, ns a vemos como uma faixa de luz difusa
cruzando o cu noturno. Nela esto quase todas as estrelas de nossa galxia. Se os
nossos sinais selecionados fossem, de fato, interferncia de rdio da Terra ou uma falha
despercebida na eletrnica de deteco, no deveramos v-los, de preferncia, ao
apontar para a Via Lctea.
possvel que tenha sido um clculo, especialmente infeliz e desorientador, de
estatstica. A probabilidade de essa correlao com o plano galctico se obra do acaso
menor que 0,5%. Imaginemos se um mapa do cu que cobrisse toda uma parede,
abrangendo desde a Estrela Polar, no alto, at as estrelas mais fracas apontadas pelo
plo sul da Terra, embaixo. Serpeando por esse mapa de parede, esto os contornos
irregulares da Via Lctea. Vamos, agora, supor que algum vendasse os seus olhos e lhe
pedisse que atirasse cinco dardos, ao acaso, no mapa (com grande parte do cu do sul,
inacessvel para Massachusetts, declarada fora dos limites). Voc teria de atirar os cinco
dar dos mais de duzentas vezes antes de conseguir, por acaso, que eles cassem to
prximos dos arredores da Via Lctea quanto os cinco sinais META mais fortes. Sem
sinais repetidos, porm, no temos como afirmar que, realmente, descobrimos
inteligncia extraterrestre.
Pode ser que os eventos que descobrimos sejam causados por algum novo tipo
de fenmeno astrofsico, algo que ningum ainda imaginou, que faz com que os sinais
fortes, em bandas de freqncia desconcertantemente estreitas, no sejam emitidos por
civilizaes, mas por estrelas ou nuvens de gs (ou alguma outra coisa) presentes no
plano da Via Lctea.
Vamos nos permitir, porm, um momento de especulao extravagante.
Imaginemos que todos os nossos eventos sobreviventes sejam, de fato, causados por
sinais de rdio de outras civilizaes. Podemos estimar ento a partir do pouco tempo
que passamos observando cada pedao do cu quantos transmissores desse tipo
existem em toda a Via Lctea. A resposta chega perto de 1 milho. Se espalhados,
aleatoriamente, pelo espao, o mais prximo estaria a algumas centenas de anos-luz,
longe demais para que eles j tivessem captado os nossos sinais de televiso ou radar.
Por mais alguns sculos, eles no saberiam que uma civilizao tcnica surgiu na Terra.
A galxia estaria pulsando com vida e inteligncia, mas a menos que estivessem
explorando ativamente um imenso nmero de sistemas estelares obscuros nada saberia
do que anda acontecendo por aqui ultimamente. Daqui a alguns sculos, depois que eles
ficarem sabendo de ns, as coisas podem se tornar muito interessantes. Felizmente,
teremos geraes para nos preparar.
Por outro lado, se nenhum de nossos sinais selecionados um autentico sinal
de rdio aliengena, seremos forados a concluir que pouqussimas civilizaes esto
transmitindo sinais, talvez nenhuma, pelo menos em nossas freqncias mgicas e com
uma potncia que nos permita escuta-las.
Considere-se uma civilizao como a nossa, que empregasse toda a energia de
que dispe (cerca de 10 trilhes de watts) para transmitir um sinal em uma de nossas
freqncias mgicas e em todas as direes do espao. Nesse caso, os resultados META
implicariam que no existem civilizaes desse tipo num raio de 25 anos-luz, um
volume que abrange, talvez, uma dzia de estrelas como o Sol. No um limite muito
rigoroso. Por outro lado, se essa civilizao estivesse transmitindo diretamente para a
nossa posio no espao, usando uma antena que no fosse mais avanada que a do
Observatrio Arecibo, o fato de META nada ter encontrado significaria que no existem
civilizaes desse tipo em nenhuma parte da Via Lctea nem uma nica dentre 400
bilhes de estrelas. Porm, mesmo que eles assim o desejassem, como iriam saber
transmitir em nossa direo?
Considere-se, agora, no extremo tecnolgico oposto, uma civilizao, muito
avanada, transmitindo, extravagantemente, em todas as direes num nvel de potncia
10 trilhes de vezes maior (1026 watts, toda a produo energtica de uma estrela como
o Sol). Neste caso, se os resultados META so negativos, no s podemos concluir que
no existem civilizaes desse tipo na Via Lctea, como nenhuma civilizao num raio
de 70 milhes de anos-luz nenhuma em M31, a mais prxima galxia semelhante
nossa, nem no sistema Fornax, nem em M81, nem na Nebulosa do Redemoinho, nem
em Centauro A, nem no aglomerado de galxias Virgo, nem nas galxias Seyfert mais
prximas; nenhuma civilizao em nenhuma dos 100 trilhes de estrelas em milhars de
galxias prximas. Com uma estaca no corao ou no, a pretenso geocntrica volta a
dar sinais de vida.
Sem dvida, talvez no fosse um sinal de inteligncia, mas de estupidez, gastar
tanta energia em comunicao interestelar (e intergalctica). possvel que eles tenham
boas razes para no saudar todos os que aparecem. Ou, talvez, no se importem com
civilizaes to atrasadas como a nossa. Mas, ainda assim, nem uma nica civilizao,
transmitindo com essa potncia e nessa freqncia, em 100 trilhes de estrelas? Se os
resultados META so negativos, temos um limite instrutivo, porm no temos como
saber se ele diz respeito abundncia de civilizaes muito avanadas ou sua
estratgia de comunicao. Mesmo que META nada tenha encontrado, permanece em
aberto uma ampla faixa mdia de civilizaes abundantes, mais avanadas que a nossa
e transmitindo em todas as direes, em freqncias mgicas. Ainda no teramos tido
nenhuma notcia a seu respeito.
Em 12 de outubro de 1992 auspiciosamente ou no, no aniversrio de
quinhentos anos da descoberta da Amrica por Cristvo Colombo a NASA ativou
o seu novo programa SETI. Num radiotelescpio, no deserto de Mojave, deu incio a
uma busca destinada a examinar sistematicamente todo o cu, como o META, sem fazer
conjeturas sobre as estrelas mais provveis, mas expandindo bastante o alcance da
freqncia. No Observatrio de Arecibo, a NASA comeou um estudo, ainda mais
sensvel, que se concentrava em sistemas estelares prximos, que pareciam promissores.
Em plena operao, as buscas da NASA teriam conseguido detectar sinais muito mais
fracos que os do META, alm de poder procurar tipos de sinais inacessveis para este.
A experincia do Meta revelou um matagal de esttica de fundo e interferncia
de rdio. Uma nova observao e confirmao rpida do sinal especialmente em
outros radiotelescpios diferentes a chave para ser ter certeza. Horowitz e eu
fornecemos as coordenadas de nossos eventos, enigmticos e fugidos, aos cientistas da
NASA. Eles, talvez, pudessem confirmar e esclarecer os nossos resultados. O programa
da NASA tambm estava desenvolvendo novas tecnologias, estimulando idias e
emocionando as crianas nas escolas. Aos olhos de muitos, valia os 10 milhes de
dlares que estavam sendo gastos por ano. Quase exatamente um ano depois de
autoriz-lo, no entanto, o Congresso cancelou o programa SETI da NASA. O custo
exagerado, diziam. O oramento de defesa dos Estados Unidos, ps-Guerra Fria, umas
30 mil vezes maior.
O argumento mais importante do principal adversrio do programa SETI da
NASA o senador Richard Bryan, de Nevada era o seguinte (extrado das Atas do
Congresso, 22 de setembro de 1993):
A pesquisa cientifica raramente oferece garantias de sucesso, se que oferece alguma e eu
compreendo isso e, freqentemente, os benefcios desse tipo de pesquisa s se revelam, em toda a sua
plenitude, quando o processo j est bem adiantado. E eu tambm aceito o fato.
Mas no caso do SETI, as chances de sucesso so to remotas, e os provveis benefcios do
programa so to limitados, que h poucas justificativas para que 12 milhes de dlares arrecadados com
impostos sejam gastos nesse programa.
Antes de termos descoberto vida extraterrestre, porm, como que podemos
garantir que a encontraremos? Por outro lado, como que podemos saber que as
chances de sucesso so remotas? E, se encontrarmos inteligncia extraterrestre, fato
que os provveis benefcios sejam to limitados? Como em todas as grandes
aventuras de explorao, no sabemos o que vamos encontrar e no conhecemos a
probabilidade de encontrar a alguma coisa. Se soubssemos, no teramos que procurar.
O SETI um daqueles programas de pesquisa que irritam todos os que
desejam relaes bem definidas de custo/benefcio. No se sabe se a ETI (Inteligncia
Extraterrestre) pode ser encontrada; quanto tempo levaramos para encontr-la; nem o
que isso nos custaria. Os benefcios talvez sejam enormes, mas tambm no podemos
ter certeza a respeito disso. Seria tolice, sem dvida, gastar uma frao considervel do
Tesouro nacional em tais aventuras. Pergunto-me, todavia, se as civilizaes no podem
ser avaliadas por darem ou no alguma ateno s tentativas de resolver grandes
problemas.
