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LA PRODUCCIÓN DEL HIERRO

El hierro se convirtió en un material de ingeniería importante en una fecha muy
temprana. Hornos simples se utilizaron para la producción de hierro hace miles de
años. El alto horno moderno fue inventado alrededor de 1800. Los primeros altos
hornos quemaban carbón o carbón vegetal. El aire de carbón se utiliza para la
explosión.
Hoy en día, los altos hornos son mucho más eficientes. La carga contiene coque en
lugar de carbón, y el aire caliente se utiliza en lugar de aire de carbón. Hace cien años,
la producción de una tonelada de hierro requería dos o tres toneladas de coque.
Hoy en día se necesita sólo la mitad de una tonelada de coque. Otros tipos de hornos
modernos, por ejemplo, hornos eléctricos, utilizan poco o nada de coque en absoluto.
Se queman gases o aceites en lugar de coque.
Los óxidos de hierro se encuentran en dos minerales principales. Estos son magnetita
(FeO) y hematites (FeO). Por lo general se extraen en forma de roca. Los minerales son
primero procesados por una trituradora. Los grandes pedazos de roca se rompen en
pedazos más pequeños. Grandes piezas intactas se eliminan mediante un filtro. El
mineral se muele en un polvo fino. El mineral en polvo se mezcla con polvo de coque y
cal (CaO). A continuación se calienta la mezcla. Este proceso hace que se forman en
pequeños grumos.
La carga se alimenta en la parte superior del horno. Se sopla aire caliente en la parte
inferior del horno a una gran presión. El coque se oxida rápidamente por este chorro
de aire y se producen temperaturas muy altas. El coque quemado produce gas de
monóxido de carbono (CO). El óxido de hierro se reduce a hierro puro por el gas
caliente.
FeO + CO ------------> Fe + CO
Al mismo tiempo, la cal transforma las impurezas de sílice en escoria de sílice de calcio.
CaO + SiO -------------> CaSiO
El hierro y la escoria caen ambos a la parte inferior del horno en forma líquida. La
escoria es menos densa que el hierro por lo que permanece en la superficie del hierro
fundido. Los dos líquidos se eliminan por separado. La escoria se deja enfriar y luego se
utiliza para hacer cemento, etc. El hierro es o bien fundido en barras largas o se toma
en forma líquida a otro horno y se convierte en acero.