Apesar dos contratempos, um grupo dedicado de cientistas e engenheiros,
reunidos no Instituto SETI em Palo Alto, Califrnia, decidiu ir adiante, com ou sem
ajuda do governo. A NASA lhes deu permisso para usar equipamento j pago; capites
da indstria eletrnica doaram alguns milhes de dlares; pelo menos um
radiotelescpio apropriado est disponvel; e os estgios iniciais do que o mais
grandioso de todos os programas SETI esto em andamento. Se ele puder demonstrar
que possvel fazer um levantamento til do cu sem ficar atolado em rudo de fundo
e, sobretudo, se existirem sinais potencialmente inteligentes inexplicados, o que muito
provvel com base na experincia META talvez o Congresso mude novamente de
idia e financie o projeto.
Nesse meio tempo, Paul Horowitz apresentou um novo programa diferente
do META e do que a NASA estava desenvolvendo chamado BETA, Billion-channel
ExtraTerestrial Assay (Pesquisa de Sinais Extraterrestres em Bilhes de Canais).
Combina sensibilidade de banda estreita, ampla cobertura de freqncia e um modo
inteligente de verificar sinais assim que so detectados. Se a Sociedade Planetria
conseguir o patrocnio adicional, esse sistema muito mais barato que o programa
anterior da NASA dever estar no ar em breve.
Ser que eu gostaria de acreditar que, com o META, detectemos transmisses
de outras civilizaes que habitam a escurido, salpicadas pela imensido da galxia da
Via Lctea? Sem dvida. Depois de passar dcadas estudando e buscando decifrar essa
incgnita, claro que gostaria. Para min, essa descoberta seria emocionante. Mudaria
tudo. Ficaramos sabendo de outros seres, que tiveram evoluo prpria durante bilhes
de anos, que talvez vejam o Universo de forma muito diferente, que so, provavelmente,
muito mais inteligentes e, claro, no so humanos. Quando eles sabem que ns no
sabemos?
Para min, a perspectiva de no haver sinais, de no haver ningum nos
chamando, deprimente. O silncio completo, disse J ean-J acques Rousseau num
contexto diferente, induz melancolia; uma imagem da morte. Mas eu concordo
com Henry David Thoreau: Por que me sentiria solitrio? O nosso planeta no est na
Via Lctea?
A percepo de que esses seres existem e de que, como requer o processo
evolutivo, devem ser muito diferentes de ns teria uma implicao extraordinria: as
diferenas que nos dividam aqui na Terra so triviais comparadas com as diferenas
entre ns e eles. Talvez seja s um palpite, mas a descoberta de inteligncia
extraterrestre poderia desempenhar um papel na unificao de nosso planeta dividido e
entregue s disputas. Seria a ltima das Grandes Humilhaes, um rito de passagem
para a nossa espcie e um evento transformador na antiga busca de descobrir o nosso
lugar no Universo.
Fascinados pelo SETI, poderamos experimentar a tentao de sucumbir
crena, mesmo sem evidncias seguras; isso, porm, seria autocomplacente e tolo. S
devemos abrir mo de nosso ceticismo em face de evidencias slidas com a rocha. A
cincia exige tolerncia para com a ambigidade. Nos pontos que ignoramos, recusamos
a crena. Qualquer incmodo gerado pela incerteza serve a um propsito mais alto:
leva-nos a acumular dados melhores. Essa atitude a diferena entre a cincia e tanta
outra coisa. A cincia oferece muito pouco em matria de emoes baratas. Os padres
de evidncia so rigorosos. Mas, quando obedecidos, permitem que vejamos longe,
chegando, at, a iluminar uma grande escurido.














CAPTULO 21
PARA O CU!




As escadas do cu so abaixadas para que ele possa ascender por elas ao cu. deuses,
ponham seus braos embaixo do rei, suspendam-no, levantem-no para o cu. Para o cu! Para o cu!
HINO PARA UM FARA MORTO (EGITO, EM TORNO DE 2600 a. C.)




Quando meus avs eram crianas, a luz eltrica, o automvel, o aeroplano e
o rdio eram progressos tecnolgicos assombrosos, as maravilhas da poca. Era possvel
escutar histrias extraordinrias sobre elas, mas no se podia encontrar um nico
exemplar naquela pequena vila do Imprio Austro-Hngaro, perto das margens do rio
Bug. Naqueles tempos, porm, perto da virada do sculo passado (sculo XIX), viveram
dois homens que previram outras invenes, muito mais ambiciosas Kostantin
Tsiolkovsky, o terico, um mestre-escola quase surdo na obscura cidade russa de
Kaluga, e Robert Goddard, o engenheiro, professor numa escola superior norte-
americana igualmente obscura, em Massachusetts. Eles sonharam com o emprego de
foguetes para viajar aos planetas e s estrelas. Passo a passo, elaboraram a fsica bsica
e muitos dos detalhes. Gradativamente, suas mquinas tornaram forma. Por fim, seus
sonhos provaram ser contagiosos.
Na sua poca, a prpria idia era considerada vergonhosa ou, at, sintoma de
alguma obscura insanidade mental. Goddard achava que a mera meno de uma viagem
aos outros mundos o expunha ao ridculo, e no ousava publicar, nem mesmo discutir
em pblico, sua viso futura de vos s estrelas. Na adolescncia, ambos tiveram vises
sobre o vo espacial, epifanias que jamais os abandonaram. Ainda tenho sonhos em
que saio voando para as estrelas na minha mquina, escreveu Tsiolkovsy, na meia-
idade. difcil trabalhar sempre sozinho, em condies adversas, sem um lampejo de
esperana, sem nenhuma ajuda. Muitos de seus contemporneos achavam que ele era
realmente louco. Os que conheciam fsica melhor que Tsolkvsky e Goddard inclusive
o The New York Times, num editorial de rejeio sumria s renegado s vsperas da
Apollo 11 insistiam em que os foguetes no podiam funcionar no vcuo, que a Lua e
os planetas estavam, para sempre, fora do alcance humano.
Uma gerao mais tarde, inspirado por Tsiolkovsky e Goddard, Wernher Von
Braun construa o primeiro foguete capaz de chegar orla do espao, o V-2. Mas, por
uma dessas ironias, abundantes no sculo XX, Von Braun estava construindo o foguete
para os nazistas, como um instrumento de massacre indiscriminado de civis, como uma
arma de vingana para Hitler, as fbricas de foguetes equipadas com mo-de-obra
escrava, sofrimentos humanos inexprimveis pagando a construo de casa propulsor e
o prprio Von Braun transformando em oficial da SS. Estava mirando a Lua, brincava
ele sem constrangimento, mas em vez disso acertou Londres.
Depois de mais uma gerao, construindo sobre o trabalho de Tsiolkovsky e
Goddard, prolongando o gnio tecnolgico de Von Braun, estvamos l em cima, no
espao, circunavegando silenciosamente a Terra, pisando na antiga e deserta superfcie
lunar. As nossas mquinas cada vez mais competentes e autnomas espalhavam-se
pelo Sistema Solar, descobrindo novos mundos, examinado-os de perto, procurando
vida, comparando-os com a Terra.
Esta uma razo pra que, na longa perspectiva astronmica, haja algo
verdadeiramente memorvel no momento presente que podemos definir como os
poucos sculos que tm como centro o ano em que voc est lendo este livro. h uma
segunda razo: esta a primeira vez, na histria de nosso planeta, em que uma espcie,
por suas prprias aes, tornou-se um perigo para si mesma e, tambm, para inmeras
outras. Vamos recapitular como isso se deu:
Temos queimado combustveis fsseis por centenas de milhares de
anos. Nos anos 60, havia tantos queimando madeira, carvo, petrleo, e
gs natural, em to grande escala, que os cientistas comearam a se
preocupar com o crescente efeito estufa; os perigos do aquecimento
global comearam, lentamente, a se introduzir na conscincia pblica.
Os CFCS foram inventados nos anos 20 e 30; em 1974, descobriu-se
que atacavam a camada protetora de oznio. Quinze anos mais tarde,
entrou em vigor a proibio de sua produo em todo o mundo.
As armas nucleares foram inventadas em 1945. S em 1983 que as
conseqncias globais da guerra termonuclear foram compreendidas.
Em 1992, inmeras ogivas nucleares estavam sendo desmontadas.
O primeiro asteride foi descoberto em 1801. Propostas mais ou menos
srias para desloca-los foram aventadas no incio dos anos 80. O
reconhecimento dos perigos potenciais da tecnologia de deflexo dos
asterides veio pouco depois.
A guerra biolgica nos acompanha h sculos, mas seu casamento
mortal com a biologia molecular s ocorreu recentemente.
Ns, humanos, j provocamos extines de espcies numa escala sem
precedentes desde o final do perodo cretceo. S na ltima dcada, no
entanto, a magnitude dessas extines se tornou clara e se levantou a
possibilidade de que, em nossa ignorncia das inter-relaes com a
vida na Terra, poderamos estar pondo em perigo o nosso prprio
futuro.
Observem as datas dessa lista e considerem a srie de novas tecnologias
atualmente em desenvolvimento. No parece provvel que outros perigos de nossa
prpria lavra ainda estejam por ser descobertos, alguns talvez at mais srios?
No campo cheio de detritos dos chauvinismos auto-elogiosos desacreditados,
existe apenas um que parece se manter, um aspecto em que somos especiais: devido a
nossa prpria ao ou inao, e ao mau emprego de nossa tecnologia, vivemos um
momento extraordinrio, pelo menos para a Terra a primeira vez que uma espcie se
tornou capaz de exterminar a si mesma. Note-se, porm, que tambm a primeira vez
que uma espcie se tornou capaz de viajar para os planetas e para as estrelas. Os dois
momentos, criados pela mesma tecnologia, coincidem alguns sculos na histria de
um planeta com 4,5 bilhes de anos. Se algum fosse jogado aleatoriamente Terra, em
qualquer momento do passado (ou futuro), a possibilidade de chegar a esse momento
crtico seria menor que um em 10 milhes. Exatamente no momento atual que elevado
o nosso poder de influenciar o futuro.
Poderia ser uma seqncia familiar, acontecendo em muitos mundos um
planeta, recm-formado, gira placidamente ao redor de sua estrela; a vida se forma
lentamente; uma srie caleidoscpica de criaturas evolui; surge a inteligncia que, pelo
menos at certo ponto, confere um enorme valor de sobrevivncia; e, depois, inventa-se
a tecnologia. Os seres comeam a compreender que h leis da natureza, que elas podem
ser reveladas por experincias e que o seu conhecimento pode ser usado tanto para
salvar como para destruir vidas, em ambos os casos, em escalas sem precedentes. A
cincia, reconhecem, confere imensos poderes. Num lampejo, criam dispositivos que
alteram mundos. Algumas civilizaes planetrias compreendem o seu caminho,
estabelecem limites para o que pode e o que no deve ser feito e, em segurana, passam
pelo tempo dos perigos. Outras, menos afortunadas e menos prudentes, perecem.
Como, afinal de contas, toda sociedade planetria ser ameaada pelos
impactos vindos do espao, toda civilizao sobrevivente obrigada a empreender a
viagem espacial. No por um entusiasmo exploratrio ou romntico, mas pela mais
prtica das razes imaginveis: manter-se viva. E, uma vez no espao, durante sculos e
milnios, deslocando pequenos mundos e promovendo a engenharia de planetas, a
espcie se desprende de seu bero. Se existirem, muitas outras civilizaes acabaro por
se aventurar muito longe de casa.
Tem-se proposto um meio de estimar o grau de precariedade de nossas
circunstncias, notvel, sem recorrer, de forma alguma, natureza do acaso. J . Richard
Gott III astrofsico na Universidade de Priceton. Ele nos pede para adotar um princpio
copernicano generalizado, algo que descrevi, anteriormente, como o Princpio da
Mediocridade. provvel que no estejamos vivendo numa poca verdadeiramente
extraordinria. Quase ningum teve essa experincia. elevada a probabilidade de que
nascemos, vivemos os nossos dias e morremos na larga faixa mdia da durao de vida
de nossa espcie (ou civilizao, ou nao). Com quase toda certeza, diz Gott, no
vivemos nos primeiros, nem nos ltimos tempos. Por isso, se a espcie muito jovem,
segue-se que improvvel que dure muito tempo porque, se fosse durar muito tempo,
voc (e todos ns que estamos vivos hoje) seria extraordinrio por viver, em termos
proporcionais, to prximo do incio.
Qual , portanto, a longevidade projetada de nossa espcie? Gott conclui, com
um nvel de segurana de 97,5%, que os seres humanos no vivero mais de 8 milhes
de anos. Esse o seu limite superior, quase igual durao mdia de muitas espcies
mamferas. Neste casco, a nossa tecnologia no causa danos, nem ajuda. Mas o limite
inferior de Gott, com a mesma alegada confiabilidade, de apenas doze anos. Ele acha
que a probabilidade de os seres humanos ainda estarem vivos na poca em que os bebs
de hoje se tornarem adolescentes, de uma em quarenta. Na vida cotidiana, tentamos,
com afinco, no assumir riscos to grandes; jamais embarcar em avies que tenham,
digamos, uma chance em quarenta de sofrer um acidente. S concordamos em nos
submeter a uma cirurgia em que 95% dos pacientes sobrevivem, se a nossa doena tem
mais que 5% de probabilidade de nos matar. Uma chance em quarenta de que a nossa
espcie sobrevivera mais doze anos seria, se vlida, causa de extrema preocupao. Se
Gott tem razo, no s jamais estaremos entre as estrelas; h uma boa chance de no
vivermos o suficiente nem para dar o primeiro passo em outro planeta.
Para min, esse argumento tem qualquer coisa de estranho, melanclico. Sem
nada saber sobre a nossa espcie, exceto a sua idade, fazemos estimativas numricas,
que se dizem altamente confiveis, quanto a suas perspectivas futuras. Como? Seguimos
os vencedores. Aqueles que tm sobrevivido vo, provavelmente, continuar a existir. Os
recm-chegados tendem a desaparecer. O nico pressuposto aquele, bem plausvel, de
que o momento em que estamos investigando essa questo nada tem de especial. Ento,
por que o argumento insatisfatrio? S porque ficamos estarrecidos com as suas
implicaes?
Um principio com a da Mediocridade deve ter uma aplicabilidade muito
ampla. No somos to ignorantes, porm, a ponto de imaginar que tudo medocre. H
algo especial em nossa poca e no se trata apenas do chauvinismo temporal que, sem
dvida, sentem os que vivem em determinado perodo algo inequivocamente nico e
muito relevante para o futuro de nossa espcie. Esta a primeira poca em que: (a)
nossa tecnologia, elevada a potncias cada vez mais altas, atingiu o precipcio da
autodestruio; (b) tambm a primeira poca em que podemos adiar ou evitar a
destruio indo para algum outro lugar, um lugar fora da Terra.
Essas duas potencialidades, (a) e (b), tornam nossa poca extraordinria de
maneiras absolutamente contraditrios, que tanto (a) reforam como (b) enfraquecem o
argumento de Gott. No tenho como prever qual o ritmo que ser mais acelerado: o das
novas tecnologias destrutivas apressando a extino humana, ou o das novas tecnologias
do vo espacial, retardando-a. Como, no entanto, a primeira vez que inventamos o
meio de nos aniquilar e a primeira vez que desenvolvemos tecnologia para colonizar
outros mundos, acho que se pode apresentar uma razo convincente para que a nossa
poca seja extraordinria, exatamente no contexto da argumentao de Gott. Se isso
verdade, aumenta muito a margem de erro nessas estimativas de longevidade futura. As
ruins ficam piores e as boas melhoram consideravelmente; nossas perspectivas, a curto
prazo, so ainda mais tristes e, se conseguimos sobreviver, a longo prazo, nossas
chances sero ainda mais favorveis do que Gott calcula.
As piores perspectivas no devem ser causa para desespero, entretanto, nem as
melhores, para complacncia. Nada nos foca a sermos observadores passivos,
cacarejando, desanimados, enquanto nosso destino se cumpre inexoravelmente. Se no
podemos agarrar o destino pela mo, podemos, talvez, redireciona-lo, modifica-lo ou
evita-lo.
claro que devemos manter habitvel o nosso planeta no em uma escala de
tempo descansada, de sculos ou milnios, mas com urgncia, numa escala de tempo de
dcadas ou at anos. Isso vai implicar mudanas no governo, na indstria, na tica, na
economia e na religio. Nunca fizemos coisa igual antes, certamente no em escala
global. Pode ser difcil demais para ns. As tecnologias perigosas podem estar muito
difundidas. A corrupo pode estar muito disseminada. Um nmero muito grande de
lderes pode estar mais preocupado com o curto prazo que com longo prazo. possvel
que muitos conflitos de grupos tnicos, naes-Estados e ideologias impeam que o tipo
correto de mudana global seja institudo. Quem sabe, sejamos demasiado tolos at para
perceber os perigos reais, ou que grande parte do que ouvimos a respeito difundida por
aqueles que tm interesse pessoal em minimizar as mudanas fundamentais.
Temos, tambm, entretanto, uma histria de mudanas sociais duradouras que
quase todo mundo achava impossveis. Desde o incio dos tempos, no trabalhamos
apenas em proveito prprio, mas para nossos filhos e netos. Foi o que meus avs e meus
pais fizeram por min. Apesar de nossa diversidade, apesar de dios endmicos,
freqentemente juntamos nossas foras para enfrentar um inimigo comum. Hoje,
parecemos muito mais dispostos a reconhecer os perigos nossa frente que h uma
dcada. Os perigos recm-reconhecidos nos ameaam a todos igualmente. Ningum
pode afirmar o que vai acontecer aqui na Terra.
A Lua era o lugar onde crescia a rvore da imortalidade, num antigo mito
chins. Ao que parece, a rvore da longevidade, se no da imortalidade, cresce em
outros mundos. Se estivssemos no espao, entre os planetas, se houvesse comunidades
humanas auto-suficientes em muitos mundos, nossa espcie ficaria imune catstrofe.
A diminuio do escudo que absorve a luz ultravioleta em um mundo seria, pelo menos,
um aviso para se ter cuidados especiais com essa camada protetora em outro. Um
impacto cataclsmico num mundo deixaria, provavelmente, todos os outros inclumes.
Quando maior for o nmero de humanos fora da Terra, quanto maior a diversidade dos
mundos que habitamos, quanto mais variada a engenharia planetria, quando maior o
alcance de padres e valores sociais, mais segura estar a espcie humana.
Se algum crescer vivendo nos subterrneos de um mundo com um centsimo
da gravidade da Terra e vendo cus pretos pelos portais, no ter o mesmo conjunto de
percepes, interesses, preconceitos e predisposies de um habitante da superfcie do
planeta natal. O mesmo acontecer se a pessoa viver na superfcie de Marte, em plena
convulso de terraformao, ou em Vnus, ou em Tit. Essa estratgia dividir-se em
muitos grupos menores que se auto-propagam, cada um com foras e preocupaes
bastante diferentes, mas todos marcados pelo orgulho local tem sido amplamente
empregada na evoluo da vida sobre a Terra, em particular pelos nossos prprios
antepassados. Na verdade, pode ser a chave para se compreender por que somos como
somos. Esta a segunda das justificativas que faltavam para uma presena humana
permanente no espao: melhorar nossas chances de sobrevivncia no apenas s
catstrofes que podemos prever, mas tambm s que no podemos. Gottt afirma, ainda,
que estabelecer comunidades humanas em outros mundos pode nos dar a melhor chance
de superar as probabilidades.
Providenciar essa aplice de seguro no muito dispendioso, no para a escala
em que realizamos as coisas na Terra. Nem sequer exigiria dobrar os oramentos
pertinentes das naes que, hoje, exploram o espao (o que, em todos os casos, apenas
uma pequena frao dos oramentos militares e de muitos gastos voluntrios que
poderiam ser considerados marginais ou at frvolos). Logo poderamos estar
assentando humanos em asterides prximos da Terra e estabelecendo bases em Marte.
Sabemos como faze-lo, mesmo com a tecnologia atual, num espao de tempo menor
que a durao de uma vida humana. E as tecnologias vo ser aperfeioar rapidamente.
Vamos ficar mais competentes em viagens espaciais.
Um esforo srio para enviar seres humanos a outros mundos relativamente
to barato numa base per annum que no pode, na realidade, competir com as agendas
sociais urgentes na Terra. A participao vicria ser muito mais real que em qualquer
era anterior de explorao e descoberta. E quanto mais culturas e pessoas ele inspirar e
emocionar, tanto mais provvel que se torne realidade.
Com que direito, no entanto, poderamos nos perguntar, vamos habitar, alterar
e conquistar outros mundos? Se outros seres vivessem no Sistema Solar, esta seria uma
pergunta importante. Porm, se no h ningum neste sistema a no ser ns, no temos
o direito de coloniz-lo?
Sem dvida, nossa explorao e colonizao devem ser esclarecidas, pautadas
por um respeito aos ambientes planetrios e ao conhecimento cientfico que eles
encerram. Isso mera prudncia. E, certo, a explorao e a colonizao dever ser
feitas, eqitativa e transnacionalmente, por representantes de toda a espcie humana.
Nossa histria colonial passada no encorajada neste sentido; mas, desta vez, o que
nos motiva no so o ouro, as especiarias, os escravos, nem a paixo de converter o
gentio para a nica F Verdadeira, como aconteceu com os exploradores europeus dos
sculos XV e XVI. Na realidade, essa uma das razes principais de estarmos
vivenciando um progresso to intermitente, aos trancos e barrancos, nos programas
espaciais tripulados de todas as naes.
Apesar de todos os provincianismos de que me queixei no incio desse livro,
agora me descubro um chauvinista humano indesculpvel. Se houvesse outra vida neste
Sistema Solar, estaria em perigo iminente porque os humanos estariam chegando. Neste
caso, eu poderia at ser persuadido de que a proteo de nossa espcie, pela colonizao
de alguns outros mundos, contrabalanada, ao menos em parte, pelo perigo que
representaramos para todos os demais. Mas, pelo que sabemos at agora, no h outra
vida nesse Sistema, nem um nico micrbio. Existe apenas a vida na Terra.
Assim, em nome da vida terrestre, insisto em afirmar que, com pleno
conhecimento de nossas limitaes, devemos aumentar imensamente o nosso
conhecimento do Sistema Solar, e depois, comear a colonizar outros mundos.
Estes so os argumentos prticos que estavam faltando: salvaguardar a Terra
de impactos catastrficos, do contrrio inevitveis, e conseguir garantias contra as
muitas outras ameaas, conhecidas e desconhecidas, que podem destruir o meio
ambiente que nos sustenta. Sem estes argumentos, talvez faltasse um motivo
convincente para enviar seres humanos a Marte e a outros lugares. Mas, com eles e os
argumentos reforadores que envolvem cincia, educao, perspectivas, esperana
acho que temos um motivo muito forte. Se a nossa sobrevivncia, a longo prazo, est
em perigo, temos uma responsabilidade bsica para com a nossa espcie de nos
aventurarmos a outros mundos.
Marinheiros em mar calmo, sentimos a agitao de uma brisa.



































CAPTULO 22
NAS PONTAS DOS PS PELA VIA LCTEA




J uro pela proteo das estrelas (um juramento poderoso, se voc ao menos soubesse)...
ALCORO, SURA 56 (SCULO VII)
Sem dvida, estranho no habitar mais a terra, renunciar a costumes que mal se teve tempo
de aprender...
RAINER MARIA RILKE, A PRIMEIRA ELEGIA (1923)




A perspectiva de ascender ao espao, de alterar outros mundos para alcanar
nossas metas por melhores que sejam nossas intenes detona um sinal de alerta.
Lembramos a tendncia humana para a arrogncia, recordamos nossa falibilidade e
julgamentos errneos diante de novas tecnologias poderosas. Lembramos a Torre de
Babel, uma construo cujo cume alcanava o cu, e o medo de Deus em relao a
nossa espcie, pois agora no haver restrio pra tudo o eu eles intentarem fazer.
O salmo 115:16, defende o direito divino aos outros mundos: Os cus so os
cus do Senhor; mas a Terra ele a deu aos filhos do homem. Plato reconta a histria
grega equivalente de Babel o conto de Otis e Efialtes, mortais que ousaram escalar
os cus. Os deuses se vem diante de uma opo. Devem matar os humanos arrogantes
e aniquilar (sua) raa com raios? Por um lado, isso seria o fim dos sacrifcios e cultos
que os homens ofereciam e pelos quais os deuses ansiavam. Mas, por outro lado, os
deuses no podiam tolerar que (tal) insolncia no fosse reprimida.
Se, porm, no tivermos alternativa a longo prazo, se fomos escolher entre
muitos mundos ou nenhum, vamos precisar de outro tipos de mito, mitos de
encorajamento. Eles existem muitas religies, do hindusmo ao cristianismo gnstico e
doutrina mrmon, ensinam por mais mpio que parea que o objetivo dos humanos
tornarem-se deuses. Vejamos esta histria, do talmude judaico, omitida no Gnesis (em
duvidosa concordncia com o relato da maa, da rvore do Conhecimento, da Queda e
da expulso do den). No jardim, Deus diz a Eva e a Ado que propositadamente
deixou o Universo inacabado. responsabilidade dos humanos, no espao de
inumerveis geraes, participar, com Deus, de uma experincia gloriosa: completar
a Criao.
A carga dessa responsabilidade pesada, sobretudo para uma espcie fraca e
imperfeita como a nossa. Nada, nem remotamente, parecido com um acabamento
pode ser tentado sem um conhecimento muito maior do que o que hoje possumos.
Estando a nossa prpria existncia em perigo, porm, talvez venhamos a descobrir que
somos capazes de enfrentar esse supremo desafio.
Embora no tenha realmente empregado nenhum dos argumentos do captulo
anterior, Robert Goddard intuiu que a navegao do espao interplanetrio deve ser
efetuada para assegurar a continuidade da raa. Konstantin Tsiolkovsky fez um
julgamento semelhante:
H inumerveis planetas, semelhantes a muitas ilhas Terras... O homem ocupa uma delas. Mas
por que no se aproveitaria das outras e do poder de um sem-nmero de sis?... Quando o Sol esgotasse a
sua energia, seria lgico abandona-lo e procurar outra estrela, recm-iluminada, ainda na sua juventude.
Isso poderia ser feito antes, bem antes de o Sol morrer, por espritos
aventureiros cata de mundos novos para conquistar.
S repensar, porm, essa argumentao, fico confuso. No Buck Rogers
demais? No requer uma confiana absurda na tecnologia futura? No ignora meus
avisos sobre a falibilidade humana? A curto prazo, encerra, sem dvida, um preconceito
contra as naes tecnologicamente menos desenvolvidas. No h alternativas prticas
sem essas ciladas?
Nossos problemas ambientais auto-infligidos, e nossas armas de destruio em
massa so produtos da cincia e da tecnologia. Ento, diz voc, vamos desistir da
cincia e da tecnologia. Admitamos que essas ferramentas so, perigosas demais.
Criemos uma sociedade mais simples, em que sejamos incapazes de alterar o meio
ambiente numa escala global ou mesmo regional. Voltemos a uma tecnologia mnima,
concentrada na agricultura, com rigorosos controles sobre os novos conhecimentos.
Uma teocracia autoritria um meio j testado e eficiente de reforar os controles.
Essa cultura mundial, porm, instvel a longo prazo, se no a curto prazo,
devido velocidade do progresso tecnolgico. As tendncias humanas de auto-
aperfeioamento, inveja e competio estaro sempre pulsando sob a superfcie; as
oportunidades de vantagens locais, a curto prazo, sero aproveitadas mais cedo ou mais
tarde. A no ser que haja graves restries ao pensamento e ao, num lampejo
estaremos de volta ao ponto que hoje estamos. Uma sociedade to controlada deve
conceder grandes poderes elite que exerce controle, provocando abusos flagrantes e
conseqente rebelio. Depois de experimentar a riqueza, o conforto e os meios de salvar
vidas que a tecnologia oferece, muito difcil coibir a inventividade e a ambio
humanas. E mesmo que essa involuo da civilizao global conseguisse, em teoria,
tratar do problema da catstrofe tecnolgica auto-infligida, permaneceramos indefesos
contra os eventuais impactos de asterides e cometas.
Tambm podemos imaginar um recuo ainda maior, sociedade de caadores-
coletores, em que viveramos dos produtos naturais da terra e abandonaramos at a
agricultura. Dardos, varas de cavar, arcos, seta e fogo seriam tecnologia suficiente. Mas
a Terra conseguiria sustentar, quando muito, algumas dezenas de milhes de caadores-
coletores. Como atingir nveis to baixos de populao sem provocar as mesmas
catstrofes que estamos tentando evitar? Alm disso, j no sabemos viver como
caadores-coletores: esquecemos suas culturas e habilidades, sem conjuntos de
ferramentas. Matamos quase todos e destrumos grande parte do meio ambiente que os
sustentava. exceo de um minsculo grupo remanescente, talvez no fossemos
capazes de voltar atrs, mesmo dando alta prioridade a esse projeto. E, de mais a mais,
ainda que pudssemos voltar atrs, continuaramos indefesos diante da catstrofe do
impacto que h de acontecer inexoravelmente.
As alternativas parecem mais que cruis: so ineficazes. Muitos dos perigos
que enfrentamos nascem, sem dvida, da cincia e da tecnologia; mais basicamente,
porm, do fato de termos nos tornado poderosos sem nos tornamos sbios na mesma
proporo. O poder de alterar mundos, que a tecnologia colocou em nossas mos, requer
um grau de considerao e previso nunca antes exigido.
A cincia uma faca de dois gumes: suas conquistas podem ser usadas para o
bem ou para o mal. Mas no h como voltar as costas cincia. Os primeiros avisos
sobre os perigos tecnolgicos tambm vm da cincia. As solues, talvez, exigem de
ns mais que um simples arranjo tecnolgico. Muitos tero de passar por uma
alfabetizao cientfica. possvel que tenhamos de mudar instituies e
comportamento. Nossos problemas, no entanto, seja qual for sua origem, no podem ser
resolvidos fora da cincia. Tanto as tecnologias que nos ameaam como a superao
dessas ameaas brotam da mesma fonte. Esto empalhadas na corrida.
Em oposio, estabelecendo sociedades humanas em muitos mundos, nossas
perspectivas seriam muito mais favorveis. Diversificaramos nosso leque. Nossos ovos
estariam, quase literalmente, em muitas cestas. Cada sociedade tenderia a orgulha-se das
virtudes de seu mundo, de sua engenharia planetria, de suas convenes sociais, de
suas predisposies hereditrias. As diferenas culturais seriam, necessariamente,
alimentadas e exageradas. Essa diversidade serviria como ferramenta de sobrevivncia.
Quando as colnias fora da Terra tiverem condies de se defender sozinhas,
tero todas as razes para encorajar o progresso tecnolgico, o esprito aberto e a
aventura, mesmo que aqueles que ficarem na Terra sejam obrigados a prezar a cautela, a
temer os novos conhecimentos e a instituir controles sociais dracocianos. Depois que as
primeiras comunidades auto-suficientes forem estabelecidas em outros mundos,
possvel que os habitantes da Terra tambm possam abrandar suas regras e ter uma vida
mais alegre. Os humanos no espao dariam aos da Terra uma proteo real contra as
colises, raras mas catastrficas, de asterides ou cometas em trajetrias errticas. Pela
mesma razo, os humanos no espao deteriam o poder em qualquer disputa sria com os
da Terra.
A perspectiva de uma poca desse tipo contrasta, provocadoramente, com as
previses de que o progresso da cincia e da tecnologia esteja, atualmente, perto de um
limite assinttico; de que a arte, a literatura e a msica jamais chegaro perto, nem,
muito menos, iro alm das altura que a nossa espcie, por vezes, j atingiu; e de que a
vida poltica na Terra est prestes a se fixar em alguma forma de governo mundial,
democrtica, liberal e estvel como uma rocha, identificada, na terminologia de Hegel,
com o fim da histria. Essa expanso para o espao tambm contrasta com uma
tendncia diferente, mais igualmente discernvel, nos ltimos tempos, para o
autoritarismo, a censura, o dio tnico e uma profunda suspeita em relao
curiosidade e ao aprendizado. Em lugar disso, acho que, depois de algumas correes, a
colonizao do Sistema Solar pressagia uma era ilimitada de progressos deslumbrantes
na cincia e na tecnologia, de florescimento cultural e de experincias de amplo alcance,
l em cima no cu, na esfera do governo e da organizao social. Em mais de um
aspecto, a explorao do Sistema Solar e a colonizao de outros mundos constituem o
incio da histria, muito mais que o seu fim.
impossvel examinar o futuro, especialmente quando se trata de muitos
sculos frente. Ningum at hoje fez esse exame com detalhamento e coerncia. No
me imagino capaz de faz-lo. Com alguma apreenso, cheguei at este ponto do livro,
porque estamos comeando a reconhecer os desafios verdadeiramente sem precedentes
propostos pela nossa tecnologia. Esses desafios tm, a meu ver, implicaes diretas
ocasionais, algumas das quais tentei delinear sucintamente. Existem, tambm,
implicaes menos diretas, com efeitos de longo prazo, sobre os quais tenho ainda
menos certeza. Apesar de tudo, gostaria de submete-las reflexo do leitor.
Mesmo quando nossos descendentes estiverem estabelecidos em asterides
prximos da Terra, em Marte, nas luas do Sistema Solar exterior e no Cinturo de
Cometas Kuiper, eles no estaro seguros. A longo prazo, o Sol pode gerar exploses
estupendas de raios X e raios ultravioleta; o Sistema Solar entrar numa das imensas
nuvens interestelares espreita, e os planetas vo escurecer e esfriar; uma chuva
mortfera de cometas sair bramindo da Nuvem de Oort e ameaar civilizaes em
muitos mundos adjacentes; reconheceremos que uma estrela prxima est prestes a se
tornar supernova. Num prazo realmente longo, o Sol a caminho de se tornar uma
estrela vermelha gigante ficar maior e com mais brilho, a Terra comear a perder ar
gua para o espao, o solo se carbonizar, os oceanos se evaporaro e fervero, as
rochas se pulverizaro e o planeta poder, at, desaparecer no interior do Sol.
Longe de ser feito para ns, o Sistema Solar se tornar, por fim, demasiado
perigoso para ns. A longo prazo, colocar todos os ovos numa nica cesta estelar, por
mais confivel que tenha sido o Sistema Solar nos ltimos tempos, pode ser arriscado
demais. A longo prazo, como Tsolkovsky e Goddard reconheceram h muito tempo,
teremos de sair do Sistema Solar.
Se isso vale para ns, por que no para os outros? E vale para os outros, por
que no aparecem por aqui? H muitas respostas possveis, inclusive a controvrsia de
que j apareceram por aqui, embora as evidncias sejam escassas. Ou, talvez, no haja
ningum no espao porque os aliengenas se destroem, quase sem exceo, antes de
conseguirem realizar o vo interestelar; ou porque, numa galxia de 400 bilhes de sis,
a nossa a primeira civilizao tcnica.
Acho que temos uma explicao mais provvel no simples fato de o espao ser
vasto e a distncia entre as estrelas muito grande. Mesmo havendo civilizaes muito
mais antigas e avanadas que a nossa expandindo-se para longe de seus mundos
natais, reestruturando novos mundos e, mais tarde, seguindo para outras estrelas seria
improvvel, pelos clculos que William I. Newman da UCLA e eu realizamos, que
estivessem por aqui. E como a velocidade da luz finita, a notcia, pela televiso e pelo
radar, de que uma civilizao tcnica surgiu num planeta do Sol no teria chegado ao
conhecimento deles. Ainda no.
Se prevalecerem as estimativas otimistas e uma em cada milho de estrela
abrigasse uma civilizao tecnolgica prxima; se essas civilizaes tambm estivessem
espalhadas aleatoriamente pela Via Lctea; e se essas condies se mantivessem, a mais
prxima estaria a uma distncia de centenas de anos-luz. A cem anos-luz, talvez, no
ponto de maior aproximao; mais provavelmente, a mil anos-luz; e, claro, talvez em
lugar nenhum, por mais distante que fosse. Suponhamos que a civilizao mais
prxima, num planeta de outra estrela, esteja, digamos, a duzentos anos-luz. Nesse caso,
daqui a uns 150 anos, comear a receber nossas fracas emisses de radar e televiso
depois da Segunda Guerra Mundial. Que pensar de tudo isso? A cada ano o sinal vai
ficar mais forte, mais interessante, talvez mais alarmante. Por fim, talvez, seus seres
respondam: enviando uma mensagem por rdio ou fazendo uma visita. Em qualquer dos
casos, a resposta ser, provavelmente, limitada pelo valor finito da velocidade da luz.
Com esses nmeros incertos, a resposta a esse chamado, emitido involuntariamente na
metade do sculo XX para as profundezas do espao, s vai chegar l pelo ano 2350. Se
estiverem mais distantes, muito mais tempo. A possibilidade interessante que a
primeira recepo de uma mensagem de civilizao aliengena, uma mensagem dirigida
a ns (e no apenas um comunicado enviado a todos os pontos), vai ocorrer numa poca
em que estaremos bem situados em muitos mundos de nosso Sistema Solar, preparando-
nos para seguir adiante.
Recebendo ou no essa mensagem, todavia, teremos razes para continuar a
procurar outros sistemas solares. Ou o que ainda mais seguro neste setor
imprevisvel e violento da galxia para nos isolarmos em habitaes auto-suficientes
no espao interestelar, longe dos perigos constitudos pelas estrelas. Na minha opinio,
esse futuro evoluiria naturalmente, a passos lentos, mesmo sem nenhum objetivo
grandioso de viagem interestelar.
Por segurana, algumas comunidades talvez quisessem cortar seus laos com o
resto da humanidade deixando de ser influenciadas por sociedades, e cdigos ticos
imperativos tecnolgicos diferentes. Numa poca em que cometas e asterides fossem
rotineiramente reposicionados, seramos capazes de povoar um pequeno mundo e
depois larga-lo sozinho no espao. Em geraes sucessivas, medida que esse mundo
seguisse adiante, a Terra passaria de estrela brilhante a mancha plida, tornando-se, por
fim, invisvel; o Sol apareceria mais fraco, at no ser mais que um ponto de luz
vagamente amarelado, perdido entre milhares de outros. Os viajantes se aproximariam
da noite interestelar. Algumas dessas comunidades talvez se contentassem em se
comunicar, s vezes, via rdio e laser, com seus antigos mundos natais. Outras,
confiantes na superioridade de suas chances de sobrevivncia e cautelosas com a
contaminao, talvez tentassem desaparecer. Talvez se perdesse, finalmente, todo
contato com elas, sendo esquecida at sua existncia.
No entanto, at os recursos de um asteride ou cometa de bom tamanho so
finitos, e um dia chega a hora em que preciso buscar mais recursos em outro lugar
especialmente gua, necessria para beber, para ter uma atmosfera de oxignio
respirvel e obter o hidrognio dos reatores de fuso nuclear. Assim, a longo prazo,
essas comunidades devem migrar de mundo a mundo, sem desenvolver lealdade
duradoura pra com nenhum deles. Poderamos chamar essa experincia de
pioneirismo ou colonizao. Um observador menos compreensivo talvez a
descrevesse como sugar os recursos de um pequeno mundo atrs do outro. Mas h 1
trilho de pequenos mundos na Nuvem de Cometas de Oort.
Vivendo em pequenos grupos num modesto mundo adotivo longe do Sol,
saberemos que cada migalha de alimento e cada gota de gua dependem da operao
eficaz de uma tecnologia clarividente. Essas condies no so radicalmente diferentes
daquelas a que j estamos acostumados. Tirar os recursos do solo e ficar espreita dos
recursos que passam parece estranhamente familiar, como uma lembrana esquecida da
infncia: com algumas mudanas significativas, a estratgia de nossos antepassados
caadores-coletores. Durante 99,9% do domnio dos seres humanos sobre a Terra
tivemos esse tipo de vida que nos forjou. Assim, depois de uma experincia sedentria
breve e apenas parcialmente bem-sucedida, podemos torna-se errantes de novo mais
tecnolgicos que da ltima vez, porm, mesmo ento, a tecnologia que possuamos,
ferramentas de pedra e fogo, era nossa nica garantia contra a extino.
Se a segurana reside no isolamento e no distanciamento, alguns de nossos
descendentes vo acabar emigrando para os cometas exteriores da Nuvem de Oort. Com
1 trilho de ncleos comentrios, cada um separado do seguinte por uma distncia
semelhante que existe entre Marte e a Terra, haver muito a fazer por l.
A orla exterior da Nuvem de Oort do Sol fica, talvez, na metade do caminho
para a prxima estrela. Nem todas as estrelas tm uma Nuvem de Oort, mas muitas,
provavelmente, a possuem. Quando o Sol passar por estrelas prximas, a nossa Nuvem
de Oort vai encontrar e parcialmente atravessar outras nuvens de cometas, como dois
exames de insetos se interpenetrando sem colidir. Ocupar o cometa de uma outra estrela
no ser, ento, mais difcil que ocupar um cometa da nossa. Das fronteiras de algum
outro sistema solar, os filhos da mancha azul talvez olhem com saudades para os pontos
mveis de luz que denotam planetas substanciais (e bem iluminados). Algumas
comunidades sentindo o antigo afeto humano por oceanos e luz solar despertar em
seus coraes talvez comecem a longa viagem para os planetas brilhantes, quentes e
amenos de um novo sol.
Outras comunidades podem considerar esta ltima estratgia uma fraqueza. Os
planetas so associados a catstrofes naturais. Tm vida e inteligncia preexistentes. So
fceis de ser descobertos por outros seres. Melhor permanecer na escurido. E nos
espalharmos entre muitos mundos pequenos e obscuros. Melhor continuar escondidos.
Quando pudermos enviar as nossas mquinas e a ns mesmos para bem longe
de casa, para longe dos planetas e entrarmos, realmente, no teatro do Universo
deveremos encontrar fenmenos diferentes de tudo o que j conhecemos. Eis trs
exemplos possveis:
Primeiro: a partir de, aproximadamente, 550 unidades astronmicas (UA)
uma regio do espao cerca de dez vezes mais distante do Sol que J piter e, portanto,
muito mais acessvel que a Nuvem de Oort existe algo extraordinrio. Assim como
uma lente comum focaliza imagens distantes, a gravidade faz o mesmo. (As imagens
gravitacionais de estrelas e galxias distantes comeam a ser detectadas.) A 550 UA do
Sol a, apenas, um ano de distncia, se pudssemos viajar a 1% da velocidade da luz
est a regio em que comea o foco (embora este possa estar consideravelmente mais
distante, quando se levam em conta os efeitos da coroa solar, o halo de gs ionizado que
circunda o Sol). Ali, sinais de rdio distantes so tremendamente aumentados, tornam-
se sussurros amplificados. A ampliao de imagens distantes nos permitiria (com um
radiotelescpio modesto) determinar um continente na regio da estrela mais prxima e
o Sistema Solar interior na regio da galxia espiral mais prxima. Se podemos vagar,
por uma concha esfrica imaginria, a uma distncia focal apropriada e centrada no Sol,
temos a liberdade de explorar o Universo numa ampliao assombrosa, examina-lo com
uma clareza sem precedentes, bisbilhotar os sinais de rdio de civilizaes distantes, se
existirem, e vislumbrar os acontecimentos mais antigos na histria do Universo. Ou,
ento usar a lente ao contrrio, para amplificar nosso sinal muito modesto de modo que
possa ser captado a imensas distncias. H razes que nos arrastam para centenas e
milhares de UA. As outras civilizaes tero as suas prprias regies de foco
gravitacional, dependendo da massa e do raio de sua estrela, algumas um pouco mais
perto, outras um pouco mais longe que a nossa. A focalizao gravitacional pode servir
como um incentivo comum para que as civilizaes explorem as regies que ficam logo
alm das partes planetrias de seus sistemas solares.
Segundo: vamos dar um momento de ateno s estrelas ans-marrons,
hipotticas, de temperaturas muito baixas, com massa consideravelmente maior que a de
J piter mas consideravelmente menor que a do Sol. Ningum sabe se as ans-marrons
existem. Alguns especialistas, usando as estrelas mais prximas como lentes
gravitacionais para detectar a presena de outras mais distantes, afirmam ter encontrado
evidencia das ans-marrons. A partir da frao minscula do cu observada at agora
por essa tcnica, infere-se um enorme nmero de ans-marrons. Outros no concordam.
Nos anos 50, o astrnomo Harlow Shapley, de Harvard, sugeriu que as ans-marrons
suas estrelas liliputianas eram habitadas. Ele imaginava que suas superfcies
tivessem o calor de um dia de junho em Cambridge e apresentassem imensas reas.
Seriam estrelas que os seres humanos poderiam explorar e onde poderiam sobreviver.
Terceiro: os fsicos B.J . Carr e Stephen Hawking, da Universidade de
Cambridge, mostraram que as flutuaes na densidade da matria, nos primeiros
estgios do Universo, podem ter gerado uma enorme variedade de pequenos buracos
negros. Os buracos negros primordiais se existirem devem se decompor por
emitirem radiaes para o espao, uma conseqncia da lei da mecnica quntica.
Quanto menor a massa do buraco negro, mais rpido ele se dissipa. Qualquer buraco
negro primordial, atualmente nos ltimos estgios de decomposio, teria de pesar
quase o mesmo que uma montanha. Todos os menores desapareceram. Como a
abundncia para no falar da existncia de buracos negros primordiais depende do
que aconteceu nos primeiros momentos depois do Big Bang, ningum pode ter certeza
de que existe de que existe algum para ser descoberto; sem dvida, no podemos
afirmar que exista algum por perto. O fato de no se ter encontrado, at o momento,
pulsaes breves de raios gama, um componente da radiao Hawking, no tem imposto
limites superiores muito restritos abundncia de buracos negros.
Num estudo independente, G. E. Brown, de Caltech, e o fsico nuclear
pioneiro Hans Behte, de Cornell, sugerem que cerca de 1 bilho de buracos negros no
primordiais esto espalhados pela galxia, gerados na evoluo das estrelas. Nesse caso,
o mais prximo pode estar apenas a dez ou vinte anos-luz.
Se houver buracos negros ao nosso alcance com a massa de montanhas ou de
estrelas teremos uma fsica surpreendente para estudar em primeira mo, bem como
uma nova e formidvel fonte de energia. De modo algum estou querendo dizer que as
ans-marrons ou os buracos negros primordiais seja provveis num raio de alguns anos-
luz ou em qualquer lugar. Mas, quando entrarmos no espao interestelar, ser inevitvel
tropear em novas categorias de maravilhas e encantos, algumas com aplicaes
prticas transformadoras.
No sei at onde me levar esta linha de argumentao. Com o correr do
tempo, novos habitantes atraentes do zo csmico nos levaro par mais longe, e
catstrofes cada vez mais mortais e improvveis devem acontecer. As probabilidades
so cumulativas. Com o tempo, porm, a espcie tecnolgica tambm acumular
poderes cada vez maiores, muito superiores aos que podemos imaginar hoje. Talvez, se
formos muito habilidosos (acho que s sorte no bastaria), acabaremos por nos espalhar
no espao, muito distantes de casa, navegando pelos arquiplagos estrelados da imensa
galxia da Via Lctea. Se encontramos outros seres ou, o mais provvel, se eles nos
encontrarem vamos interagir harmoniosamente. Como bem possvel que as outras
civilizaes no espao sejam muito mais avanadas que a nossa, os humanos belicosos
no devem durar muito tempo no espao interestelar.
Por fim, nosso futuro pode ser como Voltaire imaginou:
s vezes, com a ajuda de um raio de sol e, s vezes, com a expediente de um cometa, (eles)
deslizavam de esfera a esfera, como um passarinho salta de galho e galho. Em pouco tempo, (eles)
corriam pela Via Lctea...
Estamos, ainda agora, descobrindo grandes nmeros de discos de gs e poeira
ao redor das estrelas jovens justamente as estruturas de que se formaram a Terra e os
outros planetas em nosso Sistema Solar h 4,5 bilhes de anos. Estamos comeando a
compreender como os gros de poeira fina se transformam, lentamente, em mundos;
como os grandes planetas, semelhantes Terra, se aglomeram e depois capturam,
rapidamente, hidrognio e hlio para se tornarem os ncleos ocultos de gigantes
gasosos; e como pequenos planetas terreais permanecem relativamente despidos de
atmosfera. Estamos reconstruindo as histrias dos mundos, verificando que, na orla do
Sistema Solar primitivo, se reuniram, principalmente, gelos e matria orgnica e, nas
regies interiores, aquecidas pelo jovem Sol, principalmente rocha e metal. Comeamos
a reconhecer o papel predominante das primeiras colises na destruio de mundos,
abrindo imensas crateras e bacias em suas superfcies e interiores, fazendo-os girar,
gerando e eliminando luas, criando anis, possivelmente levando oceanos inteiros a se
derramarem dos cus, e depositando um verniz de matria orgnica como o caprichado
remate final da criao dos mundos. Estamos comeando a aplicar esse conhecimento a
outros sistemas.
Nas prximas dcadas, teremos uma chance real de examinar o traado e parte
da composio de muitos outros sistemas planetrios maduros ao redor de estrelas
prximas. Comearemos a saber quais aspectos de nosso Sistema so a regra e quais a
exceo. O que mais comum planetas como J piter, como Netuno ou como a Terra?
Os todos os outros sistemas tm mundos como J piter, Netuno e Terra? Que outras
categorias de mundos existem, atualmente desconhecidas para ns? Todos os sistemas
solares esto incrustados numa imensa nuvem esfrica de cometas? A maioria das
estrelas no cu no so sis solitrios, como o nosso, mas sistemas duplos ou mltiplos
em que as estrelas esto em rbita mtua. Existem planetas em sistemas desse tipo? Em
caso positivo, como que eles so? Se, como pensamos atualmente, os sistemas
planetrios so uma conseqncia rotineira da origem de sis, eles seguem caminhos
evolutivos muito diferentes em outros lugares? Como que so os sistemas planetrios
antigos, bilhes de anos mais evoludos que o nosso? Nos prximos sculos, o nosso
conhecimento de outros sistemas se tornar cada vez mais abrangente. Comearemos a
saber que sistema visitar, semear e colonizar.
Suponhamos que pudssemos acelerar continuamente em 1g uma acelerao
em que nos sentimos confortveis no boa e velha terra firme at a metade de nosso
percurso, a desacelerar continuamente em 1g at nosso destino. Nesse caso, a viagem a
Marte levaria um dia, a ida a Pluto uma semana e meia, o trajeto at a Nuvem de Oort
um ano e a viagem para as estrelas prximas alguns anos.
Mesmo uma modesta extrapolao de nossos recentes progressos, na rea dos
meios de transporte, sugere que seremos capazes de viajar e uma velocidade prxima
da luz em apenas alguns sculos. possvel que a previso seja irremediavelmente
otimista. Pode levar, realmente, milnios ou mais. Se no nos destrumos antes, porm,
vamos inventar novas tecnologias, to estranhas para ns quanto as Voyager poderiam
ser para os nossos antepassados caadores-coletores. Mesmo hoje, podemos pensar em
meios sem dvida, desajeitados, ruinosamente dispendiosos, ineficientes de
construir uma nave interestelar que se aproxime da velocidade da luz. Com o tempo, os
projetos se tornaro mais elegantes, econmicos, eficientes. Chegar o dia em que
superaremos a necessidade de pular de cometa a cometa. Comearemos a pairar nas
alturas pelos anos-luz e, como santo Agostinho disse dos deuses dos antigos gregos e
romanos, a colonizar o cu.
Tais descendentes podem estar afastados, por dezenas ou centenas de
geraes, de qualquer ser humano que j viveu na superfcie de um planeta. Suas
culturas sero diferentes, suas tecnologias muito avanadas, suas lnguas modificadas,
sua associao com a inteligncia artificial muito mais ntima, talvez at a prpria
aparncia marcadamente diferente da apresentada por seus ancestrais quase mticos que,
no remoto sculo XX, realizaram as primeiras tentativas de se aventurar pelo mar do
espao. Mas sero humanos, pelo menos em grande parte; sero versados em alta
tecnologia; tero registros histricos. Apesar do julgamento de santo Agostinho sobre a
mulher de Lor, de que ao ser salvo, ningum deveria sentir saudades do que esta
abandonando, eles no esquecero totalmente a Terra.
Mas ainda estamos muito longe de tudo isso, o que voc deve estar
pensando. Como Voltaire disse em seu Memonon, o nosso pequeno globo terrqueo o
hospcio dessas centenas de milhares de milhes de mundos. Ns, que no
conseguimos pr ordem sequer em nosso planeta natal, dilacerado por rivalidades e
dios, que estragamos o nosso meio ambiente, que nos matamos uns aos outros por
irritao ou desateno, e tambm intencionalmente, e, ainda mais, que somos uma
espcie que, at bem recentemente, estava convencida de que o Universo era feito s pra
o seu proveito, vamos nos aventurar pelo espao, deslocar mundos, reestruturar
planetas, espalhar-nos pelos sistemas de estrelas vizinhas?
No imagino que justamente ns, com nossos presentes costumes e
convenes sociais, povoaremos o espao. Se continuarmos a acumular apenas poder e
nenhuma sabedoria, sem dvida, nos destruiremos. A nossa existncia nesses tempos
distantes requer que modifiquemos as nossas instituies e a ns mesmos. Como ouso
adivinhar o destino dos humanos no futuro longnquo? Acho que apenas uma questo
de seleo natural. Se nos tornamos apenas um pouquinho mais violentos, ignorantes e
egostas do que j somos, que certo que no teremos futuro.
Se voc jovem, bem possvel que estaremos dando os nossos primeiros
passos para a viagem aos asterides prximos da Terra e a Marte durante seu tempo de
vida. Ir at as luas dos planetas jovinianos e ao Cinturo de Cometas Kuiper levar um
nmero muito maior de geraes. A viagem Nuvem de Oort vai requerer ainda muito
mais tempo. Quando estivermos preparados para colonizar sistemas planetrios
prximos, teremos mudado. A simples passagem de tantas geraes nos ter mudado.
As circunstancias diferentes em que estamos vivendo, as prteses e a engenharia
gentica nos tero mudado. A necessidade nos ter mudado. Somos uma espcie
adaptvel.
No seremos ns que chegaremos Alfa do Centauro e s demais estrelas
prximas. Ser uma espcie muito parecida conosco, com mais virtudes e menos
fraquezas que ns, porm; uma espcie que retornar a circunstncias mais semelhantes
quelas para as quais originalmente evoluiu; mas segura, previdente, capaz e sensata o
tipo de seres que, gostaramos, nos representassem num Universo, supostamente,
repleto de espcies muito mais antigas, poderosas e diferentes.
As imensas distncias que separam as estrelas so providenciais. Os seres e os
mundos esto em quarentena mtua. A quarentena s suspensa para os que tm
bastante autoconhecimento e discernimento para viajar em segurana de estrela a
estrela.
Em escalas de tempo enormes, em centenas de milhes a bilhes de anos, os
centros das galxias explodem. Vemos, espalhadas pelo espao, galxias com ncleos
ativos, quasares, galxias distorcidas por colises, com os braos em espiral rompidos,
sistemas de estrelas destrudos pela radiao ou tragados pelos buracos negros e
compreendemos que, nessas escalas de tempos, talvez nem o espao interestelar, nem as
galxias sejam seguras.
H um halo de matria estuda circundando a Via Lctea, estendendo-se,
talvez, at a metade do caminho para a galxia espiral mais prxima (M31 na
constelao de Andrmeda, que tambm contm centenas de bilhes de estrelas). No
sabemos o que essa matria escura, nem como est disposta. Parte dela, porm, pode
estar em mundos presos a estrelas individuais. Nesse caso, nossos descendentes do
futuro remoto tero uma oportunidade, em intervalos inimaginveis de tempo, de se
estabelecerem no espao intergalctico e de passarem, cautelosamente, para outras
galxias.
Na escala de tempo necessria para povoar a nossa galxia, no entanto, se no
muito antes, devemos perguntar: at que ponto imutvel esse desejo de segurana que
nos leva para o espao? Ser que um dia nos sentiremos contentes com o tempo de vida
que nossa espcie desfrutou e com os nossos sucessos, e abandonaremos
voluntariamente a cena csmica? Daqui a milhes de anos provavelmente muito antes
teremos nos transformado em algo diferente. Mesmo que no faamos nada
intencionalmente, o processo natural de mutao e seleo ter provocado a nossa
extino ou evoluo para alguma outra espcie nessa escala de tempo (a julgar pelos
outros mamferos). Na durao de vida tpica de uma espcie mamfera, ainda que
fssemos capazes de viajar a uma velocidade prxima da luz e s nos dedicssemos a
isso, acho que no poderamos explorar sequer uma frao representativa da galxia da
Via Lctea. Ela , simplesmente, grande demais. E, ao longe, existem mais 100 bilhes
de galxias. Ser que nossas presentes motivaes se manter inalteradas durantes
escalas de tempo geolgicas e, ainda mais, cosmolgicas, quando ns mesmos j
estivermos transfigurados? Nessas pocas remotas, poderemos descobrir sadas muito
mais grandiosas e dignas para as nossas ambies que, simplesmente, povoar um
nmero ilimitado de mundos.
Alguns cientistas imaginam que, talvez, um dia, vamos criar novas formas de
vida, unir as mentes, colonizar as estrelas, reconfigurar as galxias ou impedir, num
volume prximo do espao, a expanso do Universo. Num artigo de 1993, no peridico
Nuclear Physicis, o fsico Andrei Linde imagino que em tom de brincadeira sugere
que experincias de laboratrio (teria de ser um laboratrio e tanto!) para criar
universos, isolados, fechados e em expanso, seriam, em ltima anlise, possveis. No
entanto, ele me escreve eu mesmo no sei se (esta sugesto) simplesmente piada ou
alguma outra coisa. Nessa lista de projetos para o futuro distante, no teremos
dificuldade em reconhecer uma ambio humana contnua de se arrogar poderes outrora
considerados divinos ou, nessa outra metfora mais estimulante, de completar a
Criao.
H muitas pginas, abandonamos o reino da conjetura plausvel pela
intoxicao estonteante de uma especulao quase irrestrita. tempo de voltar nossa
era.
Meu av, nascido antes que as ondas de rdio fossem sequer curiosidade de
laboratrio, viveu quase o suficiente para ver o primeiro satlite artificial emitindo
sinais do espao. H pessoas que nasceram antes do avio e que na velhice viram quatro
naves serem lanadas para as estrelas. Apesar de todos os nossos fracassos, a despeito
de nossas limitaes e falibilidades, somos capazes de grandeza. Isso vale para nossa
cincia e algumas reas de nossa tecnologia, pra nossa arte, msica, literatura, para
nosso altrusmo e compaixo, e at, em raras ocasies, para nossa poltica. Que novas
maravilhas, jamais sonhadas em nossos tempos, teremos elaborado em mais uma
gerao? E em outra mais? At onde nossa espcie nmade ter errado no final do
prximo sculo? E do prximo milnio?
H 2 bilhes de anos, os nossos antepassados eram micrbios; h meio bilho
de anos, peixes; h 100 milhes de anos, algo parecido com camundongos; h 10
milhes de anos, macacos nas rvores; e h 1 milho de anos, proto-humanos
decifrando a domesticao do fogo. A nossa linhagem evolutiva marcada pelo
domnio da mudana. Na nossa poca, o ritmo esta se acelerando.
Quando, pela primeira vez, nos aventurarmos a viajar para um asteride
prximo da Terra, teremos entrado num habitat que pode cativar a nossa espcie para
sempre. A primeira viagem de homens e mulheres para Marte passo-chave para nos
transformar numa espcie multiplanetria. Estes acontecimentos so to importantes
quanto a colonizao da terra para nossos antepassados anfbios e a descida das rvores
para nossos ancestrais primatas.
Com pulmes rudimentares e barbatanas pouco adaptadas para caminhar, um
nmero muito grande de peixes deve ter morrido antes de a espcie estabelecer uma
posio segura na terra. Quando as florestas lentamente diminuram, os nossos
antepassados, semelhantes a macacos eretos, muitas vezes corriam de volta para as
rvores, fugindo dos predadores que viviam espreita de caa nas savanas. As
transies levaram milhes de anos, foram dolorosas e imperceptveis para os
envolvidos. No nosso caso, a transio se deu apenas algumas geraes e s com poucas
vidas perdidas. O passo to rpido que ainda no somos capazes de compreender o
que est acontecendo.
Quando as primeiras crianas nascerem fora da Terra, quando tivermos bases e
colnias em asterides, cometas, luas e planetas, quando estivermos vivendo longe da
Terra e criando novas geraes em outros mundos, algo ter mudado para sempre na
histria humana. Mas habitar os ouros mundos no implica abandonar o nosso, assim
como a evoluo dos anfbios no significou o fim dos peixes. Durante muito tempo, s
uma frao muito pequena de nossa espcie estar no espao.
Na sociedade moderna ocidental, escreve o estudioso Charles Lindholm:
A eroso da tradio e o colapso de crenas religiosas aceitas nos deixam sem um telos (um
objetivo por que lutar), uma noo santificada do potencial da humanidade. Privados de um projeto
sagrado, temos apenas uma imagem desmistificada de uma humanidade frgil e falvel, j no mais capaz
de se tornar divina.
Acho saudvel na verdade, essencial manter sempre viva na lembrana a
nossa fragilidade e falibilidade. Preocupam-me as pessoas que aspiram a ser divinas.
Quanto a um objetivo de longo alcance e a um projeto sagrado, todavia, temos um
nossa frente. Dele depende a prpria sobrevivncia de nossa espcie. Se estamos
trancados e aferrolhados na priso do self, eis uma sada de emergncia algo digno,
algo imensamente maior que ns mesmos, um ato crucial em nome da humanidade.
Povoar os outros mundos unifica as naes e os grupos tnicos, une as geraes e requer
que sejamos espertos e sbios. Libera a nossa natureza e, em parte, nos devolve s
nossas origens. Mesmo na poca atual, este novo telos est ao nosso alcance.
O psiclogo pioneiro William J ames definia religio com um sentimento de
estar em casa no Universo. Como descrevi nos primeiros captulos deste livro, nossa
tendncia tem sido fingir que o Universo como desejaramos que fosse a nossa casa,
em lugar de revisarmos a noo do que a nossa casa para que ela abranja o Universo.
Se, ao considerar a definio de J ames, nos referimos ao Universo real, ainda no temos
religio verdadeira. Isso ser pra uma outra poca, quando a ferroada das Grandes
Humilhaes tiver ficado bem para trs, quando estivermos acostumados com outros
mundos e eles conosco, quando estivermos nos espalhando pelo espao rumo s
estrelas.
Para todos os fins prticos, o cosmo se estende para sempre. Depois de um
breve hiato sedentrio, estamos retomando o nosso antigo modo nmade de vida.
Nossos descendentes remotos, estabelecidos com segurana em muitos mundos pelo
Sistema Solar e mais alm, sero unidos pela sua herana comum, pela sua considerao
para com o planeta natal e pelo conhecimento de que, sejam quais forem as outras
formas de vida possveis, os nicos seres humanos em todo o Universo vm da Terra.
Erguero e foraro os olhos para descobrir o ponto azul no cu. No o amaro
menos por sua obscuridade e fragilidade. Ficaro maravilhados ao perceber como era
outrora vulnervel o repositrio de todo o nosso potencial, como foi perigosa a nossa
infncia, como foram humildes as nossas origens, quantos rios tivemos de cruzar antes
de encontrar nosso caminho.